Автор :
Жанр : фэнтази

Роман АФАНАСЬЕВ АСТРАЛ 1-2

АСТРАЛ ВТОРЖЕНИЕ

АСТРАЛ

Роман АФАНАСЬЕВ

Литературный ПОРТАЛ

http://www.LitPortal.Ru

Анонс

Кто бы что ни говорил, но магия - не выдумка досужих писателей и не шарлатанство. Это искусство, овладеть которым дано не каждому. И пример тому - судьба Игоря, который, став профессиональным магом, научился покидать Землю и выходить в Астрал. Астрал - это бесконечные возможности для самовыражения, это исключительно благоприятное место тусовок молодежи. Но здесь "прописались" и спецслужбы, и бандиты, и многие другие, кто хотел бы использовать это пространство в своих отнюдь не благородных целях... А ведь Астрал мог бы стать средством коммуникации между цивилизациями разных миров, которыми так богата наша Вселенная. Но существует ли Астрал на самом деле? Или это выдумка автора?

ПРОЛОГ

ДНЕВНИК

Декабрь

Сегодня дочитал книжку одну интересную - про магию. Увлекательно так написано, черт возьми. Даже самому захотелось заняться. В книжке сказано, что, мол, любому доступно, было бы время и желание. Желание у меня есть. Глупо звучит. Даже стесняюсь немного. Вот такое вот впечатление на меня книжка произвела. Даже вот дневник завел. В книжке сказано, что обязательно надо вести дневник, записывать в нем все, что происходит, чтобы потом анализировать. Вот и стараюсь.

Конечно, на молнии из пальцев я не рассчитываю, но, может, удастся прикоснуться к чему-то загадочному, неизведанному. Небольшой опыт у меня все-таки есть: когда я увлекался Востоком, пробовал медитировать, ну и вроде получалось кое-что. Чувствовал я что-то такое, чему нет названия в обычной жизни. Конечно, это не та магия, что в книжках бывает - вроде огненных шаров и молний. Это скорее движение энергии тела по внутренним каналам. Энергетика. Управление внутренней силой человека. Надо будет еще каких-нибудь книжек в магазине посмотреть на эту тему, да и в библиотеку заглянуть.

***

Накупил и прочитал еще несколько книжек, кое-что попробовал, примерил на себя - что-то не очень. Нет, кое-что есть интересное - тепло в пальцах, например, ощущаю. Только когда этим заниматься? Утром на работу, вечером домой, два часа кнопки потоптать на компьютере - и спать. В субботу - учеба, в воскресенье - пиво. А времени на это надо порядочно. И главное, регулярно надо - в этом все книжки сходятся. А магией заниматься... Я же не маньяк, чтобы тратить на это все свободное время. Интересно, конечно, пробовать всякие штуки, но не надо палку перегибать. С головой у меня, надеюсь, все в порядке.

***

За выходные в голову интересная идея пришла - попробую поупражняться в метро. Конечно, обстановка там не та. В смысле неба не видать, ручейка рядом нет, и спокойствием вселенским не пахнет даже. А что делать - в метро полчаса сюда, полчаса туда - целый час свободного времени. Как раз хватит поупражняться. Завтра начну.

***

Снова это надоевшее метро. Ну что ж, попробовал выполнить пару упражнений. Действовал по инструкции. Представил, что ноги постепенно окунаются в теплую воду и это тепло скользит все выше и выше, пока не захлестнет с головой. Нормально. Этим я еще три года назад занимался. Приятно и интересно. Тело становится словно из воды, и чувствуешь, как она внутри переливается. Щекотно даже иногда. Теперь, когда это упражнение получилось, если верить книжкам, энергию надо копить. В смысле сохранять внутри, удерживать. И использовать по необходимости.

***

В книжках сказано - сосредоточение внимания. И пример - надо представить, как изо лба вырастает лотос. Или из пупка. И пока не вырастет, не отвлекаться, а если отвлечешься, то все сначала. Так внимание тренируется. Господи, я же лотос никогда не видел. Ладно, пусть будет тюльпан. С этим растением проще, с детства знаю. Хотя лотос по инструкции положен.

***

Всю неделю занимался "купанием" и "выращиванием цветов". Правда, занятия у меня в эту неделю были только по утрам. Когда вечером домой еду, как-то не до энергетики. После девяти часов за компьютером, как-то не очень хочется думать. Полежать хочется, а не энергетикой заниматься. Хотя надо попробовать - может, полегчает. А слово "энергетика" мне нравится - пускай так и называется.

***

Сегодня обнаружил интересную вещь - если при сосредоточении слушать музыку, то лучше получается. Если без музыки сосредоточиваться, то мысли бродят туда-сюда и сбиваешься постоянно. А если идет фоном простая мелодия, то мысли как бы на музыке, и не отвлекаешься ни на что. Только музыка должна быть побыстрее и песни на иностранном языке, чтобы в русские слова не вслушиваться. А то опять отвлекаешься.

Январь

Пробовал разные группы слушать - помогает, стало лучше получаться. Сначала надо сосредоточиться на руках - это я так делаю. Потом в ладонях появляется такое ощущение, словно вся кровь прилила к пальцам. Еще немного внимания к руке - и внутри ладони образуется как бы шарик энергии. Вот черт, словами никак не описать.

***

Ну, вот теперь порядок. Ощущение энергии в руках теперь вызывается легко. Теперь, когда в руке образовался шарик, надо его прогнать из одной руки в другую. То есть представить, как тело из одной руки перетекает в другую. Но не просто представить - это легко, надо почувствовать.

***

Опять в метро занимался энергетикой. Теперь нормально получается, но энергии маловато.

***

Сегодня попробовал "скачать" энергию с других людей. В метро прямо все дрожит от напряжения - столько энергии выделяют люди. Почему бы не подобрать пару кусочков? Попробовал - представил, что у меня призрачные руки. Ими я как бы "ощупывал" людей, сгребая с них энергию. Может, это самовнушение, но стало легче управлять внутренними энергиями и сосредоточиваться легче.

***

Интересная вещь! Пробовал прокачивать через себя энергию, держась за железный поручень в вагоне метро. Ничего хорошего - такое впечатление, что металл забирает всю энергию.

***

Попробовал направить энергетический поток к ногам. Тепло. Можно греться на остановке, пока ждешь троллейбус. И вообще если холодно, теперь можно согреться. Правда, не сильно, простыню на себе не высушу, как тибетцы, но все же кое-что могу.

***

Попробовал направить энергию вдоль позвоночника. Ощущения непередаваемые. Можно сказать, что ты в полете. Впрочем, это не совсем так. Правильных слов, к сожалению, найти не могу. Жаль, нет таланта, чтоб в стихах описать.

Просмотрел дневник за предыдущие дни. Кажется, я продвинулся вперед. Забросил компьютер, теперь и дома занимаюсь этими упражнениями. Это интересней любой игрушки! Ведь это по-настоящему, а там лишь игра...

Февраль

Хочется как-нибудь практически применить то, чему научился. Пытался полечить больной бок - стукнулся обо что-то. Никакого эффекта. Не умею. Вообще-то хочется расслабиться - представить полянку, лес, травку. И в тишине полежать. Но не получается. Все как-то скатывается к огню. То вихри огненные представляются, то взрывы или пресловутые огненные шары. А так хочется на берег озера в беседку! Стаканчик вина, плакучую иву и заросли лотоса в пруду. А огня я боюсь - тут недавно привиделось мне, что с ног до головы горю, прямо в жар кинуло. Все-таки неподконтрольная стихия-огонь. Но представляется лучше всего. А я не хочу. Хочу деревья, ручеек, горы. Мирное что-нибудь. Но не выходит. Ущербный я, что ли, какой-то?

***

Пробую всякие эффекты - представляю, например, как растут цветы на руке. Красиво. Рассказал сегодня про все это своей знакомой. Посмотрела на меня, как на сумасшедшего. Очень неприятный такой взгляд. Черт, может, я и правда сошел с ума? Перечитал свой дневник. Похоже, я все больше внимания уделяю своим занятиям. Иногда даже в ущерб работе. Эх, кажется, затянуло меня это дело. Надо бы сделать перерыв. А то так и до больницы рукой подать.

Март

Сегодня впервые посмотрел на небо. Нет, не посмотрел - увидел. Сегодня я впервые увидел небо. Смотрел я на него часто, но не видел. А тут возвращался с работы и случайно поднял голову. В бездонной тьме сияли яркие точки далеких звезд. Луна висела низко, словно хотела опуститься на крышу ближайшего дома. И в этот момент я понял, что между мной и бесконечностью космоса нет ничего, кроме тонкого слоя воздуха. Ведь знаешь, что небо над головой бесконечно. Но не осознаешь этого. А сегодня я осознал. Я словно увеличился в размерах и взглянул на наш маленький синий шарик со стороны. И понял, насколько мы мелки по меркам космоса и как ничтожны наши знания о бесконечности пространства. Страшно.

***

Я снова занимаюсь энергетикой. Похоже, перерыв пошел мне на пользу - я четко проанализировал все приемы собирания энергии и прохождения ее по телу. Сосредоточиваюсь теперь мгновенно. Тяжесть в руках вызывается за минуту, а после "скачки" энергии с прохожих значительно улучшается самочувствие. Вот так, наверно, и получаются черные маги.

***

Сегодня скачивал энергию в метро, а мимо меня прошла мамаша с двумя детьми. Я моментально свернул свои призрачные руки. Инстинктивно. Не могу обижать детей. Даже подумать не успел, что нехорошо это, а организм среагировал мгновенно. Инстинкт сохранения вида, наверное.

***

Проходил сегодня по станции "Октябрьской" и почувствовал на себе чей-то взгляд. Такой недобрый, тяжелый взгляд. Словно кто-то в спину смотрит. Я давно думал, не один же я в Москве этим увлекаюсь. Надо выходить на знающих людей. Ну вот, похоже, на меня самого и вышли. Вспомнились всякие страшные истории о сглазе, черной магии, гипнозе и кодировании. Зря я все-таки связался с этим делом. Сидел бы дома, никого не трогал, ничего не скачивал. Притихну я на время. Не буду пока энергию качать.

***

Сегодня я встретился с магом. Точнее с магиней. До сих пор в себя не могу прийти, ручку в руках еле удерживаю. Неужели это видения у меня начались? Может, сошел с ума? Да нет, не похоже. Все было так реально...

Я шел по станции метро, по "Октябрьской", и вдруг почувствовал на себе чей-то взгляд. Вернее, как бы внимание на меня кто-то обратил. Я вздрогнул и даже прижался к стене, отделился от толпы, и тут перед глазами у меня все поплыло. Мелькнула перед внутренним взором девушка в черных одеждах. И волосы черные и глаза. Прямо девушка-ночь. И так быстро - секунды не прошло. Очнулся - словно из сна вынырнул. Одно помню, что зовет она меня встретиться в субботу, часов в десять утра, на этом самом месте. Обязательно пойду. Надеюсь, это правда, и я нашел единомышленника. Точнее единомышленницу, если так можно сказать. Хотя, возможно, это у меня от чрезмерных умственных усилий и мне пора к психиатру. Если в назначенное время никого не встречу в метро - точно пойду к врачу. Перечитал еще раз дневник - наверно, так и становятся сумасшедшими. Навязчивая идея, мания преследования, способности супермена... Да. Но в субботу я обязательно буду на станции "Октябрьской". Обязательно.

Часть первая ЗНАКОМСТВО С АСТРАЛОМ

Глава первая ВСТРЕЧИ

В метро было жарко и душно. Вентиляция, что ли, не работает? Народ в шубах, полушубках, дубленках - зима все-таки. Толпятся, спешат куда-то, задевают друг друга, ругаются. Что интересно, ругаются в основном женщины. Если мужики столкнулись - буркнут что-то под нос и идут дальше. А не дай бог, две старушки сойдутся с тележками - орут так, что не слышно, как поезд подходит.

Я вышел на "Октябрьской" - кольцевой и по переходу двинулся в сторону "Октябрьской-радиальной. Туда, где посетило меня в прошлый раз видение девушки в черных одеждах. Я уже зарядился энергией, и теперь внутри все дрожало от напряжения. Может, конечно, я сошел с ума, но видение было таким четким, что меня не покидала уверенность в том, что меня будут ждать.

Я сбежал по эскалатору на "Октябрьскую" - радиальную и остановился. Я не знал, что делать дальше. Торчать посреди станции - глупо. Искать незнакомку? Еще глупее. Я видел ее только внутренним взором всего лишь несколько секунд.

И тогда я решил действовать, как в прошлый раз. Отошел в сторонку, прислонился к стене и прикрыл глаза. Так легче было искать - искать источник силы. Наверняка она излучает огромное количество энергии, раз способна передавать изображение. Ничего. Обычный энергетический шум. Сильные пятна, слабые. Темные, светлые - но ничего необычного. Ничего. Я открыл глаза - сплошной поток людей, бредущих по своим делам, сливался в единую серую реку. Ничего. Пора к психиатру. Взглянув на часы, отметил, что прошло уже пятнадцать минут. Может, подождать еще полчасика?

Прислонившись спиной к холодному мрамору, я снова закрыл глаза. И словно провалился в черную пропасть.

Я летел сквозь пустоту - черную пустоту. Словно космос без звезд. Дыхание перехватило от страха - такого со мной никогда не было. Вдалеке появилось светлое пятно, которое стремительно приближалось. Это был шар, такого вида, словно планета в космосе, только размером не больше одноэтажного дачного домика. Потом я вдруг нырнул в этот шар... Все случилось настолько быстро, что я ничего не разобрал.

Когда в голове прояснилось, я обнаружил, что стою посреди лесной полянки. Голубое небо, зеленая травка, огромные сосны вперемешку с каким-то незнакомым кустарником. Я был в лесу. В настоящем лесу! Я чувствовал запах листвы и хвои, дуновение ветерка... Неужели я перенесся из метро в лес? Да еще и в лето?

- Привет! - раздалось из-за спины.

Я резко обернулся. Она была здесь. Стояла, прислонившись к стволу старой сосны. Невысокая девушка, мне по плечо, хрупкая такая. В черном обтягивающем платье до пят. Волосы черные, как вороново крыло, рассыпанные по плечам. И глазищи. Черные, на пол-лица. Да. На колдунью из сказок она не походила.

- Чего молчишь? - Она улыбнулась и шагнула ко мне. Теперь нас разделяло шагов пять и я продолжал рассматривать ее. Девушка. Красивая. Больше ничего в моей голове не было. Я был слишком ошеломлен происходящим.

- Как тебя зовут? Ты новенький? - быстро спросила она. Голос у нее был звонкий, высокий. С таким удобно брать высокие ноты.

Все это мгновенно пронеслось в моей голове, и я поймал себя на том, что думаю о всякой чепухе. Господи! Передо мной настоящая магиня, а я думаю о каких-то нотах!

- Привет, - ответил я, разлепив непослушные губы. - Я Игорь. А новенький в каком смысле? Она улыбнулась и заглянула мне в глаза.

- Новенький - это значит, что еще не встречался с людьми в сферах. А ты как раз такой и есть.

Она подошла ближе, положила мне руку на плечо и снова улыбнулась - весело, открыто. Господи, да она, похоже, просто клеилась ко мне!

- Меня зовут Фло. Вернее, так меня называют знакомые, - она приложила изящный пальчик к губам и шикнула:

- но никому об этом не говори.

- Погоди, Фло, какие сферы? Где вообще я нахожусь? - Мне было не до шуток. Я вдруг подумал, что у меня белая горячка. Я никак не мог поверить в реальность происходящего. Мир передо мной как бы перевернулся с ног на голову, и я не знал, что с этим делать.

- Точно, новенький, - Фло рассмеялась заливчатым смехом, напоминавшим звон серебряного колокольчика.

- Это, - она махнула рукой в сторону леса, - сфера моей реальности! Это мой дом. У тебя тоже будет такая. Когда-нибудь.

Фло обняла меня за плечи и прислонила голову к моему левому плечу.

- А чернота эта, это что? Где все это расположено? - Я наконец пришел в себя немного и стал кое-что соображать.

- Да называй, как хочешь! Космос, Астрал, Подпространство, Бездны подсознания. Просто оно есть - и все. А мы здесь в своих сферах. Сферы мы делаем сами, фантазируя. И можем изменять. Смотри!

Фло шагнула на середину полянки и раскинула руки. Лес вздрогнул, как картинка на экране телевизора, и пропал. На его месте раскинулось море. Я стоял на белом горячем песке, волны плескались в метре от моих зимних ботинок. Аж дух захватило. Я обернулся. Дюны из белого песка простирались до самого горизонта. И небо - синее, словно специально выкрашенное неведомым художником яркой краской. Я и Фло. На берегу моря.

- Ну как?

Я обернулся на голос и замер. Фло стояла прямо в воде, и пена ласково касалась ее коленок. На ней был только купальник. Если эти две полоски ткани можно было так назвать. Я непроизвольно сглотнул - да, она была хороша. И тут у меня мелькнула такая мысль - если она так меняет пейзаж, то почему бы ей не поменять и тело? Интересно, какая она в Реале?

- На себя посмотри! - подсказала Фло, шевеля ногой песок.

Я опустил глаза. Боже! Стою в одних плавках! А тело реальное - мое. Жирок, татуировка - все мое.

Фло легко подбежала ко мне и снова обняла за плечи.

- Ты мне сразу понравился, - заявила она, водя пальчиком по моей груди. Ее глаза блестели, и руки странно вздрагивали, словно в такт биению сердца. Мне стало немного не по себе. Я такой прыти и не ожидал. Что происходит, в конце концов?

- Погоди, Фло, - я опустился на песок. Как-то все не так, не правильно это. Раз я в Астрале, мне полагается испытать какое-нибудь просветление, изучать глубины мира, постигать тайны Космоса, так по крайней мере было написано в книгах. Я к этому готовился! А тут...

А тут молоденькая девушка. Это даже не смешно! Что происходит? Несоответствие было таким разительным, что происходящее не укладывалось в голове. Я вдруг осознал, что сижу на песке в зимней одежде - дубленка, меховая шапка, все на месте. Я ухмыльнулся, и тут мне полегчало. Я представил, как сейчас сижу в метро, на полу, и ко мне уже идут доблестные стражи порядка.

- Фло, а что сейчас там, в Реале, как я себя веду?

- Да никак, - Фло села рядом и надула свои прекрасные губки, - стоишь у стенки и все. Все, что ты видишь, - это у тебя в голове. Воображение как бы.

Вот от этого легче мне не стало. Зато я вдруг сообразил, что мне напомнила манера общения Фло - знакомства в Интернете. Легкость знакомств, легкость расставаний, новые люди, новые встречи. Вот это уже укладывалось в привычные схемы, причем легко. Анонимность, образы плывут, все может оказаться обманом, и имена и изображения. Знаем. Были. Я вздохнул свободнее. Выходит, Астрал - это просто средство коммуникации? Вроде большой компьютерной сети? Интересно, сколько здесь людей?

Она коснулась моего предплечья, на котором синела татуировка.

- Что это у тебя? Не разобрать никак.

Я уже собирался пошутить по этому поводу, но не успел. Весь мир содрогнулся - словно небольшое землетрясение всколыхнуло его.

- Черт! - магиня закусила губу. Она мгновенно преобразилась. Теперь на ней была черная кожаная куртка, проклепанная железом и черные же кожаные штаны.

- Что случилось? - я тоже встал. И почувствовав тяжесть на плечах, оглядел себя. Вернулись и дубленка, и зимние сапоги, и шапка.

- Враги! - весело закричала Фло. В ее руке блеснула рапира. - Будем драться!

- Тебе помочь? - спросил я, оглядываясь в поисках врагов. Нет, определенно, она вела себя так, словно недавно освежилась несколькими фужерами шампанского.

- Нет, - протянула Фло немного разочарованно, - тебе еще рано. Но если хочешь помочь, приходи на эту же станцию в это же время. В следующую субботу.

- А как я тебя найду?

- Увидишь, - загадочно пообещала Фло и легонько толкнула меня пальцем в грудь.

В глазах потемнело, захватило дух. Когда я открыл глаза, то уже стоял в метро, прислонившись к мраморной стене. Я поискал внутренним взглядом свою новую знакомую, но не нашел. Сильно заболела голова. Очень сильно! Я развернулся и медленно побрел к поездам, ошеломленный тем, что произошло. Ну произошло, ну вышел в Астрал, ну наткнулся там на человека. Не чувствовал я чуда, чуда с заглавной буквы! Не чувствовал я волшебства! Все было нормальным таким, реальным. Наверное, это оттого, что я ожидал совсем иного. Чего-то сказочного, волшебного, мистического... Астрал. Я ждал загадок Вселенной, а нашел полупьяную девчонку в черной куртке. Жуть.

Голова у меня стала не просто болеть, а буквально раскалываться от боли. Я поспешил к переходу на кольцевую линию, дав себе зарок, что, как только доберусь до дома, завалюсь спать. Хорошо жить одному - никто не напрягает и главное - не надо никому объяснять, где ты был и что с тобою было.

***

Неделя пролетела незаметно. Вроде когда чего-то ждешь, кажется, что время едва ползет. В этот раз все было не так. Работа, учеба, поездка к маме в деревню - все промелькнуло в едином вихре. Я по-прежнему занимался энергетикой. И еще, конечно, пробовал найти Фло - проходя по станции "Октябрьской", я мысленно искал ее. Искал ее образ - черноволосая, задорная девчонка. И не находил. Возможно, потому что она на самом деле выглядела иначе, а возможно, потому что она не хотела, чтобы ее нашли.

В электричке я обычно читаю книжки, но в этот раз просто сидел и размышлял. Меня всего трясло. Так бывает перед кабинетом зубного врача или перед каким-нибудь экзаменом. В голову лезли всякие дурацкие картины, одна мысль перебивала другую - паника одним словом. Кто угрожает Фло? Или что? Фло говорила: "Не встречался с людьми в сферах". То есть во множественном числе. Значит, бегает толпа таких вот магов по Астралу и меж собой рубится. Хорошо, если хоть головы друг другу не рубят. Тут сердце у меня как-то странно прыгнуло. Ведь это не компьютерная игра, не книжка, а на самом деле! Наверное, у них и кланы есть и мафия своя. И кладбище персональное. Специальное такое, для магов. Мне стало душно, и я расстегнул верхние пуговицы на рубашке. "Зачем я в это лезу?" - мелькнуло в голове. И правда, я не герой, не крутой. Медитировал раз в месяц. И чего я лезу в это дело? Этот вопрос занимал меня больше всего. Я чувствовал, что наткнулся на нечто значительное, на то, что навсегда изменит мою жизнь. Но всегда ли к добру такие перемены? Зачем мне все это? Может, просто списать все на временное недомогание, пойти купить книжку, прочесть ее с удовольствием, потом купить вторую... И так всю жизнь? Жить в вымышленных мирах? Когда рядом открывается что-то по-настоящему интересное, непознанное?

Прислушавшись к себе, я понял, что кроме простого любопытства меня тянет к приключениям от скуки. Жизнь скучна. Утро, кофе, электричка, метро, работа, электричка, кофе, вечер, постель. И так всю жизнь. Если с этим смириться, то жизнь получается страшно однообразной: появился на свет, пожрал колбасы, попил кофе и в могилу? А ведь многие так и живут. Всю жизнь. Рождаются, колбасу едят, деньги копят, женятся, потом дети, внуки, пенсия - и все. Скучно. Обидно как-то. Должно же быть в жизни что-то такое, чтобы серость отступила и мир вокруг засиял яркими красками! Мечты, мечты. Кажется, это называется романтикой. Ну и пусть. Нет, не буду книжки покупать. Пойду на встречу с магиней. Прикоснусь к чему-то необыкновенному...

Электричка стояла перед самым вокзалом минут пятнадцать. Неужели и здесь пробки? В метро я просто влетел, расталкивая неповоротливых бабок с огромными тележками, и бегом бросился к эскалаторам. Опаздывать нехорошо! Особенно на встречу с девушкой. Протискиваясь сквозь толпу, я уже знал, что опоздаю минут на пять. Мало, но все равно, вдруг Фло уйдет?

На "Октябрьскую" я прилетел в пять минут одиннадцатого. Ровно пять минут опоздания. На этот раз я поступил умнее - сел на скамейку и, устроившись поудобней, закрыл глаза. Сердце колотилось, как бешеное, то ли оттого, что запыхался, то ли от волнения. Ничего. Точнее никого. Неужели ушла?

- Привет! - раздалось издалека. Перед глазами расцвел огненный цветок, и меня потянуло в его мерцающие глубины.

Та же полянка. Фло стояла рядом, в кожаной куртке и штанах. Такая, как я ее видел в прошлую субботу перед уходом. Солнечные лучи ласково гладили ее по черным волосам.

- Нехорошо опаздывать, - Фло усмехнулась и протянула мне руку.

Ничего не соображая, я подхватил ее ладонь и слега коснулся губами тонких пальцев.

- Воспитанный, - хмыкнула Фло. На этот раз она была трезвой. Ни какого блеска в глазах, движения четкие и уверенные.

- Извини, Фло, электричка задержалась, - я расстегнул дубленку. Жарко, однако.

Она стояла и рассматривала меня. Стало как-то неловко. В прошлый раз события неслись, как снежный ком с горы. А сейчас этот ком тает. Может, она обиделась на меня, ну за то, что я тормозил?

- Фло, - я отвел глаза.

- Нормально, - она махнула рукой. - Я, когда выпью, всегда такая. Не смущайся! - она засмеялась, и лед растаял. Она подошла ближе и уселась прямо на траву, скрестив ноги по-турецки. Я опустился рядом.

- Фло, а что тогда случилось? - спросил я. - И как тебе помочь?

- Да так, ерунда. У нас тут местные разборки, - она вытащила из кармана нож и щелкнула кнопкой, - я тебе потом расскажу.

Фло стала втыкать нож в землю прямо перед собой. Игралась железкой, как мне показалось, довольно нарочито. Чтобы произвести на меня впечатление.

- А помочь чем? - я решил все же прояснить ситуацию. Если они рубят головы друг другу, то увольте. Девушки девушками, а фехтовальщик из меня аховый. Как и рыцарь.

- Ну, помочь можешь, - Фло снова улыбнулась. - Давай посмотрим, что ты умеешь.

- А как? - спросил я. И тут же пожалел об этом. Крепкий девичий кулачок приложил меня точно в левый глаз, да так, что я опрокинулся на спину. Откатившись подальше, я вскочил и закричал:

- Ты что?

Фло осмотрела меня с ног до головы и хмыкнула:

- Интересная боевая форма! Я опустил голову - все мое тело было пронизано огнем! Все, до последнего волоска - жидкий огонь.

- Фло, - растерянно протянул я. И огонь пропал. Снова дубленка, джинсы - нормальный вид. Я поднял глаза на черноволосую бестию.

Она смеялась, прикрыв узкой ладошкой рот.

- Чего смешного? - обиделся я.

- Да ничего, - ответила она. - Просто ты так потешно удивлялся!

- А что это было?

- Это боевая форма. Или трансформация - та форма, которую принимает тело при угрозе в Астрале.

- И что это значит? - я осмотрел себя с ног до головы.

- Именно, что я сказала, - боевая форма. И если ты ее не удержал, то это плохо.

- Чем?

- Реакция плохая. Значит, фиговый из тебя боец.

- Да это просто от неожиданности, - стал оправдываться я. - А другую можно форму выбрать?

- Можно, - кивнула Фло, - только на ее поддержание нужно тратить больше внимания и сил. А их во время боя лучше потратить на другое. Боевая форма как бы зависит от характера человека. От его привычек, убеждений. Давай попробуй!

- Чего? - не понял я.

- Да форму свою вызвать! - раздраженная Фло поднялась на ноги.

Я сосредоточился и представил, что я - огонь. Клубок алого пламени! Через минуту открыл глаза. Фло наблюдала за мной, скрестив руки на груди.

- Ну как? - спросил я

- Никак, - отозвалась Фло. - Не огорчайся, это тренироваться надо. И все получится. Но у нас времени нет.

Она вскинула руку, и на ее запястье блеснули часы.

- Ладно, скоро начнется. Давай так - во время боя просто подкачивай мне энергию и не высовывайся.

- Это как? - я ощущал себя полным идиотом. Ничего не знаю, ничего не умею. Сейчас плюнет, повернется и уйдет.

- Да так, - передразнила меня Фло, - так же, как скачиваешь, только наоборот.

- А когда начнется?

- Увидишь, - рассмеялась Фло. - Да ты не огорчайся, мы все так начинали.

- А все, это сколько? В Астрале много людей?

Фло снова засмеялась, и в этот момент кругом все изменилось. Деревья стали словно прозрачные, и сквозь них проступило поле. Миг - и мы стояли на нем. Поле ржи, вроде - от горизонта до горизонта. И голубое высокое небо!

- Началось, - прокомментировала Фло.

Ударил гром, и земля словно подпрыгнула, больно ударив по пяткам. Кругом стали появляться люди - вернее, человеческие фигуры. Но какое разнообразие - люди-драконы, люди-львы, люди-снеговики - черт, да просто все не ухватишь! На конях, на драконах, на коврах-самолетах! Толпа набралась человек в пятьдесят. Все орали, что-то делали, размахивая руками. Меня пару раз толкнули какие-то личности, смахивающие на скелетов. Фло тоже кричала что-то в толпу. Гул стоял, как при взлете самолета.

- Не потеряйся! - крикнула Фло.

Она стояла впереди меня. В этот момент все и началось. Прямо перед нами появилась такая же разношерстная толпа и кинулась на нас. Воздух вспарывали стрелы, огненные шары, копья, молнии. Началась безобразная свалка, какое-то безумие. Я присел в рожь, чтобы в меня специально не целили, и следил за Фло. Это было легко. Она приплясывала на одном месте, иногда вскидывала руки, и с ее пальцев срывались огненные птицы. Иногда две, иногда три. Величиной с воробьев. Они уносились в толпу и взрывались где-то там далеко. Ор стоял такой, что ничего не было слышно - все звуки сливались в единый гул. Скоро я заметил, что в одеждах наших противников преобладает белый цвет. Фло и ее сподвижники были одеты в основном в черное. Что же получается? Война светлых и темных? Да какая там война - побоище.

"Может, снится мне это все?" - подумалось с тоской. Я заметил, что поверженные личности не валялись под ногами, забрызгивая остальных кровью, а мирно исчезали. Поэтому битва приобрела оттенок нереальности. Словно огромная игра. И крови нигде не было - и правильно, тела-то не реальные.

- Игорь! - прорвался сквозь гул звонкий голосок.

Я отвлекся, а Фло тем временем махнула мне рукой и отвернулась. Я уставился на ее спину и представил, что нас связывает невидимый канал, такой полупрозрачный, голубенький. Я ощутил ее силу, свернутую в тугой комок, она почувствовала меня, и тотчас в нее перешла вся моя сила. Вернее, она просто забрала ее единым глотком - так в жару выпивают стакан воды. Один мощный глоток - и все. У меня заболела голова. Странно, я думал, что в сферах не испытываешь боли. Хотя, если испытываешь наслаждение, значит должен испытывать и боль! Я опустился на колени. Невдалеке человек в черном плаще бился со странным существом. Оно выглядело как лев с человеческой головой. Тот, что был в плаще, тыкал во льва длинным мечом, а лев метался из стороны в сторону, уворачиваясь от ударов. В какой-то момент человек прыгнул вперед и размашистым движением снес льву голову. Она кувыркнулась по траве и исчезла. Но я успел заметить, что это была женская голова - с длинными светлыми волосами. "Больно, наверное", - подумалось мне. Горячий ком подступил к горлу, и стало нехорошо. Я выпрямился на дрожащих ногах, одергивая свою дубленку, которая так нелепо смотрелась и этой мешанине. И тут я увидел глаза Фло - она зло смотрела мне за спину. Чувствуя неприятный холод в спине, я обернулся. Прямо за мной стоял человек в белоснежных доспехах - настоящий рыцарь. И его меч уже опускался, намереваясь расколоть мне голову. Судорожным движением я выбросил левую руку вверх, пытаясь защититься от удара, и почувствовал, как огонь обнимает меня. Ладонь обожгло, и я увидел, что держу в руке язык пламени в форме меча. В этот момент наши мечи столкнулись. Мой клинок рассыпался в светящуюся пыль, а меч противника ударил меня точно между глаз. Все вспыхнуло, и мир завертелся, как безумная карусель. Я схватился руками за голову и застонал.

Когда я отнял руки от лица, рядом шумело метро. Я с ужасом взглянул на ладони, ожидая увидеть кровь. Ничего. Жив! Голова только болит, и ломит все тело. Я перевел дух и тут обнаружил, что кто-то похлопывает меня по плечу. Бросив взгляд направо, я обомлел. Передо мной стоял здоровенный мент и, по-видимому, собирался стащить меня с лавочки.

Увидев, что я открыл глаза, он сказал:

- Ты чо, пьяный? Я встал.

- Да не, командир, порядок. В ночную смену за компьютером сидел - устал вот.

Тот подозрительно глянул на меня. Здоровый такой, коротко стриженный. Сам похож на шкаф. Голова формой напоминает куб. Многозначительно похлопывая по рукоятке резиновой дубинки, что была прицеплена к его поясу, страж порядка рявкнул:

- Документы!

"Черт, только в милицию не хватало загреметь", - пронеслось в голове, пока я копался во внутреннем кармане. Тут мои пальцы наткнулись на паспорт, и я облегченно вздохнул.

- Вот!

Мент принялся листать мой паспорт. Такой вид у него, будто читать умеет.

- Дыхни!

Я дыхнул, стараясь держаться прямо. Голова раскалывалась от боли в затылке, ноги дрожали. Хорошо, если морда не опухшая, а то точно загребут. Где-то заголосила бабка. Мент сунул мне паспорт в руки и буркнул:

- Давай, иди отсюда.

Затем он лениво побрел на старческие вопли. Я повернулся и медленно пошел к эскалатору, пытаясь мысленно восстановить ход битвы. Ничего. Голова заболела сильнее. У самого эскалатора я обернулся - мент смотрел на меня, прикидывая, догнать или не стоит? Я решил не искушать судьбу и двинулся вперед. Хотя надо было остаться и поискать Фло. Ладно, если я жив, значит и остальные в порядке.

Я вернулся домой совсем разбитый. Жутко болела голова и ломило все суставы, как при температуре. Состояние такое, будто танк переехал. Несмотря на то что было около часу дня, я лег спать. Проснулся в девять, поужинал и снова залег, выпив на ночь аспирин.

***

Голова у меня жутко болела весь следующий день. Правда, в воскресенье уже не так сильно, а в понедельник вообще прошла. Снова началась рабочая неделя, но мои мысли занимала предстоящая суббота. Я, конечно, каждый день, проходя через "Октябрьскую", пытался найти следы Фло в энергетической картине, но все без толку. Вся надежда на то, что в следующую субботу Фло захочет повидаться со мной. Правда, я был сильно ослаблен - все упражнения проделывал на автомате, совершенно не чувствуя течение энергии. Создавалось такое впечатление, что Фло "выпила" всю мою силу.

В среду я почувствовал во время своих упражнений слабое жжение в руках и немного успокоился, не все потеряно. Я стал заниматься энергетикой и дома, посвящая этому все свободное время. К пятнице я восстановил все свои, как оказалось, небольшие силы. Энергия свободно циркулировала по телу, и я мог скачивать ее с других людей. В метро я научился различать разные виды энергии. Скользкая и холодная - у людей чем-то больных. Ее не стоит брать - настроение резко падает, да и самочувствие ухудшается. Не думаю, что этим можно заразиться, но все же я игнорировал такие поля. Теплое и мягкое - энергетическое поле здорового человека. А похожее на огненный шар - это поле тех, кто вплотную подошел к состоянию энергетика. С ними труднее всего - при попытке скачать у них энергию они сами пробовали забрать мои силы. Правда, они делали это неосознанно, и я мог легко пресечь эти попытки.

Я едва дождался субботы. Приехал на "Октябрьскую" в девять тридцать, то есть за полчаса до обычного времени встречи, и уселся на уже знакомую лавочку. О том, стоит ли встречаться с Фло или нет, я уже не размышлял. Я жаждал этой встречи.

Жаждал информации, объяснений, рассказов. Мне хотелось знать! Все и сразу!

Я сидел с закрытыми глазами и отслеживал все энергетические токи. Вот мимо проплыл огромный огненный шар - это поезд. К сожалению, с неодушевленных предметов мне не удавалось скачать энергию - может, просто не умею? Вот среди серого однообразного потока мелькнул огненный силуэт - энергетик. Либо йогой занимается, либо спортсмен-профессионал - у них тоже высокий энергетический уровень. Минут через пятнадцать я почувствовал какое-то шевеление в Астрале. Черт, наверное, все-таки это не Астрал. Просто я не знаю, как по-другому называть эту огромную систему. Может, параллельным миром? Так вот, токи энергии ускорились, можно сказать, что я почувствовал дуновение энергетического ветерка. Я постарался как можно яснее представить себе Фло. Черноволосая, в кожаной куртке - такая, какой я запомнил ее во время боя. Я сосредоточился на ее образе и попытался прощупать пространство вокруг себя. И не зря. Где-то вдалеке мелькнула Фло. Вернее, ее фигура лишь на секунду выплыла из тьмы, но я успел заметить, что на ней черное длинное платье. Я представил ее в этом платье и снова устремился на поиски. Пространство раскрылось мне навстречу темным цветком, и я провалился в него. Оказалось, что сижу на камнях, причем эти самые камни было довольно неприятно ощущать. Впереди находилось большее светлое пятно, которое мягко мерцало.

- Привет, Игорь!

Тут я окончательно освоился и понял, что нахожусь в маленькой темной пещере, а снаружи идет дождь.

- Привет, Фло. - Я устроился поудобнее. - Как дела?

- Ничего. - Она выплыла из темноты, словно призрак. - Как у тебя? Я беспокоилась за тебя, все-таки в первый раз.

- Нормально, - ответил я, всем видом своим стремясь показать, что подобная ситуация для меня - мелочи.

Девушка тем временем подошла поближе и устроилась на камнях рядом со мной.

- Фло, а что остальные, тоже живы? - Я повернулся так, чтобы посмотреть ей в глаза, но мне не удалось. Она сидела спиной ко входу пещеры, и я видел только ее темный силуэт.

- Живы, - Фло кивнула и замолчала, не поддержав разговор.

- Что-то у тебя настроение не ахти, - сказал я, видя, что Фло не намерена продолжать разговор.

- Разбили нас тогда. В ту субботу. Но ты мне здорово помог! Правда! - Фло поднялась на ноги. - А тут, действительно, мрачновато! Тоску нагоняет.

Она щелкнула пальцами, и пещера растворилась в темноте. Через секунду мы очутились на поляне. Та самая поляна - яркий солнечный свет, пение птиц. Фло была в своем черном платье, ее черные волосы рассыпаны по плечам мягкими волнами.

- Вот так-то лучше! - сказала она, улыбаясь. - Ничего, сегодня мы им покажем! Ведь ты поможешь мне?

- Фло, - я расстегнул дубленку, - а что это за война? И откуда столько народу?

Фло села в шезлонг, который непонятно как появился.

- Война всегда. Нас называют темными, их - светлыми. Вечное противоборство. Она вытянула руку вперед, и в ее ладони оказался бокал с красным вином. Рядом появился маленький столик, состоящий как бы из хрустальных шариков.

- Темные, - хмыкнул я.

- Да это ерунда, темные - светлые. На самом деле обидели моего друга, а я ему помогла. И все понеслось. А народу не так много, как кажется. Просто некоторые создают модули - энергетические конструкции, которые принимают участие в битве.

Я внимательно слушал ее. Становилось жарковато в дубленке, и я рискнул. Я представил, как дубленка исчезает.

- Ого! - удивленно произнесла Фло, отрываясь от бокала. На мне теперь был кожаный жилет, накинутый на голое тело, и синие классические джинсы, протертые на коленях. Лицо и фигуру я оставил свои, настоящие.

- Неплохо, - продолжила Фло, ставя бокал на столик рядом с шезлонгом.

Фло поднялась и облачилась в свой кожаный прикид. В руке ее блеснул длинный тонкий меч.

- Скоро начнется, - сказала Фло, - приготовься.

Она улыбнулась. Шезлонг за ее спиной пропал. Пропал и столик вместе с бокалом. Фло прикрыла глаза.

Это началось так же, как и в прошлый раз, - мир вздрогнул. Лес стал прозрачным, задрожал и исчез. Мы стояли на каменистом плато, над которым висел серый туман. Казалось, что все вокруг погружено в вечные сумерки. По всему плато были видны лужи кипящей лавы, от которых исходил невыносимый жар. Эти лужи дымились, распространяя жуткое зловоние.

- Не зевай! - крикнула мне Фло.

Справа и слева возникали фигуры, разительно отличавшиеся друг от друга, - скелеты, монахи в капюшонах, грифоны, драконы и просто бесформенные куски странной материи. На этот раз я уже не удивлялся и рассматривал прибывающее "войско" более спокойно. Я научился различать модули и их хозяев. Модуль представлял собой плотный комок энергии, от которого к хозяину тянулась тонкая нить. Иногда нити не было, автономные такие модули. А от некоторых, наоборот, нити тянулись сразу к нескольким хозяевам.

Занятый своими исследованиями, я пропустил начало битвы. Очнулся только тогда, когда Фло хлопнула меня по плечу и устремилась в гущу боя. Как и в прошлый раз, снова сошлись две вопящие на разные голоса толпы. Скрежет, звон, вскрики и вой разносились по всему плато. Я следил за Фло, которая ловко орудовала мечом в десяти метрах впереди меня. Это не было боем двух армий. Это скорее громадная свалка, в которой довольно трудно было определить, кто за тебя, кто против. Царила полная неразбериха, порой у меня возникало впечатление, что это не бой, а простое месиво, где каждый сам за себя.

Фло рубилась на мечах с каким-то драконопо-добным модулем. Неподалеку стоял его хозяин в рыцарских доспехах и целился в Фло из огромного арбалета. Я вытянул руку и представил, что пламя скользит по моим венам. Тотчас с моих пальцев сорвалась крупная искра и, ярко светясь, ушла в арбалетчика. Достигнув его, она просто впиталась в доспехи, а их хозяин обратил внимание и на меня. В мою сторону понеслась стрела, оставляя за собой след, словно у нее был реактивный движок. Я почувствовал, как меня укутывает тепло - моя боевая трансформация сама вступила в дело, и стрела, достигнув моей огненной оболочки, растворилась в ней. Фло на секунду обернулась и гневно махнула мечом в мою сторону. Я догадался, что она сердится на меня за то, что я расходую энергию попусту, вместо того чтобы помогать ей. Я сотворил тоненький канал от себя до Фло, и она тотчас "качнула" из меня энергию. На этот раз я был настороже и отдал ей небольшую часть своего запаса, что никак не отразилось на моем самочувствии. Тотчас невидимый вихрь откинул от Фло и монстра, и его хозяина. Сама Фло бросилась вперед, и я потерял ее из виду.

Как это затягивает! Делай что хочешь - все равно ты останешься жив! И твой противник тоже! Военное безумие - кто не мечтал рубиться на мечах плечом к плечу с товарищем, так чтобы это было по-настоящему, но без угрозы для жизни? Великая игра! Теперь я понимал их - какая, в общем, разница, светлые, темные. Просто это выход для накопленной энергии, причем довольно безопасный.

Шум усиливался. В общем месиве трудно было разобрать, кто кого побеждает. К тому же я не совсем был уверен, кто здесь "свои", а кто "чужие". В этот момент в самом центре боя полыхнуло. Огненный столб поднялся, казалось, до самого неба, и землю встряхнуло так, что я свалился в какую-то лужу, заполненную теплой грязью. Когда я поднялся, в центре поля боя было чисто - словно выжженный круг диаметром метров десять. Спекшаяся земля покрылась трещинами. Ошеломленный, я замер на месте, боясь пошевелиться. В этот момент резкий звук трубы разнесся над полем боя, заглушая все звуки, сопровождавшие битву. Я вскинул голову и застыл с открытым ртом - с неба спускался ангел. Нормального человеческого роста, в белой тоге, с крыльями, похожими на орлиные. Он светился, словно маленькое солнце, и сжимал в руках длинный, в свой рост, меч. Ангел опустился на землю рядом со мной и воткнул с размаха свой меч в каменистую почву. Затем громовым голосом крикнул, заглушая шум битвы:

- Прекратить!

От его меча, вошедшего в землю почти наполовину, стали расползаться трещины, разрывая каменистую почву.

Битва прекратилась. Почти половина ее участников исчезла, остальные разбились на маленькие группки и старались держаться подальше от ангела.

- Сколько можно говорить - нельзя использовать энергию такого класса!

Я обернулся. Ангел исчез. На его месте стоял обычный парень и держался за рукоятку меча. Парень как парень - лет двадцать пять, может больше.

В джинсовом костюме, тощий. Черная бородка и синие глаза. Вот и весь ангел. В этот момент он обратил свое внимание и на меня.

- Ты кто такой? - спросил он нормальным голосом.

- Новенький, - ответил я, возвращаясь к образу в джинсах и жилете.

- Ты как сюда попал? - заинтересовался "ангел".

- Знакомая привела, - спокойно ответил я. От бывшего ангела исходил поток чистой и спокойной силы.

- Какая знакомая? - спросил он, пронизывая меня взглядом своих небесно-голубых глаз. Я отвел взгляд и стал рассматривать каких-то подозрительных личностей в плащах, которые спорили о чем-то неподалеку от нас.

- А ты кто такой? - спросил я в свою очередь. И тотчас пожалел об этом - невидимые тиски сжали меня так, что я не мог двинуться.

- Так кто тебя привел?

- Ну, девчонка одна, - ответил я, понимая, что шутить с этим парнем не стоит. - Фло назвалась.

- Ведьма, - в устах "ангела" это слово прозвучало как ругательство. Невидимые оковы спали с меня, словно шелуха, и я расправил плечи.

- Почему ведьма? - спросил я, шагнув поближе к бывшему ангелу. Он отвернулся от меня, словно потерял интерес к моей персоне, и теперь рассматривал поле боя, словно хотел определить, кто же ответствен за применение запрещенной энергии. Не поворачивая головы, он все же соизволил ответить.

- Она энергию с тебя качала?

- Ну?

- Так скажи спасибо, что жив остался! Мне стало как-то не по себе. Какой-то неприятный холодок пробежал по спине.

- А что, разве от этого можно коньки отбросить? Ангел внимательно следил за тем, как игроки расходятся - исчезают, выходя, по-видимому, в Реал.

- Можно, - наконец отозвался он, - если сердце слабое. Она должна была тебя предупредить. И вообще не пускать тебя на эти игры.

- Все-таки, кто ты такой? - спросил я, стараясь, чтобы этот вопрос не прозвучал слишком грубо.

- Меня зовут Кирилл, - отозвался "ангел". - Я присматриваю за этими анархистами. Чтоб они не поубивали друг друга.

- Нет, ты посмотри! - внезапно взъярился он, указывая на ребят в черных плащах, чей спор грозил вылиться в новое сражение. Уже блеснул металл, и огненные блики побежали по плащам.

- Идиоты! Это же садомазохисты! Это больно, иногда смертельно, но они продолжают друг друга колошматить! А представь, какие возможности для художника! Рисовать силой воли! - Кирилл умолк и помрачнел.

- Погоди, Кирилл, - я ухватил его за руку, видя, что он собирается пройтись по полю боя, - почему они анархисты?

- Потому что болтаются, как говно в проруби. Одни светлыми называются, другие темными, а по сути одинаковые. Не хотят цивилизованно общаться.

- А что, есть цивилизованные?

- Есть, - Кирилл внимательно посмотрел на меня, словно запоминая мое лицо.

- А как к ним присоединиться? - спросил я.

- Что-то я разболтался, - медленно сказал бывший ангел. - Ну да ладно. Запомни мое лицо. Мой образ. Когда вызовешь меня сам - тогда поговорим. Считай, что это испытание. И ради всего святого, не ходи на эти игрища и не общайся с Фло. Ты не представляешь, как она тебя подставила. И если можешь, не "качай" энергию с людей. Довольствуйся тем, что отпущено природой.

- Заметано, - отозвался я. И только собрался спросить Кирилла, как же его все-таки "вызвать", как меня окутала тьма. Кирилл просто вытолкнул меня обратно в Реал, не шевельнув даже пальцем.

Глава вторая АСТРАЛЬНЫЕ ИГРЫ

ДНЕВНИК

Понедельник

Так. Надо временно отдохнуть. Никуда не ходить, никого не звать. Подумать надо. Это занятие полезное - думать. Обычно как получается: сначала сделал, а потом подумал - ё моё, что ж я сделал-то? Не нравится мне этот интерес к новичку. Ко мне то есть. Ну, Фло можно еще понять - может, я ей понравился. Хотя... Хотя она все же искала дополнительный источник энергии для своих военных забав. Кирилл, по-моему, просто строит из себя крутого. Самый главный вопрос - а я - то чего хочу?

Вторник

Я снова занимаюсь энергетикой в метро. Там мне удобнее всего - кругом очень много народа, энергия изо всех так и прет. Скачиваю энергию с других людей, пробую приспособить к себе. Теперь учусь различать людей с закрытыми глазами. Закрою глаза и стараюсь мысленно "нащупать" человека. Вернее его энергетический заряд. Ауру или как там ее. Получается, но с трудом. Могу увидеть в темноте мельком тусклый огонек - и все.

Четверг

Уже лучше. Вижу много огоньков. Некоторые тусклые, некоторые яркие. Вырисовываются человеческие фигуры. Здорово! Чем у человека больше запас энергии, тем он ярче светится. А вот представил я себе один щекотливый момент. Прихожу, значит, я к врачу - доктор, а я огоньки вижу! Как представлю себе, - дрожь берет. Нет, не пойду я к врачу.

Понедельник

Сегодня первый раз увидел силуэты людей. Не просто светящиеся пятна, а именно силуэты. Правда, для этого приходится довольно сильно напрягаться. Если не всматриваться, то просто смазанные пятна. Присмотришься, сконцентрируешься - силуэт. Так удобней выбирать, с кого качать энергию.

Вторник

Нашел новый способ скачивания энергии. Тихонько поворачиваешь руку к объекту и запускаешь "зонд" из центра ладони. Как только "зонд" достиг цели, сжимаешь его в "кулак" и тянешь обратно. Иногда даже видно, как сиреневый язык втягивается в ладонь. Руке становится горячо, будто взялся за чашку горячего чая. Так забирать энергию удобнее - меньше затрат. И выбрать можно с кого качать.

Четверг

Ну вот, вроде я и окреп. Пора выходить на связь. Хочется узнать что-нибудь новенькое. Научиться чему-нибудь полезному. В общем, пора! Прямо завтра и начну. Приду в метро, сяду на скамейку и вперед. А то я соскучился по Астралу.

Суббота

Нет, метро - это все-таки не очень приятное место. Душно, жарко, народ раздраженный. Злятся друг на друга, ругаются, тратят энергию. Так что придется ее забрать у беспечных пассажиров. Пока они всю ее не растратили. Сегодня днем попробую вызвать Кирилла.

***

Народу в метро было много. Ну просто очень много! К тому же затеяли чинить один из четырех эскалаторов на "Киевской", позакрывали все двери на входе, кроме одной. Приходит электричка, и толпа устремляется в единственную дверь. В этой толпе можно поджать ноги и тебя просто понесут. Ужасная давка.

В отвратительном настроении я прошелся по станции, ища свободное место на лавочках. Все они были заняты. Вездесущие бабки с тележками, тетки с огромными сумками, мужички с рюкзаками, набитыми стеклотарой, - все они решили немного посидеть на скамеечках. Наконец одно место освободилось, и я присел на деревянное сиденье, еще сохранившее тепло предыдущего посетителя. Закрыл глаза. Темно. Лишь светлые пятна энергии проплывают мимо. Я представил Кирилла. Попытался вызвать его изображение перед собой: ау, Кирилл, где ты?

Словно отвечая на мой зов, темнота расступилась, и я увидел его. Точнее, только его лицо. Он чему-то улыбался и смотрел куда-то вбок. Вот он словно почувствовал мой взгляд и посмотрел мне прямо в глаза. Он сразу перестал улыбаться и одними губами прошептал:

- Иди сюда.

Меня выдернуло из Реала, словно пробку из бутылки шампанского. Полет сквозь Астрал занял мгновения - никаких цветных шаров, вращающихся планет, бесконечности Космоса - просто секунда темноты - и все. Заложило уши, и в глазах потемнело, словно в самолете при взлете и посадке.

Я медленно огляделся, приходя в себя. На этот раз мне повезло больше. Пивная! Это вам не лесок с полянкой. Это уже серьезно и по-деловому.

Очутился я прямо за грубо сколоченным столом. Причем было заметно, что стол специально так сделан, для колорита, наверное. Напротив сидел Кирилл с глиняной кружкой в руке и улыбался. Я завертел головой, рассматривая помещение. Обычное здание. Двухэтажное. По крайней мере, так казалось изнутри. Десяток квадратных столов, точно таких же, как и тот, за которым я сидел, высокий потолок, в углу небольшая сцена. Под потолком большая люстра со свечами - на таких еще любят кататься ковбои. Прямо картинка из вестерна. Только вот на сценке вместо разбитого пианино стояла новенькая ударная установка, не вписывающаяся в общую картину.

Кирилл отхлебнул пива и усмехнулся в усы. Он откровенно наслаждался моим удивлением и, похоже, специально не начинал разговор, давая мне время освоиться.

Я перенес свое внимание на посетителей. Человек десять сидели за столиками, еще с десяток стояли у стойки, что находилась прямо за моей спиной. Стойка первоклассная - прямо из какого-нибудь современного супербара. Посетители казались самыми обычными людьми. В первую очередь мне в глаза бросилось то, что одежда на всех была обычной. Нормальной. Никаких извращений, которые я видел на поле боя, - ни заклепанных косух, ни длинных плащей, ни странных шляп. Все были одеты нормально, как в реальной жизни. Джинсы, куртки, свитера - все как в обычной забегаловке. Тут мне в голову закралась одна мысль, и я спросил Кирилла:

- Где это я?

- Тут, - просто ответил он, снова отхлебывая из своей огромной кружки.

- Это Реал?

- Нет, - Кирилл поставил кружку на гладко оструганные доски стола. - Это пивная "Олень".

Это сфера троих людей - Бешеного, Мага и Кара. Пивное заведение - их мечта, недоступная в Реале.

- Держать пивнуху - мечта? - удивился я.

- Это не пивнуха, - сказал Кирилл. - Не кричи об этом так громко. Это место тусовки знакомых людей. Тебе повезло, - я ждал одного человека и был открыт для вызова. Ты пробился первым.

- А если бы ты был "закрыт", я бы никогда не дозвался до тебя? А как же тест?

- Пива хочешь? - спросил Кирилл, игнорируя мой вопрос. Ладно, замнем.

- Конечно, хочу! - ответил я, откидываясь на спинку стула. Ого! Стулья-то деревянные, с мягкими подлокотниками и сиденьем. Даже не стулья, а какие-то кресла прямо.

Кирилл махнул рукой бармену. Это был высокий человек с рыжей бородой. Довольно упитанный бармен. Он взял глиняную кружку и, наполнив ее пенистым пивом, поставил на стойку. Кирилл поднял свою руку - и тотчас кружка исчезла со стойки и появилась передо мной. Я обхватил ладонью ее мокрый бок и приподнял, заглядывая внутрь. Плотная пена, божественный запах - то, что надо.

- И чем тут расплачиваются? - поинтересовался я у Кирилла.

- Вниманием.

- Как это? - изумился я.

- Ты пьешь пиво и ешь закуски именно этого Мага. То есть те, что представил себе Маг. Свое кулинарное мастерство здесь показывать не рекомендуется.

Я отхлебнул пива. Здорово! Похоже на Миллер, только лучше.

- Неплохо! - пробормотал я, делая второй глоток. Как известно, пиво пьется тремя глотками: первым - половина кружки, вторым - половина того, что осталось, и последним - все, что осталось. Я проделал эту комбинацию и отодвинул опустевшую кружку.

Кирилл одобрительно посмотрел на меня и снова отхлебнул из своего сосуда. Он просто наслаждался неподражаемым вкусом этого пива.

- Ну, - наконец сказал Кирилл, - спрашивай. Наверное, накопилось вопросов? Ты и так держишься молодцом. Некоторые быстро раскисают. Или надоедают своими расспросами.

Я понял намек и решил не торопиться. Что он ждет от меня - новичка? Вопросов "а кто это сделал", "где мы на самом деле"? Ну и пусть ждет. Примем этот Астрал и сферы как реальность. Зря, что ли, столько фантастики прочитал? Уже давно воспринимаю вымышленные миры как реальные.

- А кого ты ждешь? - спросил я. Кирилл поперхнулся пивом.

- Ничего себе вопросик. Далеко пойдешь.

Я обернулся и махнул рукой бармену так же, как махал Кирилл. На стойке мгновенно появилась кружка, и я мысленно потянулся к ней. Не, не выходит. Да, почувствовать себя крутым не вышло.

- Ну, извини, - усмехнулся Кирилл. - Ухватить и переместить посторонний предмет - это не так просто, как кажется.

Кружка возникла рядом со мной, а пустая бесследно растворилась в воздухе. Я вновь обхватил кружку ладонями - она приятно холодила руки - и вопросительно посмотрел на Кирилла, ожидая ответа.

- Я жду друга, - спокойно ответил бывший ангел, - просто договорились тут встретиться.

Я приподнял кружку и отпил маленький глоток. Буду тоже потихоньку прихлебывать, как Кирилл.

- Еще вопросы?

- Почему я всегда появляюсь в Астрале в той одежде, которая в Реале на мне надета? - я потянул себя за ворот свитера.

- Потому что твоя память подсказывает тебе, во что ты был одет в последний раз. И Астрал исполняет эту подсказку. Можно, конечно, поднапрячь воображение и ввалиться в Астрал в каком-нибудь другом прикиде, но это не существенно.

- Понятно. - Я провел пальцем по столу, на вид это были настоящие доски. И как они это делают?

- Как они это делают? - спросил я. - Пиво, столы и прочее.

- Главное - фантазия, - улыбнулся Кирилл, - ну еще и энергия, чтобы овеществить эти фантазии.

- И где брать столько энергии? - тут я даже заерзал на стуле. Очень актуальная тема.

- У каждого мага свой источник. Обычно никто не рассказывает какой. Чтобы не воровали. К тому же у разных людей разные способности. Один снимет энергию с любого дерева, а другой даже в метро ни капли не найдет. - Кирилл откинулся на спинку стула.

- Кстати, - продолжил он, - будь осторожен. В основном в Астрале скачивают энергию с молодых и необразованных. С таких, как ты. Этим, правда, занимаются не цивилы, но всякое бывает порой.

- Не цивилы? - удивился я.

- Ну, не цивилизованные граждане. Цивилы по-латыни - граждане, или горожане. Нецивилы - это все остальные. Или если по-простому - дикие.

- Послушай, - сказал я, обводя помещение удивленным взором, - ведь тут куча народу! Как такое может проходить незамеченным для реального мира? Тут полно народу, там полно народу - ведь это так просто не скроешь!

Кирилл засмеялся.

- Давай потом поговорим на эту тему. Просто запомни, что не так уж много народу на самом деле. Очень многие двоятся - просто берут различные обличия и в разных компаниях появляются в разных одежках. Нас, магов, не так много, как тебе кажется... А что до скрытности - ну поди расскажи своим приятелям про Астрал. А лучше сразу к врачу. Либо тебя надолго упрячут в клинику, либо прослывешь фантазером. Кстати, об Астрале часто пишут в желтой прессе. В Реале открываются всевозможные клубы магов и волшебников, целители просто ходят толпами. Однако на них внимания не обращают. И правильно делают.

Кирилл в очередной раз глотнул пива и демонстративно закатил глаза, показывая, как ему нравится напиток.

- Ну? - Кирилл снова подстегнул меня. Он явно ждал от меня "правильного" вопроса. Ждал, когда я что-то соображу и задам этот вопрос. И явно это должен быть не вопрос вроде: "А тут есть публичный дом?"

- Это и есть цивилизованные маги? - спросил я, глядя Кириллу прямо в глаза.

- Это? - Кирилл обвел рукой "салун". - Это просто место тусовки. Тут всякие есть. Но в основном цивилизованные. Просто те, кто не ведет бессмысленных войн, - цивилизованные.

- А кто ведет осмысленные войны? - я снова глотнул пива. Какое наслаждение! И как только людям удается представить такое пиво! Наверное, тот, кто его сделал, мечтал об идеальном пиве и постарался воплотить свою мечту здесь - в Астрале. Как мне показалось, это ему удалось!

- Тебе пальца в рот не клади, - засмеялся Кирилл. - Знаешь, что сделаем?

- Что? - пробурчал я, засунув нос в кружку.

- Сейчас ко мне должен друг прийти. А мы с тобой встретимся потом.

- Выгоняешь?

- Просто сюда можно попасть только по приглашению. И провести с собой одного человека. Этот человек - мой гость. Ты просто вне расписания. В другой раз тебя проведу.

- Договорились.

- Может, у тебя вопросы конкретные появятся. - Кирилл сделал паузу. - Найдешь меня так же. Я тебе дам пару ориентиров, чтобы не скучал.

- Что дашь? - не понял я.

- Ориентиры, - Кирилл опустил кружку, и я почувствовал, как он мысленно потянулся ко мне, собираясь передать картинку.

- Первое, - сказал Кирилл, - этот салун. Тебя просто так сюда не пустят, но, может, пригодится.

Перед моим мысленным взором проплыли огромные укрепленные на стене оленьи рога. Я услышал тихий гул разговоров и ощутил горьковатый вкус пива. Дружеское тепло обняло меня за плечи невидимой рукой. Отзвук гитарной струны вдалеке.

- Второе - побережье, - донесся издалека голос Кирилла.

Запах моря, шум волн, белый песок впитывает пену. Соль на обветренных губах и жар полуденного солнца. Отпуск.

Я вырвался из власти видений и постарался запомнить все, что показал мне Кирилл. Наверное, именно это он и называл ориентирами - изображения и ощущения.

- Ну и хватит, - Кирилл взглянул на часы. - Тебе пора. Выходить из Астрала умеешь?

- Нет, - честно признался я.

- Закрой глаза и представь, что взлетаешь. Еще, пока будешь гулять по Астралу, будь осторожнее. Помни о том, что с новичков качают энергию. Если почувствуешь неладное - представь, что ты в коконе. Или сразу сваливай, а то заработаешь инфаркт. Ну, пока.

Я закрыл глаза и представил, что огромные крылья за спиной поднимают меня в небесную синь. Сначала затошнило, потом закружилась голова. Да, ощущение не из приятных, зато я снова в метро. Интересно, почему Кирилл так торопился? Правда друга ждет? Может подругу? Это теплее. И вообще, зачем он связался с новичком, который ни во что не врубается. Зачем ему мои вопросы? Зачем ему возиться со мной?

У меня появилось нехорошее предчувствие, что я узнаю ответы на эти вопросы, и скоро. И, боюсь, они мне не понравятся.

ДНЕВНИК

Я не пытался выходить в Астрал еще два дня. Мне надо было разобраться в самом себе. Все случилось как-то быстро, неожиданно. Надо подумать о сложившейся ситуации. Чем-то нехорошим веет от нее. Надуманным, книжным. Может, все-таки это мои фантазии?

Вот я занимаюсь медитацией, вот на меня выходит Фло. Вот я в магических сферах. А вот на меня выходит маг покруче Фло. Что дальше - еще более крутой покровитель, внезапное проявление спящей во мне силы, спасение Галактики? Бред. Ощущение нереальности. Игры. Такое впечатление, что это сон. Наверное, поэтому я так легко принял изменение в своей жизни - из-за ощущения игры. Я ведь столько играл в различные игры, что они стали для меня реальностью. И когда это новое пришло ко мне, я не удивился. Я посчитал, что это продолжение игры. А теперь поздно реагировать радостными воплями на это событие. Интересно, рубят ли они друг другу головы в Реале? Надеюсь, их войны туда не перемещаются.

Похоже, что это серьезно. Хватит задавать вопросы - пора получать ответы. Тот, кто владеет информацией, - владеет миром. А информацию можно получить только путем разведки. Настала пора прогуляться по Астралу.

***

К выходу в Астрал я готовился полдня. Всего. На самом деле я просто приехал в Москву, забрался в метро и скачал энергию с беспечных прохожих. Я, конечно, помнил предостережение Кирилла, но что поделать, я делал это не из чувства протеста, нет. Просто я не мог придумать, где взять энергию. А в Астрале она необходима. Одного воображения и сосредоточения мало. Чтобы "овеществить" свои грезы, нужна энергия. И не спрашивайте меня, как это происходит. Я не физик и не мистик. Я просто делаю, как нужно, вот и все.

Я не пошел на "Октябрьскую". Вряд ли я встречу Фло, но на этой станции я засветился. И если меня будут искать в Реале, то, скорее всего, начнут именно с нее.

Я выбрал Киевский вокзал. Народу много, это хорошо и для энергии и для маскировки. Опять же - там сходятся три линии метро. Есть куда шмыгнуть. Два выхода со станции. Может, конечно, я и параноик, но пора возвращаться в реальный мир. В Реале нельзя нажать на кнопку и загрузить эпизод заново. Здесь умираешь по-настоящему.

Итак - за информацией. Надо самому "пощупать" Астрал, а не полагаться на мнение других. Я закрыл глаза. Темно. Только жжение энергии в позвоночнике. Прочь все мысли, прочь. Я почувствовал, как темнота закружила меня в своем хороводе, а огненный стержень пронзил мой позвоночник. Картина пляжа всплыла перед моим внутренним взором мгновенно. Четкая, реальная. Вкус соли на обветренных губах. Я открыл глаза, когда услышал мерный шум накатывающихся волн. Получилось.

Это была сфера - пляж. Нечто похожее мне показывала Фло. Правда, тогда на песке не стояли деревянные лежаки и было не так людно. По пляжу бродили самые обыкновенные люди - в плавках и купальниках. При этом у всех были идеальные тела. Представьте себе - человек двадцать, и все как будто сошли с плаката рекламы купальных принадлежностей. Разбились на маленькие группки и обсуждают свои проблемы. Правда, у самой воды лежали двое старичков. В натуральном виде - толстенькие, с лысинами и волосатыми поясницами.

Волны накатывались на песок с мягким шорохом. Отступая, они оставляли за собой клочки пены. Плотной, словно пивной. При мысли о пиве в горле пересохло и сразу стало жарко.

Я опустил взгляд. Так и есть - как всегда, торчу посреди пляжа в дубленке. Как еще пальцем не показывают! Я быстро представил себя в плавках. Черт, когда я в последний раз на море-то был? Ну вот, вроде порядок. Я огляделся по сторонам: может, это здесь не принято - переодеваться посреди пляжа. Нет, вроде никто не смотрит. Я оставил свое тело. С жирком и волосатой грудью. Пускай крутыми формами занимаются малолетки. К тому же я с трудом мог представить себе нечто подобное. Наверное, такой образ нужно заранее готовить.

- Привет! - раздалось сзади. Я резко обернулся и чуть не упал. Мне улыбалась шикарная блондинка, весьма фигуристая. Куда там Фло! Эта подруга больше напоминала блондинок из нескромных мужских журналов.

- Ты здесь первый раз? - прощебетала она ангельским голоском.

- Ага, - откликнулся я, не отводя взгляда от ее фигуры. Нет, понятно, что это все лажа, но все равно - глазам приятно.

- Меня зовут Лолита, - представилась она и сверкнула голливудской улыбкой.

- Игорь, - отозвался я.

- Искупаемся? - она мило улыбнулась.

Ишь, Лолита. Коровища такая, она хоть Набокова читала? Вряд ли. Не так что-то. Внутри словно звоночек прозвенел. Блин, как Астрал, так сразу бабы. Я подсознательно, что ли, такие места выбираю?

- Пойдем, - позвала Лолита и побежала к воде. Я медленно пошел за ней, оглядываясь по сторонам. Ближайшая группка рекламных моделей косо посматривала на меня и заливалась смехом. Я посмотрел на дедов. Те отвернулись от меня с брезгливым выражением лица. Так. Что-то стало проясняться. Я посмотрел вслед Лолите. Точно. Фигуру можно изменить - походку нет. Шаг грубый, мужской. Бедра покачиваются на ходу, но четко видно, что это наигранное. Движения рук знакомы - идет и правая рука почти не движется, тогда как левая словно маятник. Такая привычка у тех, кто долго носит дипломат или сумку без ремня. Знаем такие вещи. Еще по Интернету. Приходит в чат некий извращенец, голубой насквозь, и называется женским именем. И принимается кокетничать и переписываться, кося под женщину. Тот, кто долго общается с помощью чатов, может быстро раскусить подобную подставу. Все-таки женщины и разговаривают и пишут письма не так, как мужчины. Мягче. А новички попадаются.

- Эй, Лолита! - крикнул я. Компания за спиною притихла, ожидая новую порцию развлечения. И я подарил им то, чего они так ждали. - Эй, Лолита! А что, член сегодня дома оставила?

Тишина сменилась громовым хохотом. Стали оборачиваться ребята из других компаний. Даже два деда заинтересованно завертели своими плешивыми головами. "Лолита" обернулась. Губы плотно сжаты, глаза сверкают. Никакой краски на лице. Может, в Астрале не краснеют? "Лолита" двинулась ко мне широкими мужскими шагами, уже не пытаясь вилять задом. На ходу ее руки сжались в маленькие кулачки и ее тело поплыло, меняя очертания. Я не стал дожидаться окончания трансформации. Не сложилось. Пора прощаться - пляж пока для меня закрыт. Я решил не вываливаться из Астрала, а просто перенестись подальше. Подальше от моря, туда, где сухо и нет обнаженных фотомоделей. Сухо, ни капли воды, нет людей, теплый ветер без влаги.

Открыв глаза, я обнаружил, что стою посередине широкого шоссе. Кажется, такие называются авто-банами. Не было видно ни одной машины. Тишина. По сторонам простиралась степь. Сухо, пыльно, людей нет. Из-под ног убегает к горизонту белая разметка. Интересно, я сам создал этот мир или это чей-то прикол? Я обернулся, чтобы хорошенько осмотреться, и замер. А потом сквозь меня проехала машина. Но это так, слабо сказано - проехала. Когда я обернулся, то буквально в метре от себя увидел капот машины с открытым верхом. Казалось, мир замер вокруг меня. За секунду я отметил много вещей. И то, что это небесно-голубой кадиллак, и выпученные глаза водителя и даже отметил отсутствие каких-либо звуков. А потом кадиллак проехал сквозь меня. Ничего не соображая, я сел прямо на асфальт. Весь мир сжался до размеров булавочной головки и замер. Я замер вместе с ним. Я ни о чем не думал, ничего не делал. Перед глазами застыл небесно-голубой капот с небольшой царапиной по центру.

Из этого состояния меня вывел какой-то посторонний шум. Я поднял голову, и обычный мир снова раскрыл мне свои объятия.

- Ты, урод! Ты откуда тут взялся?

Надо мной возвышался водитель кадиллака. Длинный, тощий, копна черных волос. Синие джинсы, протертые на коленках, остроносые ботинки, кажется из крокодиловой кожи.

- Придурок, - заорал он на меня, - да меня чуть кондратий не хватил! Тут и меня прорвало.

- Сам придурок! - крикнул я, поднимаясь на ноги. - Да я сам чуть не кончился на месте, в Реале, наверное, придется штаны стирать!

Он отшатнулся от меня, и я обнаружил две вещи. Во-первых, он был выше меня на голову, во-вторых, гораздо шире в плечах.

- Хрен ли ты без звука ездишь? - продолжал кричать я. Наступление - лучшая оборона.

- Мое шоссе! - крикнул водитель в ответ. - Хочу и езжу!

Мы стояли друг напротив друга, сверкая глазами и сжимая кулаки. Словно два петуха, не поделившие симпатичную курочку. Первым опомнился он - сделал шаг назад и прикрылся энергетическим щитом. Лицо его стало спокойным и сосредоточенным. Немного отрешенным. Правильно, здесь Астрал, а не шоссе, здесь кулаки и рост ничего не решают. Я расслабился, понимая, что мне с ним не справиться, и буркнул:

- Извини, пришлось срочно свалить с одного обломного сейшена. Так что из-за спешки я чуток лажанулся.

С рассерженным человеком в остроносых ботинках надо разговаривать именно так. Особенно если он ездит на небесно-голубом кадиллаке. Пусть и в мечтах.

- Что за сейшен-то? - буркнул он, не убирая щита.

- Да на пляже побывал первый раз, - ответил я, приготовившись вывалиться в Реал. Но парень вдруг криво усмехнулся и убрал щит.

- Лолита, да? - спросил он, нагло ухмыляясь.

- Ага! - ответил я.

Улыбка у него расползлась прямо до ушей.

- Знаем, знаем, - сказал он, - этот пидор всех уже достал!

Он подошел ближе и протянул руку.

- Петро, - представился он.

- Игорь. - Я пожал его руку - друзья еще никому не мешали.

- Сразу раскусил его?

- Кого? А, да. Пять секунд, - я улыбнулся в ответ, - по походке.

- Молодец. - Петро осмотрел меня с ног до головы - я опять был в дубленке. Наверное, рефлекторное это у меня. Никак не забуду, что в Реале зима.

- Играешь? - спросил он.

Вот это уже нормальный разговор.

- Бас.

- Что играешь?

- Рок. Сейчас, правда, редко.

- Давно?

- Пять лет.

- Профессионально?

- Да нет, увлечение. Так, картошки вешаю.

Петро снова улыбнулся. Откуда-то издалека донеслась музыка. Я обернулся. Кадиллак стоял метрах в пяти позади меня. В Реале так, конечно, не остановиться. Правда, цвет машины почему-то сменился на серый. Наверное, Петро от испуга потерял контроль. А музыку я узнал. Shocking Blue.

- Знаешь? - спросил Петро.

- А как же, - откликнулся я, - класс. Парень просто расцвел.

- Слушай, - сказал он, - сейчас у меня времени нет, может, забьем стрелу?

- А как?

Петро закрыл глаза, и я приготовился. Темно, полуподвальное помещение, контрабас на сцене, дым беломора ест глаза.

- Приходи, каждый вечер, - Петро открыл глаза, - побренчим, покайфуем.

- Окей, - ответил я, сотворив кольцо из указательного и большого пальцев.

Мой новый знакомый улыбнулся еще раз и быстрым шагом отправился к своей тачке. Забрался на сиденье и, махнув мне на прощанье рукой, дал полный газ. Машина так же бесшумно набрала ход и скрылась в клубах сизой пыли.

Вот так. Не знаешь, где найдешь, где потеряешь. Приятели - это здорово, особенно такие - с чувством юмора.

Я быстро оглядел себя. Да, надо все-таки избавляться от дубленки. Что мне сейчас подойдет? Косуха, джинсы, кроссовки. Вот теперь порядок. Я уселся прямо на шоссе, скрестив ноги. Надо решать, что делать дальше. Куда отправиться? Постучаться в пивнуху, пардон, в ресторан "Олень"? Или попытаться найти Кирилла?

И тут до меня дошло. Раньше на размышления не было времени, но теперь я понял одну интересную вещь. Ориентиров этого шоссе мне никто не давал. И я, скакнув наугад, попал прямо в точку. Ах да, была у меня мыслишка, что я сам сотворил эту сферу, ну тут подвернулся Петро со своим кадиллаком и мыслишка пропала. Забавно. Кирилл не говорил мне, что можно самому поискать "координаты чудес". Может, не хотел, чтобы я шлялся, где ни попадя? Или хотел держать меня на коротком поводке. И вообще, откуда у меня такая враждебность к нему? Вроде возится со мной, наставляет на "путь истинный". Но непонятны его мотивы. Скрывает он что-то, я чувствую это. Отсюда, наверно, и враждебность.

Я поднялся и попрыгал на месте. Кроссовки я себе не придумывал - просто представил себе свои любимые, те, которые давно под шкафом отдыхают. Пора отправляться в путь. Еще один прыжок в неизвестность и пора возвращаться. Мне вдруг безумно захотелось попрыгать наугад. Повидать новые места, познакомиться с новыми людьми. Может быть, это опасно, ну и ладно. Все-таки это игра. Но тут моя наиболее рассудительная часть мозга подкинула мне интересную идею. Сколько я в Астрале - десять минут, двадцать, полчаса? Что если мое реальное тело уже отправили на носилках в палату реанимации? Или я почувствовал бы это? Ладно, потом погуляем. Один прыжок и все, хватит на сегодня.

Я закрыл глаза. Значит так! Для разнообразия - урбанистический пейзаж. И никакой пыли! Перед глазами поплыли зыбкие картины. Жара, свет, темнота, холод - все подряд. Картинки плыли, но уцепиться было не за что. Я чувствовал, что это мои фантазии и что в них я просто не попаду, не сотворив их предварительно. Я сосредоточился на улицах и свете фонарей. Одно из моих видений как-то отвердело, и я скользнул в приоткрывшуюся "дверь".

Было темно и сыро. Это я заметил первым делом. Затем голова прояснилась окончательно, и я огляделся. Кругом пятиэтажки. Улица. Ночь. Над головой едва тлеет обычный фонарь. Мне даже нехорошо стало - передо мной был вполне реальный пейзаж одной из городских улиц. Может, я вывалился в Реал? Да нет, в пространстве я не должен был переместиться. Вытянул руку и провел небольшой тест. По руке забегали зеленые огоньки, и я наконец уверился, что это чья-то сфера. Вдобавок я понял и то, что до нормального посетителя Астрала мне еще далеко. Я опять был в дубленке. Черт, надо будет спросить у кого-нибудь, что с этим делать. Может, это моя отличительная черта? Вечно в дубленке ходить? Вроде боевой формы?

Обернувшись, я стал рассматривать дома. Обычные дома. Сыро, холодный ветер - похоже на осень. За спиной раздался шорох. Я резко обернулся. Прямо в свете фонаря стоял мужчина. Лет сорока на вид. Виски с благородной сединой, черное пальто, руки в карманах.

- Приветствую, - тихо произнес он. - Что ты делаешь в этом городе печали?

- Да так, - я пожал плечами, - просто заглянул. А что, это ваша сфера? Мне нельзя сюда? Тогда я уйду.

- Нет, все в порядке, - уверил меня мужчина все тем же тихим голосом, - просто интересно, как вы сюда попали.

- Просто захотелось в город, - честно признался я. Мужик мне понравился. В смысле, его поведение. Конфликтов вроде не предвидится, и это хорошо. Может, он мне про дубленку и расскажет.

- Это хорошо, что вам захотелось в город, - почти прошептал он, и фонарь погас. В тот же момент на меня навалилась огромная тяжесть, и я стал задыхаться. Сознание рвало меня в Реал, но эта тяжесть не пускала. Я почувствовал, что из меня пьют мою силу. Просто выпивают меня, как стакан сока. Я рванулся и загорелся ярким пламенем - моя боевая трансформация полыхнула на миг огнем, но тут же погасла. Из глаз у меня посыпались искры, и я ощутил страх. Страх смерти, небытия, в полном смысле этого слова. А затем мне дали хорошего пинка, и я ударился о стенку. Моя боевая трансформация тут же развернулась в полную силу, и в собственном свете я увидел леденящую душу картину. Мужчина слабо трепыхался в объятиях странного существа, которое пыталось его поцеловать. У существа была лысая голова и огромные кожистые крылья за спиной. От страха моя боевая форма полыхнула еще ярче, и я наконец сообразил, что это за картина. Это был вампир. Словно в кино. И голова у него была не лысая, просто черные, как смоль, волосы блестели, видно чем-то намазанные или намоченные. И, естественно, он не целовал этого типа в пальто, а пил его кровь, вцепившись в шею. Мне тут же захотелось оказаться подальше от этого места, и я представил себе, что меня поднимает в воздух неведомая сила. Хватит на сегодня приключений. Но что-то меня удержало. Я остался в Астрале, балансируя на той невидимой грани реальности и нереальности, когда видишь сразу два мира. Я четко слышал шум подъезжающего поезда метро и в то же время видел, как вампир отбросил свою жертву. Как только бесформенный комок одежды коснулся земли, я почувствовал, как кто-то рядом ушел из Астрала. Вероятно, это был тот мужчина, так неудачно подвернувшийся под руку вампиру. Шум метро стал четче, и тут вспыхнул фонарь. На секунду я увидел его, вернее ее. Ее, потому что черные, как смоль, волосы оказались длиннее плеч, а лицо было чисто женское, его даже не портили два длинных клыка, спускавшиеся на подбородок. В общем, это была ОНА. Тут я не ошибся. В следующую секунду вампир исчез, а на его месте появилась девушка. Невысокая, полненькая, лицо доброе и приветливое, на губах улыбка. На вид даже младше меня.

- Привет, - сказала она. - А у тебя интересная боевая форма.

- У тебя тоже, - машинально ответил я.

- Тебе повезло, что я очутилась рядом, - продолжало милое создание, - а то этот тип выпил бы тебя до конца. Тут вроде военной зоны для вампиров.

- Спасибо, - поблагодарил я, готовясь в любой миг вывалиться из Астрала. Вообще-то это давно надо было сделать, но мне стало интересно. К тому же я вроде ее где-то видел.

- Я тебя помню, - сказала она. - Я видела тебя в "Олене" с Кириллом.

Точно! Ее лицо сразу показалось мне знакомым. Тогда она была одета в черную кофту и сидела около стойки, ведя беседу с двумя парнями. Я ее запомнил, потому что она казалась самой молодой в зале. Младше меня.

- Игорь, - представился я. - Еще раз спасибо.

- Да ладно, - она улыбнулась. - Раз уж мы встретились, я хочу дать тебе совет.

- Какой совет?

- Держись подальше от Кирилла, - она снова улыбнулась, но на этот раз как-то печально, - ты новичок, а Кириллу нужны новички.

- А поподробнее, - оживился я. Мои подозрения наконец обретали какую-то реальную форму.

- Я и так заболталась. - Раздался хлопок, и в темноту ночного неба метнулась крылатая тень. Лишь всплеск энергии донес до меня ее мысленное послание: "еще увидимся".

Вот и все. Я расслабился. Так. Кое-что стало проясняться. Я нужен Кириллу. И я был нужен Фло. Всегда и везде нужны ничего не понимающие новички, которыми можно крутить, как хочешь. Ладно, с этим я еще разберусь. А сейчас - прочь из Астрала. Хватит приключений на сегодня. Я вдруг почувствовал себя совершенно разбитым и усталым. Моя боевая форма исчезла, и я снова стоял в своей неизменной дубленке. Я закрыл глаза и представил, как вываливаюсь из Астрала. Метро стало реальностью.

ДНЕВНИК

Что у меня есть на руках? Какая информация? Первое - я нужен Кириллу. Второе - он что-то скрывает от меня. Третье - появляется ниоткуда добрая душа и советует не связываться с Кириллом. Вывод - я опять во что-то вляпался. Во что-то тягучее и дурно пахнущее.

Прогулка по Астралу принесла свои плоды. Я понял, что ничего не знаю об этом мире и играть по незнакомым правилам не умею. Что остается делать? Может, плюнуть на все, найти Фло и участвовать в битвах, стараясь не заработать сердечный приступ? Или завалиться к Петру и потусоваться у него? Или все-таки связаться с Кириллом и выяснить, что он от меня хочет? У каждого из этих вариантов есть свои недостатки. С Фло все ясно - бесятся ребята. Не сегодня завтра уйдут в другие компании, останется кучка фанов, которые до седых волос будут кидаться огненными шарами. К тому же Кирилл прозрачно так намекнул, что она меня подставила. Да что там намекнул - сказал открытым текстом. Но правду ли он мне сказал? С Петром вообще ничего не ясно. Встретились, расстались. Может, он и не вспомнит меня завтра. Кирилл... Понятно одно - пока в Астрал лучше не соваться. Лучше займусь своей энергетикой, буду потихоньку качать энергию с горожан в метро и тренировать быстроту реакции. Путем игры в пинг-понг. Вот и все дела.

***

Вопрос решился просто. В субботу я, как всегда, отправился в Москву. Надо было зайти в пару мест прикупить книжек и посетить наконец институт, в котором я учился на заочном отделении.

Томясь в душном вагоне электрички, я чувствовал себя не лучшим образом. Болела голова, причем довольно ощутимо. Я закрыл глаза и расслабился, пытаясь снять боль. Но стоило немного сосредоточиться, как тут же мне показалось, что рядом кто-то сидит. Причем место рядом со мной было свободно. Открыл глаза - никого. Я снова закрыл глаза и осторожно потянул энергетические усики, пытаясь выяснить, что же это было. В темноте мелькнуло женское лицо, и я тут же оборвал контакт. Это была Фло. Она меня искала. Нет, не выйдет! Я закрылся щитом, не таким, как Петр, но все-таки щитом. Я сам его придумал. Просто представил пустоту. Нет меня - и все. Я не готов к такой встрече.

Уже в метро, на "Киевской", кто-то снова меня позвал. Но на этот раз это была не Фло. Я почувствовал мощный зов, в общем-то даже давление, мой щит стал рушиться ко всем чертям. Во избежание неприятностей я присел на скамейку и выключил плеер. Едва я это сделал, как передо мной появилось лицо Кирилла.

- Игорь, нам срочно нужно поговорить! Вызови меня минут через пять!

И он пропал. Я снял наушники и уселся поудобнее, прислонившись спиной к стене. Так. Кирилл нашел меня. Интересно, знает ли он о моих похождениях в Астрале? Интересно, что он знает? Если только эпизод с Лолитой, то это терпимо. И понятно. Свидетелей там была толпа. Наверняка кто-то запомнил мою злосчастную дубленку. Про Петра он вряд ли знает, да и ни к чему ему эта информация. Хуже, если он знает о том, что мне сказала девушка-вампир. Если он прознал об этом, то события довольно резво побегут вперед. В неизвестном мне направлении. Ну и ладно, все равно я ничего не смог бы сделать. Кирилл легко разрушил мою защиту, похоже, он мог дозваться до меня в любой момент. С другой стороны, ясно, что расстояние играет немалую роль при вызове "абонента". Наверняка Фло искала меня и раньше. Но не смогла меня дозваться, потому что я был далеко. А Кирилл оставил мне лазейку. Он попросил, чтобы я сам вызвал его. То есть он дал мне время на раздумья, и, возможно, у меня есть шанс сделать ноги прямо сейчас. Но нужно ли это? Астрал прочно вошел в мою жизнь. Она изменилась. Просто развернулась на сто восемьдесят градусов. И все равно - сегодня, завтра или через неделю Кирилл выйдет на меня. Не проще ли сразу выяснить отношения? К тому же Кирилл не производит впечатления злодея. Нормальный вроде парень. Надо только узнать, что же он от меня хочет. А вот это я сейчас и узнаю.

Я взглянул на часы - пять минут прошло. Пора было вызывать Кирилла. Ну что ж, окунемся с головой в ту субстанцию, которую романтики называют приключением, а реалисты геморроем. Я закрыл глаза и представил Кирилла. Он откликнулся сразу. Миг непрочного контакта, и мир вокруг меня дрогнул, теряя привычные очертания.

Я очутился в квартире. В обычной московской квартире, в большой комнате. Стенка, немецкий ковер на полу, телевизор - все как в Реале. Диван. На диване сидел Кирилл. В сером костюме и белой рубашке, что довольно странно смотрелось.

- Ну привет, путешественник, - усмехнулся он.

- Привет! - Я без разрешения уселся на диван, "надевая" джинсовку, освобождаясь от привычной дубленки.

- Что случилось? - я прислонился к спинке дивана.

- Да в общем ничего. - Кирилл внимательно посмотрел на меня. - Так, один разговор есть.

- Ну?

Кирилл взял из пустоты две открытые бутылки с пивом. Одну он протянул мне, а из второй сделал неплохой глоток. Я принял бутылку и попробовал пиво. Да, до пива из "Оленя" ему далеко. Но тоже неплохо.

- Послушай, Игорь, - Кирилл замялся, - это не мое дело, но ты не пробовал гулять по Астралу без ориентиров? Так просто, наугад?

- Пробовал, - решительно ответил я. Плохо. Знает, наверное, о том, что меня предупредили.

- И как, получалось?

- Получалось.

- Мне нужна твоя помощь.

"Ага, - подумалось мне. - Вот мы и подошли к проблеме вплотную. Сейчас он и попросит помочь, обещая взамен райские блага".

- Какая помощь? В чем?

Кирилл бросил бутылку на пол. Но она не долетела до пола, а растворилась в пустоте.

- Надо найти одного человека. У него нет постоянного образа. И мы не знаем, как он выглядит. Он не житель Астрала.

- Мы - это кто? - невинно поинтересовался я.

- Черт! - Кирилл привычным движением сунул руку в карман пиджака, потом отдернул ее. Тотчас сигарета, уже зажженная, примостилась между его пальцев. Затянувшись ароматным дымом, Кирилл выпустил сизую струю в потолок и сказал:

- Мы - это несколько человек, давно путешествующих по Астралу. Старожилы. Можно сказать, что мы хорошо знаем Астрал. Мы несколько сильнее обычных посетителей Астрала.

- Прекрасно! - ответил я. - Старые приятели ищут одного человека. Так сказать, высшие маги за кого-то взялись. И что?

- Мы не можем его найти, - продолжил Кирилл. - У него нет постоянной формы. Нужен свободный поиск, такой, какой ты используешь при поиске ориентиров.

- А что же вы?

- Не все имеют способности к такому поиску. Нужно обладать фантазией, упорством и еще черт знает чем!

Кирилл снова затянулся дымом. Странно, но табаком не пахло.

- Это врожденное качество, его нельзя развить, поэтому я и обращаюсь к тебе. Чего скрывать - я сразу приметил тебя. Еще там, на поле, я понял, что ты потенциальный ходок. В смысле тот, кто ходит по Астралу без ориентиров.

- Ну, допустим, - я тоже достал из воздуха сигарету и затянулся. Черт! Дым костра, а не табак!

- Найди его, а мы поможем тебе.

- В чем? - я "убрал" сигарету. - В чем вы поможете мне? Дадите допуск на верхние уровни? Научите кидаться огненными шарами? Примете в свою компанию?

- Мы вылечим тебя, - спокойно сказал Кирилл.

- От чего? - усмехнулся я. - От дурости моей? Сколько раз мне мама говорила: не разговаривай с незнакомыми ангелами.

- Игорь, - Кирилл замялся, - ты болен. Помнишь я говорил тебе, что Фло подставила тебя?

- Помню.

- Так вот. В тот раз она скачала с тебя всю энергию. И ты вывалился в Реал пустой. Ты еще ничего не знал и поэтому не мог контролировать этот процесс.

- Какой процесс?

- Твой организм требовал энергии, чтобы заполнить пробел. И он стянул ее с окружающих источников. С людей. И твой энергетический запас с нуля заполнился чужой энергией. А твой собственный запас перестал обновляться. Так что теперь ты получаешь энергию только с других людей.

- И что это значит? - спокойно спросил я. На самом деле у меня меж лопаток пробежал неприятный холодок. Я все время брал энергию с других людей. Каждый день. Не то чтобы это нравилось мне, просто это казалось мне само собой разумеющимся.

- Это значит, что ты наркоман, - прямо сказал Кирилл. - Ты и дальше будешь брать энергию с других людей. И скоро не сможешь без этого жить. Даже в Реале. В конце концов, ты сожжешь себя и еще нескольких человек и умрешь. Реально умрешь.

- Интересно, - я покачал головой, - и что же, это излечимо?

- Да, - просто ответил Кирилл. - Просто мы поможем тебе научиться отказываться от энергии других людей. И немного подкорректируем твой энергетический фон.

- Может, у вас и клиника специальная есть? - усмехнулся я. - Астральная?

- Ну, - Кирилл затянулся сигаретой, - мы знакомы с людьми, кто занимается такими случаями.

- Прекрасно. Я разыскиваю вам одного психа, вы его убираете, а потом меня лечите. Так?

- Так, - спокойно ответил Кирилл.

- А ты специально тянул время и не говорил мне о заболевании, чтобы я ощутил на своей шкуре зависимость и безоговорочно согласился на твои условия? Так?

- Так. - Кирилл снова извлек из пустоты бутылку пива и приложился к ней.

- Одна беда, - я отхлебнул из своей, - я тебе не верю, потому что не ощутил еще этой самой зависимости.

Кирилл пожал плечами.

- Ты знаешь об этом, но все равно просишь меня помочь. Значит, случилось что-то, что заставило тебя поторопиться?

- Прекрати. - Кирилл криво усмехнулся. - Ты что, играешь в Шерлока Холмса? Я знаю, что эта комбинация насквозь прозрачна, но зачем ты все так расписываешь?

- Я хочу знать, что случилось. Я хочу знать, что меня ждет, если соглашусь помочь тебе. Мне кажется, что ты можешь меня заставить сделать это, но, вероятно, тебе проще будет найти другого человека-ходока, чем уламывать меня.

- Да все просто, - Кирилл нервно затянулся сизым дымом и встал с дивана. - Все просто, как пять копеек. Этот тип набрел на одного моего друга и преследует его.

- Как это? - опешил я.

- Да так. - Кирилл принялся ходить по комнате, словно движения успокаивали его. - Этот человек - психически больной. Он лежит в одной из больниц. По-видимому, бывший наркоман. И, что хуже всего, он энергоман - последняя стадия энергетической зависимости. Он тратит огромное количество энергии, поскольку безумен, и, конечно, забирает с окружающих всю энергию, какую только можно.

- А при чем тут твой друг?

- Мой друг столкнулся с ним в Астрале и попытался поподробней выяснить, кто он такой. Это было месяца два назад. Теперь стоит моему другу высунуться в Астрал, как этот ненормальный тут как тут. Это нельзя описать - это надо ощутить. Разрушительное влияние больного разума в Астрале - это страшно.

- Ну и отыскали бы его потихоньку, - я откинулся на спинку дивана, - чего так торопиться.

- Безумец подошел к критической черте. Понимаешь, - Кирилл на секунду замялся, словно не решаясь что-то сказать. - Есть аксиома: Астрал не влияет на реальность, реальность не влияет на Астрал. Нельзя в Реале кидаться молниями или менять одежду. Это не магия и не гипноз. Но, как говорится, из каждого правила есть исключения. То, что произошло с тобой, из такого ряда исключений. Еще можно протащить реальную вещь в Астрал. А есть еще один вариант.

Кирилл нахмурился и сел на диван. Сигарета его погасла. Заметив это, он раздраженно отбросил ее и вынул из воздуха новую. Затянувшись, он продолжил:

- Так вот. Он умрет через месяц. Он не сможет достать столько энергии, сколько ему нужно на настоящий момент. Или сгорит. Если рядом с ним много людей. Он будет брать все больше и больше энергии с них. В какой-то момент он не справится с большим количеством энергии и умрет. Это может проявиться по-разному. От самовозгорания тела до простой остановки сердца. Но перед этим он угробит тех людей, что окажутся рядом с ним в этот момент, забрав у них всю жизненную энергию. Те, кто останется жив, сами превратятся в энергоманов, пусть не сознательных, но все равно опасных. Они тоже будут качать энергию с других людей, чтобы восполнить ее недостаток у себя.

- Вампиры, - произнес я.

- Ну да, можно и так сказать. Пьют чужую энергию и при этом заражают других. Это, кстати, и есть те люди, которых в "желтой" прессе называют энергетическими вампирами. Журналисты даже не подозревают, насколько они правы. Хотя, может, среди них тоже есть ребята из Астрала.

- Сколько нас? - Я рывком встал с дивана и посмотрел на Кирилла сверху вниз. - Сколько нас всего, бродящих по Астралу?

- Да черт его знает, - ответил Кирилл, - этого никто никогда не выяснял. Много людей попадают сюда во сне. Много наркоманов, что забрели сюда в своих грезах. Каждый человек, в принципе, может выйти в Астрал. Нужно только немного фантазии и энергии. Ну и, конечно, кто-нибудь уже побывавший там. Иначе, не зная ориентиров, будешь просто видеть радужные сны. Хотя некоторые ходоки попали в Астрал самостоятельно.

- А такие случаи уже бывали? Ну, со сбрендившими наркоманами?

- Бывали. - Кирилл пожевал фильтр своей сигареты. - Ничем хорошим это не кончалось. Есть еще один момент. В последние мгновения своей жизни этот безумец может смешать Астрал и Реал. То есть в реальности у него появятся те же возможности, что и в Астрале. Ну не совсем такие, но в предсмертной агонии такой человек может наломать дров, сам не понимая, что делает.

- Угу, - я снова опустился на диван. - И это мое будущее? Это ждет и меня?

- Да, - ответил Кирилл, - если не контролировать этот процесс, то ты можешь стать таким, как он.

- Хорошо, - я снова сотворил сигарету. На этот раз получилась "Прима". Ну и ладно. Сойдет.

- Что от меня требуется? - я попытался представить, что сигарета зажглась. Не получилось.

- Просто выйти на него. И немного подержать контакт. Пока мы его не засечем. Разумеется, мы будем рядом с тобой.

- Договорились. - Я поднялся, оставив бесплодные попытки зажечь сигарету. - Давай попробуем. Завтра часов в десять утра я тебя найду.

- Отлично! - обрадовался Кирилл. - Буду ждать.

Перед тем как расстаться, я бросил взгляд на Кирилла. Он сидел с отсутствующим видом, пожевывая фильтр сигареты. В глазах его застыла боль.

Неужели он тоже прошел через энергоманию? Я не решился спросить его об этом и вывалился в Реал.

ДНЕВНИК

Зачем я ввязался во все это? Черт! Я так и знал, что вляпаюсь в какое-нибудь дерьмо. Я вампир. Энергетический. Просто какой-то кошмарный сон. Я не верю Кириллу. Зависимости никакой не ощущается. Живу себе и живу. С другой стороны, я же все время качаю энергию с других людей. Правда, понемногу. С каждого по чуть-чуть. Хотя Кирилл предупреждал меня, чтобы я этого не делал. Блин. Ну чем не вампир? Пора заметку давать в газету: "В московском метро никто не защищен от вампиров! Куда смотрит мэр?" Что же делать? Мне совершенно неохота ввязываться в разборки между магами. Высшие они, не высшие - плевать. Они сильнее меня, и может статься, что я стану еще одной пешкой на их игровой доске. С другой стороны, а если Кирилл не врет? Что, если я действительно болен? Ведь одна из сторон болезни - зависимость от некоего препарата, который надо доставать каждый день.

Я себе вру. Я давно все решил. Завтра я отправлюсь в метро, найду Кирилла и постараюсь ему помочь. И не потому, что я ему верю. Не потому, что я болен и надеюсь, что он меня вылечит. Нет, вовсе не поэтому. Я и сам не знаю, почему.

***

Метро жило своей жизнью. Ходили поезда, дежурные дремали в своих "стаканах", пассажиры спешили по своим обычным делам. Им было наплевать на всех энергетических вампиров мира. Я устроился на скамье, что стояла на платформе "Киевской-кольцевой, недалеко от эскалаторов. Мне понравилось это место, и я решил, что именно отсюда буду выходить в Астрал. Что бы там ни говорил Кирилл насчет вампиров и зависимости, а обычные люди - мой единственный источник энергии. И как по-другому добывать нужную энергию, я не представлял.

Ровно в десять часов я закрыл глаза и вызвал Кирилла. Он откликнулся сразу, - по-видимому, уже ждал меня. Он сидел на своем диване в той самой комнате, где состоялся наш вчерашний разговор. На этот раз он был в домашнем темно-синем халате, расшитом золочеными узорами.

Я молча скользнул в его сферу и уселся на диван. В широкое окно било солнце - очевидно, Кирилл сотворил себе солнечный день, чтобы повысить настроение.

- Привет! - сказал Кирилл. - Я рад, что ты согласился.

- Начнем, пожалуй, - ответил я. - Давай ориентиры.

- Погоди, я свяжу тебя с Бобом.

- С кем? - удивился я.

- Это мой приятель, который прячется от этого ненормального.

Я и не заметил, как Кирилл послал вызов. Это заняло несколько секунд. А потом посреди комнаты появилась голова. Нормальная человеческая голова. Короткая стрижка, холодный взгляд, мощные скулы. Обычный человек. На вид ему было лет за тридцать, может даже около сорока.

- Привет, - сказала голова, - я Боб.

- Привет! Я - Игорь. Обернувшись к Кириллу, я сказал:

- Слушай, у тебя в доме завелась говорящая голова!

Он странно посмотрел на меня и тихо спросил:

- Ты что, пил с утра?

- Да нет, - усмехнулся я, - это цитата. Неужели мультик про Карлсона не смотрел?

- Смотрел, - сказал Кирилл, мрачнея на глазах, - но если ты пил, лучше сегодня не начинать.

- Погоди, Кир, - подал голос Боб. - Слушай, Игорек, либо ты нам помогаешь, либо иди домой.

- Боб, погоди, - Кирилл привстал.

- Да ладно, - я махнул рукой, - у вас свои игры, у меня свои. Кстати, разве сейчас этому ненормальному не полагается самому прискакать на "запах" Боба?

Кирилл встал с дивана и прошелся по комнате. Боб обрел наконец туловище и предстал во всей красе черного костюма-тройки. Как будто только что вышел с официального приема у президента и так, на минутку, заскочил к нам.

- Не полагается, - ответил он, - сейчас нас много. Он меня достает, когда я один.

Меня словно обняла мягкая морская волна. Эмоции смешались - мне хотелось петь от радости и плакать от горя, бежать со всех ног куда-то вдаль, где мокрый снег облепил фонарь...

Я вынырнул из этой жуткой волны ощущений.

- Да с такими ориентирами вы могли его давно найти! - сказал я. - Такие четкие образы!

- Нет, - покачал головой Кирилл, - мы попадаем на разных людей, как бы перебирая эмоции по очереди. То грустный попадется, то веселый. Все сразу может вобрать в себя только ходок. Или другой сумасшедший.

- Ну ладно, - проворчал я. - Пойду в Реал, так что поддерживайте связь сами. Я не буду отвлекаться.

Я сел на диван и расслабился. Теперь я не закрывал глаза, а наблюдал за изменениями мира. Стены комнаты таяли, превращаясь в зыбкий туман. Первым исчезла обстановка - мебель, ковры. Комнату наполнила темнота. Затем фигуры моих собеседников сделались прозрачными. Потом стали едва заметными силуэтами и исчезли в непроглядной тьме. Краткий миг, когда замирает сердце, и я снова в метро. Шум, суета. Все как всегда. Я поерзал на месте. Отчаянно хотелось курить. Не тяни время - сказал я сам себе. Мне очень не хотелось вмешиваться в посторонние разборки. Но назвался груздем - полезай, понимаешь, в кузов.

Я закрыл глаза. Тьма. Пустота. Пустота зовет в свои глубины, манит меня неизведанностью и доступностью. Сосредоточиться на смехе, на плаче, на песне весеннего дождя. Где грусть и радость идут рука об руку в туманную даль. Краем сознания я "зацепил" две темные фигуры - это Кирилл и Боб следили за мной. Пусть. Стечь капелью с крыш и разбиться вдребезги о подтаявший лед. Прикоснуться к солнцу, что уходит за горизонт. Вот мои ориентиры.

Я почувствовал его почти сразу. Наверно, он спал, когда я коснулся его сознания. Миг - и передо мной расцвел яркий цветок. Он проснулся. И тут же потянулся к тому, кто потревожил его сладкий сон. То есть ко мне. Радость. Радость обняла меня, баюкая на своих мягких руках. Он был рад. Рад тому, что нашел меня. Но когда он приблизился, сквозь тьму, окружавшую меня, пробился алый свет. Ужасающая вонь заставила меня содрогнуться. Он пах так, словно питался падалью. Он пах смертью. И он почувствовал это. Почувствовал, что я боюсь, и обнял меня. Сразу закружилась голова, а потом я потерялся. Я не знал, где верх и где низ, где право и где лево. Полет в никуда на взбесившемся пегасе. Где-то далеко чьи-то голоса звали меня. Они хотели, чтобы я вернулся. Звали к себе. Но я летел сквозь запах гниющего мяса, и не за что было зацепиться. Я тонул. Тонул в алом закате, как тонут корабли. Медленно и неуклонно. И все быстрее и быстрее. Набат. Колокол бьет в уши, стараясь порвать барабанные перепонки, стараясь опрокинуть меня и раздавить...

- Игорь! - кричал набат. - Игорь! Кто такой Игорь, кто он? Зачем его зовут? Куда? Ах да, это же я!

- Игорь!

Я очнулся. На секунду наваждение схлынуло, и я ощутил, что вишу в пустоте Астрала. Рядом пряталась сила, я чувствовал ее, как она неторопливо двигается, словно разминая несуществующие мышцы перед броском. Это и был тот самый безумец.

- Уходи в Реал! - донесся голос. Это Кирилл. Я рванулся, взлетая вверх, но не успел. Сила, прятавшаяся рядом, схватила меня и завертела, словно карусель. Я боролся изо всех сил. Мне казалось, что злая сила играет на рояле. Аккорд за аккордом, медленно, но верно убыстрялся ритм. Невидимые гибкие пальцы скользили над призрачными клавишами, беря резкие ноты, что рвали меня в клочья.

Темп нарастал. Я знал, что когда скорость достигнет максимума, то будет вспышка, которая обратит меня в ничто. И я пошел. Пошел против ветра, что пытался меня задержать. Пошел вперед, к источнику звука, сам не зная зачем. Главное - дойти. Ветер становился сильнее, но я шел. Ветер срывал клочья плоти с моего тела, обнажая белые кости, - я шел. Я шел, чтобы коснуться звуков, заглушить их навсегда. Съесть их. Проглотить. Чавкая, пуская слюну - пожрать то, что терзает меня. Я открыл рот и откусил кусок от ветра. Он завопил и впился мне в плечо. Я превратился в огромную пасть, что жевала ветер. Я превратился в огромные губы, что пили ветер. Я превратился в ненасытную тварь, жрущую ветер. Он рвал меня на части, пытаясь куснуть побольнее, но я был сильнее. Каждый кусок ветра придавал мне сил. Я заглатывал его целиком, обращая ветер в свою плоть, и наращивал ее там, где ветер сорвал ее с меня. Я впивался в его тело, превращая его в себя. И я делал это быстрее, чем он. Когда ветер стих, я остановился. Прямо передо мной лежал витой рог. Рог, из которого раньше дул смертельный ветер. Теперь в нем зрел плод. Плод звука и цвета. Когда он созреет (а это будет скоро, через минуту или две), то взорвется радостным криком, уничтожая все на своем пути. Я протянул руку и взял этот плод. И съел его. Разом. Весь. И растоптал рог, обратив его в искрящуюся пыль, которую собрал в горсть и отправил в свою ненасытную пасть. И звук исчез. Стих ветер и умолк последний аккорд. Тишина ворвалась в мой мозг, корежа все на своем пути, и меня швырнуло куда-то вверх, подальше от тьмы.

Я открыл глаза. Метро. Станция. Тишина взорвалась в голове многоголосым криком. Рука на плече. Поднял глаза. Мент. Де жа вю. Все это было. Неужели я вернулся во времени? Или я все это время спал? Нет, тогда была станция "Октябрьская", а это "Киевская". Рот стража порядка раскрывался и закрывался, словно у рыбы, оказавшейся на берегу. Он что-то говорил. Я тряхнул головой, прогоняя остатки видений.

- Жив? - прямо в ухо гаркнул мент.

- Ну, - буркнул я и встал, скинув его руку со своего плеча.

- Слава богу! - выдохнул он и бросился бегом к центру платформы. Пошатываясь, я побрел к эскалатору. По дороге я оглянулся. Семь тел лежало на полу в разных местах платформы. Крепкие, молодые ребята и девушки. Все такие разные, вырванные мной из их уютной обычной жизни. Семь жизней, за которые я в ответе. Все правильно. Я брал энергию в первую очередь с самых мощных источников. Со здоровых и крепких людей. Которые оказались рядом. Они живы. Все - я чувствовал это.

А вот мне надо немного поспать, просто необходимо! Ведь все хорошо. Я жив, они живы, злая сила ушла. Почему же меня что-то тревожит? Словно я забыл что-то сделать? Ах, да! Кирилл и Боб. Надо их найти. Но потом. Нет сил, надо обязательно поспать, иначе я сойду с ума, уйду навсегда. Но сначала добраться до дома. Да. И только дома поспать. Домой!

***

Глаза не хотели открываться. Веки слипались, и отчаянно хотелось спать. Я потянулся, не открывая глаз, и прислушался. Тишина в квартире. Только где-то озабоченно тикает будильник. Пора вставать, пока он не зазвонил. Ненавижу этот звон. Лучше самому пораньше встать и, злорадствуя, придавить заветную кнопочку на будильнике. Еще до того, как он разразится своими воплями.

Утро было ясным. Весна стучалась в окна капелью и огненными стрелами солнечных лучей. Я прошел на кухню и поставил чайник. Пора на работу. Что-то сегодня все тело ломит. Простыл, что ли. Или вечером с друзьями угостился хорошенько. Постойте, постойте, а что же вчера было? Я присел на табурет и забыл про закипающий чайник. Ничего не помню. Помню только, что вернулся вчера рано и сразу лег спать. Черт. Надо все-таки попытаться припомнить. Помню разговор с Кириллом, помню, что пообещал ему помочь. Дальше - не помню. Резкий свист вырвал меня из глубин памяти - вскипел чайник. Выпив горячего чая, я отправился на работу.

Обычное утро - сонный народ едет по делам. Электрички переполнены. Работяги пытаются проснуться с помощью "Беломора", непрерывно дымя в тамбурах. Интеллигенты скромно посапывают у окошек, забыв уступить место дамам. Продавцы газет расталкивают пассажиров локтями и нахваливают свой товар. Все как всегда. Только почему-то щемящая боль не отпускает затылок. Что было вчера? Ничего не помню.

Память вернулась в метро. Стоило только войти в вагон и привычно потянуться к даровому скоплению энергии. Память огненной вспышкой рванулась в сознание, вышибая остатки сна. Я обмер. Холодный пот заструился между лопаток. Я вспомнил! Семь тел. Злая сила. Кирилл. Ах да! Кирилл! Странно, что он сам меня не отыскал. Конечно, до моего дома он вряд ли бы дотянулся, но с утра мог подкараулить в метро. Или нет? Меня бросило в жар. Или это сон? Все случившееся сон? Где реальность, а где Астрал? И есть ли он - Астрал? Стало душно. Я вытянул руку. "Опять я в дубленке", - мелькнуло огненной стрелой. На моих пальцах заиграли зелененькие огоньки. Играя друг с другом, они перепрыгивали с пальца на палец. Астрал. Выходит, я не доехал вчера до дома и уснул в Астрале? А подсознание привычно восстановило все реалии обычного мира. Я засмеялся. Вот! Вот я и сотворил свою сферу - метро! Люди, я сотворил свою сферу! Почему вы шарахаетесь в стороны? Вы всего лишь плод моего воображения. Кричите, кричите громче! Я так хочу. Почему я пылаю? Я горю! А, это же моя боевая форма! Но почему так жарко? Уйти отсюда. Кто-то зовет. Зовет меня из Астрала. Прочь! Никого не хочу видеть!

Я делаю шаг в сторону. Железо пропускает меня, лопаясь под моим натиском, как мыльный пузырь. Я проваливаюсь во тьму, успев только почувствовать, как кто-то схватил меня за руку.

***

- Игорь! - Кто-то снова меня зовет. - Игорь!

Я просыпаюсь второй раз за день. Прежде чем открыть глаза, я вспоминаю все. Голова ясная, как никогда. Я в трезвом уме и здравой памяти. Понимаю, что произошло утром в метро. Я привел Астрал в реальность, привел, как тот самый безумец, что был мной проглочен. Я сам стал безумцем.

На краткий миг стал им - тем, сошедшим с ума магом, что пил чужие жизни. Но они нашли меня.

- Игорь, тебе лучше?

Я открыл глаза. Лобовое стекло машины было все в грязных подтеках. Отлично. Я в машине. Грязь, снег, солнце. Скоро весна. Какая-то незнакомая улица. Кажется, это где-то рядом с метро "Парк культуры". Потянувшись, я огляделся. Так вот он какой, Кирилл. Длинный, тощий, чисто выбрит. Правда, лет ему уже за сорок.

- Кирилл, - я кашлянул, прочистив горло. - Как вы меня вытащили из метро? Ты же был не один, я почувствовал это в последний момент.

Аметистовая "шестерка". "Жигули". Дорогая магнитола, приятная музыка. Чистый салон.

- Мне помогли те, кто будет заниматься твоим лечением, - ответил Кирилл, всматриваясь в мое лицо. Ищет следы безумия. Я улыбнулся ему.

- Вы же знали, что мне придется сразиться с ним, - хладнокровно заметил я. - Знали и рискнули. А если бы у вас на руках оказался новый безумец вместо старого?

Кирилл сунул руку в карман кожаной куртки и вытащил пачку сигарет. Выковырял из пачки одну и прикурил, наполнив салон ароматным дымом "Золотого руна".

- Тебя можно вылечить. Его нет, - кратко ответил он. - Правда, тебе придется поваляться в коме где-то несколько дней. Вернее, твоему реальному телу, пока ты сам будешь в астральной лечебнице.

- Так-так, - промурлыкал я. - Значит, все-таки перемещается сознание, а тело остается. А как же в метро? Исключение?

- Да нет, - Кирилл открыл окно и вытряхнул содержимое пепельницы на улицу. - Мы засекли тебя в метро, помчались туда. Ты был уже в поезде. Мы позвали тебя. Ты в общем-то засыпал. И на "Парке культуры" буквально выпал из вагона к нам на руки. Мы вытащили тебя из метро и дали отоспаться в машине.

- Да, - я отобрал сигарету у Кирилла и сделал глубокую затяжку, - так и умирают легенды. Жаль. А так хотелось верить в телепортацию.

Кирилл хмыкнул и полез за новой сигаретой.

- И что дальше? - спросил я, наблюдая, как сигаретный дым образует причудливые узоры под потолком салона.

- Докуришь и поедем в больницу, - ответил Кирилл, щелкая зажигалкой. - Уже все обговорено. За тобой присмотрят мои друзья. А в Астрале... Есть, в общем, один человечек, он тобой займется. Сам увидишь. Как у тебя с родителями? Искать не будут?

- Мама в деревне. Позвонить-то, надеюсь, успею?

- Успеешь.

- Еще надо будет и на работу позвонить.

- Вот и хорошо.

- А что будет дальше? После больницы? - с нажимом спросил я.

Кирилл удивленно посмотрел на меня.

- Дальше? - переспросил он. - Выйдешь и пойдешь на все четыре стороны. Если не захочешь присоединиться к нашей компании.

- Ага! - глубокомысленно произнес я. - То есть хорошие парни победили и объединили усилия в борьбе со злом!

- Брось, - зло сказал Кирилл. - Сам-то чего хочешь?

- Я? Назад хочу. В обычную жизнь. Без Астрала, - выдохнул я и закрыл глаза. Засыпая, я почувствовал, как машина тронулась с места. Он везет меня куда-то. Надеюсь, что все же в лечебницу, иначе зачем им вся эта возня вокруг меня. Надоело. Хочется уснуть. И проснуться в обычном, настоящем мире. Без Астрала.

Глава третья ПОИСК СЕБЯ

ДНЕВНИК

Я помню свет. Мягкий свет обнял меня и качал в своей теплой колыбели. Я вырвался из его ласковых объятий и полетел сквозь запах жасмина к высокой горе с белоснежной вершиной. Упав в холодный снег на самой вершине, я перевернулся на спину и уставился в черное небо.

Протянув руку вверх, я снял с неба звезду. Она горела в моей руке призрачным светом, немного обжигая ладонь холодом. Я дохнул на нее, стараясь согреть своим дыханием, и она потеплела. Я поднял руку и стал любоваться светом, что пробивался сквозь мою плоть. Звезда нагрелась и засветилась ярче. Теперь она обжигала мне руку своим пламенем. Ее свет выскочил из моей ладони и обнял меня, снова укачивая в своих уже горячих объятиях. В этот момент кто-то сказал: "Хватит!" Тепло исчезло, а я остался один в черной пустоте. И закрыл глаза.

***

Я помню лес. Зеленые ветви неведомых деревьев переплетались надо мной, образуя рыболовную сеть, а рыбой был я. Но я не пошел вверх - в сеть.

Я пошел вниз, к самым корням. Корни были словно огромные коричневые черви. Они впивались в черную жирную землю и, жадно чавкая, пили земные соки. Я вцепился зубами в ближайший корень и стал пить земные соки вместе с ними. Сила земли наполняла меня, надувая словно шар. Я отяжелел и стал неподвижным. Я вцепился ногами в землю и ушел в нее по колени. Я стоял, подняв руки к жаркому солнцу, среди своих зеленых братьев.

Руки мои покрылись листвой, на голове расцвел огромный белый цветок. Я ощущал солнечные лучи своей кожей, которая превратилась в кору. Но кто-то рядом сказал "хватит" и взял меня за руку. Я сразу стал человеком и обернулся. Напротив меня стоял человек в зеленом плаще с капюшоном. Лица его не было видно совсем. Он выдернул меня из земли и повел за собой, в свой личный сад.

Это было сном, волшебным сном. Я ничего толком не помню. Просто спал и видел сны. Иногда просыпался в больнице, но ничего толком не помнил из того, что происходило со мной во сне.

***

Прекрасным весенним вечером я сделал новую запись в дневнике и вышел на балкон. Было тепло, но еще лежал местами снег. Я вернулся, взял из прихожей куртку, завернулся в нее, словно в халат, и снова пошел на балкон. Я закурил и стал рассматривать пустынный двор.

Все было хорошо. Настолько хорошо, насколько это было возможно. После лечения прошло больше месяца. Уже наступила весна, весьма ранняя в этом году. Настроение у меня было замечательное, вот только... Я боялся. Боялся Астрала.

Как меня лечили, не помню. Я просто проспал несколько дней, провалялся на койке. Я спал и видел сны. Кое-что я помню и переношу это в дневник, чтобы разобраться в своих ощущениях.

Помню, что когда был в Астрале, со мной кто-то говорил, пил мою энергию и накачивал новую. Меня убеждали в чем-то. Потом снова из меня выпили всю энергию, всю без остатка, включая те обрывки безумного мага, что я поглотил во время боя. Я стал, как чистый лист, с которого стерли все написанное на нем. Опустошенного меня бросили в Астрале. В черной пустоте. И я восстановил себя по капле и наконец вернулся на тот уровень, с которого начинал. Словно не было Фло, Кирилла и того безумца, разрушавшего реальность. Я не мог теперь работать с большим объемом энергии, я не мог ее удержать и обработать. Только мелочевка. При воспоминании о той энергии, что я скачивал с людей, меня начинало тошнить.

Сразу вспоминалась духота в метро, люди, спешащие по своим делам, крохи жизненной силы, что я у них отобрал. Мне просто становилось дурно - я никогда уже не смогу качать энергию с людей. Потому что противно. Мне показали новые источники. Я научился брать энергию прямо из Астрала. Качать ее из черных глубин, ища более мощные и активные потоки. Отовсюду понемножку. В последнее время я приспособился к скачиванию энергии с растений. Вернее, я не скачивал - брал взаймы. Немного. Но этого немногого мне хватало, чтобы чувствовать себя хорошо.

Когда лечение закончилось, я очнулся в больнице на койке. Не помню даже, в какой больнице.

Мне было хорошо и свободно. Я пошел искать врача, нашел его и сказал, что хочу выписаться. Это было сделано без проблем. Видимо, врач был предупрежден. Он просто выписал меня без лишних вопросов, я оделся и вышел из больницы. На улице меня уже ждал Кирилл. Маг угостил меня сигаретой и сказал, что подкинет до вокзала. В уже знакомой мне аметистовой "шестерке" мы поговорили. Просто обменялись несколькими ничего не значащими фразами. Кирилл сиял. Видно было, что у него все в порядке, а дела идут отлично. Он остановился около тротуара и сказал, что ждет меня в гости, когда окончательно поправлюсь. В Астрале, разумеется. Я пообещал его найти и вышел из машины. Все - помог я, помогли мне - разошлись. Ну и ладно. Битва с сумасшедшим магом отбила у меня всякое желание соваться в Астрал.

Вернувшись домой, я забился в угол. В переносном, конечно, смысле. Я ходил на работу, общался с парой знакомых, пил пиво с соседом. Но я не ходил в Астрал. Месяца полтора я заставлял себя даже не думать о нем. Я просто ходил в лес, занимался энергетикой, чтобы быть в форме, но в Астрал я не выходил. Мне было страшно. Просто по-человечески страшно. Мне не хотелось опять влипнуть в какую-нибудь историю.

Но я знал, что так долго продолжаться не может. Астрал звал меня. Я не мог без него. Раз попробовав такого угощения, уже сложно отказаться от него. Практически неограниченные возможности для общения, для творчества, новые приключения... Хотя вот их-то мне сейчас и не хочется. Я вернусь в Астрал. Через пару недель. Надо лишь выдержать паузу.

Я повернулся, ушел с балкона, плотно прикрыл за собою дверь и отправился варить себе кофе.

ДНЕВНИК

Ночью мне опять снился сон о пребывании в Астрале. Я решил не записывать его, больно уж мутный он какой-то был. Прошло уже несколько недель, Астрал зовет меня. Я это чувствую. Сначала, где-то с месяц назад, мне даже приходилось блокировать чьи-то вызовы - я не хотел ни с кем общаться. А теперь про меня и не вспоминают. Надеюсь, забыли и списали со счетов. Я хочу начать все заново. Я выйду в Астрал. Скоро, очень скоро. Просто пока я не определился, что мне от Астрала нужно. То, что это не игрушка, я уже понял. На своей собственной шкуре. Это не веселое развлечение, не приключение по выходным. К Астралу надо относиться с опаской, с осторожностью. Надо точно знать, что ты от него хочешь. Пока я не знаю, чего я хочу. Астрал не компьютерная игра, чтобы убивать время. Астрал - это жизнь, это реальность, как ни глупо это звучит. То, что я увидел - игры Фло, пивнуха "Олень", забавы вампиров, - это все верхушка айсберга. Сейчас я это понимаю. Астрал - это вроде детонатора, вроде спичек. Тот, кто с ним играет, рано или поздно пожнет бурю. Я это уже почувствовал.

Так что я выйду в Астрал, обязательно выйду, раз уж он вошел в мою жизнь. Но сначала я постараюсь понять, что мне от него нужно.

***

Весна выдалась ранней, снег уже весь сошел, и под ногами болтались бурая пыль и мусор, оставшиеся после зимы. Но это не портило настроения, наоборот, во всем чувствовалось какое-то начало, что-то говорило: мол, вот-вот - и придет настоящее тепло, появится зеленая трава и мир заиграет яркими красками. Очень люблю такое время, когда ждешь чего-то хорошего и знаешь, что оно скоро придет. Предвкушение чуда, радости, просто хорошего настроения.

Я немного задержался на работе и возвращался домой, посматривая на часы. Мне еще надо было купить какой-нибудь сувенирчик другу на день рождения и при этом не опоздать на электричку. Так что я торопился. На "Киевской" я пробежался по эскалаторам, чтобы побыстрее выбраться на улицу. Выйдя из метро, я по подземному переходу пошел за вокзал, где располагалось скопище всевозможных магазинчиков-ларьков, торгующих всякой мелочевкой от батареек до зонтиков. Выбравшись к ларькам, я закурил и побрел вдоль их пестрого ряда, пытаясь выбрать подарок. У друга есть все, что ему нужно, ничего полезного я ему не куплю. Остается разыскать только какую-нибудь прикольную безделушку.

Быстро темнело. Все-таки весна, не лето. Кругом было пусто - практически ни души, не считая, разумеется, продавцов в ларьках. То есть болталась пара человек, вдалеке стоял милиционер, внимательно высматривающий бабок, торгующих сигаретами с рук. Ничего особенного. Хотя вечер, народу могло быть и побольше. Затянувшись и щелчком отбросив окурок, я направился к ближайшему магазинчику. Может, что интересное и отыщется.

Но едва я подошел к палатке, как из-за нее появились две темные фигуры и направились ко мне.

Два стриженых парня в джинсах и черных куртках. Крепкие такие ребята, накачанные. Я резко рванулся в сторону - никогда еще не встречал приятных стриженых ребят, - но не успел. Чья-то пятерня схватила меня за воротник и повалила на пыльный асфальт. Обливаясь холодным потом, я покатился в ноги к этим ребятам. Сердце у меня сжалось, в висках гудел колокол.

- Ребята! - сказал я, поднимаясь.

Первый удар пришелся по левой скуле. Я упал навзничь, ничего не соображая, царапая пальцами жесткий асфальт. Следующий удар в бок, кто-то из них пнул меня ногой, и я перестал ориентироваться в этом мире, пытаясь справиться с океаном боли.

Меня схватили за руки и потащили. "За палатку тащат, - мелькнуло в голове, - там совсем забьют!" Я вспомнил одинокого патрульного вдалеке и задергался, пытаясь вырваться. Получив пинок по ребрам, я закричал. Закричал надрывно, от души, стараясь, чтобы кто-нибудь услышал. В тот же момент широкая ладонь зажала мне рот. Я дернул головой и вцепился зубами в ладонь. Тихий вскрик, удар по затылку, и я растянулся на асфальте. Попытался вскочить, но один из стриженых ухватил меня за руку. По инерции я развернулся к нему и успел заметить кулак, летящий мне в лицо. Я пригнулся, пропуская кулак над собой, и распрямляясь, головой стукнул нападающего в подбородок. Он отпустил меня и отшатнулся, хватаясь за лицо обеими руками. Я же со всего размаху пнул его в голень, свалив с ног, и собрался уже ретироваться, но второй схватил меня за куртку обеими руками и просто швырнул оземь, как мешок с картошкой. Я снова попытался приподняться, но на меня обрушился град ударов. А потом меня куда-то понесли, бросили на землю. Я понял, что меня затащили за палатку и сквозь пелену боли почувствовал ужас. Самый настоящий животный ужас и еще бессилие. Я хотел только одного - остаться в живых. Я хотел жить, пусть забирают все! Меня пнули еще несколько раз. Я перевернулся на спину, чтобы закрыть позвоночник, и локтями прикрыл ребра. Тут же я почувствовал, как чьи-то руки шарят по моим карманам, ощупывают все мое тело. Кажется, с меня хотели снять ботинки. Я брыкнул ногой, и тут же меня рывком подняли на ноги, встряхнули хорошенько. Затем я получил сильнейший удар в солнечное сплетение и на миг задохнулся. Ни вдохнуть, ни выдохнуть. Я падал на спину, и мир вертелся вокруг меня, сознание поплыло куда-то вдаль, а перед глазами поплыли огненные круги. Нет, не круги! Я видел два ярких пятна энергии. Энергии тех двух подонков! Я потянулся к ним, забирая энергию, присосался, словно пиявка, сразу к двум огням. Я пил их силу, и мне становилось легче. Боль уходила, забивалась обратно в свою темную нору. Да! Вот оно! Я прислонился спиной к палатке, открыл глаза, залитые кровью из рассеченной брови, и увидел над собой два качающихся силуэта. Еще энергии, еще! Я жадно пил из их тел жизненную силу, забирал энергию. Потом я перестал что-либо видеть, потому что ресницы стали слипаться от крови.

Я быстро вытер глаза, но когда отнял руки от лица, то оба нападавших уже лежали на земле. За палаткой было темно, сюда не добирался свет фонарей. Я даже не видел их лиц - для меня они были просто темными фигурами, валяющимися на земле. Манекенами.

Я поднялся на ноги и посмотрел на них сквозь Астрал. Их некогда яркие, агрессивные ауры превратились в маленькие, едва тлеющие огоньки. Можно было забрать и их, но зачем в мире еще два потенциальных вампира?

Я распрямился и попытался нашарить сигареты в кармане. Я приходил в себя. У меня тут же заныл подбородок, ребра отозвались нестройным хором воплей. Боль вернулась. Но уже не как дурманящая подушка, а как резкий сигнал тела о повреждениях. Со стоном я вздохнул и, прислонившись к задней стене ларька, огляделся. Все тихо. Никто не бежит спасать меня, никто не зовет милицию. Все как всегда. Я потряс головой и тут же схватился за челюсть. Боль новой волной хлынула в тело. Стараясь не обращать на нее внимания, я присмотрелся к нападавшим. Оба лежали прямо передо мной. Они слабо шевелили конечностями, но подниматься не собирались.

Я со стоном отлепился от стены и шагнул через тела. Потом остановился, обернулся, со всей силы пнул по ребрам первого, а потом и второго. Чуть не забыл самое главное! Так, еще разок! Пусть ребятки проснутся не совсем в форме. Покачиваясь, я побрел к пригородным поездам, молясь, чтобы меня не остановил милицейский патруль. Не хватало еще объясняться с ментами. Заберут же в отделение!

Зайдя под крышу вокзала, я поправил одежду, закурил сигарету, чтобы успокоиться. Так, лицо-то вытрем. В крови все, наверно. Умыться бы!

Я быстро подошел к ближайшему ларьку, купил бутылку минеральной воды, отошел в сторонку и плеснул воды на руки. Вымыл, как мог, лицо, вытерся шарфом. Пора было убираться отсюда. На электричку я еще успевал.

Подходя к поездам, я подумал: хорошо еще, что не пристрелили. Может быть, стоило позвать патрульного, но вряд ли это бы кончилось добром. В лучшем случае я бы провел ночь в отделении милиции, давая показания, а к утру заработал бы двух смертельных врагов, способных подкараулить меня где-нибудь в таком же темном месте. Нет уж, лучше побыстрее свалить отсюда.

В электричке я забился в уголок сиденья. Перед моими глазами снова все закружилось, а в ушах нарастал какой-то гул. Я прислонился к стене и подождал, пока пройдет. Интересно, как там эти типы? Я закрыл глаза и мысленно потянулся к двум маленьким огонькам. Ребята все еще валялись там, где я их оставил. Вот уроды, надо было все-таки приложить их чем-нибудь покрепче. Жаль, не сообразил. Чтоб неповадно было. Ну и черт с ними. Теперь главное - не заснуть и не проехать свою остановку.

Я откинулся на спинку сиденья и наконец дал отдых своему измученному телу.

ДНЕВНИК

Я понял, что мне нужно от Астрала. Теперь - понял. Мне нужна сила. Астрал можно использовать как оружие, это факт. Я хочу защищенности, я хочу силы, я хочу стать крутым, да, черт возьми, мне надоело бояться шпану! Я не хочу, чтобы подобная ситуация повторилась! Астрал - не игрушка, это оружие. Я все понял. Как с любым оружием, с ним надо обращаться аккуратно. Но теперь я знаю, зачем пойду в Астрал, - за силой.

***

На работе я выслушал немало шуток по поводу своего внешнего вида. Еще бы - синяки под глазами, разбитая бровь. Начальство, как ни странно, пожалело и простило утреннее опоздание. Остальные, выяснив, что ничего жизненно важного не задето, все ребра и зубы целы, принялись подшучивать над легендарной битвой между мной и взводом десантников.

Я отмалчивался и строил страшные рожи. Мало ли у кого какие проблемы. Сказал - хулиганы пристали, и был прав. Вот ведь развелось гадов! Хотя они на хулиганов не похожи. Скорее, перепутали с кем-то. Все, больше я к палаткам не подхожу. Это хорошо, что так все получилось, а если бы сразу стрельнули?

Весь рабочий день я сидел как на иголках. Болели ребра, коленки и копчик. Лицо я перестал чувствовать, вернее чувствовал так, словно это была резиновая маска. Это сейчас все черное, потом будет в желтых разводах. Придется взять недельку отпуска за свой счет, посидеть дома - чтобы не пугать народ на улицах. А пока болят бока, но ребра вроде все целы. Хочется забиться в уголок и посидеть спокойно, так ведь нет, надо работать!

Наконец рабочий день закончился. Народ потянулся по домам, я тоже решил, что пора. Обычно я задерживался на работе, чтобы спокойно посидеть за компьютером, но сегодня хотелось как можно скорее добраться до родного дивана. Я собрал сумку и по-быстрому похромал в сторону остановки троллейбуса. На остановке я вытащил сигареты и прикурил, морщась от боли в разбитых губах. Троллейбусов не было видно, зато почти сразу подошел автобус.

Забираясь в пропахший бензином салон автобуса, я бросил взгляд назад. Ничего. Никаких троллейбусов на горизонте. Ну и ладно. Слушая плеер, я доехал до метро и благополучно выгрузился на мостовую. Оставалась пара шагов до входа в метро, когда я услышал сзади грубый голос:

- Эй, пацан, притормози!

Я обернулся. У самого тротуара, метрах в трех от меня, стоял черный джип. Квадратный такой джип, как коробка из-под обуви. Рядом с ним стоял человек, больше похожий на гориллу, несмотря на строгий серый костюм. Он призывно распахнул дверцу джипа и исподлобья глянул на меня.

- Чего? - спросил я, отступая на шаг.

- Поговорить надо, - промычал гориллообразный, шагая ко мне.

На этот раз я не побежал. Хватит, один раз попробовал. Мне в голову просто ударило бешенство. Сколько можно! Сколько можно это терпеть! Быть жертвой, подчиненным, зачем! У меня есть сила.

Я стянул все свои ресурсы в тугой единый комок и приготовился нырнуть в Астрал. Я запустил в его черную пустоту ниточки-поисковики и почувствовал, как в меня вливается энергия: из десятка различных мест по капельке, по кусочку, в меня вливалась сила Астрала. Одновременно с этим я пытался нащупать энергетические каналы громилы, чтобы проделать с ним такой же трюк, как вчера с теми грабителями.

Я только успел настроиться на этого громилу, как рядом полыхнула огненная вспышка. Подняв энергетические щиты, я завернулся в кокон, - не отступать! Во мне играла злость. Не поддамся! Но откуда тут магия? Кто здесь? Я потянулся вперед, вместо того чтобы отступить, и наткнулся на чужой щит.

На заднем сиденье джипа сидел кто-то очень сильный. Я видел его как огромный огненный айсберг. Глыба неподвижного огня - вот как я мог его описать. На его фоне ауры охранника и шофера казались бледными светлячками. И что хуже всего, из него тянулась тоненькая ниточка. Тянулась ко мне.

Но я не отступил. Гадство. Вот гадство. Значит, это за мной, точно за мной! А может, все-таки ошибка? Ну нет, теперь я не буду убегать. Хватит!

Сжав зубы, я приготовился выплеснуть в мир те силы, что я успел взять у деревьев и травы. Одна капля. Но эта капля может пробить этот айсберг, растопить его, и не важно, что будет потом. Этот миг словно выпал из обычного времени. Все кругом застыло, остановилась жизнь, замерло уличное движение. Тишина звенела натянутой до предела струной. Затем все вернулось на свои места. Охранник ловко скользнул в машину, и тотчас мотор мягко зарычал, словно огромный пес. Джип плавно тронулся с места, рванулся вперед, и через миг затерялся в бесконечном потоке машин.

Я расслабился и вытер внезапно вспотевший лоб. Вот черт! Развернувшись, подошел ко входу в подземный переход и оперся обеими руками о его гранитный бортик. Да. Вон оно как.

Меня просто всего трясло после этой встречи. Что это было? Кто это был? Простое совпадение или нет? Или приходили все-таки по мою душу? От Кирилла? От Фло? Или кто-то еще узнал обо мне? Ничего не понимаю. Вот чертовщина.

Я потер внезапно заболевшие виски. Так, хватит тут болтаться. Надо скорее убираться отсюда. Может, они еще вернутся. Рассуждать на вольные темы можно и дома.

Встряхнувшись, я обошел бортик перехода и тут едва не споткнулся. Прямо на меня смотрела неоновая вывеска одной из палаток - "Реальный мир". Я засмеялся. Надо же, как в точку. Игры кончились. Это действительно реальный мир, хватит витать в мечтах. Астрал, конечно, предоставляет большие возможности для художника, как сказал Кирилл при первой нашей встрече. Но Астрал - это сила. И, похоже, ее используют на полную катушку. Что ж, оставаться в стороне глупо. Не надо изобретать велосипед, надо следовать правилам этой игры. Что ж, я готов рискнуть и попробовать обрести силу. Вот только как это сделать?

Настроение у меня совершенно неожиданно поднялось, и, насвистывая какую-то глупую мелодию, я спустился в метро.

ДНЕВНИК

Итак, этого следовало ожидать: Астрал тоже поделен крутыми, так же как Реал. И что теперь - налоги? Плата за вход? Разборки? Перед моим взором все еще горит неоновая надпись "Реальный мир". Как это верно. Нет больше сказочных миров.

Реал, Астрал - все это один мир, в котором действуют одинаковые законы. Почему? Да потому, что оба мира населены людьми. А они устанавливают свои законы везде, где появляются. И даже если завтра возникнет еще одно пространство - ментал, фигал, забыл, - там все будет также. Дело ведь не в магии, не в Астрале, не в мирах - дело в людях. Бедные, Светлые и Темные с их файрболами, они остались далеко позади. Это всего лишь пена этого мира. Дети, не наигравшиеся в солдатиков. А реальный мир - вот он. Пусть его и называют Астрал.

Здесь есть свои боссы, шестерки, наверняка и стукачи. Да и правительство наверняка уже запустило свои грязные ручонки в это царство мечты.

Ну что ж. Теперь я знаю, что мне нужно от Астрала. Мне нужна от него жизнь. Жизнь и сила. Попробую реализовать себя в нем. Если уж я взялся гулять по этим просторам, необходимо иметь силу для того, чтобы гулять спокойно. Магия - это сила, как я сам убедился. Значит, мне нужно ее взять. Вот для чего я пойду в Астрал, - чтобы найти силу, распрямить спину и не прятаться по углам. Ну что ж, первым делом мне нужна информация о том, как найти эту силу и взять ее. Не те жалкие файрболы игроков, а настоящую астральную силу. Наверняка есть группы тех, у кого она есть. И мне надо найти их. Найти крышу, так, что ли, говорят, найти покровителей. И немного у них поучиться. Решено. Искать, искать, искать.

Астрал ждет меня.

***

Суббота, опять суббота. Я снова приехал в Москву в поисках приключений. В рабочий день некогда этим заниматься - приходится зарабатывать на свой хлебушек с маслом. И еще, я не решался действовать впопыхах. Я подождал до выходных, сосредоточился, блокировал еще пару каких-то странных вызовов. И вот суббота пришла.

Именно сегодня я решил вернуться в Астрал. Настроение у меня было боевое. Было почему-то весело и легко.

Я шагнул на пыльный перрон Киевского вокзала и привычно направился ко входу в метро. Уже добравшись до ступенек, я вдруг остановился. Нет. В метро мне не хотелось. После того приключения с безумным магом мне опротивели большие скопления людей. Может, меня и правда вылечили от вампиризма? Не знаю. Энергию с людей я старался не брать и большого желания не испытывал - с тех пор как мне показали, как брать энергию прямо из Астрала. А метро... После чистого воздуха леса и кристально прозрачной энергии деревьев метро представлялось мне громадной помойкой, в которую просто страшно залезать. В энергетическом смысле, конечно. Да и в обыкновенном смысле метро не самое чистое место в Москве.

Я вышел на улицу, достал сигарету и задумался. Где бы пристроиться так, чтобы никто не беспокоил? Знаю! Я щелкнул зажигалкой, вдохнул сизый дым и направился на вокзальную площадь, заставленную оптовыми палатками. Продравшись сквозь строй цыганок и бабок, торгующих сигаретами, я вышел на противоположную сторону, к "Макдональдсу". Обошел этот шедевр русско-американской архитектуры и направился к Кутузовскому проспекту. Но до него я не дошел. Между домами располагался небольшой скверик. Так, ерунда. Десяток голых тополей, куча земли, бывшая когда-то клумбой и пара целых скамеек грязно-зеленого цвета. Народа было мало. Люди проходили мимо, не обращая внимания на эти скамейки. Около клумбы стояла старушка, наблюдая за своим карликовым пуделем. На дальней скамейке сидела какая-то девушка и читала тоненькую книжку в мягкой обложке. Ничего особенного.

Я сел на первую скамейку и откинулся на неудобную деревянную спинку. Солнце пробивалось сквозь листву тополей, заливая лучами растрескавшийся асфальт. Вдалеке шумели машины, где-то чирикнула случайная птица. Весна.

Я закрыл глаза и отключился от внешнего мира. Серая мгла привычно раскрылась мне навстречу. Вот яркий огонек энергии девушки и бледный фонарик старушки. Я потянулся к тополям - полузадушенные смогом, они едва поддерживали свое существование и ничем не могли помочь мне. Да и не надо. Я достаточно запасся энергией в своем лесу. К тому же к моим услугам бездна Астрала. С него мало можно взять за один раз, но будет достаточно, если высасывать оттуда энергию постоянно, без перерывов.

Итак, с кого бы начать? Кого я хочу видеть в Астрале, у кого мне будет проще всего получить информацию? У Кирилла. Несомненно.

Из всех моих астральных знакомых этот, как мне кажется, самый продвинутый. Он знает достаточно много и обо мне. Как я понимаю, у них своя компания. Типа бригады, клана или как там у них. Думаю, когда он вышел на меня, то был уверен, что я к ним присоединюсь. Ну что ж, я не против. Но не стоит торопиться. Это может плохо кончиться. Надо бы собрать информацию о нем, разнюхать, что там да как. А потом уже решать, стоит или не стоит к ним присоединяться.

Я закрыл глаза и погрузился в себя, нащупывая связи с Астралом. Я припомнил образ Кирилла и послал ему вызов. Кирилл, где ты? Никого. Нет ответа, лишь темнота. Такое ощущение, что ищешь волну на радиоприемнике, но слышишь только шум эфира. Либо его нет в Астрале, либо он закрылся от меня.

Вот тебе и на. Я тут решаюсь, понимаешь, строю насчет него далеко идущие планы, а он не отвечает. Я открыл глаза, достал сигареты и закурил, пристально разглядывая сиденье лавочки. Я чувствовал себя глупо. Размахнулся на пятак, а ударил на копейку. Что же делать? Похоже, Кирилла так просто не отыскать. И что теперь, сниматься и ехать домой? Еще глупее. Можно будет попробовать найти его позже. Но чем заняться сейчас?

Я принялся мысленно перебирать своих астральных знакомых. В общем-то их было не очень много. Вот, например, Фло. Да, та еще бестия. Нет, не хотелось мне с нею связываться. Я чувствовал, что это ушлая девчонка и из нее можно было выудить кое-какую информацию. Но почему-то мне не хотелось контактировать с ней. После того как она меня подставила... Впрочем, даже не в этом дело. Кирилл тоже не пряниками меня кормил. Нет, меня смущало то, что Фло была представителем играющего поколения. Несерьезная. Не лежала сейчас у меня душа к разговору с Фло.

Кто там остался еще? Перед моим взором промелькнуло несколько образов. Случайные знакомые... А вот, кстати, интересный образ. Петро! Ого, как же я забыл про него. А парень-то вроде ничего. Музыкант, тусовщик. Может, попробовать с ним пообщаться? Интересно, что из этого выйдет. Почему бы и нет?

Я закрыл глаза. Звуки Shocking Blue, запах пыли и бензина, остроносые ботинки. Петро! Ау, откликнись! И контакт пришел! Я почувствовал слабенькую ниточку, связавшую нас. Я вывалился в Астрал, и передо мной тут же появилось розовое облако, напоминающее сахарную вату. Из облака появилась взлохмаченная голова Петро.

- Кто? - спросил он, всматриваясь в мое лицо. Я принял свой обычный облик, только накинул на себя джинсы и косуху.

Петро прищурился, потом улыбнулся. Он немного помедлил, потом, видимо, вспомнил, как меня зовут.

- Привет, Игорь. Извини, я занят сейчас немного. Лови координаты и приходи вечером, часов в семь.

Перед моими глазами проплыла сцена со стоящим в центре контрабасом. Дым - сигаретный, трубочный, сладковатый от травки и восточных благовоний.

- Все! - крикнул Петро, - до вечера!

И исчез в розовом пятне. Немного разочарованный, я вышел из Астрала, свернул все ниточки, сосущие из бездны энергию, и открыл глаза. Ну что же. Приглашение я получил, это лучше чем ничего. Плохо, что до вечера придется болтаться по Москве. Из дома я тоже выходил в Астрал, но никого не мог дозваться, наверное расстояние сказывалось.

Скамейка постепенно нагревалась. Девушка с книжкой сидела все там же, старушка ушла. Я потянулся, расправляя затекшие мышцы, и полез в карман за сигаретами. Все эти перекуры в Астрале не более чем выпендреж. Никакого удовольствия это не приносит, впрочем и вреда тоже. Я щелкнул прозрачной китайской зажигалкой, втянул в себя едкий дым и облегченно вздохнул. Чем плох Астрал, - нельзя там покурить по-настоящему. Никотин в кровь не поступает. Ладно, посмотрим, что там будет вечером. Я рывком поднялся с лавочки и направился к метро. Можно было пройтись пока по магазинам, заскочить на книжный рынок, да и пообедать где-нибудь. Одним Астралом сыт не будешь.

***

В семь часов я вернулся в скверик. На лавочках никого не было, прохожие спешили быстрее миновать темный участок. Я почувствовал себя немного неуютно, но в метро идти не хотелось. Я подумал, что много времени мой визит к Петру не займет, и решился.

Я сел на скамейку и откинулся на спинку, борясь с желанием снять ботинки и посидеть босиком. Ненавижу долгие походы. Ноги очень болят, сегодня я облазил пол-Москвы, убивая время. Не ехать же обратно домой. В течение дня я несколько раз вызывал Кирилла, но он не отвечал. Связываться с Фло мне не хотелось, но я подумал, что придется навестить и ее, если я не добьюсь толка от Петро.

Думаю, семь часов - это вечер. Правда, я знаю нескольких человек, которые со мной не согласятся. Ну, попытка не пытка - попробую. Астрал ждал меня. И Петро тоже.

Я закрыл глаза и потянулся всей душой в Астрал. Когда темнота приняла меня в свои объятия, я ощутил энергетические каналы, пронизывающие Астрал вокруг меня. Я собрал все мелкие искорки энергии, до которых смог дотянуться, и послал вызов Петру. Едва я представил его купающимся в розовом свете, как он появился собственной персоной. Весь в розовом дыму.

- Ага, - сказал он улыбаясь, - ну давай, заходи.

Он протянул мне руку, и я, ухватившись за нее, шагнул в розовый туман. На мгновение я почувствовал, что у меня закружилась голова, но потом туман рассеялся. Я огляделся и увидел, что попал в какой-то темный зал. Здесь было пусто. Помещение мне очень напомнило подвал с высокими потолками. Правда, в дальнем, самом темном углу стояло нечто напоминающее стойку бара. Около стен были расставлены пластмассовые столики красного цвета. В центре зала стояла барабанная установка.

- Ну как? - осведомился Петро.

- Прикольно, - одобрил я. Мой новый знакомый подошел к стойке бара, на которой вдруг появились бутылки, взял одну.

- Пиво, - сообщил он, - держи!

Я поймал брошенную бутылку, изобразил рукой движение открывалки и понюхал слетевшую пробку. И правда пиво.

- Как дела? - спросил Петро, присаживаясь на табуретку с высокими ножками.

- Нормально, как у тебя?

- Да тоже ничего. Вот народ скоро соберется, поиграем.

- Ничего, что я так рано? - запоздало спросил я.

- Все путём! Просто я сегодня пораньше зашел, а так народ собирается к десяти.

Я покачал головой. Поздновато они собираются. Ну до десяти я еще тут досижу. Но надо же и домой ехать! К тому же, наверно, можно простудиться там, в Реале, если сидеть ночью на лавке. Да и посидеть не дадут - патруль какой-нибудь разбудит.

- А ты что, торопишься? - удивился Петро.

- Да нет, просто живу далеко - ехать еще надо.

- А! - понимающе кивнул Петро.

В воздухе повисло молчание. Говорить было не о чем. Не мог же я прямо спросить, есть ли у Петро в Астрале "крыша"? А он не знал, о чем со мной говорить. Нет у нас еще общих знакомых и общих тем.

- Гитара есть? - спросил я.

Петро удивленно посмотрел на меня и спросил:

- А ты что, в Астрале не играл?

- Нет, все некогда было.

- Ну ты даешь!

Петро взмахнул рукой и вынул из воздуха прекрасную акустическую гитару. Ну прямо настоящая Испания!

- Держи!

Я принял гитару, провел по струнам рукой. Нейлон. Настроена, что приятно, я плохо настраиваю гитару - слуха нет. Я принялся перебирать струны, проверяя звук. Что бы такое сыграть? Во! "Дом восходящего солнца", Animals!

Я притащил из угла пластмассовый стул и сел на него, положив гитару на левое бедро. Люблю играть перебором! Приятная мелодия разливалась по пустому подвалу, словно река. Я не пел, просто играл - петь я не умею. Увлеченный инструментом, я упустил из виду Петро, а он времени даром не терял. На втором куплете вступил бас. Я поднял голову - Петро по-прежнему сидел на табурете, только в руках у него была теперь акустическая бас-гитара. Я видел их раньше, но никогда не держал в руках. Внезапно мне пришло в голову, что Астрал в общем-то идеальное место для музыканта. Мы вместе доиграли песню, и снова в воздухе повисло молчание. Скучновато.

Я не знал, как подступиться к Петру. Я в общем-то его совсем не знал, но вдруг понял, что мой визит к нему совершенно напрасный. Ничего он не знает о силе, ее применении, разборках в Астрале. Он музыкант и наверняка тусуется с группой таких же ребят. Астральные художники. Но спросить, конечно, надо было. Не уходить же с пустыми руками.

- Послушай! - сказал Петр.

- Да?

- Давай пойдем на одну вечеринку. Наши еще не скоро придут, а сидеть как-то стремно.

- Пойдем, - обрадовался я.

Тусовка - то, что мне сейчас нужно! Больше народа - больше знакомств. Может, удастся выделить кого-то интересного.

Петр прислонил бас-гитару к стойке бара и направился к дальней стене. Я встал, не зная, что делать. Петро подошел к стене и толкнул ее рукой. В стене тотчас открылась дверь.

Я положил гитару на стойку и подошел к Петро. За дверью была пустота. Черная и страшная.

- Ну что, пошли?

- Пошли!

Я решительно шагнул в черный проем и попал в кромешную тьму, которая обрушила на меня зубодробительный звук электрогитары. Я поморщился и метнулся в сторону, пытаясь зажать уши руками. Кругом была темнота, лишь рядом находился ярко освещенный помост, на котором безумствовала группа из четырех человек. Две гитары, бас, барабаны. Музыканты скакали по помосту и запиливали тяжелые металлические ходы. Рядом со мной в темноте я рассмотрел группу людей, человек пять, не больше. Потом появился Петро, хлопнул меня по плечу и пошел к темным фигурам. Я направился за ним следом, морщась от громкой музыки. Свет горел только на сцене, поэтому было сложно оценить размеры зала.

Петро стал здороваться с ребятами, стоящими в темноте, и я почувствовал себя неловко. Вот сейчас он будет нас знакомить, я буду кивать из вежливости, они тоже.

Нет. Я чувствовал, что на ЭТОЙ тусовке я не найду то, что мне надо. Я подошел к Петро, взял его за локоть и довольно невежливо оттащил в сторону.

- Ты что, - крикнул он мне в ухо, стараясь перекричать гитары.

- Поговорить надо! Серьезно!

Петро кивнул и закрыл глаза. Я настроился на него, ловя знакомые ориентиры. Секундой позже мы снова очутились в том подвале, из которого недавно ушли. Здесь было так же пусто и темно. На стойке бара застыла одинокая бутылка. Тишина звенела в ушах. После рева гитар подвал казался безумно тихим местом.

- Чего случилось? - крикнул Петр и улыбнулся. Затем он сказал уже тихо:

- Проблемы?

- Как ты догадался? - криво улыбнулся я в ответ. Петро достал из воздуха сигарету и закурил.

- У тебя крыша есть? - выдохнул я, решив идти напролом.

- Что? - удивился Петр.

- Ну, ребята, которые прикрывают тебя, твою группу в Астрале.

- Нет. Слава богу, в Астрале это пока не нужно, - покачал головой Петр.

- Нужно, - мрачно ответил я, - вот привязались какие-то типы. Надо бы прибиться к кому-нибудь - одному трудно.

- Ну и свалил бы от них - это же Астрал. Вышел, и нет тебя, - беззаботно усмехнулся Петро.

- Да нет, там сложнее. Значит, нет знакомых?

- Нет, - покачал головой гитарист, - не сталкивался с такими проблемами.

- Жаль, - я закусил губу, - ну ладно, пойду я.

- Пока! - Петр протянул мне руку, - если что, заходи, поиграем.

- Удачи, - отозвался я, пожал его руку и рванулся прочь из Астрала.

Темнело. Москва зажигала свои огни, которые, словно маяки, указывали дорогу тем, кто решил провести ночь, как праздник. Я поднялся с лавочки и побрел к вокзалу. Плохо. Или у меня действительно паранойя, или Петро совершенно не в курсе астральных дел. И то и другое плохо. Придется завтра снова пошарить по Астралу. Сегодня я уже этим заниматься не в состоянии. Завтра придется обратиться к Фло, если не найду Кирилла, больше я ничего придумать не могу.

Я достал последнюю сигарету и прикурил. Смяв пустую картонку, бросил ее в урну. Будем культурными.

***

Ночь я провел спокойно. Воскресное утро выдалось на удивление теплым и приятным. Решив не тратить зря времени, я попробовал еще раз вызвать Кирилла, но опять ничего не вышло. Телефон работает, но никто не берет трубку. Тогда я попробовал вызвать Фло. Мелькнула слабая тень контакта, но вызвать ее не удалось - видимо, сказывалось расстояние.

Я позавтракал и отправился в Москву. Что ж, подберемся поближе к центру событий. В Москве я снова пришел к "своей" лавочке. Было солнечно, так что я решил и сегодня провести сеанс на свежем воздухе. Место тихое, народу не много, и милиция не маячит. А то бы они давно заинтересовались, чего это молодой парень сидит на лавке с остекленевшими глазами.

Я присел на скамейку и еще раз попробовал найти Кирилла. Никого. Пусто. Вынырнув из Астрала, я задумался. Ну что ж, оставалась только Фло. Давно не виделись, подружка. Конечно, подставила ты меня, но когда это девчонки не подставляли ребят? Привык уже. Ничего страшного. Надо будет намекнуть ей, что из-за нее еле жив остался. Надавить на нее и попытаться выбить информацию.

Я вышел в Астрал, выцедил из него немного энергии и представил себе фигурку этой чаровницы. Вдалеке мелькнуло огненное пятнышко, и я аккуратно потянулся к нему, стараясь, чтобы Фло не заметила меня.

Яркий свет бросился мне навстречу, и я очутился в сфере Фло. Я стоял на вершине песчаной дюны, а внизу расстилался океан. Почему-то мне сразу показалось, что это именно океан, а не море. А затем я увидел и саму Фло. Она сидела на плетеном стуле, закинув ногу на ногу. В черном бикини. Перед ней, прямо на песке, скрестив ноги по-турецки, сидел паренек. Джинсы, очки, нечесаная копна волос, браслет на руке из бисера. Хипарь какой-то. Явно младше меня. И Фло. Он сидел на песке и, открыв рот, смотрел на свою новую подругу, по-видимому он первый раз в Астрале. Сама же Фло мило улыбалась и что-то говорила ему. Отсюда не было слышно что. Я припомнил наше знакомство с Фло и усмехнулся. Вот она какая - ведьмочка, втравившая меня во всю эту историю. Ищет нового лоха. Надо бы предостеречь паренька. Я шагнул вперед, спускаясь с песчаной горы, и принял новый облик.

Вернее, поменял одежду. Теперь на мне был легкий черный плащ, черные обычные штаны и черная же рубашка. В этот момент Фло заметила меня.

Вернее, сначала почувствовала, как я меняю одежду, а потом резко обернулась, уже приняв свою боевую форму - хрупкая девочка в черной коже с огромным мечом. Ее пробный импульс натолкнулся на мой легкий щит и был отброшен в песок. И тут она меня узнала, отшатнулась и закрыла рукой лицо, словно от удара. Тем временем паренек вскочил на ноги и, выпятив тощую грудь, принял боевую стойку. То ли из карате, то ли из ушу. Специалист...

Фло обернулась к нему и что-то сказала. Зло и резко. Парень попятился, но Фло это не устроило, и она резко ткнула его кончиком меча. Паренек исчез из сферы - Фло выбросила его в Реал.

Я не торопясь, подошел ближе и остановился шагах в пяти от Фло.

- Привет! - сказал я.

Она не ответила, лишь выставила свою железяку вперед и прищурила глаза. Я вызвал из небытия деревянный стул и уселся на него верхом, положив скрещенные руки на спинку.

Вытащив из кармана плаща пачку сигарет, я демонстративно прикурил от пальца и уставился на Фло, задумчиво выпуская дым. Всем своим видом я старался продемонстрировать свой миролюбивый настрой.

- Привет, - сказала она, опуская меч.

- Давно не виделись, - заметил я, - как дела?

- Нормально.

Меч исчез из руки Фло, и она повалилась в свое плетеное кресло, успев заодно поменять одежду.

Длинное черное платье, уже знакомое мне, слегка шевелилось от ветра, пришедшего с моря. Изящным жестом она сотворила тонкую ментоловую сигарету и демонстративно прикурила ее от золоченой зажигалки, возникшей в ее руке.

- Ну, - начал я, - расскажи мне, Фло, зачем тебе понадобилось выпивать из меня энергию? Мало вампиров в округе?

- Ты пришел за этим? - отозвалась Фло, - упрекать меня? Ты же сам понимаешь, мне нужен был человек, который зависел бы от меня.

- И сейчас ты нашла нового лоха? - усмехнулся я, вспомнив паренька-хиппи.

- Ну и что, - огрызнулась Фло, - так надо.

- Так, - я выделил это слово, - не надо!

- Да что ты знаешь, - скривилась Фло, - нахватался энергии, стал крутым. Но мозгов тебе это не прибавило.

- Крутым? - я позволил улыбке появиться на своих губах, - и что же я такого крутого сделал?

- Да ладно, - огрызнулась магиня, - все уже знают, что ты замочил главного мага из клана Боба. И смотался.

- Ну да, - хмыкнул я, чтобы скрыть свою растерянность. Вот так новость! Безумец-то, оказывается, был магом Боба! Мне ничего не сказали... А, черт. Пора бы привыкнуть. Все используют меня в своих целях, а я, лох лопоухий, узнаю все последним.

- Ну и чего ты хочешь от меня? - Фло вопросительно приподняла правую бровь и улыбнулась.

- Да ничего, - пробормотал я, переваривая новость, - просто поболтать зашел.

- А мне кажется, тебе нужна помощь, - протянула моя собеседница.

Она успокоилась, увидев, что я не настроен против нее, и уже вынашивала новые планы в отношении моей скромной персоны.

- Это почему же? Ну-ка, расскажи?

- За тобой ведет охоту клан Бориса, за то что ты порешил их боевого мага. Не знаю, как это вышло, но после этого у тебя было два варианта. Первый - самому занять место этого мага и стать одним из клана Бориса. Второе - скрываться от этих ребят по разным углам. Поскольку ты пропал на несколько месяцев, значит, ты выбрал второй вариант. А через пару недель после драки Борис взял на место Тимофея, убитого тобой, Лолиту.

- Кого, кого? - искренне удивился я.

- Лолиту. Ты ее, то есть его, знаешь. Вы же встречались на пляже. В этом месте как раз тусуются ребятки из клана Бориса и их знакомые. Каким ветром тебя занесло туда, я не знаю.

- Ну ты прямо Шерлок Холмс, - протянул я.

- Ага. Но самое интересное знаешь что?

- Что?

- У меня есть то, что тебе нужно!

- Что это, Фло, просвети меня!

- Защита, - она выдохнула ароматный дым и выдержала паузу, - защита от клана Бориса.

Дело принимало интересный оборот. То ли мои намерения были написаны на моем лице, то ли я действовал по какой-то шаблонной схеме... Кажется, Фло действительно поняла, что мне было нужно. Правда, она исходила из неверных предпосылок.

Ну что ж, интересно было бы узнать, что она может предложить.

- Ага, - усмехнулся я, - клан Великой Фло против клана Бориса! Слепой против Бешеного! Битва на файрболах по пятницам.

- Почти, - весело сказала Фло, - только клан не мой. Я одна из группы поддержки клана. - Она отбросила сигарету и продолжила:

- Послушай, Игорь, ты же хороший парень, я знаю!

- Да? - хмыкнул я.

- Да, нам нужны такие! Мы боремся с произволом в Астрале!

- Ну естественно, - отозвался я, вынимая новую сигарету, - и заодно спасаете мир.

- Да! - с вызовом крикнула Фло и вскочила с кресла. - Ты, может, ничего и не знаешь! Есть шесть кланов в Москве, они борются друг с другом за власть. При этом не гнушаясь никакими средствами. И в Астрале и в Реале. Это страшные люди, они ни перед чем не остановятся!

Неприятный холодок прополз у меня между лопатками. Мне вспомнился джип и огромный кусок огненного льда. Черт возьми, история, похоже, еще более неприятная, чем представлялось вначале.

- А мы, наш клан, - продолжала Фло, - стремимся не допустить этого - единовластия в Астрале. Иначе начнутся самые настоящие репрессии. И Астрал перестанет быть свободной зоной. Все будет как в Реале. А это ужасно.

- Анархисты, мать вашу, - сказал я, пытаясь понять, шутит она или говорит серьезно, - как там у поэта - прекрасноглазые революционеры, кидающие бомбы в царя.

- Да, пусть так! Ты же не знаешь ни фига! Ты в Астрале сколько? Месяц? Два? А я уже три года! И это даже еще, а не уже!

- Ну ладно, ладно, - я встал, перевернул стул и сел нормально, - а Темные, Светлые? Какое отношение к этому имеют они?

- Да никакого, - Фло вытащила сигарету и вопросительно посмотрела на меня. Я немедленно выпустил из пальца маленькую искорку, которая подожгла сигарету и пропала. Фло кивнула мне и затянулась.

- Светлые и Темные - это мелочь, недавно попавшая в Астрал и не способная себе представить ничего путного, кроме обмена огненными шарами. Сопляки. Хотя встречаются уникальные экземпляры, со своей философией. Тронутые немного.

- А ты что там делаешь, в таком случае?

- Я ищу там бойцов для своего клана. И это не секрет. Об этом все знают. Кроме новеньких, разумеется. И к тому же это неплохая тренировка. Там много наших бывает.

Фло сделала глубокую затяжку и, выпустив дым, сотворила из него прекрасную розу, которая тут же была развеяна легким порывом ветерка.

- Много куришь, - заметил я - ладно, предположим, мне действительно нужна защита. Что ты мне предлагаешь? Вступить в ваш клан? Искать лохов, делать из них вампиров и привязывать к себе?

- Ну это другой вопрос! Если ты решил поговорить насчет этого, я дам тебе координаты одного места, где каждое воскресенье собираются новенькие. И кто-нибудь из наших боссов проводит разъяснительную работу.

- Договорились, - улыбнулся я, - ведь воскресенье уже сегодня? Будет интересно послушать.

- Запоминай! - Фло прикрыла глаза. Я приоткрыл дырочку в своем щите, и сквозь нее немедленно просочился интересный образ - пустой кинотеатр, темный зал и белое пятно экрана.

- Заходи, - улыбнулась Фло, - только где-нибудь три часа дня. Я тоже там буду. С тем хипарем, которого ты напугал. Он решил, что ты один из крутейших боссов, с которыми мы боремся. Весь в черном, в плаще. Тебе бы еще черные очки и автомат Томпсона.

- Неплохая идея, - ухмыльнулся я и встал. Изничтожив стул небрежным движением руки, я улыбнулся Фло и помахал ей на прощание.

- Еще увидимся! Пока! - и шагнул прочь из Астрала.

Очнувшись на лавочке, я выудил из пачки настоящую сигарету и закурил. В Астрале много дыма, а толку мало. Ну вот, опять придется полдня слоняться по городу. Это становится уже какой-то дурной традицией. Придется наведаться к какому-нибудь знакомому, пивка попить.

Я поднялся с лавочки и пошел к метро, решив, что, прежде чем идти по указанным Фло ориентирам, я попробую еще раз вызвать Кирилла. Хотя теперь, после новости, которую сообщила мне Фло, я уже сомневался, стоит ли это делать.

***

На этот раз мне не повезло. Дождь начался еще в полдень. Хмурое небо, мокрый асфальт. Сразу откуда-то потянуло холодом, словно напоминая, что еще далеко не лето. Я вернулся на "Киевскую", постоял у выхода из метро, не решаясь выйти на улицу. Вариант с лавочкой на улице отпадал. Придется все-таки перебираться в метро. Я не люблю сидеть в метро, когда на улице идет дождь. Становится совсем душно, прямо дышать нечем. Однако мокнуть под дождем на лавочке - совершенно неразумно.

Спустившись на платформу кольцевой, я привычно направился в центр зала. Но потом передумал и нашел свободное местечко на скамейке поближе к эскалатору. Легче будет выбираться, если что.

Я закрыл глаза и окунулся в призрачный мир Астрала. Темно. Лишь светятся силуэты пассажиров, бредущих по своим делам. Я вынырнул в реальный мир. Энергетическая обстановка в метро действовала теперь на меня угнетающе. Какое-то чувство отвращения охватывало меня, когда я чувствовал свободные токи человеческой энергии. Раньше я бы не задумываясь тут же забрал себе пару лакомых кусочков. А теперь не хочется. Противно.

Посмотрев на часы, я обнаружил, что времени без десяти три. Рано. Знаю я эти сборища. Не знаю почему, но большинство моих знакомых никогда не приходят вовремя. Обязательно опоздают. Либо на полчаса, либо на час. Скорее всего это относится и к подобным сборищам. Вот найду я этот кинозал и буду там сидеть один как дурак и нервничать. Пойду лучше покурю.

Я выбрался из метро и встал под козырьком выхода станции. Закурил, глядя на тяжелые капли, которые как-то солидно и с достоинством падали на асфальт. Дождь усиливался. Вот невезуха. В метро я себя теперь чувствовал неуверенно. Словно забрался в сад без разрешения хозяина и рву яблоки. Ворую, стало быть. Впрочем, сейчас я не собирался качать энергию с пассажиров. Хватит, накачался уж. Теперь я мог обходиться рассеянными источниками в Астрале да и кое-какие запасы у меня были. Моя собственная энергия была всегда при мне. Пусть ее немного, но она точно моя и не подведет.

Докурив сигарету, я бросил взгляд на часы - было три часа пять минут. По-моему рано, вряд ли все собрались. Но и опаздывать нехорошо.

Я вернулся в метро, заработав удивленный взгляд тетки контролера, которая, видимо, запомнила меня и теперь удивлялась, почему я бегаю туда-сюда. На платформе меня ожидал неприятный сюрприз - все лавочки, расположенные рядом с эскалатором, были заняты. Пожав плечами, я отправился в центр зала. В самом деле, что за паранойя. Посижу и в центре.

Концентрация заняла не более минуты. Привычно собрав энергию, я стал нашаривать ориентиры этого места и буквально сразу его нашел. Изображение мигнуло, отвердело, и я шагнул прямо в зрительный зал.

Здесь было темно, лишь экран выделился серебристым светом, да горела в углу зеленая табличка "выход". Но в зале было не так уж пусто, вопреки моим ожиданиям. Трое сидели в первом ряду, еще один сидел где-то справа. Я чувствовал их по течению энергии. Все затаились и ждут. Сопляки, они не видят друг друга, а я ощупываю их энергетические контуры и вижу их светящиеся беззащитные силуэты. В общем-то все правильно, Фло же мне сказала - это инструктаж для новеньких. Я так понимаю, этот зал - что-то вроде вербовочного пункта. Я откинул сиденье мягкого кресла и сел, удобно в нем расположившись. Интересно, много народу соберется в конце концов?

В этот момент экран мягко вспыхнул. Я инстинктивно прикрылся щитом, стараясь удержать свою форму. На экране тем временем появился дракон. Зеленый. Больше всего он напоминал персонаж компьютерной игры - угловатый и нереальный. Плоский.

Я опустил щит и с удивлением отметил, что остальные "гости" сделали то же самое. Значит, не все они простаки. По-видимому, ребята уже успели полазить по Астралу и научиться азам выживания. Ага, не все! Тот, что сидел в углу, не ставил никаких щитов. Я аккуратно потянулся к нему по энергетическому лучу и наткнулся на знакомую ауру. Это был тот хиппарь, что разговаривал с Фло.

Дракон на экране шевельнулся, и я перенес свое внимание на экран.

- Добрый день, - произнес дракон, - я хочу познакомить вас с ситуацией в Астрале на сегодняшний день.

На экране появилась карта московского метро, а дракон пропал. Теперь голос его доносился как бы из-за экрана.

- Шесть группировок борются за обладание московским Астралом, - продолжал дракон.

Карта заискрилась, разделилась на шесть районов, и каждый район окрасился в свой цвет. Красный, синий, зеленый, желтый, фиолетовый и розовый. Больше всего было красного цвета. Этот район охватывал почти все северные ветки метро.

- Пока преобладает клан Толстяка, - продолжал дракон, - на карте он обозначен красным цветом. Они базируются на этих станциях метро. Там они забирают энергию с обычных людей и делают их зависимыми от своего клана.

Карта пропала, и на экране вновь появился зеленый дракон.

- Нельзя допустить, чтобы вся астральная власть сосредоточилась в одних руках. Это будет концом обычного Астрала. Начнутся притеснения, собирание денег в Реале и прочие вещи, сопровождающие тиранию.

Это было сказано таким серьезным тоном, что я не удержался и расплылся в улыбке. Даже ежу было понятно, что собственно дракон и те, кто стоял за ним, добиваются того же самого - единой власти. Но, естественно, для своего клана.

Мне стало скучновато, и я отвернулся от экрана, размышляя, сбежать прямо сейчас или поглядеть, чем это кончится. Пока что передо мной разыгрывался дурной спектакль. Может, все-таки зря я связался с Фло? Происходящее здесь по-прежнему напоминало мне какую-то игру или, скорее, сценку из кино. Дракон продолжал что-то вещать с экрана, а я сел в пустое кресло и закурил. Вот дурацкая привычка. В Астрале из сигарет не получаешь никотина, а все равно тянет подержать в руках дымящуюся палочку. Ну что ж, подождем еще немного. Всерьез я это представление не воспринимал. Правда, Фло предупреждала, что это собрание для новичков. Может, дальше будет интереснее? Кстати, раз есть столько кланов, почему они себя так мало проявляют в Астрале? Может, это я плохо искал?

Астральное пространство рядом со мной колыхнулось, и в соседнем кресле появилась темная фигура. Я моментально завернулся в энергетический кокон, но, узнав фигуру, расслабился. Это была Фло.

- Привет, - тихо сказал я.

- Привет, - отозвалась она, - как дела?

- Да ничего. Неужели кто-то верит в этот бред? - я кивнул на экран.

- Ну это не совсем бред, - Фло тоже закурила, - но, конечно, это просто вербовка.

- Фиговая у вас вербовка! - отозвался я.

- Нормальная. Мы ж не КГБ, - Фло нашла в темноте мою руку и сжала ее холодными пальцами. - Послушай, Игорь, с тобой хотят побеседовать ребята рангом повыше, чем я. Пойдешь?

- Отчего ж не пойти. Приду, - улыбнулся я. Ну вот, кажется, мы добрались до дела. Вся эта суета начинала приносить плоды.

- Тогда лови ориентиры. Я закрыл глаза. Подвал. Лампочка на проводе свисает с потолка. Звон стаканов, запах рассола.

- Ну и ну, - сказал я, открыв глаза.

- Пойдем! - Фло снова сжала мою руку, - прямо сейчас!

Я закрыл глаза и представил ориентиры. Когда я услышал скрип стульев, я шагнул вперед. Это действительно был подвал. Обычный московский подвал. Вернее, его астральное отображение. Трубы у потолка, лампочка, капли воды на стенах, с которых опадала клочьями то ли краска, то ли штукатурка. Маленькая низкая комната с двумя железными дверьми, расположенными друг напротив друга. У дальней стены стояло четыре стула, обычных деревянных стула с прямыми ножками. На них, на стульях разумеется, восседали четыре прелюбопытные личности. Первый слева выглядел как обычный человек, только лицо его полностью скрывала черная маска. Довольно замысловато. Второй поступил проще - у него была голова ящерицы, и маска ему была не нужна. Голова третьего персонажа представляла собой шар непрерывно шевелящихся иголок. Лица не было видно совсем. Четвертый, вернее, четвертая была крупной женщиной с серебряным лицом в алом плаще. Как я понял, это была копия ее лица, выполненная в металле. Памятник самой себе. Забавно.

Весь этот комитет пялился на меня. Даже существо без головы, я чувствовал его "взгляд". Я выждал минуту, затем, видя, что ребята молчат, сотворил себе такой же стул и присел на него. И на всякий случай приготовился вывалиться из Астрала в любую минуту.

Рядом появилась Фло и встала у меня за спиной, упершись руками в спинку стула.

- Это Игорь, - представила меня Фло, - про него я и говорила.

- Привет, - сказал я, обращаясь к молчаливым фигурам.

- Приветствую, - отозвался человек в маске. Остальные промолчали, но я почувствовал, как они мысленно потянулись ко мне, словно проверяя на прочность. Я нырнул в свой кокон и притаился там, не сводя глаз со странной четверки.

- Нормально, - выдохнула женщина.

- Ну что ж, - тут же вскинулся человек в маске, которого я про себя окрестил Зорро, - теперь можно и поговорить!

- Что привело тебя к нам? - спросил парень с головой ящера.

- Не что, а кто, - поправил я его, - Фло меня к вам привела.

- Тебе просто нужна защита или ты разделяешь наши убеждения? - встрял в разговор Зорро.

- Мне нужна сила, - ответил я, - мне надоело играть в игрушки. Ну и защита не помешает.

- От кого? - немедленно спросил ящер. Прямо перекрестный допрос какой-то!

- А анкету не надо заполнять? - спросил в свою очередь я.

- Не надо, - тихо сказала женщина с серебряным лицом. - Какая разница, почему он пришел, главное - он будет на нашей стороне. А если он завалил главного мага Бориса, то нам такой парень не помешает.

Человек в маске бросил недовольный взгляд на женщину.

- Не торопись, Мирра.

В этот момент тот, что был с головой ящера, вытянул вперед руку с растопыренными пальцами, словно собирался схватить меня. С пальцев сорвался небольшой огненный шар, даже скорее шарик, который метнулся к моей голове.

Ерунда, простейшая штука - слабенький заряд энергии, которому придали форму. Он скользнул по моему энергетическому кокону, описал круг по комнате и снова направился ко мне. Как самонаводящаяся ракета. Когда шарик приблизился, я вытянул руку и принял этот сгусток энергии в ладонь.

- Ну, давайте еще соревнования устроим, - скептически заметил я, - поединки, спарринг, разбивание твердых предметов, бег на время. Лабиринт проходить не надо?

- Нам надо знать, чего от тебя ждать, - словно извиняясь, ответил человек в маске, - мы согласны принять тебя в наш клан - мы никому не отказываем. Но нужно знать твои силы, чтобы решить, на каком участке ты принесешь больше пользы.

- Ладно, - я пожал плечами и потянулся сразу ко всем членам этой дурацкой квалификационной комиссии. Маленькая зеленая капелька внутри меня пульсировала, отдавая мне энергию. Сила деревьев, небольшой запас, который я хранил в себе с прошлого визита в лес. Ее было мало, но она неумолима, как росток, пробивающийся сквозь асфальт.

Первым мне попался Зорро. Я взрезал его щит и приник своим зеленым щупальцем к источнику его энергии - небольшой белой сфере. Ящер и женщина успешно отразили мой выпад, но я опутал их щупальцами, готовясь к новой попытке. А вот игольчатый шар...

Он сразу отбросил мою зелень. Затем "сгреб" мои щупальца с остальных и закрутил их в один жгут, да так, что у меня закружилась голова. Потом он толкнул щупальца обратно ко мне, добавив своей энергии для ускорения. Я почувствовал, как проваливаюсь в темноту, стало трудно дышать, я рванулся вверх и вывалился из Астрала.

Переведя дыхание, я похлопал ладонями по скамейке. Реальность. Да, неплохо меня приложили. Я на всякий случай осмотрелся - вроде все спокойно. Пассажиры спешили по своим делам, не обращая на меня никакого внимания. Ну, подумаешь, задремал на лавочке. Бывает. Я закрыл глаза и сосредоточился.

Моя капелька зеленой энергии почти исчезла, я все растратил. Но не беда, еще наберу. Представив ориентиры подвала, я рванулся обратно, на место схватки, готовясь к нападению. В подвал я ввалился в тот самый момент, когда комиссия вставала со стульев.

- Вот он! - крикнул Зорро и потянулся ко мне ослепительно белой нитью.

- Хватит! - резко сказал тот, у кого вместо головы был игольчатый шар. У него и голос был особенный - то ли мужской высокий, то ли женский низкий. Не разобрать. Наверно, голос он тоже изменил. Конспиратор.

- Хватит! - повторил он. Его иголки постоянно двигались, словно жили своей, независимой жизнью, - завтра пусть идет в тройке на станцию "ВДНХ".

- Я с ним! - крикнула Фло.

- Конечно, - отозвался игольчатый, - ты пойдешь командиром второй тройки, возьмешь его к себе. Ты его привела, тебе за него и отвечать. Все.

И он исчез, по-видимому вышел сразу в Реал. За ним исчезли и остальные члены комиссии. Зорро на прощание кинул на меня злобный взгляд. В подвале теперь остались только я и Фло.

- Игорь, - сказала она, беря меня за руку, - теперь все будет хорошо.

Я обнаружил, что весь дрожу от напряжения, готовый к новой схватке. Я расслабился, и сразу усталость навалилась на меня. Я почувствовал себя опустошенным и усталым. К тому же меня немного мутило от удара игольчатого шара. Было такое впечатление, что меня переехал танк.

- Игорь, - позвала меня Фло.

- Извини, - я отвлекся от своих мыслей, - Фло, я очень устал. Скажи, где мы завтра встречаемся, и я пойду.

- Завтра в десять утра на станции "Октябрьская" - радиальная.

- Погоди, - сообразил я, - ведь мы в Реале встретимся, а потом поедем на "ВДНХ"?

- Да, - улыбнулась Фло, - посмотрим друг на друга.

- Хорошо, - сказал я, - до завтра. Я уже хотел вывалиться из Астрала, но внезапно вспомнил еще одну вещь:

- Фло, а кому из кланов принадлежит "Октябрьская"?

- Никому, - пожала плечами Фло. - Кланов не так много, чтобы захватить все станции.

- А "Киевская"?

- Клану Боба. А ты что, с нее? - вскинулась Фло.

- Погоди, как это - захватить станции? - поразился я. Мне сразу представилась картина: люди с пулеметами и в тельняшках штурмуют эскалатор. - И что мы будем делать завтра на "ВДНХ"?

- Ну, - протянула Фло, - это долго объяснять. Я тебе завтра расскажу. Да и сам увидишь.

Я почувствовал, что больше не могу сидеть в Астрале, и махнул рукой.

- До завтра, Фло, - повторил я и вывалился в Реал.

В метро стало заметно прохладнее и свежее. Словно кто-то открыл форточку, и станция проветрилась.

Встав со скамейки, я едва не застонал - дали о себе знать затекшие ноги и спина. Разминая их, я потоптался на месте, потом, засунув руки в карманы, направился к выходу из метро. Завтра будет, собственно говоря, рабочий день. И мне еще придется придумать какую-нибудь отмазку, чтобы отпустили с работы. Интересно, много времени займет это "патрулирование"? Отпрашиваться мне на полдня или на весь? Может, еще вызвать Фло и спросить? Я махнул на все рукой и решил взять отгул. Черт с ними, все равно надо будет отдохнуть и до и после астрального приключения.

Я вышел на платформу вокзала и обнаружил, что до моей электрички еще час. Изнывая от безделья, я прошелся по вокзалу и, остановившись около ларька с газетами, купил какой-то журнал, просто для того, чтобы убить время.

В этот момент меня кто-то позвал через Астрал. Хотя я и находился в реальности, но почувствовал этот зов. Это был кто-то незнакомый - я не мог вспомнить человека, у которого был бы такой зов. Я закрылся от вызова. Не то чтобы я испугался - нет. Но, пожалуй, хватит на сегодня приключений. Я устал.

Дождавшись электрички, я сел на свое любимое место у окна, прислонился головой к стенке и заснул. И, конечно, чуть не проспал свою остановку. Выскочив из дверей вагона, которые уже начали закрываться, я споткнулся и упал.

Поднимаясь, я чертыхнулся, и в этот момент меня снова кто-то позвал. Это был сильный зов. Если бы я был в Москве, меня бы вытянуло в Астрал. Но на таком расстоянии зову не хватало силы. Зов был чужой - не знакомый. Это напугало меня еще больше. Это был не Кирилл, точно. Может, кто-то из его команды? Хорошо еще, что я уехал из города, теперь до меня будет сложно добраться. Ну а завтра я уже буду в команде, пусть только кто попробует ко мне сунуться!

Довольный собой, я буквально вприпрыжку отправился домой. Я хотел еще сходить в лес, чтобы запастись энергией с деревьев. И сделать это следовало до того, как стемнеет.

ДНЕВНИК

Вечер выдался темным. Из-за туч не было видно заката. В лесу царила темнота, которая выползла из самых потаенных уголков леса и теперь обнимала деревья за плечи. Было душно. Я пришел на свою любимую полянку и прислонился к огромной ели. Привычное тепло побежало по ладоням, и в этот момент раздался первый удар грома. Он был еще не очень сильный - где-то вдалеке прогромыхало ржавое железо. А вспышки молнии я даже не заметил. Я приник к коре, стараясь выпить как можно больше энергии. Блеснула молния и гром ударил почти сразу. Гроза приближалась. Я закрыл глаза, стараясь слиться с деревом в одно целое.

Ударило где-то совсем рядом, да так, что у меня заложило в ушах. Я отлепился от дерева и побежал. Я был точно уверен, что следующая молния ударит именно в это дерево. В то, у которого я стоял. Охваченный паникой, я бежал сквозь лес, спотыкаясь о корни деревьев, продираясь сквозь кусты.

Новая вспышка молнии ослепила меня, а звук грома ударил по ушам. Застыв на секунду, я отчетливо услышал треск падающего дерева. Я даже не обернулся, чтобы посмотреть, куда попала молния. Я и так знал. Сорвавшись с места, я бросился бежать, не разбирая дороги, прочь от тех сил, перед которыми я был не более чем песчинкой.

***

Утром вовсю светило солнце. Гроза очистила воздух, стало свежо. Ночная прохлада отступала, и было ясно, что день будет теплым.

Первым делом я позвонил на работу, сказал, что меня не будет, дескать я приболел. Особого возмущения это заявление не вызвало, на что я и рассчитывал. Потом я стал собираться в дорогу. Оделся поприличнее, чисто выбрился, думая о том, какая Фло в Реале. Нет, не то чтобы я рассчитывал с ней познакомиться, завести какие-то отношения, нет. Мне просто было до жути интересно.

В электричке, чтобы отвлечься, я читал книжку, ухваченную с полки перед выходом из дома. Книжка была фантастическая, но на редкость нудная и пресная. Прочитав несколько страниц, я сообразил, что после настоящих моих приключений книжка уже не может меня так увлечь, как раньше. Читая дальше, я заметил, что хмурюсь, когда герой совершает подвиги. Ну да. Где они там, эти герои. Какое-то странное чувство ирреальности происходящего сидело во мне, словно шершавая заноза. Я не волновался, нет, но чувствовал себя беспокойно. Что-то надвигалось.

Я спрятал книжку в сумку, откинулся на сиденье и всю дорогу продремал, нагоняя упущенное утром.

В метро было как всегда шумно. Правда, не чувствовалось духоты в этот раз, вентиляция, видимо, работала хорошо. Я двинулся по знакомым мне переходам, размышляя о том, как будет выглядеть Фло. Ну жутко было интересно. Больше всего я боялся, что она окажется мужиком вроде того самого Лолиты.

При переходе на "Октябрьскую" мне на секунду показалось, что меня кто-то вызывает. Перед глазами мелькнуло видение высокого паренька с густыми усами. Я вздрогнул, и ощущение контакта пропало. Черт возьми, опять вызов. Может быть, это Фло? Нет, нет, вряд ли она показалась бы в таком облике.

На "Октябрьской" я прислонился к стене недалеко от эскалатора, так, чтобы видеть всю платформу. Народу было много, пассажиры спешили по своим делам, не обращая ни на кого внимания. На дальнем краю платформы стояла одна компания - две девушки и парень. Я стал к ним приглядываться, прикидывая, не мои ли это знакомые. Но тут подошел поезд, и они быстренько погрузились в вагон и уехали. Ошибся.

Я посмотрел на часы. Было без пяти десять, всем действующим персонажам пора было появиться. Я завертел головой, но никого подозрительного не увидел.

Мимо меня прошла еще одна компания, девчонка задержалась рядом со мной, остальные прошли вперед. Я бросил взгляд назад и отвернулся. Девчонка не уходила. Стояла за спиной и молчала. Я медленно обернулся, чувствуя, как съезжает моя бедная крыша. Она стояла передо мной и улыбалась. Лет пятнадцать на вид, школьница, ростом мне до плеча. Худая, даже тощая девчонка с длинными белыми волосами и огромными голубыми глазами. Цыпленок. Самый натуральный.

- Фло? - прошептал я.

- Привет, - отозвалась она и улыбнулась, поправив рукой непослушную прядь, - не ожидал, да?

Я молчал, ошеломленный ее внешним видом. Я даже не потянулся к ней через Астрал, чтобы проверить. Нет, я, конечно, ожидал, что в Реале Фло не такая, как в Астрале. Ну там глаза поменьше, ну стрижка дурацкая, ну полнее. Но возраст! Вспомнился пляж, бокалы с вином, и я мысленно застонал. Да она еще дитё! На нее нельзя обижаться даже за то, что она меня подставила. Я же старше ее лет на восемь.

- Тебе сколько лет? - тупо спросил я. Что-то погасло в ее взоре. Фло как-то помрачнела, плечики ее опустились, и она отвела взгляд.

- Какая разница, - буркнула она, и в ее голосе я услышал знакомые по Астралу интонации. Это была она. Точно.

Так. Спокойно. Есть дискриминация по половому признаку. Интересно, по возрастному есть? В Астрале я относился к ней, как к нормальной девушке. Почему меня должен смущать ее возраст в Реале?

- Извини, Фло, - сказал я и улыбнулся, - порядок. Просто неожиданно.

- Пойдем, - сказала она и пошла к краю платформы. Было видно, что ее настроение испорчено.

Ну и ладно. Незачем было в Астрале изображать из себя крутую дамочку. Я решительно направился вслед за ней. Она подошла к самому краю платформы и остановилась, дожидаясь поезда. Я чувствовал себя идиотом. Зачем я ее спросил про возраст?

- Извини, Фло, - повторил я.

- Ладно, замяли, - отозвалась она.

Подошел поезд, и она шагнула в раскрывшуюся дверь. Шагнул следом за ней, и тут меня ощутимо толкнули в спину. Я посторонился, но здоровенный парень, моего где-то возраста, с густыми усами снова толкнул меня, словно направляя на пустые места рядом с Фло. Черт! Я сел рядом с черной магиней, похожей на цыпленка, мужик присел рядом.

- Сергей, - представился он, - командир тройки.

- Игорь, - отозвался я, - а где остальные?

- Они уже на "ВДНХ", - сказал Сергей и бросил на нас подозрительный взгляд. - Вы что, поссорились?

- Он спросил, сколько мне лет, - процедила сквозь зубы Фло.

- Ну и что? - Сергей поморщился, - я то же самое спросил, когда тебя первый раз увидел.

- Ну он так спросил... - Фло дернула плечами.

- Да никак я не спросил, я офигел просто, - вмешался я. - Фло, я ведь уже извинился. Расскажите лучше, что делать?

Фло отвернулась, и Сергей укоризненно покачал головой.

- Мы будем отлавливать ловцов, - тихо сказал он.

- Ага, - глубокомысленно заметил я, - это как?

- На "ВДНХ" будет двое-трое людей Толстяка, которые регулярно "пьют" энергию прохожих. Это ловцы - они меняются. Таким образом Толстяк приучает их к человеческой энергии. Мы найдем этих ловцов и "выпьем" их самих. Не до конца, конечно. Просто чтобы помешать.

- И что? - спросил я. - Зачем? Что это даст?

- Да ничего, - совершенно спокойно ответил Сергей, - просто это зачем-то понадобилось нашим командирам.

- Ну-ну, - отозвался я, чувствуя себя пушечным мясом. - Сергей, а ты не звал меня недавно через Астрал?

- Я смотрел, каков ты из себя, - буркнул Сергей, - но если ты меня почувствовал, значит, неплох.

- Ну спасибо, - отозвался я. Вот что это за мужик почудился мне?

- Будь осторожен, - предупредил Сергей, - кроме астральной битвы возможно и физическое нападение.

- Ну да, - хмыкнул я.

- Это не игровая битва с мечами. Сергей покосился на Фло.

- Ты сам знаешь, как скачивать энергию: светящееся пятно, зонд - и вперед. В этот момент, когда ты раздвоен между Реалом и Астралом, ты довольно уязвим. Если почувствуешь, что дела плохи, - вылезай из Астрала и спокойно уезжай. Побежишь - тебя может засечь противник, вывалившийся следом за тобой из Астрала.

- Черт! - только и сказал я. Это же целая наука. Я действительно ничего не знаю о боях магов.

Сергей снова покосился на Фло и замолчал.

Я прикусил нижнюю губу и задумался. Нет, это все-таки игра. И зачем меня понесло к этим ребятам? Завоевание станции, плохие парни, хорошие парни. Нет. Это все фикция, иллюзия, обман. Это все игры в песочнице. Пусть они и вправду дерутся за станции, пусть хоть в Реале разбивают друг другу носы. Это игра, где все просто и нелогично, где есть правила, тебе сказали, ты и делай, не задавай глупых вопросов. Это не то, что мне нужно. Но что же делать? Встать и уйти? Ладно, попробуем досмотреть это кино до конца.

Больше мы не разговаривали, до самой "ВДНХ" ехали молча. Когда двери открылись, Сергей вздрогнул и прямо-таки выскочил из вагона. Я шагнул следом и сразу почувствовал ЭТО. На станции шел бой. Астральный бой. Энергия бешеными зарядами носилась в воздухе, меня просто мороз по коже продрал. Ощущение было не из приятных.

Фло бросилась следом за Сергеем, толкнув меня по дороге. Они уселись на лавочку и закрыли глаза. Разом. Я посмотрел на них и не торопясь подошел к другой лавочке, присел, набрал воздуха и закрыл глаза. Пятна, пятна, пятна. Разноцветные. Я сразу увидел противников - их пятна отливали красным. Не знаю почему, но это было так. И их было не двое-трое. Их было больше десятка. Я не успел их сосчитать, потому что ко мне рванулось большое пятно, почти полностью красное. Оно прыгнуло на меня и полностью заслонило темноту.

Меня просто выдернули в Астрал. Просто взяли за шкирку и дернули посильнее. Я не смог противиться этому зову. Я судорожно стал хватать энергию из окружающего пространства, выставлять щиты, но голова закружилась, и я вдруг очутился в лесу...

Кругом лес, вроде бы южный. Озеро, над ним плакучая ива - это было похоже на реальный пейзаж, на чье-то воспоминание. Но рассмотреть пейзаж я не успел, сзади раздался странный шуршащий звук, и я обернулся. В пяти шагах от меня стоял человек в японских доспехах. Пластинчатый такой доспех. В правой руке длинный меч с небольшим изгибом. Кажется, это называется катана.

Лицо европейское, обычная короткая стрижка, шлема нет. Он взялся за рукоять меча обеими руками, и лезвие, описав короткий полукруг, застыло над головой этого самурая. И он застыл, превратившись в каменную статую. Лишь в глазах его бился неукротимый огонь.

Он был готов выпить меня до конца, до смерти. Я почувствовал это, и мне стало страшно. Меч в его руках - просто образ, на самом деле это свернутый жгут энергии, который только и ждет, чтобы коснуться меня. Холод скользнул молнией между моих лопаток, и я попятился. Тут эта застывшая смерть сделала в мою сторону первый скользящий шаг. Я прыгнул в сторону, и страшный меч резанул мой правый бок. Шипя от боли, я упал на колени, было такое впечатление, что кто-то провел газовой горелкой прямо по коже. Самурай легко, словно танцуя, отступил на несколько шагов, поднял меч над головой и снова скользнул ко мне.

На этот раз я поднял щиты и обратился в ревущее пламя, выплеснув в лицо врага фонтан огня. Самурай ловко уклонился от пламени и снова атаковал меня. Я встретил его своими зелеными щупальцами. Оплел его со всех сторон и стал рвать на куски астральную плоть, лишая врага сил. Но самурай круговым движением меча обрезал все мои щупальца и просто шагнул вперед - коротким резким шажком. Его меч рванулся вперед, и я ощутил жгучую боль в груди. Он проткнул меня! Я чувствовал себя так, словно меня насадили на огненную иглу, я бился на ней, как бабочка. Выйти из Астрала, выйти! Я рванулся в обычный мир и с ужасом понял, что у меня ничего не выходит. Меч держал меня. Он действительно пришпилил меня к Астралу.

В глазах потемнело, и боль стала разрывать меня на куски. Задыхаясь, я пробовал вновь и вновь выйти в Реал, но ничего не выходило. Внезапно ощущение боли исчезло, и я со стоном упал на колени. Не искушая судьбу, я рванулся в реальный мир, успев заметить, что самурай борется с каким-то голубым сиянием.

Очнулся я на скамейке в метро. Не раскрывая глаз, я попробовал успокоиться, слушая бешеный стук своего сердца. Я помнил предупреждения Сергея. Я глубоко вдохнул и стал медленно выдыхать воздух. В этот момент кто-то коснулся моего плеча. Автоматически я скинул чужую руку с плеча, а сам вцепился в горло противника и лишь потом открыл глаза. И увидел перекошенное лицо Кирилла.

- Отпусти, - прошипел он.

- Ты? - удивился я, опуская руку.

- Пойдем, - сказал он, держась за горло, - быстро! Я потом тебе объясню.

- Зачем, - я растерянно оглянулся. На соседней скамейке, где сидели Фло и Сергей, было пусто. Слиняли, черти.

- Быстро убираемся отсюда, мне нельзя тут светиться, - прошипел Кирилл.

Он вскочил на ноги, схватил меня за руку и буквально сдернул меня со скамейки. Мы подошли к краю платформы - из туннеля пахнуло затхлым воздухом, приближался поезд. Я снова оглянулся по сторонам. У самых эскалаторов шла драка. Я попытался рассмотреть поподробнее, кто кого бьет, но в этот момент подошел поезд и Кирилл втолкнул меня в открывшиеся двери. Когда поезд набрал скорость, я ухватился покрепче за поручень и крикнул ему в ухо:

- Ты откуда?

- Потом, - крикнул мне в ответ Кирилл, - все потом! Давай до "Киевской", потом выйдем на улицу. И помолчи ради бога! Не отвечай на вызовы!

Я удивился, но не стал ему перечить. В полном молчании мы доехали до "Проспекта Мира" и перешли на кольцевую линию. Когда мы садились в поезд, я попытался спросить Кирилла, куда мы едем, но он оборвал меня, велев молчать.

Я подумал, почему на "Киевскую", но потом вспомнил, что Фло говорила - эта станция как бы закреплена за кланом Боба. Мне оставалось только ждать. Но я надеялся, что Кирилл все-таки объяснит мне свое поведение.

Моя догадка оказалась верна. На "Киевской" Кирилл вышел и поманил меня за собой. Мы перешли на Филевскую линию и уже оттуда выбрались на улицу.

Народу вокруг было много. Около вокзала всегда так. Бесчисленные бабки, торгующие сигаретами и водкой, какие-то гости с юга, суетящиеся рядом, и буквально толпы прохожих, спешащих к метро.

Кирилл так же молча достал сигареты и медленно пошел в сторону перекрестка. Я пристроился рядом, поглядывая на него. Маг ничуть не изменился с того момента, как я увидел его тогда, в машине, перед тем как он отвез меня в больницу. То же задумчивое выражение лица, плотно сжатые губы, чуть прищуренные глаза. Правда, на этот раз он был одет в легкий черный плащ, на ногах у него блестели строгие черные ботинки, надраенные до блеска.

Кирилл закурил, и я не выдержал:

- Ну что, поговорим?

- До тебя было сложно добраться, - спокойно ответил маг.

- Занимался своими делами. - Я почувствовал, что начинаю раздражаться. Какого черта он меня так грубо выдернул из метро, а теперь еще и говорит ничего не значащие фразы?

- Я тебя, кстати, искал, но ты не отвечал на вызовы, - продолжил я, стараясь обойти огромную лужу.

- Ты давно стал выбираться в Астрал? - спросил Кирилл, проигнорировав мои слова.

- Недавно.

- Надо было сразу меня позвать.

- Так я и звал. Ты меня вообще слушаешь? - Я нахмурился.

- Когда ты меня звал? - Кирилл остановился, удивление, написанное на его лице, было настолько искренним, что я смягчился и даже почувствовал себя немного неловко.

- Да вот позавчера, например. И неделю назад еще.

- Как неудачно вышло, - буркнул он, - я был занят в последнее время.

Он снова пошел вперед, и теперь я догадался, куда мы шли, - к мосту. Экий я сегодня догадливый. Я тоже достал сигареты, закурил. Кирилл, кажется, не собирался сразу раскрывать свои карты. Мне было до жути интересно, зачем я ему понадобился. А он, кажется, полностью ушел в себя и обдумывал, судя по выражению лица, по крайней мере судьбы всего человечества. Ладно, пусть первые ходы будут за мной.

- Как ты мня нашел? - спросил я.

Кирилл вздрогнул и наконец очнулся от своей задумчивости. Он чуть улыбнулся и сразу стал выглядеть нормально. Не задумавшимся философом, а просто деловым человеком.

- Это было не очень сложно, - сказал он. - Как только я понял, что ты связался с этими чокнутыми, то сразу догадался, что они пошлют тебя на ближайшую игру. Дальше было дело техники. Я пришел на станцию и просто дожидался тебя.

- Так это игра? - пробормотал я.

- Не совсем. Да забудь ты о них. Они чокнутые, придумали себе мировой заговор и борются с ним. Они заигрались, и порой им самим кажется, что это серьезно. Но на самом деле - это все игра. В общем, забудь про них. Как говорится, у каждого в голове свои тараканы.

Я задумчиво помял пальцами сигаретный фильтр. Значит, все-таки игра. В общем-то, я так и думал. Наверно, так и есть - Фло и ее друзья уверены, что это серьезно, а для их командиров это просто игра.

Я выбросил окурок и тут вспомнил еще об одной вещи.

- Кирилл, - сказал я, замедляя шаг, - правда, что тот безумный маг был из вашего клана? Маг скривился, как от зубной боли.

- Уже накапали. Ну, правда. Что это меняет? Он был по-настоящему опасным сумасшедшим. Ты же сам знаешь, ты общался с ним.

- Черт, ну надо было хоть сказать мне, предупредить...

- И что бы это изменило? Мы не знали, где он находился в тот момент, не могли его найти, а он угрожал Бобу. Да и мне тоже. Он же был просто псих. У него в голове все перемешалось. Он хотел слишком много и сразу. Можно сказать - надорвался.

Кирилл раздраженно махнул рукой, уронил сигарету. Чертыхнувшись, он достал новую, закурил.

- Все, замяли. Не хочу больше про это говорить. Что было, то прошло.

Я видел, что Кирилл раздражен, и решил пока не затрагивать эту тему. Но теперь я знал точно, что меня он позвал не из-за того случая.

В полном молчании мы дошли до моста, прошлись немного по нему. Наконец Кирилл остановился на площадке, которая чуть выдавалась над водой, облокотился о камень и стал смотреть на воду. Вопросов была масса, но теперь я решил молчать. Пусть он сам скажет, зачем позвал. Хватит. Кирилл повернулся, взглянул на меня исподлобья и снова стал смотреть на воду. Потом он тихо сказал:

- А ты изменился, серьезнее, что ли, стал.

- Просто жду, когда ты расскажешь, зачем я тебе понадобился на этот раз.

- Разборок в Астрале не будет, - буркнул маг. - Ладно, к делу.

Кажется, он решился что-то мне рассказать. Кирилл поджал губы, сигарета по пологой дуге отправилась в реку.

- Ну, - начал он, - дело в том, что тобой заинтересовался очень могущественный маг.

- Как понять - заинтересовался? - Мне стало немного не по себе. Интересовать мага можно по-разному. Например, в качестве объекта для отработки боевых приемов.

- Он хочет встретиться с тобой, поговорить, чем-то ты ему интересен.

- Откуда он меня знает?

- Он почувствовал тебя во время лечения. То есть когда тебя лечили в клинике. Во время драки с магом было возмущение Астрала, потом еще когда тебя лечили, мы брали энергию из одного места. - Он запнулся и помолчал. - В общем, он почувствовал твою энергию и заинтересовался тобой.

- Ого. И что же ему от меня надо? И кстати, при чем здесь вы? Что он сам меня не позвал?

- Черт его знает, что ему от тебя нужно. Пока - поговорить только. А мы... Ну он вышел на нас, мы с ним пообщались. Мы давали ему твой образ, но у него не получилось тебя вызвать. То ли ты изменился сильно, то ли мы не так ему образ передали. Не знаю.

Кирилл замолчал, достал очередную сигарету и уставился на нее, словно первый раз увидел. Я же размышлял, думал, к добру или худу такой интерес. С одной стороны - я же искал силу. Искал настоящих ребят из Астрала, магов. Не тех, кто играется в игрушки, а серьезных людей. И вот, по-видимому, один из таких крутых заинтересовался мной. Хочет побеседовать. Может, в ученики возьмет? С другой стороны, знаем мы такой интерес. Все друг друга используют. Может, я ему понадобился в качестве лоха, которого можно кинуть. Вспомнить хотя бы Фло.

- Итак, - сказал Кирилл, - меня попросили найти тебя и попросить встретиться с тем магом.

- А если я не захочу с ним встречаться? - спросил я.

- Попробовать тебя уговорить. Понимаешь, это важно. Очень важно для тебя, для нас, для Астрала, в общем.

- Ого. И чего же вы все от меня хотите?

- Не знаю, чего хочет этот маг. Говорит, что хочет поговорить с тобой. Я знаю только, что с ним необходимо наладить контакт. Мы должны получить хотя бы его образ, чтобы можно было его вызвать, найти его в Астрале.

- Вы же с ним общались, - удивился я, - что, не получается запомнить его образ?

- Верно, - усмехнулся Кирилл, - не получается. Вернее, образ-то мы запомнили... Но он такой мутный. Пожалуй, только ты в нем разберешься, ты же ходок. Ты, думаю, его вызовешь без труда.

- А вам-то, клану Боба что от меня нужно!

- Нам надо, чтобы ты завязал с ним знакомство, поговорил с ним и рассказал нам все, о чем вы говорили. И еще нам нужно получить от тебя его образ. Настоящий, хороший образ, которым мы могли бы пользоваться. Это важно.

- И что, вы не можете с этим разобраться? Вас же целое гнездо, клан, группа. И вы отнюдь не новички.

- С ним не надо разбираться. С ним надо познакомиться. А познакомиться он хочет с тобой. А это очень важно.

Что-то Кирилл недоговаривал, это было ясно как божий день. Я даже в этом не сомневался. Правда, как мне показалось, он просто еще не все сказал. Наверняка он хочет что-то мне еще сказать. Может, намекнуть на что-то. И зачем он все время повторяет: важно, важно...

- Для кого важно? - спросил я, облокотившись о холодный камень моста.

- Ты согласен? - спросил Кирилл, проигнорировав мой вопрос.

- Для кого и что важно? - с нажимом повторил я.

Кирилл вздохнул, оглянулся по сторонам. Он стал постукивать рукою по камню, словно его раздражала моя неуступчивость.

- Это для нас всех важно, - наконец сказал он. - Не считай меня сумасшедшим, я сейчас тебе расскажу, в чем тут дело.

Он снова оглянулся по сторонам. Занервничал почему-то. Странно.

- Я жду, - напомнил я.

- Понимаешь, - начал Кирилл, как мне показалось, немного смущенно. - Этот маг, он из другого мира. Из параллельной реальности, Астрал которой граничит с Астралом нашего мира.

Это звучало глупо, очень глупо. Год назад я бы усмехнулся и спросил, кто написал такую книгу. Но сейчас... Я был в Астрале. Я сражался с сумасшедшим магом, я был энергетическим вампиром. Черт возьми, я верю в этот параллельный мир.

Кирилл смотрел на меня. Очень серьезно так смотрел и немного грустно. Я прислушался к себе-новость о параллельном мире не вызвала отторжения. Где-то внутри я был готов к ней. Мне всегда казалось, что должно быть что-то большее, чем Астрал с его игроками и мелкими разборками. Должно было быть что-то глобальное, вроде Космоса. И вот мне говорят, что оно есть. Я чувствую - это правда, я чувствую - мне не врут.

- Ты мне веришь?

- Верю, - просто сказал я. - Всегда подозревал, что должно быть что-то такое. Так что там с тем магом?

В глазах Кирилла мелькнуло облегчение, он расслабился, улыбнулся.

- Понимаешь, человек, или кто он там, из другого мира идет на контакт. Это же встреча двух миров! Другой разум, хотя черт знает, может и не иной.

Это же бездна! Информация, культура, может какие-то технологии! Это встреча цивилизаций, контакт! И он выбрал тебя. Теперь понимаешь, почему я все время говорю - важно?

- Понимаю, - тихо ответил я.

Мне стало немного не по себе. По спине пробежал холодок. Я силился представить иной мир. Я прочел много фантастических книг, пачками читал. Миры... Они всегда были разные, наверно я в чем-то уже был готов к такой встрече. Но внутри меня что-то не давало искренне радоваться этой новости. Все было так, все было хорошо, я верил Кириллу, я верил в параллельный мир. Но что-то внутри меня сжалось от страха, страха, вызванного непонятно чем. Не знаю.

Кирилл что-то возбужденно говорил, перескакивая с пятого на десятое, кажется он рассказывал о своей встрече с этим магом.

- Да? - вдруг спросил он, и я очнулся от своих мыслей.

- Ага, - автоматически ответил я, приходя в себя, - так что делать-то?

- Лови образ, - сказал маг и прикрыл глаза.

Я тоже закрыл глаза, потянулся в Астрал, нащупывая ниточку Кирилла. Ага, вот и она. Он послал мне вызов, я ответил на него, на секунду увидев в Астрале фигуру мага. А потом на меня нахлынул образ.

Влага, кругом сыро, кажется идет дождь, запах мокрой травы. И ворох мутных картин, которые, словно слайды, сменяют друг друга. Кирпичная стена, лес, ощущение полета, вспышка молнии, треск костра - я не успевал за ними. Не успевал осмыслить эти слайды, но я впитывал их в себя, собирал в образ, зная, что потом смогу найти их обладателя. Когда картины закончились, связь с Кириллом прервалась. Я вывалился в Реал и открыл глаза. Оказалось, я стоял по-прежнему возле парапета, облокотившись о камни.

- Вот и все, - тихо сказал Кирилл.

Я обернулся к нему. Маг выглядел усталым и даже каким-то опустошенным. Лицо его осунулось, щеки горели лихорадочным румянцем, глаза смотрели прямо перед собой. Я тоже чувствовал себя не лучшим образом. На принятие образа я затратил слишком много энергии, больше, чем тратится на такое дело обычно, причем больше на порядок, если не на два.

Я откашлялся, достал очередную сигарету, посмотрел на нее с досадой. Кажется, это за сегодня уже пятнадцатая, но закурил. Кирилл встрепенулся, словно очнулся ото сна, и тоже закурил.

- Кир, - сказал я, - ты тоже?

- Что?

- Когда волнуешься, много куришь? Маг удивленно посмотрел на меня, потом на сигарету.

- Да, - сказал он, - надо бросать, черт, никак не отвыкну от этой дряни.

- То-то я смотрю, мы с тобой, как два паровоза - одну за одной...

Он кивнул, и я замолчал. Говорить было не о чем. Я ощущал необходимость побыть одному, осмыслить то, что мне сказали, немного отдохнуть. Общаться не хотелось. Хотелось спать.

Кирилл, видимо, чувствовал себя так же, потому что он как-то резко выпрямился и сказал:

- Ну ладно. Я тебе вроде все рассказал. Когда думаешь связаться с магом?

- Не знаю, - откликнулся я, - но думаю завтра-послезавтра, не раньше.

- Но и не позже, хорошо?

- Договорились.

Кирилл кивнул и медленным шагом пошел к метро. Я пошел рядом с ним, не зная что сказать.

- Когда пообщаешься с ним, - тихо сказал Кирилл, - сразу ко мне. Первый контакт со мной, ладно? Никаких встреч, никаких заминок - сразу ко мне. Даже если он просто скажет привет и растворится в Астрале.

- Договорились, - отозвался я. В полном молчании мы дошли до входа в метро. Кирилл остановился у перехода и обернулся ко мне.

- Ну ладно, - сказал он, - до свидания. Поеду домой, немного посплю, удачи тебе!

Я пожал протянутую руку, выдавил из себя вежливую улыбку, хотя мне почему-то хотелось плакать.

- Счастливо, - сказал я.

Кирилл резко повернулся и стал спускаться по ступеням. Я смотрел ему в спину, и тут он обернулся.

- Не забудь, - сказал он - завтра, послезавтра не позже. И ни-ко-му об этом, понял?

Я кивнул, Кирилл быстро сбежал по ступенькам и растворился в толпе. Развернувшись, я побрел в сторону вокзала, чувствуя себя так, словно целый день мешки ворочал. Что же случилось? Неужели этот дурацкий образ? Если я буду так себя чувствовать в момент вызова этого мага, то даже не знаю, состоится ли контакт.

Добравшись до пригородных поездов, я купил себе воды - очень хотелось пить. Подходя к турникетам, я вдруг почувствовал вызов.

Не входя в Астрал, я потянулся к нему - знакомые ощущения! Это же Фло! О черт, я совсем забыл о них! А она, наверно, беспокоилась за меня.

Оглянувшись по сторонам, я прислонился к стене ларька и прикрыл глаза. Астрал, вызов, вот она.

Передо мной полыхнуло, и посреди черноты появилась Фло - на этот раз в своем реальном образе.

- Игорь, ты где? - спросила она, - в голосе сквозило беспокойство. Очень хотелось думать, что за меня - очень лестно, когда за тебя беспокоятся молодые девушки. Черт, но что же делать с этой тусовкой?

- Я еду домой.

- С тобой все в порядке?

- Да, просто я очень устал.

- Мы за тебя беспокоились - ты так внезапно пропал...

- Это вы пропали, - возразил я, вспомнив опустевшую скамейку, - что там произошло?

- Мы победили, - радостно сказала Фло, - на станции теперь не будут пить энергию пассажиров.

Меня немного покоробило от этого - "победили". Воители. Стратеги, генералы. Нет. С ними каши не сваришь.

- Фло, слушай, я устал. Мне крепко досталось и сейчас еду домой. Буду отлеживаться.

- Это серьезно?

- Да нет, не очень. Давай я встречусь с тобой через недельку, в следующие выходные, хорошо? Мне пока надо привести себя в порядок, что-то я сильно устал.

- Ну ладно, - немного растерянно отозвалась Фло, - тогда вызовешь меня.

- Обязательно. Пока! - Я послал ей воздушный поцелуй и вывалился из Астрала.

Хватит. Хватит приключений. Больше с этими игрунами я связываться не буду. Незачем. Хотелось чего-то серьезного - вот, пожалуйста, контакт миров. Внезапно у меня заболела голова. Не могу об этом думать. Домой, домой, домой. Под одеяло, к кофе, к книгам. Хватит об Астрале на этот раз.

Я выбросил газету, бутылку из-под воды и направился к электричкам, твердо решив проспать всю дорогу до дома.

ДНЕВНИК

Ну что ж, вот я и дома. Я отдохнул. Позвонил на работу, сказал, что со здоровьем у меня плохо. Скрестил пальцы, чтоб не сглазить. Отпустили еще на два дня. Думаю, этого хватит для моих экспериментов.

Думал о нашем разговоре с Кириллом. Перечитывал свои дневники. Кажется, я все-таки добился того, чего хотел. Игры закончились, Астрал перестал быть развлечением. Теперь начинается настоящее дело. Я вызову этого мага, обязательно, безусловно. Мне самому до жути интересно. Но в глубине души меня грызет некое сомнение, просыпаются разные страхи. Неуверенность - вот что я ощущаю. Я боюсь, что это все тоже обернется игрой. Хотя та схватка с безумным магом, не сказал бы, что это была игра.

И все-таки, есть в этой ситуации, с вызовом из другого мира, какая-то фальшь. Не знаю, с чего я это взял, но это ощущение меня просто преследует. Вспоминаю выражение лица Кирилла, его тон, жесты. Все вроде логично, но... Но разум как-то отказывается верить в его слова. Сердцем я чувствую, что это правда, что Кирилл мне не солгал, он не мог солгать. -Но рассудок, от него никуда не денешься, он твердит мне, что здесь что-то не в порядке. Но выяснить это можно одним способом - проверить на практике. Ну что ж, я решился на это. Морально я готов. Осталось только разобраться с запасами энергии, перестать волноваться и наконец успокоиться. Энергией займусь завтра. Наверное, завтра и вызову мага. Или послезавтра.

***

Интересная идея пришла мне в голову, когда я размышлял о том, как отношусь к Астралу. Решил записать.

Я никогда не думал, что желание узнать все до конца может испортить удовольствие. Уже потом я понял, что пока есть тайна, она будоражит воображение и зовет за собой. Всегда и везде должна быть тайна. Иначе все становится пресным. Если хобби превращается в работу, то оно теряет всякую привлекательность и надоедает. Порой до отвращения. Если ты прочитал классную книгу, которая кончается свадьбой главных героев, не стоит ждать от автора продолжения. Исчезнет острота восприятия, книга умрет. Астрал же бесконечен. Он не ьможет быть познан до конца. Он - вечная тайна. Этим он меня и привлекает.

... По-прежнему пребываю в сомнениях насчет вызова мага. Остался у меня один день. Надо все-таки определиться. Странно. Чем ближе к событию, тем сильнее мой страх. Может, вызвать Кирилла и отказаться? Впрочем, не стоит. Скорее всего, просто нервы расшатались.

***

Я решился. Пора. Если откажусь, никогда себе этого не прощу. Никогда...

***

Утро выдалось солнечным и холодным. Небо было чистое и яркое, солнце просто пылало в нем, неся свои лучи замерзшему за ночь городу.

Время раздумий прошло. Я решил сделать все сегодня и прямо с утра. Раннее утро - мое любимое время. Чувствуешь себя свежим после сна, в голове еще не накопился мусор информации, мысли ясные, легкие, утренние.

Мне вдруг захотелось в лес. Пусть он еще не облачился в свои зеленые одежды, пусть деревья еще не совсем проснулись после зимы. Но там я буду чувствовать себя увереннее, чем в четырех каменных стенах. Ведь деревья, они живые, они помогут, если что, у них можно взять взаймы энергию. А она, чую, мне сегодня понадобится.

Я второпях проглотил чай, накинул куртку, сунул в карман сигареты и вышел на улицу. Пора было начинать, пока во мне еще оставались желание и решимость довести дело до конца.

Щурясь от яркого солнца, я направился к лесу. Это было, в общем-то, недалеко - прямо за домом.

Сначала шел ряд уродливых железных гаражей, а потом начинался лес, который местная публика уже превратила в парк для выгула собак. Было холодно, я накинул капюшон и поежился. Хотя это лучше, чем когда жарко. В жару мысли путаются, становятся ленивыми и неповоротливыми.

Закурив, я двинулся в сторону любимой полянки, стараясь не думать о предстоящем контакте. Как-то не хотелось. И еще я боялся, что вернется страх, что я отступлюсь, откажусь от контакта в самый последний момент. Нет, не будем праздновать труса.

За пять минут я добрался до полянки, выбрал место посуше на поваленном стволе дуба и присел, устраиваясь поудобней. Ну, вот и оно. Пора. Решайся, пилот, как было сказано в какой-то старой книге.

Я закрыл глаза и потянулся к Астралу. Он приветливо открыл мне свои объятия, приняв в свою пустоту. Болтаясь во тьме, я потянулся к источникам энергии - они были раскиданы вокруг меня. Ощущая их как потоки теплого воздуха, хотя какой тут, к черту, воздух, я тянул к ним свои призрачные руки, собирал в горсти. Потом я стянул все к себе и стал напоминать паука, зависшего в центре трехмерной паутины. Тонкие энергетические ниточки тянулись от меня во все стороны к микроскопическим источникам энергии. Постепенно они исчезали, одна за другой, когда источник иссякал. Буквально через минуту все ниточки пропали, а я зарядился энергией. Она, конечно, не шла в сравнение с бушующей, психованной энергией людей из метро, но ее мне хватало. И еще она была качественнее, что ли. Не урывками, как у людей, а ровным потоком. Экологически чистая - можно было бы написать на ее упаковке.

Ну, хватит, оттягиваю этот момент, прячусь сам от себя. Хватит. Я сосредоточился, постарался отключиться от всех мыслей и вызвал перед собой тот образ, что передал мне Кирилл.

Меня захлестнул водоворот картинок и ощущений. Они проносились мимо меня, рождая странные восприятия, среди которых пробивались знакомые - тепло, холод, чье-то робкое касание... Вдруг резкая потеря ориентации в пространстве - верх и низ поменялись местами, голова начала кружиться, но я старался держать этот поток в узде. Я прогонял оставшиеся картины мимо себя, стараясь прочувствовать их, увидеть, пощупать!

Темнота, страх, боль, неуверенность. Что это? Свежая земля. Тяжелое дыхание в затылок? Кто, кто это? Где это я, кто рядом со мной? Что-то совсем чужое. Невозможно передать словами того, что я почувствовал. Мне стало страшно, очень страшно. Но я продолжал крутиться в этом водовороте, потеряв представление о том, где я, продолжая гнать перед собой образ, переданный мне Кириллом. Страх, боль, все это рядом, дыхание за спиной становится все громче, мне это не нравится, это образ малосимпатичного человека... Последние картинки, последние ощущения... Но где же он?! Я раскинулся в пространстве, посылая вызов этому странному существу, которое я теперь не решался назвать человеком, посылая ему сообщение о том, что я его жду. Он должен почувствовать, он должен появиться!

Водоворот образов исчез. Я снова висел в привычной уже пустоте, и лишь от меня тянулась длинная нить вызова, которая растворялась где-то в пустоте. Я звал. Я ждал. Ну же!

Нить вызова дрогнула, и прямо по ней ко мне покатились волны энергии, я напрягся... Астрал передо мной стал меняться, мгновения забытья... И вот передо мной появился огромный зеленый шар. Миг - и он трансформировался в обычную человеческую фигуру. Маг пришел.

Он выглядел как обычный человек. Худой, чуть выше меня, на первый взгляд ему было лет тридцать пять - сорок. Черная шапка густых волос, открытое лицо, без бороды, без усов. И без особых признаков. Обычный человек. Одет он был в какой-то камзол, простые штаны, заправленные в остроносые сапоги. И еще на нем был плащ - длинный такой, до самых каблуков. Вся одежда была темно-зеленой, и из-за этого маг напоминал мне солдата, ушедшего в самоволку.

- Здравствуй, - просто сказал он.

- Привет, - отозвался я.

Маг смотрел на меня, вернее на мою астральную форму, и взгляд его был спокойным, не изучающим, не ощупывающим. Он просто смотрел на меня. Я подумал, что, наверно, он встречается с представителями иных миров каждый день.

- Неплохо, - сказал маг. - Все, что я слышал о тебе, подтверждается.

Вот тебе раз. Оказывается, он изучал меня, оценивал, но я этого не заметил. Расти мне и расти.

- Извини, - вдруг спохватился он, - я тебе не представился. Меня зовут Савалет. Но чаще меня называют Рысь.

- Я Игорь, очень приятно, - автоматически ответил я.

- Ну что, - маг чуть нахмурился, - давай сразу к делу. У меня мало времени, все-таки держать связь с вашим миром довольно сложно. Силы уходят очень быстро.

Вот это я взял на заметку. Силы уходят очень быстро - значит, не так все просто. Интересно, если бы я вышел в Астрал другого мира, мои бы силы тоже быстро расходовались?

- Итак, - продолжил Савалет, - я предлагаю тебе одну авантюру. Смысл ее очень прост. Я предлагаю тебе обменяться со мной телами.

- Что? - удивился я. Это предложение застигло меня врасплох, я даже растерялся и не знал, что ответить. - Зачем?

- Из интереса, - быстро отозвался маг, - я давно хочу посетить вашу реальность вживую, так сказать. Для этого мне нужно обменяться телами или, скорее, сознаниями с кем-то из местных магов. К сожалению, не все подходят на эту роль. Ты - подходишь.

- Подожди, - пробормотал я. - Как это обменяться?

- Слушай, все очень просто. Мы производим обмен. Мое сознание оказывается в твоем теле. Просто твое же тело, но с моим разумом. Твое же сознание перебирается в мое тело. Я гуляю по твоей реальности, ты по моей. Через часок - обратный обмен. Масса новых впечатлений, масса информации. Это безопасно и очень познавательно.

- Подожди, - прервал я мага, - это что, по-настоящему? Не астральные проекции, а настоящие тела?

- Да, - кивнул он, - все по-настоящему. Ну как, хочешь поглядеть на мой мир? Решайся, такое совпадение энергий, необходимых для обмена, редко бывает. И еще, извини, я не могу ждать долго. Силы уходят. Не знаю, когда в следующий раз попаду в вашу реальность.

- Секундочку, - выдохнул я.

О черт! Это надо! Контакт, да еще какой! Обмен тел, возможность посмотреть другой мир! И это по-настоящему, не астральные какие-то сферы, а настоящий мир! Там же еще никто не был! У меня захватило дух. Боже мой! Но так быстро? Было бы время подумать. Но страх... Во мне вновь проснулся страх. Страх перед новым, неизведанным. Я почувствовал себя неловко.

- Это опасно? - спросил я. - Какой он, твой мир?

- Совершенно безопасно, - уверил меня маг, - мой мир почти такой же, как твой. Сейчас я в своем реальном облике. Мы почти не отличаемся. Вот только из того, что я узнал о вашем мире, можно сделать вывод, что настоящей магии у вас нет. А у нас она есть и без Астрала. И еще, пожалуй, такое отличие - у нас не так развита техника, как у вас. В общем-то, по сравнению с вами совсем неразвита. Ее нам заменяет магия. Мне, кстати, очень интересны как раз технологии вашего мира. Это для меня несколько экзотично. Но я достаточно наслышан о ваших технологиях, так что не бойся, я не буду лезть под ваши машины и не суну пальцы твоего тела в розетку.

Когда я услышал про то, что они используют вместо технологии магию, вот тут я и сдался. Господи, да за такое зрелище любой исследователь, ученый отдаст что угодно. И еще мелькнула у меня мыслишка - а нельзя ли научиться этой настоящей магии, чтобы принести ее потом в свой реальный мир?

- Ну, - спросил Савалет, - ты согласен? Если обменяемся телами, ты просто посидишь у меня дома, там, на Альвионе.

- Альвион? - тупо спросил я.

- Так мы называем наш мир.

Я очень хотел повидать этот мир. Альвион. Что-то магическое, загадочное слышалось мне в этом названии. Авалон? Может быть, отголоски того мира проникли к нам, и писатели и поэты что-то знали о соседнем мире? Очень хочется там побывать. Вот оно настоящее - не игрушки в песочнице, а параллельный мир! Аж дух захватывает. Но это все так внезапно. Страх жил во мне. Мне было страшно. Нет, так не пойдет. Пожалуй, надо посоветоваться с Кириллом.

Я поднял взгляд на мага. Он просто лучился доброй энергией! Его взгляд был мягким, успокаивающим. Ему нельзя было не верить! Этакий добрый дядюшка... А может, решиться? Он говорит, что это не опасно... Всего-то на часок...

Савалет улыбнулся, и мне стало хорошо, так хорошо! Спокойно и тепло. Я верил этому магу. Он был спокоен и уверен в своих силах, черт возьми, первый контакт! И я наверняка буду первым землянином, попавшим в Альвион! Интересно, что чувствовал Гагарин перед взлетом? А если бы он встретил в Космосе разумных существ, что бы он чувствовал?

- Извини, - несколько разочарованно сказал Савалет, и его улыбка померкла, - время выходит.

- Подожди, - крикнул я, - согласен! На лице мага снова появилась улыбка. Добрая, уверенная, я сразу понял, что все будет хорошо.

- Что надо делать? - спросил я.

- Ничего, - улыбнулся маг. - Просто жди. Я все сделаю сам. И не удивляйся ничему. Будь готов через часок, вернуться. Я тебя найду, и мы снова обменяемся. Готов?

- Готов, - быстро ответил я.

И Савалет исчез. Я остался болтаться в этой черной пустоте. Сначала я попытался найти мага по его отпечатку и тут же натолкнулся на него - он был где-то рядом. Отлично, значит Кириллу пригодится моя информация. Кирилл. Я напрягся - он же о чем-то меня просил. Верно. Сделать слепок. Почему мне кажется, что это было так давно? И помню я Кирилла как-то смутно...

Что-то мягкое и плотное, словно резиновое одеяло, обняло меня со всех сторон, укутало, стало покачивать. Чужая энергия!

- Не сопротивляйся, - раздался тихий голос Савалета, - обмен начался.

И в тот же момент мир вокруг меня исчез. Перед глазами завертелись синие и зеленые круги, я ничего не видел! Ощущения были такие, словно меня сунули в стиральную машину. Я почувствовал сильный рывок, меня словно схватили за воротник и приподняли. Чужая сила сдавливала меня со всех сторон, словно выжимала из меня что-то! И тут пришло ощущение контакта. Савалет! Он звал меня, звал сразу с двух сторон! Как он мог очутиться сразу в двух местах? Снова рывок. Я почувствовал, что меня выдирают из Астрала, тащат куда-то, растягивают по всему Космосу. Я истончался, становился прозрачным...

Сознание уходило, странно, что могу еще что-то воспринимать. Мое сознание проваливалось в черную бездну сразу в двух направлениях. Это я еще понимал, но остальные мысли ворохом веселых искорок порхали вокруг меня. Одновременно с рывком пришло чувство, что меня лишают части моего тела! Что-то отнимают от меня, ампутируют. Такое бывает, когда выдирают зуб, - ощущение, что из тебя что-то вынимают. И в какой-то момент ты осознаешь, что лишаешься этого кусочка себя навсегда!

Я запаниковал. Остатками сознания я понимал, что, наверно, что-то идет не так. Мне было страшно, хотелось кричать, дергаться, махать руками и бежать сломя голову прочь от этого ужаса. Мой крик ужаса исчез в бездонной пустоте. Не знаю, кричал ли я в полном смысле этого слова, но все мое существо просто-таки излучало ужас. И в этот момент моим сознанием выстрелили в глубины Астрала. Наверно, так чувствует себя ядро, когда вылетает из пушки. Тысячи картин, миллион ощущений, странные звуки...

И вдруг это кончилось. Я по-прежнему висел посреди Астрала и медленно приходил в себя. Астрал. Кругом был Астрал. Болтаясь в черном ничто, я ощущал, что все еще в Астрале, но он был мне чужим. Это чувство чужеродности буквально пронизывало всего меня, шепча мне, что я в чужом мире. Все было как всегда, и все было не так.

Я совершенно ясно ощущал, что я в другом мире. В Астрале параллельного мира. Здесь даже плотность была другая. Он словно был плотнее и вязче. И энергия, кругом была просто рассыпана астральная энергия! Если в Астрале земли мне приходилось напрягаться, разыскивая точечные источники силы, то тут они были рядом, - только руку протяни!

Кажется, я всхлипнул. Если бы у меня было тело, я бы расплакался. Тело! Вот черт! Я же должен был очутиться в теле Савалета! Что случилось, что-то пошло не так? Где этот чертов маг?

Я принялся лихорадочно просеивать Астрал вокруг себя в поисках знакомых отпечатков. Чужое, все чужое! Но вот ниточка, знакомая ниточка! Я нащупал тончайшую энергетическую нить, паутинку, которая пронизывала меня насквозь. Оба ее конца исчезали в Астрале, и я не знал, по какому мне идти. А нить таяла, растворялась. Я чувствовал, что она скоро исчезнет. О боже, что же делать?

Внезапно в голове вдруг все взорвалось. Я вспомнил, все вспомнил! Я же не хотел обмена! Я помнил свой страх, я же хотел отказаться наотрез! Ведь надо было сначала поговорить с Кириллом, чтобы он подстраховал меня. Почему я согласился? Что со мной было?

Я похолодел. Это был не я. Не я принимал это решение. Ужас зародился где-то внутри меня, вышел из ледяного кома, в которое превратилось мое сердце, и выплеснулся холодной, отрезвляющей волной. Я все понял. Савалет просто загипнотизировал меня. Он как-то повлиял на мое сознание, и я легко пошел на обмен! Негодяй!

Я спохватился - время уходило, и энергетическая нить таяла. Надо было срочно найти Савалета, либо его тело, надо было что-то делать! Не раздумывая, я ринулся по нити, которая вела, как мне показалось, от меня.

Я выстелил себя вдоль этой ниточки, ориентируя сознание на поиск. Куда ведет этот конец нити? Какие странные ощущения.

Момент контакта был ошеломляющий. Кажется, я вторгся в чье-то сознание. Мои мысли все перепутались. Тело! Вожделенное тело! Не мое, Савалета! Но кто это рядом, кто вмешивается в мой контакт с телом? Кажется, там рядом было еще одно сознание, наглое, самоуверенное...

- Пошел прочь!

Контакт был обжигающий, словно удар кнута. Меня просто ударили, оттолкнули от тела, вложив в удар презрение и брезгливость. Куда? Нить исчезала. Контакт прервался, и я остался висеть посреди Астрала. Они закрыли доступ к телу! Меня просто туда не пустили! Почему? Некогда думать...

Я стал лихорадочно ощупывать второй конец нити - он был уже прозрачным, можно было сказать, что его почти не было. Вперед! Я летел сквозь Астрал вдоль этой нити, мое сознание распутывало ее сложные изгибы... Ну же! Я чувствовал, что приближаюсь к Савалету. Безусловно, этот путь вел к нему, ну же!

Астрал сгустился вокруг меня, и вдруг я ощутил страшный удар, от которого помутилось мое сознание. Я потерял контроль и рассыпался гроздью искр по Астралу. Назад, назад! Прийти в себя!

Когда сознание прояснилось и я пришел в себя, то первым делом нащупал путеводную нить. По ее легкому дрожанию я понял, что энергетический канал доживает последние секунды. Я попытался продвинуться вдоль нее. Стена! Астральная стена! Наверно, именно об нее и ударилось мое сознание. Я быстро ощупал Астрал вокруг себя. Он был просто перегорожен огромной стеной, она простиралась во все стороны и казалась совершенно непреодолимой. Секунду спустя я понял, что это была стена между мирами - между Астралом Земли и Астралом Альвиона. И я не знал, как пройти сквозь нее.

В панике я ударил по ней энергетическим ударом - напрасно. Никакой реакции. Я бросился к стене и попытался проникнуть своим сознанием сквозь ее ледяной панцирь. Бесполезно! Я не знал, как пройти сквозь нее... Нить, ведущая куда-то за эту стену, задрожала. И я, собрав все свои силы, в отчаянии послал по этой ниточке вызов. Савалет, где ты! Где ты?!

Ответ пришел, хотя я и не надеялся на это. Мутный сигнал расплывчатых ощущений... Удивление, досада, брезгливость...

- Ты еще жив? Прощай...

И нить растаяла, растворилась в Астрале без следа.

Тогда я закричал... Я закричал так, как только мог. Я расплескался по Астралу в диком всплеске энергии, я выплеснул сам себя в Астрал, вывернул свое сознание наизнанку. Кажется, я утратил разум. Вместо меня в Астрале появилось пятно злобы, ярости, страха и еще черт-те чего. И увидев себя со стороны, я ужаснулся.

Злость проходила. Возвращались ощущения, вернулась способность связно мыслить. Я приходил в себя. Стена была по-прежнему рядом. Болтаясь в Астрале, я оплакивал себя, проклиная свою глупость и доверчивость.

Кругом чужой Астрал, и я здесь один. Я не знаю никого и ничего. Круглый дурак, попавшийся на чью-то удочку, снабженную завлекательной блесной. Я хотел чего-то серьезного? Искал приключений? Нашел. На свою задницу, которой и думал все это время. Я хотел настоящего приключения? Мне было скучно дома, мне казалось, что жизнь проходит бесцельно... Пожалуйста. Вот тебе приключение. Ешь его, жри ложками, ковшами! Только не захлебнись.

Кажется, я плакал. Не знаю, как это выглядело в Астрале, но я чувствовал себя так, словно рыдаю в три ручья. Дом. Какого черта! Я сейчас все на свете отдал бы за то, чтобы вернуться домой и забыть об этом дурацком Астрале! Как я хочу начать все сначала! Никогда не знать Астрала... какого черта я поперся тогда на встречу с Фло? Сидел бы дома в тепле, читал книжки и мечтал о приключении... Все! Все на свете я отдам за то, чтобы вернуться домой! Где дьявол, где? Есть душа на продажу...

Кажется, я кричал, если это можно так назвать... Но никто мне не ответил. Странным образом это меня отрезвило, и я попытался взять себя в руки. Спокойно, спокойно. Не надо раскисать, не все так плохо. Кажется, Савалет рассчитывал на мою смерть, если я правильно понял его последние слова. Ну что ж. Он ошибся. И это еще выйдет ему боком. Я вернусь. Обязательно вернусь. Я узнаю, как пройти эту стену, и вернусь. И тогда этот маг пожалеет о том, что вообще услышал мое имя. Я научусь, я стану умелым и ловким, я стану настоящим магом. Я зубами буду выгрызать из Астрала знания. Я мыслю, следовательно, существую. Я жив! И я могу действовать, пусть в обычный мир мне закрыт путь. Савалет! Я вернусь.

Кстати, Кирилл, когда я вернусь, я поговорю и с тобой. Так, не спеша, не торопясь. Но это будет уже после того, как я уничтожу Савалета!

Я остановился. Хватит мечтать! Хватит трепотни! Надо действовать... Я ощупал Астрал вокруг себя-стена была рядом. Но что, кроме нее, есть тут? Я сосредоточился на поиске новых ощущений. Тысячи, миллионы энергетических линий пронизывали этот Астрал... Надо было с чего-то начинать свой путь в этом мире. И я начал.

Выбрав самый толстый энергетический канал, которой язык не поворачивался назвать нитью, я двинулся по нему. Куда он меня приведет? Не важно. Я чувствовал на том конце канала какую-то активность. Слабое такое шевеление энергий. Посмотрим, что там такое. Но теперь я буду осторожным, чертовски осторожным!

Я удалялся от стены. Я запомню ее навсегда. В любой момент я смогу вернуться к ней и попробовать снова и снова... Эта стена была теперь врезана в мою память навечно самым умелым резчиком-яростью и гневом. Я вернусь! Но не сейчас. Оставайся здесь, стена... Ты никуда не денешься, я знаю.

Сосредоточившись, я медленно двинулся вдоль энергетического канала, чувствуя приближение неведомого. Я вернусь... Но не сейчас...

Часть вторая ЧУЖИЕ ЛИЦА

Глава первая ДМИТРИЙ

Наступившее лето не могло не радовать. После нескольких дней жары обычно шел дождь, который освежал город. Москва похорошела. Тополя набрали силу, их листва яркой зеленью радовала глаз. Утро обычно начиналось с яркого рассвета, поднимая настроение на целый день. Люди на улицах стали приветливы и улыбчивы. Лето. Пора отпусков и каникул. Три месяца веселой и приятной суматохи, три месяца, которые так быстро пролетают.

Дмитрий аккуратно припарковал свою "девятку" и, открыв дверцу, выбрался на улицу. Захлопнув дверцу, он прислонился к машине и достал из кармана пачку сигарет. Восемь часов утра. Улица была запружена блестящими рядами машин. Кто-то на работу, кто-то в магазин. Кто куда. Дмитрий затянулся своим "Кэмелом" и медленно выпустил дым вверх. Мимо прошли две девушки, с интересом взглянув на него. Тут же они принялись перешептываться, оглядываясь на Дмитрия. Он улыбнулся им вслед и приветливо махнул рукой. Утро начиналось хорошо. Не считая того, что это - рабочее утро. Дмитрий одернул свой бежевый пиджак и привычным жестом пригладил черные короткие волосы. Тридцать лет. Холост. Работа, машина, подруги. Что еще человеку надо? Дмитрий выбросил "бычок" и достал новую сигарету. Сегодня он на работе. Сегодня он должен убить человека. Устранить личность, неугодную его шефу. "Это моя работа", - сказал себе Дмитрий и, пожав плечами, закрыл глаза. Он ждал звонка. От напарника, который сейчас выслеживает жертву. Дмитрий не знал, что сделал этот человек, в чем он был виновен, да это и не интересовало его. Он на работе. На своей работе. На поясе запищал сотовый телефон. Дмитрий бросил недокуренную сигарету и поднес свой "Эриксон" к уху.

- Дима? - раздалось в трубке.

- Да, - ответил Дмитрий.

- Это Петр. Свяжись со мной.

Дмитрий спокойно прицепил сотовый на пояс, открыл дверцу и сел за руль. Но он не стал заводить своего железного коня. Он вставил в магнитолу кассету и откинулся на спинку сиденья. Из колонок, расположенных по всему салону, плавно растеклась музыка. "Пинк Флойд". Дмитрий закрыл глаза и расслабился. Он мысленно представил себе лицо Пети - своего напарника, которого называли Прицелом за то, что он искал цель, а потом передавал. данные Проводнику - Дмитрию. Затем, чтобы он "проводил" цель туда, откуда не возвращаются.

Темнота дрогнула. Перед внутренним взором Дмитрия расцвел зеленый цветок, из которого вынырнуло призрачное лицо Петра. Изображение лица дрожало и постоянно мигало, будто в сломанном телевизоре. Телепатия. Так называл это состояние Дмитрий. Петр называл это Астралом. Огромная система телепатических связей, другой мир - Астрал.

- Проводник? - спросил Петр нахмурившись.

- Прицел, это я. Почему не выходишь полностью в Систему?

- Я за рулем, - ответил Петр, и его лицо на секунду исчезло. Когда оно появилось снова, глаза Петра излучали зеленое сияние.

- Цель движется к Точке. Я за ней. Готовься принять картинку. Как только клиент подъедет к мосту, я тебя на него наведу.

- Он знает о Системе?

- Нет, - ответил Петр, прищурившись, - но потенциально может развить чувствительность за два, три месяца.

- Понял, - коротко отозвался Дмитрий и принялся ждать.

Лицо Петра исчезло, но зеленый туман продолжал клубиться. Петр вынырнул из Астрала, но полностью из него не ушел. Он следил за жертвой. Дмитрий просто парил среди черноты, ожидая вызова Петра. Он потерял всякую связь с реальным миром. Дмитрий был наготове, как взведенный курок.

- Давай, - крикнул появившийся среди зеленого тумана рот.

На Дмитрия обрушился поток образов, несущихся со страшной скоростью. Это был внутренний мир цели. Петр установил связь через Астрал с жертвой и теперь пытался подключить к контакту и Проводника. Дмитрий уверенно выхватил одну картинку из целой вереницы и мгновенно "вошел" в нее. Его окружили груды бутылок с шампанским, белое подвенечное платье, атласная лента. Это внутренний мир клиента. Теперь Дмитрий был готов действовать. Он мгновенно вызвал перед собой лицо жертвы, знакомое по фотографиям. Если бы Прицел не связал Дмитрия с клиентом, ничего бы не вышло. Для вызова помимо картинки требовались ощущения. Телепатическая метка, которую имеет каждый человек. Ее можно узнать, только встретившись с человеком в Системе. Или если кто-то "наведет" тебя на человека.

Лицо жертвы мгновенно возникло перед Дмитрием, оно было перекошено ужасом. Жиденькие белесые брови были искривлены, а коротко стриженные волосы, казалось, стояли дыбом. Теперь клиент полностью погрузился в Систему и уже не сидел за рулем машины. За ним сидело бесчувственное тело.

- Привет, - сказал Дмитрий, - привет тебе от Шефа.

И тут же показал клиенту картинку. Тело старика с разбитой головой.

Так Дмитрию велел сделать Шеф. Сам бы Дмитрий сделал все проще и быстрее.

- Кто? - прохрипел в ужасе клиент, но Дмитрий его уже не слушал. Он вошел в сознание своей жертвы и на секунду увидел мир его глазами. Джип. Дорога. Конец моста. Дмитрий, находясь в теле жертвы, утопил до упора педаль газа и плавно повернул руль. Потом он выскользнул из сознания жертвы и оборвал все связи. Дмитрий висел в бескрайнем Космосе и ждал. Через минуту, показавшуюся Проводнику вечностью, перед ним возникло лицо Петра. Теперь контакт был четким, Петр полностью отключился от внешнего мира.

- Чисто, - сказал Прицел, - с моста в воду и сразу на дно. Хотя, думаю, он умер раньше. Разрыв сердца можно получить от твоих штучек.

- Мне так приказал Шеф, - мрачно ответил Дмитрий.

- Ну-ну, - усмехнулся Петр, - я, конечно, не осуждаю "политику партии", но можно было сделать все проще и быстрее. Ты еле успел.

- Успел, - коротко ответил Дмитрий. - В Астрале твоем чисто?

- Порядок, - отозвался Петр, - его никто не прикрывал. И прекрати издеваться над этим названием. Астрал он и есть Астрал. А то, что ты называешь ЭТО Системой, свидетельствует о твоем ограниченном воображении.

- Прекрати, - Дмитрий поморщился.

- Я тебе давно говорю, - продолжал Петр, - тебе надо побродить по Астралу вместе со мной, ты же ничего не видишь, кроме своей работы.

- А я не хочу, - отозвался Дмитрий.

- Да ладно, ты просто не представляешь, сколько в Астрале интересных мест. В силу своего ограниченного воображения. - Петр подмигнул.

- Не хочу светиться, - ответил Дмитрий, - да и тебе не советую. На всякую хитрую жопу...

- Знаю-знаю, - перебил Петр, - пара контор еще есть в городе, но мы пока никого не встречали.

- Встретишь - поздно будет, - мрачно заметил Дмитрий.

- Не пугай! Отобьемся!

- Пока, встретимся в конторе, - буркнул Дмитрий и вынырнул из Системы.

Вынырнул он очень удачно. Прямо перед его машиной припарковался милицейский "форд", и из него уже вылезал тощий сержант, по-видимому заинтересовавшийся машиной Дмитрия.

Проводник спокойно положил руки на руль и стал ждать, когда сержант доберется до его машины.

Милиционер подошел к дверце со стороны водителя, и Дмитрий опустил стекло.

- Документы, - протянул руку сержант.

Дмитрий вытащил из внутреннего кармана портмоне и подал его милиционеру. В тот миг, когда патрульный брал документы, Проводник вскинул голову и поймал его взгляд.

Пыль, пыль, запустение, скука. Деньги. Яркое сияние, исходящее от монет и бумажечек, оно греет, дарит свет... деньги. Сержант просто любил деньги, он хотел денег, все остальное было для него лишь пылью. Гнилое яблочко этот сержант.

Дмитрий собрал силы и мягко протолкнулся сквозь пыльные коридоры сознания милиционера, толкнул его, выводя в Астрал. На таком расстоянии Дмитрию не нужен был наводчик, в зоне прямой видимости он справлялся и сам. Ведь это его работа - выводить в Астрал.

Они стояли на дне ущелья. Отвесные стены в морщинах трещин, где-то высоко яркое голубое небо. Крошащиеся камни под ногами, запах сырой глины, чахлый кустик зелени рядом. Сержант стоял напротив Дмитрия, раскрыв от удивления рот. В форме, с нашивочками, даже с резиновой дубинкой, он стоял, полностью ошалев от внезапно открывшейся перед ним картины. Его мозг просто отказывался воспринимать происшедшее, ведь для него это все было реально.

- Любишь деньги? - просто спросил Дмитрий, принимая форму черного облака.

Патрульный не ответил. Его глаза бешено вращались, колени подогнулись, и он упал в глину. Дмитрий снова вернулся к человеческому облику - затянутый в черную кожу молодой человек с тростью.

- Кто ты? - наконец выдавил сержант, - ты кто?!

- Твоя совесть, - мягко ответил Дмитрий и щелкнул пальцами.

С неба стали падать мелкие монетки. Они сыпались дождем, прямо на возившегося в глине сержанта.

- Эй, - вскрикнул он, получив тяжелым юбилейным рублем по макушке, - эй!

Дмитрий снова щелкнул пальцами. Теперь монеты стали нагреваться. Как маленькие метеоры, они падали на дно ущелья и с шипением замирали в мокрой глине.

- Где я? - закричал сержант и встал на колени, - где я?!

- В аду, - коротко ответил Дмитрий и обрушил на коленопреклоненного патрульного водопад раскаленного металла.

По ушам ударил леденящий душу крик - для сержанта это все было реальностью. Дмитрий качнулся назад и вывалился из Астрала.

Он по-прежнему сидел за рулем своей "девятки", а напротив него стоял ошеломленный сержант, держа в руках кожаный бумажник.

- Уже все? - громко спросил Дмитрий, - спасибо!

Он вытащил из застывшей руки свои документы, поднял окно и завел машину. Сержант все еще стоял, безвольно опустив руки, в его глазах угасало пламя. Он еще не пришел в себя и, видимо, придет не скоро.

Дмитрий тронулся с места, сделал правый поворот и сразу влился в поток машин, медленно ползущих по горячему асфальту. Лето, Москва, дороги. Он достал пачку сигарет, вытащил из нее зубами одну и прикурил. Лето выдалось отличным. Просто замечательным.

***

... Дмитрий открыл глаза и обнаружил, что лежит на животе, уткнувшись носом в диван. Болела голова и очень хотелось пить. Во рту было так сухо и горячо, что вспомнился поток раскаленного металла, обрушенный вчера на патрульного.

В прихожей, в кармане куртки, надрывался телефон. Дмитрий шевельнулся, пытаясь встать, отросшая щетина зацепилась за ворс покрывала. Он недовольно поморщился и сел, почесывая щеку. Он был одет в свой костюм, уже изрядно помятый после ночи. Ботинки валялись тут же, рядом с диваном, носки были в дальнем углу. Оба, что странно. Опять надрался. Черт возьми, ну почему всегда так плохо с утра!

Телефон продолжал назойливо зудеть, напоминая раздраженного шмеля. Дмитрий рывком поднялся с дивана, морщась от головной боли, кольцом охватившей голову. Стоять босиком было холодно. Он попытался всунуть босую ногу в ботинок, но не попал. Плюнув на все, Дмитрий пошлепал босиком в прихожую и взялся за куртку. Достав телефон, он посмотрел на определитель. Звонил Петр. Слава небесам, не Шеф. Дмитрий с облегчением щелкнул по кнопке питания, отключая телефон, бросил трубку обратно в карман куртки и пошел на кухню, к холодильнику. Передумав, он вернулся и нашарил под вешалкой тапочки и только потом продолжил свой путь на кухню.

В холодильнике, как и ожидалось, было пусто. Лишь где-то в глубине притаились две бутылки "Очаковского" пива, оставшиеся после визита случайного знакомого, потреблявшего всякую дешевку по причине безденежья.

Дмитрий выдернул одну из бутылок, открыл ее об угол кухонного стола и с наслаждением залил в себя пол-литра холодного пива. Бросив пустую бутылку в мусорное ведро, отправился в комнату - ему вспомнилось, что на столике была открытая пачка сигарет.

Сигареты были на месте. Закурив, Дмитрий откинулся в кресле, затягиваясь дымом. В голове немного прояснилось, и боль отступила. Стряхнув пепел в грязный бокал на столике, Дмитрий снова почесал небритую щеку и попытался припомнить, что было вчера. Кажется, после дела он заехал в бар. Ага, нет, сначала он поставил машину на стоянку, а потом уже отправился по кабакам. Дмитрий похвалил сам себя за предусмотрительность и вернулся к воспоминаниям. Ему было плохо. Как всегда после очередного дела, ему стало нехорошо - частично от траты сил, частично от своих дурацких мыслей. Дмитрий яростно пыхнул сигаретой.

Ну конечно. Он опять накрутил сам себя... Киллер гребаный. Было ясно, как белый день, что толстая свинья в джипе, которую приказал убрать шеф, заслуживала такого обращения. И картинка со стариком была передана не случайно, наверняка тот урод участвовал в убийстве. Или финансировал его.

Дмитрий вытащил из пачки следующую сигарету и прикурил ее от первой. В голове молнией мелькнуло - так чем ты, урод, убивающий по заказу, отличаешься от той свиньи в джипе? Проводник помотал головой, отгоняя непрошеную мысль. С них-то все и начиналось - с таких вот рассуждений. Наверняка вчера все так и было. И вот итог. Опять мордой в диван, головная боль и дрожащие руки...

Он встал с кресла и пошел в ванную. Сунул голову под струю холодной воды, потом с наслаждением вытерся шершавым полотенцем и вернулся в комнату. Мысли были на месте. От них, к сожалению, никуда было не деться. Кажется, именно это и называли угрызениями совести. Хотя совесть... Ну у кого в наше время есть совесть?

Дмитрий встал и решительно направился на кухню. Вторая бутылка была извлечена из холодильника и открыта. Но выпивать ее залпом Дмитрий не стал, он сполоснул первую попавшуюся чашку и аккуратно наполнил ее пивом. Пены не было. Совсем. Ну и плевать. Проводник опустился на шаткий кухонный табурет, сделал первый глоток. Внутри было как-то гадко. Скользко и противно. Снова заболела голова. Гипнотизер хренов, со злостью подумал Дмитрий, - сам себя вылечить не можешь.

Гипнотизер. Именно так его и назвали первый раз, тогда, в армии. Первый раз его способности проявились именно там. Дело было обычным - двое "дедушек" решили почесать кулаки о молодого, зеленого и лопоухого Димку, который разгребал метлой листья на заднем дворе казармы. Деды не раз так делали, просто так, от скуки, и никаких осложнений не предвиделось. Но в этот раз все пошло не так, как раньше, и не так, как с другими "духами".

После первого удара по скуле Дмитрию показалось, что у него из глаз брызнул фонтан искр. В нем проснулась злость - горячая огненная злость. И тогда-то первый дед шарахнулся в сторону, закричав, что ему выжгло глаза, а второй бросился бегом прочь, узрев вместо сопливого солдатика настоящего дьявола - с хвостом, рогами и прочим.

Продолжения инцидент не получил. Никто, конечно, не поверил "дедушкам", но лопоухого Димку больше не трогали. Он спокойно дослужил в армии и вернулся домой. Устроился на деревообрабатывающий комбинат - пилил бревна, стоял за станком по шесть часов. Тогда он мало что знал о своем таланте, не пользовался им, лишь иногда баловался, показывая постоянно пьяному мастеру зеленых чертиков. А потом он отравился денатуратом, который распивал вместе с грузчиками. Сидя в заблеванном фабричном сортире и мучаясь от боли в животе, голове и прочих частях тела, Дмитрий решил, что больше он не хочет быть рабочим. Не хочет - и все.

Через месяц он устроился в милицию. Охранял метро, маясь бездельем в душном подземелье, иногда попинывая пьяных и отгоняя бабок с сигаретами от входа на станцию. И по-прежнему баловался, теперь уже в метро, пугая иногда бритых обормотов и зелеными чертиками, и красными мухами, и прочей фигней, которую придумывал со скуки. Отслужил он год, получил сержанта и стал медленно загибаться от тоски. И в этой жизни ему тоже не хватало чего-то. И в работе недоставало чего-то серьезного, нужного, важного. Не было цели. Окружающих интересовали только деньги. Деньги, деньги, деньги. Вот что он слышал по двадцать раз на дню.

С тех пор Дмитрий невзлюбил постовых и патрульных. Да, нормальные оперативники из МУРа вызывали у него уважение. Он представлял себе их работу и даже жалел этих ребят. Но молодые бритые ребятки, которые ни фига не умели и после двух лет в армии рвались в "ментовку", по их же выражению, чтобы получить форму, пистолет и резиновую дубинку... Нет, их он не переваривал, хотя остальным, наверно, казался таким же.

Спасало лишь метро. Чертики превращались в бабочек, на плечи красивым девчонкам ложились алмазные ожерелья, а начальство регулярно обнаруживало пятно на своих штанах.

В метро он и встретил Петра. Однажды в голове щелкнуло, и прямо перед внутренним взором Дмитрия появился взъерошенный парень, на вид чуть младше Дмитрия.

- Привет, ты кто? - спросил он. Опешивший Дмитрий автоматически представился.

- Сержант Мирошниченко... - и умолк, понимая, что сходит с ума.

Но все было на самом деле. Реально. Петр тогда удивился, но, поняв, что столкнулся с новичком, расхохотался и предложил встретиться. Дмитрий согласился, чуя нутром перемены в скучных буднях.

Скоро должно было что-то измениться в его жизни. И в лучшую, возможно, сторону.

Они встретились в дешевом ресторанчике, выпили, потом пошли к Петру домой. Много пили и много говорили. Так Дмитрий узнал о том, что он не какой-то там гипнотизер, а обычный человек, правда, способный выходить в некий Астрал и уводить за собой остальных. Петр рассказывал про Астрал с жаром, размахивая руками, но Дмитрий мало что понимал. Он и сейчас-то не понимал до конца, что такое Астрал, да и не стремился понять. Постепенно Петр выспросил у Дмитрия о его приключениях. Тогда, пять лет назад, он поразился способностям сержанта и, даже обрадовавшись, назвал его Проводником.

Изрядно выпивший Дмитрий тогда обиделся на это слово. Оно ассоциировалось у него с проводниками поездов - вороватыми мужичками в грязной униформе и дурно пахнущих носках. Дмитрий жутко обиделся на своего нового знакомого и даже дал ему по морде, два раза. Потом собрался и ушел, оставив Петра унимать кровь из носа.

Два дня Дима скучал на работе, проклиная себя за пьянство и несдержанность. Зайти к Петру он не решался, хотя и запомнил, где тот живет. Но новый знакомый появился сам. Снова связался с ним через Астрал, как теперь понимал Дима, и опять предложил встретиться. Сержант согласился.

Они снова встретились и поговорили. На этот раз встречались в тихом кабачке, где посетителям не было дела друг до друга. Дмитрий извинился перед Петром, они выпили мировую, потом новый знакомый объяснил, что проводник - это тот, кто способен увести в Астрал обычного человека, который совершенно не подготовлен и даже не подозревает, что это такое. Как сказал Петр, это редкое качество. Таких знакомых у Петра не было, но он слышал о проводниках от своих астральных друзей. А потом он предложил работу. Хорошо оплачиваемую работу, официально охранником в частном охранном предприятии. А неофициально - работу на одного богатого человека. Очень богатого - подчеркнул Петр. И Дима решился. Ему так хотелось изменений в этой серой и нудной жизни... Он хотел сказки, и сказка пришла к нему. И Дмитрий согласился...

Переход в частное охранное агентство не вызвал на работе никакого шума или недовольства, что удивило самого Дмитрия. И новая жизнь началась...

Дима действительно был охранником, охранял пяток палаток на рынке, принадлежащих "Большому человеку", Шефу, как называл его Петр. Но вечерами он встречался с Петром, и тот рассказывал ему всякие забавные вещи, показывал Астрал, учил обращаться с энергией... И через месяц Дима вышел на свое первое настоящее дело. Надо было убрать одного человека. Как сказали Диме - мафиози, крутого братка Штыря, который наседал на шефа. Дмитрий испугался и пошел на попятный. Убийство человека, пусть даже бандита, не казалось ему хорошей идеей. Но Петр, как всегда, все объяснил. И описал процесс И вот однажды утром, когда Штырь на своей "БМВ" мчался по кольцевухе, прямо у него перед Носом из воздуха возник милицейский "форд", идущий навстречу. Штырь крутанул руль, перед глазами появился огненный фонтан...

И Штырь вместе с "БМВ" улетел под тяжело груженный "МАЗ".

Так Дмитрий стал убийцей. Потом он пил около месяца. Петр даже грозился отдать его в лечебницу. Но деньги Дмитрию были заплачены, причем весьма неплохие деньги. Безутешной родни у Штыря не наблюдалось, а, наоборот, было много радующихся "друзей". И Дима вернулся к Шефу.

Потом были акции запугивания. Много - не счесть, когда Дмитрий просто пугал тех людей, на которых указывал Шеф. Петр же стал наводчиком Дмитрия - он помогал определиться "проводнику" и направлял его усилия на жертву, на любом расстоянии. Петр был для Димы оптическим прицелом. А Дима был снайперской винтовкой. А стрелял из нее Шеф. Так и жилось, до следующего раза...

Через два года такой работы было еще одно убийство. И вот сейчас - третье. Можно сказать, юбилейное...

Дмитрий хлебнул из кружки и обнаружил, что она пуста. И бутылка "Очаковского", стоящая рядом, - тоже. Он встал и со злостью швырнул чашку в мойку. Чашка разбилась вдребезги, осколки брызнули по всей кухне. Дмитрий плюнул на пол и пошел в комнату - надевать ботинки и идти в магазин. За водкой.

В этот момент перед глазами все поплыло, комната завертелась вокруг него. Кто-то вызывал его через Астрал. Дмитрий хотел закрыться, уйти в себя, но потом подумал, может, что-то срочное, и потянулся навстречу вызывающему.

В темной пустоте расцвел зеленый цветок. Из него вынырнула привычно взлохмаченная голова Петра и прищурилась на стоявшего босиком Дмитрия.

- Эй, - сказал гость, - ну ты где! Шеф тебя ищет! Ты чего на телефон не отвечаешь?

Дмитрий промолчал, рассматривая зеленый туман, окружающий голову Петра. Вот любит он бесполезные красоты... Вычурность, выпендреж.

- Чего молчишь, - сказал Петр, - слышишь, что я говорю? Шеф тебя ищет.

- Зачем? - спросил Дмитрий, - вчера вроде гладко все было... или нет?

- Гладко, гладко, - отозвался Петр, - о другом базар. Давай-ка собирайся и быстренько подъезжай на квартиру. Ну, на тот бомжатник в Текстильщиках.

- Там, где квартиру сняли?

- Ага. Только быстрей давай. Шеф уже туда выехал, я сейчас тоже выезжаю. Давай заводи свой мотор и дуй на хату.

- Ладно, - отозвался Дима и, чуть напрягшись, скомкал зеленый цветок в бесформенную кучку и распылил его по темноте. Потом открыл глаза и ощутил босыми пятками холодный пол.

Ехать никуда не хотелось. Смотреть на шефа и разговаривать с ним - сейчас это было выше сил Дмитрия. Он прошел в комнату и мрачно посмотрел на пустую бутылку из-под пива, которая валялась около обшарпанной ножки кресла. Все, что ему было нужно сейчас, - выпить и уснуть. Может, уйдет эта странная боль, всплывавшая откуда-то изнутри. Хотелось плюнуть на все, напиться и забыться. Но Проводник пересилил себя и пошлепал в спальню за одеждой. Шефа злить не стоило. Назвался груздем - полезай в кузов. Деньги - вот что такое Шеф. Большие деньги, спокойная жизнь... Дима фыркнул себе под нос. Спокойная! Черт, да если Шеф обозлится на него, то и дня не протянуть! Незаменимых нет. Придется ехать и плясать перед начальством на задних лапках.

Проводник вернулся в коридор и начал одеваться. Надо было еще забрать машину со стоянки и купить какой-нибудь воды. Во рту была жуткая засуха, как в пустыне.

***

Свернув с проспекта, Дима нырнул на своей "девятке" в переулочек и через минуту был уже у знакомой девятиэтажки. Старый дом с кусками отваливающейся штукатурки не вызывал ничего, кроме чувства отвращения. Зачем Шеф снял квартиру в этом доме? Для конспирации, что ли?

Дима развернул машину, целя к первому подъезду. Там уже стоял черный джип-коробка, машина Петра. Он любил такие машины - громоздкие и дорогие, "крутые", по его выражению. Дмитрию же было как-то все равно - возит его железная тележка, ну и плевать, как она выглядит.

Дмитрий припарковался рядом с джипом, вылез из машины, поставил ее на сигнализацию и двинулся к дому. Квартира, которую снял Шеф для редких встреч вне офиса, находилась на третьем этаже. Предстояло подняться пешком по лестнице, перешагивая через кучки кошачьего дерьма, и Дмитрий недовольно поморщился. Он уже здесь бывал, и ничего, кроме чувства брезгливости и отвращения, этот подъезд у него не вызывал.

Проводник зашел в подъезд - так и есть. Сразу же наткнулся на следы пребывания в нем большой собаки. А может, и человека.

Дмитрий перешагнул подозрительную кучку и стал подниматься по лестнице. Облезлые стены, на полу размокшие и раздавленные бычки - все это было ему знакомо. Шеф не первый раз назначал ему тут встречу.

Поднимаясь по лестнице, Дмитрий обратил внимание, что на стене появилась новая надпись: "Золотухин - жид". Рядом была нарисована шестиконечная звезда. Надпись была старательно выведена черным маркером, а звезда прорисована с каллиграфической точностью. Чувствовалась опытная рука инженера-чертежника. "Соседи, видать, поссорились", - подумал Дмитрий, проходя мимо надписи.

На третьем этаже, у окна, маялся бездельем здоровенный пацан в кожаной куртке. Коротко стриженный, с перстнем на пальце, он больше напоминал уличного отморозка, чем профессионального охранника. "Мясо", - подумал Дмитрий. Таких пускают в первых рядах, когда жалко опытных людей.

Охранник посматривал по сторонам, изучая надписи на стенах, и Дмитрий подумал, что вскоре многострадальные стены украсит еще одна "гениальная" строчка.

Дима прошел мимо охранника нарочито медленно, не торопясь, коротко кивнув. Тот скользнул взглядом по фигуре Проводника, задержался на лице, прищурился, словно что-то вспоминая... и наконец кивнул в ответ. Работа мысли была вся на лице. Казалось, под стриженой макушкой ворочаются не мысли, а валуны.

Дверь в квартиру была самая обыкновенная, обитая черным дерматином, вся утыканная декоративными гвоздями с широкими шляпками. В центре торчал глазок.

Дмитрий позвонил, и дверь тотчас распахнулась - его ждали. В маленькой прихожей его встретил еще один охранник - уже из личной гвардии Шефа. Такой же шкаф, что и тот, у окна, такая же стрижка. Но глаза у охранника были другие - умные, цепкие, холодные. Этот был из профи - с высшим образованием и военной академией за плечами.

- Дмитрий, - сказал охранник, - вас ждут.

И он кивнул в сторону комнаты. Из-за плотно прикрытой двери раздавались приглушенные голоса. Дмитрий протиснулся мимо охранника, сзади хлопнула, закрываясь, входная дверь.

В гостиной на широком кожаном диване сидели Шеф и Петр. Перед ними стоял маленький столик на колесиках, на котором расположилась тарелка с ломтями красной рыбы, бутылка армянского коньяка и три рюмки. Больше ничего в гостиной не было - только голые стены, оклеенные газетами десятилетней давности, да люстра с одним треснувшим стеклянным плафоном.

Шеф с Петром оживленно беседовали вполголоса, бутылка коньяка была уже на треть пуста.

- Вот и смотри, Петя, - говорил Шеф, видимо продолжая разговор, - вот в такой квартирке я и жил. Ну в точности как моя. Прямо ностальгия какая-то.

Дмитрий шагнул вперед, и Шеф обернулся на звук шагов.

- Дима, - бодро сказал он и взмахнул рукой, - присоединяйся, давно тебя ждем.

Проводник подошел к столику, плеснул в чистую рюмку коньяку и выпил залпом. На босса он не смотрел - сегодня тот был ему противен более, чем обычно. По-жабьи сплюснутая голова, рот до ушей, маленькие поросячьи глазки и бородавка на подбородке с торчащим жестким волоском.

"Господи, операцию пластическую себе бы сделал, что ли, - подумал Дима, подцепляя пальцами кус рыбы, - ведь есть же деньги у буржуя..."

- Привет, - сказал Петр, - ты чего так долго?

Дмитрий кивнул ему, но не ответил - прожевывал рыбу, оказавшуюся довольно жесткой горбушей.

- Ну, как ты себя чувствуешь? - спросил Шеф, наблюдая, как Дмитрий наливает себе вторую рюмку.

- Плохо, Василь Палыч, - отозвался Дмитрий, - плохо.

- Что, - сказал Шеф, - опять месяц пить будешь?

- Буду, - ответил Дима и залпом выпил коньяк. Василий Павлович поднялся с дивана, который жалобно скрипнул, и подошел к окну

- Дима, - сказал он тихо, - что ты как маленький? Привыкнуть бы пора, третий год уже...

- Да все будет в порядке, Василий Павлович, - воскликнул Петр с наигранным весельем. Он улыбался во весь рот, но глаза его были холодные, колючие. Где-то в глубине проглядывала льдинка страха, которую Дмитрий раньше не замечал.

- Ну, стиль работы у него такой, - продолжал Петр, поднимаясь с дивана, - хорошо поработал, хорошо отдохнул. Ведь мы хорошо поработали?

- Отлично сработали, - согласился Шеф.

Он вытащил из кармана серебряный портсигар с позолотой - громоздкую аляповатую вещь, дорогую и некрасивую, как все игрушки. Василий Павлович извлек из этой драгоценной коробочки маленькую черную сигару - сигариллу и постучал ею о золоченую крышку портсигара.

- Ну, вот вы поговорите тут о том, что такое хорошо и что такое плохо, - сказал он, - а я пойду подымлю немного.

Василий Павлович рывком открыл ведущую на балкон дверь и прикрыл ее за собой.

Петр подхватил свою рюмку, налил себе коньяку и подошел вплотную к Дмитрию.

- Слушай, - сказал он громким шепотом, - ты погоди пока с отдыхом, а? Завтра делаем одно дельце и гуляй себе...

- Хватит, - сказал Дима, - отстань. Я себя такой сволочью чувствую...

Внутри было гадко. То ли коньяк плохо лег на "Очаковское", то ли рыба была несвежей...

- Послушай, - снова зашептал Петр, буквально впиваясь взглядом в Проводника, - я знаю, плохо тебе, плохо. Отдохнуть надо значит. Но тут дельце-то плевое. Попугать надо пару фраеров, что бабло зажали. Просто пугнуть, ничего такого серьезного!

Дмитрий не ответил. Он стоял, опустив голову, крутил в руках рюмку и рассматривал пустую тарелку из-под рыбы. Его немного мутило.

Петр выпил коньяк и тоже покосился на опустевшую тарелку. Рыбы больше не было. Тогда Петр вопросительно посмотрел на Диму, который все молчал. Петр знал, что сейчас ему тяжело, - на Проводника накатил тяжелейший депрессняк. И ближайший месяц Дмитрий будет накачиваться спиртным, стараясь забыть последние ощущения от смерти своего "клиента". Он каждый раз тяжело переживал очередной "заказ", а Петр ходил за ним по пятам и всячески поддерживал. Такая работа была у Петра'- следить за состоянием Проводника.

- Дим, - наконец сказал он, - слушай, завтра ведь только картинку покажи - и все. Ну ведь это тебе раз плюнуть, десять минут и дело в шляпе. Десять минут, и после этого тебя месяц никто не тронет. И деньги будут. Хочешь, сделаем тебе путевку куда-нибудь, на месяцок, а? На Канары там какие-нибудь, на Сейшелы? Десять минут, одна картиночка, и ты в отпуске. Ну Дим, чего скажешь?

Проводник мрачно смотрел в пустую тарелку. Десять минут? Одна картинка? Вроде все просто. Дмитрию вспомнился вчерашний милиционер. Ведь то же самое сделал, походя, пять минут картинка, и ведь запросто так. А тут за такую ерунду и деньги и на Канары. Хотя, какие, к черту, Канары! Закрыться на месяц в квартире и упиться до зеленых чертей, чтобы не видеть эти мерзкие рожи, не вспоминать о том, что идешь на коротком поводке...

Дима кинул взгляд на балкон. Василий Павлович Серпиков, весьма упитанный мужчина с отвратительной внешностью. Шеф частного охранного агентства, ворочающий большими деньгами и делами.

Еще его называли Серп. Правда, называли редко и далеко не все. Большой человек. Его хозяин.

Дима сжал зубы. Связался с деньгами, связался с делами - плати. Работай, делай что говорят, не возникай и не капризничай. Тогда все будет в порядке. Некоторое время. За все надо платить. Дмитрий резко повернулся к Петру, напугав его так, что тот отшатнулся.

- Хорошо, - бросил он коротко и зло.

- Отлично, - Петр снова расплылся в улыбке, но его глаза по-прежнему выдавали страх, - все будет путем! И деньжат будет столько же, как за вчера!

Дима бросил рюмку на диван и шагнул к двери, но Петр ухватил его за рукав и кивнул в сторону балкона. Улыбка исчезла с его лица, он укоризненно покачал головой.

- Василий Палыч! - крикнул Дмитрий, - у нас все хорошо, до свидания!

Шеф обернулся и небрежно кивнул головой, снова отвернулся, затягиваясь своей сигарой.

Дима резко повернулся, выдернув руку из пальцев Петра, и распахнул дверь.

- Дим, я к тебе вечером заеду, - сказал ему в спину Петр, - ты только не пей, ладно?

Дмитрий не ответил. Он шагнул в коридор, протиснулся мимо охранника, статуей застывшего в прихожей, и вышел на площадку, хлопнув дверью.

Петр посмотрел на закрывшуюся дверь, щелкнул пальцами.

- Во зараза, - протянул он, - ведь доиграется. Потом он повернулся, взял со столика бутылку, подхватил рюмку Шефа и заспешил к балкону, на ходу прикидывая, как бы выпросить премиальные на завтра. Очень хотелось новый джип.

***

В машине было душно. Хотя вечернее солнце было не таким горячим, как полуденное, но машину оно прогревало - будь здоров. Дмитрий открыл окно, и в салон потекли звуки улицы - шум машин, топот бесчисленных ног, обрывки разговоров. Но вместе с шумом в машину скользнула и гарь от проехавшего мимо "КамАЗа", и Дмитрий поспешно закрыл окно. Он уже в сотый раз за сегодняшний вечер пожалел, что не поставил кондиционер в своей "девятке".

Он достал из пачки предпоследнюю сигарету и принялся задумчиво мять ее пальцами. Курить не очень-то и хотелось, но время тянулось жутко медленно, и заняться было нечем. Сигарета мягко шуршала под пальцами, Дмитрий не спешил прикуривать - к духоте в салоне добавился еще и резкий запах дизельного перегара. Во рту стало горько, на языке появился противный масляный вкус, и курить расхотелось совсем.

Проводник с раздражением бросил сигарету на пассажирское сиденье и, прибавив звук магнитолы, откинулся на спинку. Его не покидало странное чувство раздражения и обиды на весь мир. Весь день, начиная с утра, он раздражался по мелочам, все его бесило - и реклама на радио, и тупые водилы, и Петр, позвонивший во время бритья... Все. А еще где-то в глубине зрел страх. Дмитрий знал, что пока это только маленький росточек, маленький и хилый. Но скоро этот страх должен был проснуться, выплеснуться, и тогда оставалось только бежать, бежать прочь сломя голову, подальше от этого места и от самого себя. Он знал, откуда появился этот росток, знал. В последний месяц его одолевали странные мысли, не дававшие порой спокойно уснуть. Он думал о том, о чем никогда раньше не задумывался. О том, кто он. Зачем он. И откуда взялся его дар и главное - зачем он ему был дан. От этих мыслей холодело в животе, а по спине пробегали мурашки. Хотелось плакать. Тогда Дима вставал среди ночи и выпивал стакан водки. Залпом, без закуски - как лекарство. И ложился спать.

Автоматически, не сознавая, что он делает, Дмитрий вытащил из пачки последнюю сигарету и закурил, глубоко затягиваясь горьким дымом. Ему было не по себе. Особенно после вчерашнего разговора с Петром.

Остаток вчерашнего дня прошел для Дмитрия крайне неприятно. Он просто сидел дома, уставившись в телевизор, бездумно щелкая пультом и переключаясь с одной идиотской картинки на другую. При этом он боролся со страстным желанием пойти купить водки и ужраться в сосиску. Но не пошел. Назвался груздем - полезай в кузов. Вечером должен был заехать Петр и обрисовать план завтрашней операции. Поэтому Дмитрий продолжал тупо смотреть телевизор, щелкая кнопками и строя страшные физиономии героиням мексиканских сериалов.

Петр появился в десятом часу. Он принес с собой десяток бутылочек пива "Миллер" и хорошо прокопченного леща. Дмитрий встретил его довольно прохладно - в последнее время Прицел действовал ему на нервы своими разговорами о джипах и длинноногих блондинках. Кроме того, в Петре проснулась какая-то болезненная тяга к деньгам. Он хотел их много и сразу. Похоже, он уже хотел денег не для покупки нового джипа, а просто потому, что это деньги. Дмитрия такое отношение к жизни бесило. Он пытался как-то сказать Петру об этом, но тот так удивленно вытаращился на своего приятеля, что Дмитрий больше не заводил подобных разговоров.

Когда Петр ввалился в квартиру, позвякивая кожаной сумкой с пивом, Дмитрий не стал его звать в комнату, и они расположились на кухне. Пока хозяин разделывал леща, Петр перешел к делу.

Некоторое время назад Шеф оказал одной фирме кое-какие услуги. Какие - Петр не уточнил, но намекнул, что они были весьма дорогостоящими. Фирма, несмотря на свои обещания, не расплатилась. Ее хозяин элементарно зажал деньги, и Шеф хотел его пугнуть, не прибегая к обычным угрозам.

Дмитрий, разложив распотрошенного леща на старом журнале, спросил, каков план операции. Петр отвинтил крышку "Миллера" и, потягивая пиво, рассказал, что глава фирмы должен встретиться с секретарем Шефа в парке. Там им предстоит еще разок обсудить, так сказать, денежное положение. Если они не придут к соглашению, то тогда Петр, находящийся поблизости от собеседников, передает мысленный образ должника Дмитрию, который должен, по идее Шефа, напугать жертву до мокрых подштанников. Сам же Проводник будет находиться на краю парка и особо не светиться. Операция была самая обычная, такое бывало уже не раз, поэтому у Дмитрия возник только один вопрос.

- Где будет встреча? - спросил он.

- В Парке Горького, - ответил Петр, - вернее в Нескучном саду.

- В Нескучнике? - поразился Дмитрий, - да вы что? Там же куча народа всегда, идиоты какие-то бегают с деревянными мечами...

- Почему идиоты, - обиделся Петр, - и потом, там сейчас особо и не "бегают". Затихло уже все.

- Все равно это очень людное место. Не нравится мне это.

- Ну, мы же не стрелять собираемся, - Петр потянулся за лещом, - тем более тебе-то чего. Ну посидишь полчасика на лавочке, потом уйдешь. Тебя, да и меня, вообще никто не увидит. Все чисто, как всегда.

- А Шеф, его секретарь?

- Это, братец, уже не наши проблемы. Ты вообще себе голову не забивай, сделаем дело - и сваливай. Деньги, как всегда, будут в банке, на карточке. Заберешь деньжат, съезди куда-нибудь, развейся. Я под твой мандраж у Шефа выпросил премию. Тебе - чтоб тебя уломать, и себе - за то, что уламываю. Так что денег будет больше, чем в прошлый раз.

Петр заглотнул аппетитный кусок леща и принялся его жевать, запивая пивом. Дмитрий же кивнул и решил, что много знать - вредно.

Петр, одолев пару бутылок, принялся рассказывать об Астрале и о своих приключениях в нем. Но Дмитрию было не интересно. У него эти рассказы вызывали странное чувство брезгливости. Точно такое же он испытал, когда посетил, по совету, кстати, Петра, Интернет-чат. Понаблюдав за тем, как местные обитатели здороваются, целуются, чешут друг другу ушки и перемалывают косточки общих знакомых, Дмитрий навсегда зарекся ходить по чатам. И теперь Диме представлялось, что пресловутый Астрал - это такой же чат, только мысленный. Петр же, покончив с лещом, посидел еще немного, рассказал пару анекдотов и был таков. Вечер кончился.

И теперь, припарковав машину недалеко от входа в Нескучник, Дима ждал сигнала. Он снова открыл окно и выбросил бычок на мостовую. В горле саднило, во рту собралась какая-то горечь с привкусом сажи. Проводник обругал несчастного изобретателя Дизеля и завертел головой в поисках ларька. Тот обнаружился мгновенно - до него надо было немного пройтись, зато не надо было переходить дорогу. Дмитрий вылез из машины, захлопнул дверцу и отправился к палатке.

Он разжился бутылкой минеральной воды и новой пачкой сигарет. Открыв бутылку, одним глотком он высадил половину ее содержимого. Вода была приятной - прохладной и чуть сладковатой.

Освежившись, Дмитрий решил не возвращаться в душный салон "жигулей", а подождать на свежем воздухе. Он присел на гранитный парапет недалеко от машины и, глотнув еще немного минералки, полез за сигаретами. Он сегодня уже выкурил одну пачку и вот принимался за вторую. Он всегда много курил, когда волновался. А сейчас он волновался. Да еще как.

Страх вызревал внутри. Где-то около желудка плескался маленький ледяной комочек - это и был страх. На Дмитрия внезапно навалилась тоска и чувство одиночества. Дмитрий вдруг ясно понял, что он один. Один против всех, один в этом огромном городе. Один.

Еще вчера, после визита Петра, проводник понял, что внутри у него что-то сломалось. Разрушилось в нем самом, рассыпалось в пыль. Он не мог дальше так жить. Ушел юношеский пофигизм, скрылся в свою нору приобретенный цинизм. Пропало чувство неуязвимости, сопровождавшее его долгое время, и даже гордость за свои способности не подавала вестей. А взамен ничего не пришло. Дмитрию казалось, что теперь он стоит один в темноте и пытается нащупать руками стенку, чтобы прижаться к ней спиной. Но руки проваливаются в пустоту.

Дмитрий допил воду и закурил еще одну сигарету, прикурив от еще тлеющего бычка предыдущей. В голове кружились мысли, летели ворохом осенних листьев, шуршали. Проводник чувствовал, что сходит с ума. Если бы не проклятущий Шеф со своими головорезами, то Дмитрий сию секунду бы снялся с места и, добравшись до вокзала, сбежал из города.

В сигарете что-то зашкворчало и сухо щелкнуло. Дмитрий с опаской посмотрел на нее и отбросил подальше от себя. Ему было страшно. Страх полз изнутри, все разрастаясь и разрастаясь, опутывая тело ледяными цепями. Рядом бродила тоска. Как жить дальше, если нельзя больше жить, как раньше? Что делать после этого "задания", как отвязаться от Шефа? И зачем дальше жить, чего хотеть?

Дмитрий поежился - ему вдруг стало холодно. Он не узнавал самого себя, удивлялся своим собственным мыслям. Он никогда не задумывался раньше над такими вещами, ну почти никогда. Что-то назревало. Ожидались перемены. Порой он чувствовал себя так, словно стоит рядом с чем-то огромным, глобальным. Себя Дмитрий в такие моменты ощущал крошечной мошкой, вьющейся около колосса. И тогда ему было очень неуютно. Надо было что-то менять. Что-то рушить, что-то строить... Начинать заново.

Снова подул холодный ветер, и Дмитрий поднял голову. Над ним было небо. И все замерло вокруг, исчезли все звуки. Мир остановился. А он сидел в этой вязкой тишине и смотрел на небо. Дмитрий понимал, что эта голубая подушка - это еще не все. За небом простирался черный космос, в нем сияли далекие звезды среди бесконечной пустоты. Дмитрий увидел планету как бы со стороны, из космоса. И увидел себя на ней - такого крохотного и никчемного, со своим мелкими горестями и радостями. Кто он со своим даром по сравнению со Вселенной? Мошка рядом с колоссом.

- Кто ты, - спросило небо, - кто?

Дмитрий вздрогнул, испугавшись своих мыслей, и очнулся. Вернулись звуки, запахи, цвета. По дороге мчались машины, где-то чирикали воробьи, а продавщица в палатке, дородная молодая баба, распекала нерадивого грузчика. Сразу потеплело.

Дмитрий обнаружил, что все еще сидит на парапете, с бешено бьющимся сердцем, мокрый от холодного пота. Сигарета дотлела до самого фильтра, и пальцам стало горячо.

Дмитрий отбросил окурок и поднялся, разминая затекшие ноги. В голове все перемешалось, ему казалось, что он не в городе, а среди какого-то диковинного леса. И этот лес звал его. Дмитрий помотал головой, отгоняя морок. В голове мелькнула мысль - а не бросить ли все и не убежать ли прямо сейчас?! Дмитрий почувствовал непреодолимое желание сесть за руль и, дав полный газ, не останавливаться до самого вокзала. А лучше - до аэропорта. Взять билет и куда-нибудь в леса, в тайгу, к черту на рога, только бы подальше от этого города, от этих людей...

Но он не успел обдумать эту заманчивую мысль. Перед его внутренним взором расцвел знакомый зеленый цветок. Это был Петр.

- Привет, - сказала его голова, высовываясь из зеленого бутона, - давай выдвигайся поближе к нам. Там где-то скамейки были.

- Когда начнем? - спросил Дима.

- Минут через десять. Что-то у них там не клеится. Я к тебе еще стукнусь.

И он пропал.

Дмитрий вытер рукою вспотевший лоб, зло сплюнул и перепрыгнул через парапет. С тоской оглянувшись на свою машину, он двинулся в глубь парка. Его всего трясло, по спине стекали капельки пота. Чувствовал он себя преотвратно.

В парке действительно было много народа - люди просто гуляли, никуда не спешили, выпивали и общались. Проводник прошел мимо разношерстной компании, расстелившей на траве одеяло и устроившейся на нем. Они пили красное вино из пластмассовых стаканчиков и бурно что-то обсуждали. Рядышком мялся милиционер, не зная, гнать этих ребят или оставить в покое.

Пройдя немного дальше, Дмитрий вышел на асфальтированную аллею. Здесь ему попались несколько молодым мам, выгуливающих своих отпрысков, две старушки, громко обсуждавшие статью во вчерашней газете, и парочки влюбленных, которые никого вокруг не замечали. Лавочки здесь были, но уже оккупированные всяческим народом, и Дмитрий двинулся дальше, на поляну. Он снова закурил, чувствуя, как никотин разъедает обожженное горло, и ускорил шаг. Он немного пришел в себя, только хотелось пить, и он пожалел, что не купил еще минералки.

На большой поляне, прямо посреди парка, было выстроено странное белое здание в виде огромной беседки. Рядом располагались лавочки, на которых опять же резвился народ. Но Дмитрий решил не привередничать и, найдя взглядом ближайшее свободное место, двинулся к нему. Он присел рядом с дедком, читавшим газету, откинулся на спинку и закрыл глаза. Надо было расслабиться. Излишняя напряженность могла помешать делу. Закрывая глаза, он дал себе обещание, что это - в последний раз. Он твердо решил уехать из города завтра, а еще лучше - сегодня вечером.

В сознание мягко ткнулся вызов Петра.

- Эй, - сказал он, - ты на месте?

- Да, - отозвался Дмитрий, - я готов.

- Держи линию!

Петр исчез, и на Дмитрия накатила мягкая волна ощущений и образов. Он почувствовал запах мокрой листвы, ощутил дуновение ветра и наконец увидел внутренним взором свою "цель". Вернее, ее образ - оранжевый шар, пульсирующий мягким светом. Дмитрий потянулся к нему, обхватил мысленно своей сетью и потянул на себя, потом оттолкнул его, снова дернул на себя и, сорвав наконец, потащил за собой в только что сотворенный мир...

Он выбрал равнину. Плоскую, как стол, раскинувшуюся от горизонта до горизонта, поросшую бурой травой, подсушенной солнцем. И небо - низкое, темное, сырое и тяжелое, давящее на плечи. Бесконечное.

И вот теперь Дмитрий стоял посреди своего мира, засунув руки в карманы кожаного плаща, и смотрел, как перед ним из ниоткуда появляется фигура молодого человека. Жертвы.

Это оказался довольно молодой человек в хорошем костюме и с модным галстуком. У него была аккуратная прическа и строгое худое лицо, он скорее напоминал западного адвоката, чем современного российского бизнесмена. Его щеки были гладко выбриты, и Дмитрию даже показалось, что от бизнесмена веет слабым ароматом хорошего одеколона. "Интересно, - подумал Дмитрий, - он такой и в реальности?"

Проводник нахмурился. Дурацкая мысль, это не может быть маской, здесь пользоваться маской может только он сам. Но это лицо, оно словно искусственное, сделанное. И такое спокойное...

Дмитрий замер, настороженно рассматривая спокойного бизнесмена. Он почуял опасность, понял, что здесь что-то не так, - жертва слишком спокойна. Бизнесмен равнодушно смотрел на фигуру Проводника в черном плаще и молчал. Словно ждал чего-то.

Дмитрий вздрогнул и замер. Кругом стояла гнетущая тишина, темные тучи давили на плечи, и мир снова остановился. Лишь где-то внутри просыпался с криком страх, дрожали пальцы, и небо, тяжелое темное небо, шептало: "Кто ты?"

А потом тишина лопнула. За спиной жертвы в языках пламени с громким хлопком появился Петр.

- Ну что... - крикнул он зло.

И фигура с лицом американского адвоката повернулась к нему. В этот момент все рухнуло. Дмитрий ощутил за искусственным личиком "бизнесмена" силу, огромную силу, притаившуюся в засаде, как дикий зверь.

Проводник отчаянно закричал и рванулся прочь из сотворенной им реальности, но было поздно. Он ударился о какую-то невидимую стену и тут же почувствовал, как она обволакивает его, сковывает движения.

- Эй, - закричал Петр, - что за фигня?

Раздался слабый хлопок, и Петр снова закричал. Но уже от боли.

Дмитрий, преодолевая сопротивление невидимых пут, обернулся. Молодой человек в костюме стоял к нему в пол-оборота. Одна его рука была вытянута в сторону Дмитрия. Другая - в сторону Петра. Вокруг "бизнесмена" бился ворох голубых молний, но казалось, они не задевают его. Петр же застыл с вытянутыми руками, его лицо было перекошено странной ухмылкой.

- Тихо, - заорал "бизнесмен", - всем оставаться на местах! Федеральная Служба Безопасности! Прекратить сопротивление!

Дмитрий почувствовал, как внутри него взорвался ледяной комок страха. Вот! Вот теперь он влип! Предчувствие не обмануло его, это конец! В голове билась одна только мысль - бежать! Бежать отсюда сломя голову, бежать прочь из этого места, подальше от Астрала! Как жаль, что он не послушался своего предчувствия, как жаль!

Дмитрий собрался с силами и снова попытался разорвать невидимую сеть. Он пытался ее сжечь, превращая свое тело в жидкий огонь, но не вышло, пытался заморозить, обращаясь в кусок льда, пытался просто исчезнуть, вывалиться из Астрала - но все было тщетно.

Ворочаясь в этой паутине, он обернулся и увидел, как фээсбэшник что-то шепчет. Дмитрий всей шкурой ощутил, что сейчас будет еще хуже, и от отчаяния ударил в полную силу по этому "бизнесмену". Тот вздрогнул, пространство вокруг него пропиталось серым маревом, в котором расцвели лиловые язвочки. Петр, объятый языками пламени, радостно вскрикнул. Он метнул в фээсбэшника молнию. Тот подался назад, воздух вокруг него пылал, лицо плавилось, как пластмассовая маска. Силуэт Петра стал истончаться, исчезать, и Дмитрий почувствовал, как его невидимые узы дрогнули, поддались. Он собрался с силами и снова попытался вынырнуть из Астрала. Не вышло. А в следующую секунду рядом с фээсбэшником появились две его точные копии. В таких же пиджачках, с теми же прическами и лицами. Петр исчез, и две одинаковые фигуры тоже растворились в пространстве - кинулись в погоню.

Дмитрий снова попытался вырваться из сети, но с тем же результатом. Пришедший в себя "бизнесмен" вытянул в его сторону обе руки, и Проводник почувствовал, как его руки и ноги немеют.

- Стоять, я сказал, - прошипел фээсбэшник, - замри, сволочь!

Рядом с Дмитрием появился расплывчатый клок серого тумана, и прямо из него раздался, выплеснулся тихий баритон:

- Держите их тут, пока мы не соберем реальные тела.

И клок тумана бесследно растаял.

Дмитрий застонал. Наверняка была слежка, и теперь где-то в Реале его тело уже поднимают с лавки и тащат в машину. Наверняка это будет "скорая помощь". Никто и внимания не обратит, подумаешь, человеку стало плохо! И он исчезнет без следа, как исчезали до него и будут исчезать после...

Дмитрий отчаянно забился в невидимой паутине, пытаясь вырваться из нее, но напрасно.

- Тихо, - снова прошипел "бизнесмен".

Его точеное лицо сплавилось и представляло собой исковерканную пластмассовую маску с растекшимися очертаниями скул и проваленным носом. Наверное, фээсбэшник не хотел отвлекаться на конструирование формы тела, чтобы не потерять контроль над Проводником. Дмитрий уцепился за эту мысль - надо его чем-то отвлечь! Он закрыл глаза и попытался уничтожить реальность, которую он сам создал несколько минут назад. Уничтожить ее, размести в пыль, пусть она исчезнет! Но реальность не исчезала. Кто-то держал ее, фиксировал эту равнину, хмурое небо и море сухой травы, посреди которого застыли две неподвижные человеческие фигуры. Держали крепко. Дмитрий вздохнул, перебирая про себя сотни вариантов различных попыток освобождения. Он сам отвлекся, что-то пропустил, а когда поднял голову, было уже поздно.

Небо раскрылось, и на равнину упал с неба огромный крылатый зверь - дракон. Размером с "МАЗ", с длинным хвостом, крыльями, рогатой головой - настоящий дракон из книжки. Дмитрий замер, не зная, что ожидать от нового гостя, а выражение лица фээсбэшника нельзя было понять. Да у него сейчас и лица-то не было.

- Прочь! - вдруг заревел дракон, - убирайтесь!

Дмитрий закрыл глаза и постарался не расплакаться. Он сходил с ума - это было совершенно ясно. Он просто псих, он сбрендил, ему мерещатся золотые драконы, он болтается между небом и землей, но на самом деле его уже укладывают в "скорую помощь" здоровенные санитары психиатрической лечебницы.

- Прочь! - снова заревел дракон, - не смейте тут чинить свои разборки! Убирайтесь обратно в Реал и там разбирайтесь!

Фээсбэшник навел правую руку на огромного зверя, словно пальцем указал.

- Стоять, - сказал он, - ФСБ. Прекратить всякую активность и оставаться на месте.

В тот же момент его рука вспыхнула слепящим пламенем и рассыпалась облаком черной пыли.

Фээсбэшник закричал, его и так перекошенное лицо сделалось похожим на маску какого-то африканского божка. Его искривленный рот выплевывал странные слова, перемежая их звериным воем. Из его обожженного плеча рывком выдвинулась новая рука - голая, без одежды. Дракон зашипел, и воздух вокруг фээсбэшника взорвался мелкими зелеными огнями. "Бизнесмен" снова вскрикнул, и за спиной у него замерцало знакомое марево, из которого на равнину шагнули две фигуры, затянутые в камуфляж.

- Вон, - протрубил дракон, - пошли вон!

Ребята в камуфляже сориентировались мгновенно. Они бросились в разные стороны, словно беря дракона в клещи. Затем оба, синхронно, словно на учениях, достали прямо из воздуха одинаковые пистолеты со странно раздутыми стволами. Дракон заревел и выплюнул огромный язык пламени, но два зеленых луча легко прошли сквозь огненную завесу и ударили прямо в его грудь. Грозный рев мгновенно умолк, а сам дракон пропал. На его месте клубилось огромное желтое облако то ли пара, то ли тумана.

Фээсбэшники прекратили огонь и выпрямились, вглядываясь в туман. Дмитрий заметил, что там маячило что-то темное, напоминающее человеческую фигуру. Фээсбэшники снова подняли свое оружие, видимо с помощью образов этих пистолетов им было удобно концентрироваться на движениях энергии, но стрелять не стали. Из тумана им навстречу шагнул подросток лет шестнадцати. В джинсовой куртке с длинным "хвостом" волос.

- Хватит, - крикнул он, - достаточно!

- Ты что, придурок, - заорал "бизнесмен", - не понял, ФСБ, замри на месте!

- Сам придурок, - отозвался паренек, - пошли вон отсюда! В Астрале и без вас говна хватает, еще вы сюда лезть будете!

- Держите его, - заорал "бизнесмен", - я этого козла сам допрашивать буду!

Ребята в камуфляже выстрелили одновременно. Но теперь паренек не стал ждать, пока его коснутся зеленые лучи. Он прикрылся появившимся в его руке странным полупрозрачным щитом, и лучи завязли в нем. С пальцев бывшего дракона сорвалась развесистая голубая молния, и воздух над равниной взорвался треском и грохотом.

"Бизнесмен" буквально зарычал, и Дмитрий почувствовал, как его чуть качнуло в сторону - рядом высвобождалась энергия на порядок выше той, что он владел. Облако рыжего тумана рывком кинулось на ребят в камуфляже и потянулось к фээсбэшнику, который отрастил себе новую руку. В тумане полыхали зарницы молний, зеленые лучи рубили его в клочья, где-то наверху рокотал гром. Туман же продолжал невозмутимо затягивать всю равнину, и Дмитрий уже не видел бойцов, которые, судя по звукам, рвали друг друга в клочья. Он плавал в рыжем куске тумана и не видел ничего, кроме своих вытянутых вперед рук.

Внезапно из тумана раздался многоголосый хор боли. Из рыжего марева всплывала какая-то темная туша, источая пронизывающий холод. Дмитрию стало страшно до невозможности. За этой тушей чувствовалась огромная сила, смертельная сила. И эта сила шла за живыми, она охотилась на них, она несла с собою смерть. Медленную мучительную смерть.

Дмитрий почувствовал, как у него встали волосы дыбом и застучали зубы. Он рванулся изо всех сил, стремясь убраться подальше отсюда, и снова наткнулся на невидимую сеть. Он бился в ней, как пойманная рыба, мечась во все стороны, пробуя десятки способов освобождения, но все было напрасно. Он перевел дух, и в этот момент дрогнуло пространство. Дмитрия качнуло, но он не обратил на это внимания. Сеть ослабела! Ну конечно, ее создатель отвлекся на бой и перестал следить за своим пленником! Проводник собрал все свои силы и ударил по сетке изнутри. Он лопнула, как яичная скорлупа, и Дмитрий, еще не веря в свое счастье, прыгнул вперед, в темноту, стараясь вырваться из ставших внезапно такими липкими объятий Астрала. И это ему удалось...

Открыв глаза, Дмитрий вскочил с лавочки и едва не упал - затекшие ноги подкосились. Он кое-как переместился за ветки куста и сделал несколько шагов вперед, чувствуя, как кровь начинает растекаться по жилам. Ногам стало горячо, и тогда он побежал в глубь парка. Рысцой, держа ритм, не меняя направления - он не удирал, нет, он просто быстро покидал место действия.

Когда он свернул с асфальтированной дорожки на парковую тропинку, то услышал сзади подозрительно шумное дыхание. Дмитрию показалось, что за ним кто-то гонится, и он напрягся.

- Стой, - раздалось сзади, - а ну стой!

Дима чертыхнулся и метнулся вбок, рывком набирая скорость. Все-таки влип. Засекли! Подставился, как дурак! Дмитрий бросился вперед сломя голову - сквозь ветки кустов, не разбирая дороги, мотаясь из стороны в сторону. Бежать! Скрыться, отсидеться и исчезнуть из города!

- Стой, - кричали сзади, - стой!

"Ну, вот и все, кончилась удача... - билось в голове, - вот и спета песенка, вот тебе и Канары и отпуск. Допрыгался".

Дмитрий бежал изо всех сил, не глядя по сторонам, и поэтому не сразу сообразил, что случилось, когда земля под ногами ушла вниз. Перед ним внезапно раскрылось пустое пространство, и он кубарем скатился в довольно глубокий овраг. Вскочил на ноги - штанина была порвана в двух местах, правая лодыжка саднила - видимо, ударился о какой-то корень. Плевать! Быстрее убраться отсюда!

Дмитрий стал карабкаться на противоположный склон, цепляясь руками за торчащие корни и ветки мелкого кустарника.

- Стой! - снова раздалось сзади.

Тяжело дыша, Дима обернулся. На другой стороне оврага стоял длинноволосый, довольно упитанный парень. Он держался рукой за куст орешника, росший на самом склоне, и собирался спуститься вниз. Синяя курка-джинсовка была распахнута, и Дмитрию была видна черная футболка с белым узором. Парень поднял голову.

- Стой, - снова выдохнул он, - кому сказал!

"Один, - мелькнуло в голове Дмитрия, - зачем бегу? Стукнуть его прямо здесь и уйти спокойно".

Парень тем временем отпустил ветку и стал аккуратно спускаться, скользя по мокрой траве.

Дмитрий стоял на месте, стараясь отдышаться. Давненько он так не бегал. "Совсем распустился, - некстати мелькнуло в голове, - скоро жиром заплыву, вон как он". Проводник помотал головой, отгоняя непрошеную мысль. Преследователь уже достиг дна оврага и собирался подниматься. Рука Дмитрия сама потянулась к груди. Там, в кобуре под мышкой, висел "Макаров" - официально зарегистрированный, с правом ношения. Пальцы коснулись холодного металла и замерли. Стрелять? В кого, в фээсбэшника? Идиотизм... Это, наверное, все от отчаяния...

Проводник опустил руку и уставился на паренька, ожидая, когда тот подберется ближе. Дурилка, кто ж так подходит. Хотя, наверно, ствола нет, иначе достал бы уже. Агент, м-мать... Вот подойдет поближе, высунется из оврага, тогда можно будет залепить ему со всей дури, например ногой, по его пустой голове и бежать отсюда. К метро. Там потеряют. Или нет, может, по-другому?

Дмитрий следил за каждым движением противника, не отводил от него глаз. Ему был нужен краткий миг, только один миг, чтобы встретиться глазами, так надежнее всего... Паренек уже тоже выдыхался - явно был не оперативник. Чертовщина какая-то. Вот парень уже на дне оврага. Сейчас он поднимет голову, чтобы осмотреться... Сейчас!

Дмитрий поймал взгляд своего преследователя. Обычные карие глаза с чуть расширенными зрачками, видимо, от возбуждения... Дмитрий впился взглядом в эти зрачки, устанавливая контакт, потянулся к этим окошкам, ведущим в сознание человека, и нащупал что-то внутри... Мягко "толкнул" противника, загоняя его сознание в Астрал, тут же потянул на себя, становясь проводником...

Его швырнуло сквозь пустоту и выбросило на ярко освещенную зеленую поляну. Кругом росли елки, под ногами была высокая трава, отливающая изумрудной зеленью. Прямо сказочная полянка. Что за черт?

- Ну что, - донеслось сзади, - не вышло?

Проводник дернулся, как от удара, и резко повернулся.

Перед ним на краю поляны стоял тот самый паренек, что преследовал его в Нескучнике. Он ничуть не изменился, выйдя в Астрал, - те же длинные волосы, джинсовка, черная футболка...

- Ты сильный проводник, - сказал преследователь, - но совершенно ничего не знаешь об Астрале и его энергиях.

Дмитрий чуть не закричал. Это была ловушка, его опять хотели запереть в Астрале! Не медля ни секунды, он рванулся обратно в реальный мир, надеясь, что невидимые путы еще не готовы. Прыжок! Мир вокруг потемнел, и он очнулся в своем теле. Есть!

Внизу, в овраге, по-прежнему стоял странный парень, он слегка качался, будто с трудом удерживая равновесие. Понимая, что у него остались в запасе доли секунды, Дмитрий рванул из кобуры пистолет, пальцем снимая предохранитель. Ему было уже все равно - стрелять, не стрелять. Он хотел убраться отсюда как можно дальше, и у него оставался единственный выход.

Предохранитель щелкнул, и Дмитрий вскинул руку, целясь в бедро странного паренька, но в последний момент тот поднял глаза. Проводник сдавленно вскрикнул - эти глаза светились странным светом, даже не светились, они просто пылали зеленым огнем! Дмитрий спешно дернул пальцем, но тугая, не разработанная скоба не поддалась, а в следующую минуту на него накатила странная слабость. Он вдруг почувствовал, как из него уходят все силы. Ноги подкосились, пистолет, ставший неимоверно тяжелым, просто вывалился из руки. Проводник упал на колени, понимая, что противник просто выкачивает из него жизненные силы.

Слабость разлилась по всему телу, и Проводник распластался на земле, не в силах подняться. Внутри все кипело - умом он понимал, что проиграл, но не мог с этим смириться. Он не хотел попадать в руки ФСБ, в руки мафии или кого еще! Он хотел уехать, изменить свою жизнь, найти что-то другое! Но теперь он без сил лежал на животе, уткнувшись носом в траву.

Рядом раздался треск веток, и Дмитрий с трудом повернул голову. Рядом стоял тот самый паренек в куртке, но теперь его глаза были нормальными.

- Неплохо, - сказал он, - но недостаточно хорошо.

Дмитрий застонал, пытаясь подняться, но это ему не удалось - он настолько ослабел, что руки и ноги просто не слушались его.

- Тише, - сказал парень, - не спеши. Не дергайся, и все будет хорошо. Я просто хочу поговорить.

И Проводник почувствовал, как к нему стали возвращаться силы. Этот странный парень возвращал их - этаким жиденьким супчиком, маленькими порциями, как кормят больного. Сначала Проводник сел, подтянув под себя ноги. Потом Дмитрий, схватившись за ветку орешника, рывком поднялся. Он сделал шаг в сторону и прислонился спиной к дереву, прямо к шершавой коре. Дышать было тяжело, он чувствовал себя так, словно по лестнице поднялся на десятый этаж. "Бежать, - мелькнуло в голове, - бежать, сейчас тут будет куча фээсбэшников!" Но сил не было. Совсем. И напротив него стоял невзрачный паренек, который с интересом, по-птичьи наклонив голову, рассматривал Проводника. Он ничего не пытался предпринимать, просто смотрел. В нем было что-то странное, в его взгляде, в наклоне головы. Он моргнул и совсем стал похож на нахохлившуюся ворону. Дмитрий вспомнил, как светились эти глаза, и вздрогнул.

- Можешь говорить? - спросил парень.

Во рту стояла горечь. Язык превратился в шершавое бревно и не хотел ворочаться, но Дмитрий сумел вытолкнуть из себя слова:

- Кто ты?

Небо дрогнуло над головой, словно отозвавшись на вопрос. Где-то высоко сверкнула огненная нить молнии. Тихий летний дождь упал с небес, зашуршал в листве.

- Кто ты? - повторил Дмитрий и вздрогнул, когда тяжелая капля дождя упала на лице.

Паренек молчал. Он внимательно разглядывал Проводника, стараясь поймать его взгляд. Дмитрий вдруг отчетливо понял, что его противник не имеет отношения к ФСБ. И к мафии. Похоже, дело обстояло еще хуже. Знакомый сосущий холодок проснулся в животе и стал подбираться к сведенному судорогой горлу.

- Ну, - сказал Дмитрий только для того, чтобы что-то сказать.

Дождь шуршал над головой, и теплые дождевые капли медленно, с достоинством падали в траву.

- Я маг, - ответил паренек, - просто маг.

- Маг? Волшебник?

- Да. Обыкновенный маг.

- Что тебе нужно от меня?

- Помощь.

- Что? - Дмитрий искренне удивился. Он пошевелился, и ослабевшие ноги подкосились. Проводник сполз спиной по дереву и уселся на землю.

- Помощь? - переспросил он. - Тебе?

И вдруг Дмитрию стало легко. Страх исчез. Вместо него внутри вдруг стало легко и приятно. Словно пропала старая хроническая боль, наступило чувство умиротворенности. Проводник чувствовал, что в эту секунду в его жизни все изменилось. Изменилось раз и навсегда. К лучшему, к худшему - он не знал. Но - изменилось. Дмитрий вытер ладонью мокрое от дождя лицо и закашлялся. Напряжение последних дней исчезло, лопнуло, как воздушный шарик. Дмитрий понял, что перешел невидимую черту, за которой уже нечему было удивляться. Это было сумасшествие. Точно сумасшествие. Какой-то хренов астральный маг просил его о помощи. Внутри Дмитрия вдруг что-то булькнуло, и он, к своему же удивлению, рассмеялся мелким дробным смешком.

В глазах мага мелькнуло нечто похожее на удивление, и он отступил на шаг, не отводя глаз от Проводника.

Дмитрий резко оборвал смех и, сосредоточенно сопя, принялся подниматься на ноги, опираясь рукой о ствол дерева.

- Ну, - сказал он зло, едва утвердился на ногах, - что тебе надо? Ты сильнее меня, это факт. Но я дам тебе совет. Бери ноги в руки, маг, и беги отсюда, иначе тебя загребут ребята из ФСБ. За мной следят.

- Ерунда, - ответил паренек, - они тебя ждут дома, в твоей квартире. Я тебя прикрыл от чужого внимания, и они тебя потеряли.

Дмитрий удивленно хмыкнул. Силы постепенно возвращались к нему и он снова стал прикидывать, не дотянется ли он в прыжке до этого малолетнего психа, который называет себя магом.

- Что, - сказал Дмитрий, - не боишься ФСБ?

- Нет, - просто ответил маг, - они тут вообще ни при чем.

- Что тебе надо? - снова спросил Дмитрий, ища взглядом пистолет. Он должен быть где-то рядом, в траве.

- Мне надо, чтобы ты пошел со мной.

- Зачем?

- Намечаются кое-какие проблемы в этой реальности. И мне хотелось бы, чтобы со мной рядом был хороший проводник, когда начнется заварушка.

- Какая заварушка? - удивился Дмитрий. Пистолет он нашел - тот лежал в шаге от него, удобно устроившись на широком листе лопуха.

- Не важно, какая. Важно, что мне могут понадобиться услуги проводника, мне лично.

Дмитрий скрестил руки на груди и выставил одну ногу вперед, в сторону пистолета. Он на глаз прикинул расстояние и решил, что в прыжке достанет до своего противника.

- А по-моему, важно. Со мной сегодня много чего случилось, и я не хочу вляпаться в еще одну историю, - сказал он.

- Ты еще не выпутался из предыдущей, - тихо сказал маг, - а я предлагаю тебе выход. Я обещаю тебе защиту и покровительство в этой реальности и в других. Тебя не тронет ни братва из ФСБ, ни кто-то еще. Ты мне нужен. А я нужен тебе.

- Ладно, ладно, - отозвался Дмитрий, - тогда чего стоять, пошли отсюда.

И он шагнул вперед, прямо на мага, опуская руки. Тот отшатнулся, и тогда Проводник прыгнул. На лету он плечом сбил с ног мага, да так, что тот покатился кубарем в овраг. Дмитрий удачно упал на бок и рывком бросил руку за пистолетом. Потом он прыжком поднялся на ноги, развернулся, ища взглядом противника. Маг стоял на коленях на дне оврага и пытался подняться на ноги.

- Стоять, - закричал Дмитрий, взводя пальцем курок, - замри!

Паренек замер. Он стоял на коленях в размокшей глине и укоризненно смотрел вверх, на Дмитрия.

- Я тебе не угрожал. У меня нет оружия, не стоит в меня целиться. Вдруг рука дрогнет?

- Кто ты? - спросил снова Дмитрий, - хватит дурака валять. Больно ты молод для мага, да и какие, к черту, маги! Ты даже разговариваешь не как подросток!

- Все верно, - ответил маг, - просто это не мое тело. Чужое. Я его взял взаймы. Сейчас все расскажу, только можно я встану? А то сыровато тут.

Пистолет дрогнул в руке Проводника. Он вдруг сразу и безоговорочно поверил в то, что его противник носит чужое тело. Все встало на свои места, именно это и чувствовал Дмитрий - несоответствие. Речи и возраста, смысла и внешнего вида. Он дернул стволом, показывая, что можно встать

Маг поднялся на ноги. Руки он держал на виду и старался не делать резких движений.

- Ну, - сказал Дмитрий, - давай дальше. Откуда ты взялся?

- Я не из этой реальности. Моя родина далеко отсюда, за Астралом, а здесь у меня были кое-какие дела, которые не касаются вашего мира. Но я уже все уладил и скоро возвращаюсь домой. Именно для этого мне и понадобится хороший проводник, понимаешь?

- Оборотень, - Дмитрий облизнул внезапно пересохшие губы, - где хозяин этого тела?

- Он в Астрале, - спокойно ответил маг, - гуляет. Когда я уйду, он вернется, у нас с ним такой договор. Ну, согласен мне помочь?

Дмитрий не ответил, он рассматривал плечо мага, стараясь не встречаться с ним взглядом. Что делать дальше? Опустить пистолет и уйти? Куда? Или пойти с магом? Дмитрий поджал губы. Он же ничего не знает про этот Астрал! Оказывается, все гораздо сложнее, чем ему казалось! На секунду Проводник пожалел, что не слушался Петра и не проводил больше времени в Астрале. И что задумал этот маг? Под дулом пистолета можно сказать все что угодно.

- Эй, - сказал Проводник, - а ты не врешь?

- Вру, - легко согласился маг, - на самом деле я ужасный монстр, который решил завоевать вашу задрипанную реальность и воссесть на трон из черных алмазов.

- Я серьезно, - Дмитрий угрожающе качнул пистолетом, - смотри, а то сделаю дырку в животе, посмотрим, что тогда останется от твоей силы!

- Может, хватит? - резко сказал маг, - я тебе ничем не угрожаю. Я пришел к тебе с деловым предложением, а ты тычешь в меня оружием. Говори - да или нет! Откажешься - черт с тобой, другого найду!

- Не ори, - Дмитрий подпер свою ладонь второй рукой, держать пистолет становилось тяжело. - Откуда я знаю, может ты и монстр.

Маг тяжело вздохнул. Больше он ничего не сделал, но в ту же секунду яркая молния метнулась к пистолету, и Дмитрий с криком выпустил оружие из рук. У него было такое впечатление, что он коснулся высоковольтного провода. Вслед за этим накатилась знакомая слабость, и Проводник прислонился к дереву, чтобы не упасть.

Тем временем маг легко взбежал на склон и встал совсем рядом с Дмитрием. Он сложил руки на груди и бросил сквозь зубы:

- Ну? Мое предложение в силе, я жду ответа.

Только тогда Дмитрий осознал, что произошло. Этот пацан, представившийся магом, ударил его молнией. По-настоящему! Не в Астрале, а прямо так, в реальности!

- Так не бывает, - прошептал Дмитрий, - так... Так нельзя!

- Мне можно, - ответил маг, - это тебе хватит валять дурака. Я предлагаю тебе защиту, решение твоих проблем. Я открываю перед тобой новый мир, мир, который ты никогда без меня не увидишь! Я предлагаю тебе знание, силу, власть! А ты собираешься сделать мне дырку в животе.

- Я не знаю, - прошептал Дмитрий. В голове его все смешалось, и он чувствовал, как дрожат его руки, - не знаю...

- Считай это деловым предложением. Я нанимаю тебя для определенной работы и расплачусь с тобой за это. Я уйду, вернется хозяин этого тела, ты поможешь обмену. За это я буду тебя охранять и даже кое-чему научу, чтобы ты смог оставаться в безопасности, когда я уйду. По-моему, это честная сделка.

Дмитрий сжал и разжал пальцы правой руки. Он их не чувствовал, но кисть работала. И это действительно была реальность. На миг Дмитрию стало смешно - он с каким-то куском железа бросался на мага, который может драться молниями в Реале. Смех! Сумасшедший дом! Было очень смешно, но Проводник не засмеялся. Он уже успокоился и воспринимал это как данность. Почему? Да потому, что сегодня случилось слишком много.

- Ну? - сказал маг.

- А что ты сделаешь, если я повернусь и уйду, - спросил Проводник, - остановишь меня молнией? Чего ты ко мне привязался?

Маг хмыкнул и почесал кончик носа.

- А что если, - сказал он, - повернусь и уйду я? Что ты будешь делать? Пойдешь к машине, поедешь домой... нет, наверно, в аэропорт. И что, думаешь, тебя не найдут? Найдут. Возьмут. И судить не будут. Если повезет, тебя перевербуют. И ты будешь под колпаком шестерить всю оставшуюся жизнь, причем скорее всего короткую. Будешь отлавливать себе подобных, рискуя каждую минуту получить пулю или не вернуться из Астрала. Впрочем, в ФСБ и так есть кому работать. А вот ты попадешь в закрытое медицинское учреждение, где тебя будут разбирать по кусочкам, стараясь докопаться до твоего таланта.

Маг замолчал. Он одернул джинсовку и кашлянул. Было видно, что ему не по себе.

- Я тебя выбрал, потому что ты лучший проводник в этом городе. И у тебя проблемы с законом, что мне на руку. Ты не будешь трепать обо мне направо и налево. Вот так я тебя и выбрал. А сейчас решай. Мы слишком долго проторчали в этом месте. Пора убираться отсюда. И мне и тебе.

Дмитрий не ответил, он смотрел вниз, на пистолет. Тот, уже мокрый от дождя, мирно лежал на земле, совершенно бесполезный здесь, где решалась его судьба. Вернее, там, где он сам решал свою судьбу. Он поверил в то, что маг не станет его останавливать, если захочется повернуться и уйти. Но как повернуться спиной к такому шансу? Уйти от безопасности, от новых способностей, от знания... От раскрытого неба. Ведь второй такой случай вряд ли представится! И что делать, если маг сам уйдет?

- Это твое личное дело и не касается безопасности этой реальности? - вдруг спросил Дмитрий. Он хотел сказать это совсем по-другому, но получилось так.

В глазах мага промелькнуло удивление. Но он ответил.

- Нет. Это мое лично дело. Ты мне поверишь, если я скажу, что просто здесь скрываюсь от врага, оставшегося в Астрале? Твоя родина не пострадает от моих и твоих действий.

Дмитрий помолчал. Он делал выбор - чет или нечет... на карту поставлено все, и здесь только вопрос веры - да или нет? Веришь - не веришь. И Дмитрий поверил. Ставкой в этой игре была его жизнь, а может, и душа, но он поставил все на кон.

- Ладно, - коротко сказал он, - пошли.

И повернувшись, он с размаха пнул ногой лежащий на земле пистолет. Тот по пологой дуге отправился в овраг и заскользил по склону вниз, с хрустом продираясь сквозь заросли лопухов.

- Пошли, - поднимая глаза на мага, повторил Дмитрий, - пошли.

Небо успокоилось, дождь прекратился, сквозь тучи на землю глянуло вечернее солнце.

Глава вторая ВИКТОР

Кофе был обжигающим. Черный, никакого сахара, никаких сливок.

Виктор задумчиво рассматривал дымящуюся чашечку на просторном кухонном столе, вдыхая терпкий аромат благородного бодрящего напитка. День обещал быть тяжелым.

Сегодня он проснулся от телефонного звонка в шесть утра. Звонил Слава, его помощник. Даже не поздоровавшись, он сразу выдохнул в трубку новость - еще четверо человек пропали. Ушли и не отзываются, вероятно решили бросить клан Львов, главой которого являлся Виктор. Это было неприятное известие, и то, что оно поступило в шесть утра, радости не вызывало. Слава, конечно, был прав, что сразу позвонил, но Виктору казалось, что он мог бы и подождать пару часиков. Все равно этих ребят уже не разыскать. А если и отыщутся, вряд ли вернутся обратно. К сожалению, такие прецеденты случались все чаще.

Клан астральных магов Виктор основал около пяти лет назад, когда он, будучи уже опытным магом, решил, что ему необходима какая-то опора в призрачном мире. Он собрал своих друзей, таких же магов, и предложил им объединиться. Несколько знакомых согласились, большинство отказались, но клан все же появился. Виктор назвал его Львы - потому что у него самого в Астрале была кличка Лев. Сначала цели у него не было никакой - просто объединение по интересам. Конечно, все состоящие в клане поддерживали друг друга, было даже несколько конфликтов, закончившихся серьезными разборками, получившими продолжение в Реале. К тому же в Москве уже существовало несколько кланов, весьма разрозненных и хаотичных, больше напоминающих веселые компании студентов. Между членами разных кланов периодически возникали ссоры, но главы кланов дружили. Они придумывали разные проекты, старались сделать астральную жизнь более интересной. Были проекты по изучению Астрала, разыскивалась и создавалась всевозможная литература по Астралу. А потом началась борьба за власть, возникла вражда, никто не хотел слышать друг друга... Возникли новые кланы на месте рассорившихся компаний. И Москва была поделена между астральными магами. Появились сферы влияния, плелись интриги, в Астрале развертывались красочные сражения. Но все равно астральный мир не поддавался упорядочению. Это был свободный мир. Каждый, кто мог выходить в него, вел себя так, как ему хотелось, - ведь всегда можно было вынырнуть. Вернуться в реальность, оставив неприятности в призрачном мире. Но отголоски астральных событий докатывались и до реальности. Разборки в Астрале превратились в противостояние и в Реале. Слава небесам, еще не дошло до битв в реальности.

Виктор глотнул кофе и подумал, что и теперь до стрельбы дело не дойдет. Ведь появилась одна проблема. Одна большая проблема...

Попадая в Астрал, где можно было реализовать свои желания и мечтания, люди не задумывались о том, что же стоит за всем этим. А Виктор задумывался. Первой задачей клана, после того как друзья более или менее освоились в новом для них мире, стало изучение Астрала. Собрав сильнейших магов клана, своих друзей и знакомых, Виктор попробовал добраться до края Астрала, казавшегося бесконечным. Тогда, пять лет назад, Виктор выступил в роли стрелы, пущенной в пространство. Луком были все маги его клана и несколько знакомых, согласившихся принять участие в этом деле. Затратив огромные усилия, свои и чужие, Виктору удалось пробиться к тонкой грани. Вернее, к поверхности. Он попытался найти Астрал в Астрале и нашел его. Там была граница. Граница с соседним Астралом, Астралом другого мира. Миры разделяла призрачная граница - весьма плотный астральный барьер, сквозь который можно было проникнуть, только обладая весьма приличными запасами силы и, разумеется, знаний. И Виктор сделал это - шагнул за барьер. Он попал в соседний Астрал, населенный своими людьми и странными астральными существами.

Глава клана Львов пробыл там недолго. Кончились силы у поддерживающих его магов, и Виктора просто вышвырнуло из того мира. Но и этого краткого визита ему хватило за глаза.

За границей Астрала располагался другой мир. Как понял Виктор, это была копия Земли, параллельный мир, в котором механическая цивилизация не прижилась. Насколько он успел заметить, та планета напоминала Землю в период расцвета феодализма. Только там колдуны и маги имели настоящую силу. Все, что земляне могли в Астрале, колдуны соседней реальности могли сделать в своей собственной реальности. Они были настоящими магами, из сказок и легенд землян. А Астрал они использовали скорее как средство связи. Вернувшись, Виктор собрал всех глав кланов и рассказал им о том, что узнал. Но, как оказалось, он не был первым и единственным. Такие контакты были редки, но они были. Сильные маги могли проделывать нечто подобное, обмениваться сообщениями с соседним миром, разговаривать с его обитателями.

После того визита Виктор развернул активную кампанию по налаживанию связей с соседней реальностью, но успеха не добился. В основном из-за того, что "соседи" практически полностью игнорировали землян. Виктору удалось только узнать, что их реальность называется Альвион и на той планете в реальности существует множество рас. И еще ему удалось узнать, что Альвион - не единственная реальность, находящаяся по соседству. Их было много - параллельных миров. Но путь в остальные лежал через Альвион - надо было сначала перенестись в физическом теле в ту реальность, а затем уже можно было отправляться дальше. Земля же считалась окраиной Астрала, его самой отдаленной провинцией с полуграмотными магами, которые, по меркам Альвиона, собственно и не были магами.

А потом началась та самая борьба за власть. Виктору стало не до изучения Астрала. Он занялся более насущными делами - мирил, воевал, дружил и враждовал. К тому же и дела в реальном мире требовали разрешения. Надо было на что-то жить. Он основал свою торговую фирму, вернее небольшую фирмочку, по продаже всякой мелочевки, и уделял ей внимания порой больше, чем Астралу. Дохода фирма приносила мало, но на жизнь хватало.

А соседний мир никуда не делся. К его обитателям обращались за помощью, к ним пытались пробиться в гости, оттуда приходили причудливые слухи и интересные истории, которые порой оказывались сплошной выдумкой. Жизнь продолжалась. До определенного времени. Потом до Виктора дошли слухи, что контакты с Альвионом прекратились. Соседи на что-то обиделись. Потом стали поговаривать, что маги соседней реальности недовольны землянами и собираются отгородиться неприступной астральной стеной. А уж потом кто-то ляпнул, что Астрал вообще прекратит существование под воздействием обитателей Альвиона.

Тогда Виктор стал пытаться выйти на магов Альвиона. У клана появилась новая цель - не допустить вмешательства соседних магов в дела землян. Конечно, сил одного клана, пусть и не самого маленького, было недостаточно для такой цели. Виктор задумал объединить все кланы Москвы, связаться с зарубежными магами. Это было очень сложно. Во всем имелись свои трудности и подводные камни. И самое главное - это требовало бездны времени. И Виктор просто не успел, ему не хватило времени, а может, и удачи. В этом и заключалась нынешняя проблема.

Виктор снова глотнул кофе и недовольно поморщился, тот уже успел полностью остыть. Чайник был еще горячий, и маг собрался заварить себе еще чашечку, но в этот момент в дверь позвонили. Виктор разочарованно бросил взгляд на часы - да, действительно, уже было пора собираться. Ведь на сегодня он сам назначил сбор глав кланов, чтобы обсудить сложившуюся ситуацию.

Виктор прошел в коридор, открыл дверь и впустил Глеба - своего личного охранника и водителя.

- Доброе утро, Виктор Павлович, - поздоровался охранник. - Ну как, сегодня едем в центр?

- Да. Извини, я не успел собраться. Подождешь меня здесь?

- Конечно, Виктор Павлович, конечно.

Маг отправился в комнату одеваться, а Глеб остался в прихожей рассматривать узоры на обоях. К Астралу он не имел никакого отношения, просто способностей не было, а Виктор был для него всего лишь бизнесменом. Глеб, конечно, подозревал о существовании какой-то тайной организации, но никогда ни о чем не спрашивал. Бывший десантник, мастер спорта по вольной борьбе, он был простым и суровым человеком, предпочитающим делать свое дело и не совать нос в дела других. За это он и нравился Виктору. Правда, первое время Виктор пытался осторожно прощупать способности своего охранника, но быстро разочаровался. Глеб был, что называется, твердый орешек. Способности к управлению астральными энергиями у него были минимальные. Зато он был очень хорошо развит физически.

Одевшись, Виктор вернулся к Глебу, и они спустились к машине. Уже садясь в салон, Виктор почувствовал осторожный астральный вызов. Это был один из его заместителей по клану и его друг - Олег.

- Лев, - тихонько просочилось сквозь Астрал.

Виктор удобнее устроился на сиденье и выплыл в Астрал, отвечая на вызов. Тотчас на черном фоне перед его внутренним взором появилось лицо Олега.

- Да?

- Как там дела? Слава разбудил тебя сегодня утром?

- Да, было такое дело. Что у нас, опять потери?

- Верно, есть такое дело. В последнее время народ бежит просто не по дням, а по часам.

- Куда они бегут, может к кому-то конкретно?

- Вот эти четверо перекинулись к Борису. А остальные - кто куда. В основном уходят на вольные хлеба. Им не нравится, что мы ужесточаем правила.

- Знаю, черт возьми, а что делать! Нам нужна организация, единая система, а не банда!

Олег не ответил. Он и так это знал. Создавшееся положение не раз обсуждали на совете клана, и все, кто имел право присутствовать на совете, знали об этом. Но простые ребята, пришедшие в клан из интереса или в поисках защиты, не хотели организовываться. Они смеялись над призрачной угрозой закрытия Астрала и жили в свое удовольствие, развлекаясь в призрачном мире.

- Олег, - позвал Виктор, - вы приготовились?

- Да, - отозвался маг. - Слава, я, Джин, Вампа, Зойка - мы будем следить за тобой через Астрал.

- Ведите меня тихонько, ни во что не вмешивайтесь, пока я не позову. И будьте готовы отдать мне свои силы, может, придется выдержать астральную атаку.

- А на реальном уровне?

- Рядом Глеб, да я и сам, в общем-то, не дохляк. Только не беспокойте меня вызовами.

- Все понял. Ты там поаккуратнее, Витя. Виктор улыбнулся и послал Олегу сквозь Астрал ощущение уверенности и силы.

- До связи, - сказал он и вынырнул из Астрала.

В машине было тихо. Глеб спокойно сидел за рулем, вглядываясь в дорогу. В отличие от многих водителей он не любил слушать музыку во время езды. Говорил, что это отвлекает. И за это тоже он нравился Виктору. Маг уже подумывал, что надо бы посвятить Глеба во все их дела и сделать команду охраны - из крепких ребят, не имеющих выхода в Астрал, которые не знали бы, в чем дело. Знал бы Глеб - тот, кто стал бы ими командовать. Идея была хороша, но, увы, на ее реализацию совершенно не было времени. Виктор вздохнул, и Глеб пошевелился, чувствуя раздражение шефа.

- Пробки, Виктор Павлович, - виновато сказал он, - не раньше чем через час доберемся.

- Ничего, Глеб, черт с ними. Пусть не быстро, главное вообще доехать.

Глеб кивнул, не отрывая взгляда от дороги. Ободряюще так кивнул, - мол, что-что, а доедем точно.

Виктор откинулся на сиденье и уставился в потолок, прокручивая в голове то, что он хотел сказать остальным лидерам кланов. Он прикинул, кто из них явится на встречу. Точно не придет Борис - он всячески противился идее единой организации. В последнее время его клан набрал силу, говорили даже, что у него есть постоянная связь с магами Альвиона, но Виктору в это верилось слабо. В любом случае Борис сказал в прошлый раз, что намерен сам разобраться со своими делами. Ну и черт с ним. Виктор хрустнул пальцами и стал прикидывать, будет ли Семен - глава самого старого из кланов на нынешний момент - Ястребов. Он-то прекрасно все понимал и стоял горой за идею объединения. Вот только, похоже, видел себя на вершине пирамиды.

Легкое касание Астрала отвлекло мага от мыслей, и он недовольно нахмурился. Ведь ясно было сказано, чтоб его не отвлекали. Но в следующий момент он замер. Сквозь Астрал к нему лились тихие звуки какого-то неизвестного музыкального инструмента, повеяло чем-то далеким и загадочным. Это был вызов с той стороны. Из Альвиона. Виктор немедля нырнул в Астрал и ухватился за этот вызов, стараясь упрочить связь.

Это и был его козырь - человек с той стороны. Именно он подтвердил, что закрытие Астрала - не слухи, а действительное намерение Альвионских магов. Это был землянин, волей судеб оказавшийся в Астрале параллельного мира и обратившийся за помощью к Виктору. Совсем недавно, неделю назад.

И этот контакт изменил все планы главы клана Львов.

- Корвин! - тихонько позвал сквозь Астрал Виктор.

И темнота перед ним расступилась. Из нее появился высокий мужчина в старинном костюме, со шпагой на боку. Он. Парень из Москвы, взявший себе имя любимого книжного персонажа.

- Привет, Лев, - отозвалось изображение, - как у тебя дела?

- Рад тебя видеть, Корвин. Дела у меня нормально. Сейчас буду разговаривать с остальными главами кланов насчет твоего сообщения. Как у тебя дела?

- Есть новости, - немного помолчав, отозвался Корвин. - И не очень хорошие. Совет магов Альвиона собирается завтра в полдень по вашему времени. На Совете будет принято решение закрыть Астрал. Это достоверно известно, десять из тринадцати членов Совета - за это решение. Остальные неизвестно как рассудят, но даже если они и будут против, это делу уже не поможет. Астральная граница между нашими мирами превратится в неприступную стену.

- Черт! - Виктор сжал зубы. - Проклятье! Ну ладно, они отгородятся стеной! Лишь бы к нам не лезли!

- Это еще не все. - Корвин сотворил в Астрале изящное кресло и уселся в него, закинув ногу на ногу. - Астрал на земле будет закрыт. Маги Альвиона сдвинут получившуюся стену так, что она будет прижата к самому Реалу. Собственно, весь Астрал земли станет стеной. Затвердеет, как цемент. Это уже проделывалось магами Альвиона лет пятьсот назад.

Виктор выругался. Он утратил контроль за своей формой и обратился во льва. Низкий, басовый рык пронесся над Астралом. Корвин удивленно посмотрел на своего собеседника, и Виктор, взяв себя в руки, вернулся к человеческому облику.

- Извини, - сказал он Корвину. - Это моя инстинктивная форма. Именно за нее я и получил прозвище. Значит, все настолько плохо? Этот полный запрет... Я слышал о том, что такая мера уже применялась к земному Астралу. И не раз.

- Да. Последний раз закрывали Астрал пятьсот лет назад, от колдунов Европы, которые стали себе много позволять. И открыли Астрал только в начале двадцатого века. Тогда это вызвало прямо-таки эпидемию спиритизма. Расцвет столоверчения, разговоры с духами.

- Да что ж такое, - расстроенно проговорил Виктор, - что этим колдунам не сидится спокойно в своем Альвионе? Занимались бы своими делами и не лезли к нам!

- Боюсь, дело в другом, - вздохнул Корвин, - получается так, что МЫ лезем к ним. В последнее время, говорят, тут настоящее вторжение со стороны магов Земли. В последнее время - это где-то пятьдесят лет. Я тут поспрашивал и понял, что и ФСБ и ЦРУ в настоящее время интересуются Астралом. Маги Альвиона знают, что такое "государственные интересы", и не намерены с этим связываться.

- Ну, поставили бы стену, чтоб мы варились в своем собственном соку! - воскликнул Виктор. - Зачем же так строго?

- Наверное, что-то их не устраивает.

- Вот сволочи, - с досадой произнес Виктор, - ну почему не можем жить нормально?

- И еще учти, тот, кто поставит барьер, сможет проходить в обе стороны. Ведь стена - это будет его творение.

Виктор промолчал. Он обдумывал сложившееся положение И'Даже не знал, что сказать. Новости Корвина поразили его, хотя он и предполагал, что нечто подобное случится, и весьма скоро.

- Кстати еще, - Корвин поднялся из кресла, - я, наверно, не успею вернуться домой. И не знаю, что со мной будет после установки стены. Ты еще не нашел того, кто украл мое тело?

Виктор кашлянул. Его мысли приняли иное направление. Черт, он совсем забыл, что Корвину придется, пожалуй, хуже всех, если стена будет установлена.

- Извини, Корвин, я не смог его найти. Поверь, мы все его искали по тем описаниям, что ты нам дал. Но не нашли.

Виктору показалось, что его собеседник вздохнул. Он не видел этого, но как-то почувствовал.

- Ничего, - сказал пленник Астрала, - скорее всего вы его и не сможете найти. Он сильный маг. Но попытаться стоило.

Он уничтожил кресло щелчком пальцев, и его силуэт стал бледнеть.

- Еще момент, - Корвин кивнул Виктору. - У меня кончаются силы, я должен уходить. Но завтра где-то в районе полдня будь готов к связи со мной. Может представиться такой случай, что я попаду на тот самый Совет магов. Тогда я проведу и тебя, это разрешено правилами совета. И ты сам сможешь поговорить с магами Альвиона и узнать все из первых рук. Нравится идея?

- Очень, - быстро ответил Виктор. - Встреча будет в Астрале?

- Да, все будет в их Астрале. Вероятность моего и твоего там появления - девяносто процентов. Так что будь готов. Ты сможешь поговорить с советом как представитель Астрала Земли. Только заручись поддержкой пары кланов. Может, тебя проверят на вшивость. В смысле, на то, сколько у тебя сил и сколько тебя поддерживают магов.

- Заметано, - сказал Виктор, наблюдая за тем, как силуэт собеседника расплывается в Астрале, - это сделаем. Буду ждать вызова.

- До встречи, - прошелестел Астрал, и Корвин исчез.

Виктор вынырнул из Астрала и перевел дух. Этот контакт потребовал от него немалых сил. Он вытер пот со лба и попытался восстановить силы, делая дыхательные упражнения.

Медленно дыша через нос, он обратил внимание, что Глеб сидит за рулем немного странно, словно нахохлившись. Его спина был напряжена.

- Глеб, - позвал Виктор, - что случилось?

- Вы опять задремали, - сдержанно ответил охранник, - и стонали во сне.

Виктор усмехнулся про себя. Глеб, конечно, не раз видел, как его босс выходил в Астрал. В определенный момент пришлось его успокоить, рассказав байку о том, что так проявляется редкое заболевание, которое, впрочем, не заразно и не имеет каких-либо побочных эффектов. Но вызывает короткий неспокойный сон.

- Все нормально, Глеб, - сказал Виктор, - ты же знаешь, у меня бывает такое.

- Угу, - откликнулся охранник.

Виктор помассировал виски и дал себе слово при первом же удобном случае собрать совет клана и пригласить туда Глеба. Рассказать ему, что и как, а если удастся найти проводника посильнее, то и показать, что такое Астрал.

Дыхание восстановилось. Виктор почерпнул силы из внутренних резервов и почувствовал себя лучше. Вспомнив о том, что его "ведут" ребята из клана, он отыскал тонкую астральную ниточку к ним и послал вызов. Откликнулся Олег.

- Витя, что там у тебя? Мы волнуемся.

- Вы что-то почувствовали, - живо спросил маг, - может, видели что-то?

- Нет, но связь с тобой прервалась. Мы нашли тебя в Астрале но, по-видимому, ты был где-то далеко, мы ничего не смогли узнать. Ты велел не вмешиваться, поэтому мы не стали развертывать полномасштабный поиск. Что происходит?

- Я говорил с магом из Альвиона, - ответил Виктор, - ситуация обострилась. Возможно, завтра к вечеру будет полное закрытие Астрала. Собирай всех, созывай совет. После встречи я подъеду и мы поговорим в Реале. Надо обсудить сложившееся положение.

- Все так серьезно? - спросил Олег. На Виктора обрушилась волна тревоги и ожидания, просочившаяся по астральному каналу.

- Очень, - отозвался Виктор, - ну ладно. До связи. Мы скоро подъедем к офису. Будь наготове.

- До встречи.

Виктор прервал астральную связь и откинулся на спинку сиденья. Он снова принялся массировать виски, это помогало ему сосредоточиться. Следовало еще раз продумать предстоящий разговор с главами других кланов. А времени на это не было. Совсем.

***

В здании, где Виктор снял офис для совещания, располагалось много маленьких фирм и непонятных контор. На первом этаже помещался большой холл, разделенный пополам длинной стойкой. В середине была миниатюрная проходная, состоящая из будки охранника и вращающейся двери, которая вела внутрь холла - к лифтам и лестницам.

Еще давным-давно главы кланов решили, что встречаться будут на нейтральной территории, снимая новое помещение каждый раз, когда им будет нужно что-либо обсудить. Так, по мнению большинства, было безопаснее.

В этот раз решили встречаться здесь. Офис заказывал Виктор, и когда он вошел в холл здания, охранник, сидящий за стойкой, узнал его.

- Ваши гости уже собрались, - тихо сказал он Виктору, скользнув взглядом по Глебу, возвышавшемуся за спиной босса. - Если у вас есть при себе оружие, прошу оставить его на проходной.

Виктор кивнул головой, и Глеб выложил на столик перед охранником свой зарегистрированный пистолет. Охранник снова скользнул взглядом по Виктору и Глебу, словно оценивая, не спрятан ли где у них автомат. Не найдя ничего подозрительного, он кивнул.

Виктор и Глеб прошли сквозь вращающуюся дверь и направились к лифтам. Офис, который снял Виктор, находился на третьем этаже.

Около лифта дежурил еще один охранник, который даже не посмотрел на вновь прибывших.

Поднявшись на лифте на третий этаж, они попали на небольшую лестничную площадку, окутанную клубами табачного дыма. Виктор вдохнул этой смеси и едва не закашлялся. Секунду спустя он понял, в чем дело - на площадке стояли пятеро довольно крепких ребят. Они все курили, исподлобья посматривали друг на друга, оценивающе, словно прикидывали, кто из них сильнее. Это были телохранители глав других кланов. Виктор узнал охранника Семена и порадовался, что старый лис будет на совещании.

- Глеб, - сказал маг, - ты оставайся здесь. Жди меня.

Тот кивнул в ответ и направился к окну, откуда просматривался и двор, и вход в снятый офис, и лифты. Виктор проводил его взглядом и направился к двери.

Когда он вошел в просторный зал, в нем было довольно шумно. За длинным столом для совещаний, единственным предметом мебели в офисе, сидели шестеро человек, которые энергично общались. Здесь тоже было накурено, но все-таки не так, как на площадке у лифта. Бутылки с минеральной водой были в беспорядке расставлены по столу, некоторые были полупусты.

Когда вошел Виктор, разговоры прекратились. Все шестеро, как один, повернулись к нему, и Виктор почувствовал себя неловко. Его рассматривали. Оценивали. Под этими взглядами он молча прошел к столу и уселся в кресло, стоявшее во главе стола.

Напротив него сидел Денис Брянский, или Дэн, как он себя еще называл. Он вызывающе пялился на Виктора, пожевывая деревянную зубочистку. Здоровый, как шкаф, впору спутать с охранником. Он был слабеньким магом, едва-едва освоился с Астралом, но обладал обширными связями в реальном мире, был крепко завязан с ребятами, которых обычно называют братками, причем Дэн в последнее время мутил воду. Своего клана у него не было, но к нему прибилось несколько слабых магов, которых он соблазнил реальными деньгами. Виктор знал, что в последнее время Дэн пытался устроить реальную "крышу" некоторым из кланов. Как удалось узнать Виктору, это становилось необходимо, война за власть набирала обороты и переползала в реальность с ее настоящей жестокостью. Как Дэн попал в Астрал, оставалось загадкой. Вероятно, он был какой-нибудь "шестеркой", вытащившей счастливый билет, скорее всего после сигареты с "травкой". Сейчас же Дэн строил из себя "крутого пацана" и свысока относился к другим магам. Впрочем, он был единственной "своей" ниточкой, связывающей магов с "братками", и поэтому его приглашали на советы. А на некоторые он приходил и без приглашения. Сейчас он сидел в кресле с высокой спинкой и бесцеремонно разглядывал Виктора.

Справа от него сидели Александр, глава клана Дымчатых, и Семен - глава самого старого клана - Ястребов. Оба сидели в пол-оборота, видимо только что разговаривали друг с другом. Семен был самым старшим из магов, ему было около шестидесяти. От него можно было узнать много интересного о развитии кланов в Москве. Конечно, только тогда, когда он хотел об этом говорить.

Александр представлял молодежь. Ему было двадцать, но уже сейчас он выглядел старше. Про таких говорят - умен не по годам. И в самом деле, он был необычайно рассудительным и осторожным для своего возраста. Это и помогло ему основать свой клан и занять кресло лидера. Иногда Виктору казалось, что Александр скрывает свой настоящий возраст. Он так "плотно" сошелся с Семеном, что порой казалось, они одногодки.

Напротив них сидел Гена Савадзе, московский грузин, у которого почему-то была кличка Турок. Он являлся главой клана магов так называемой "кавказской национальности", которые по традиции держались особняком. Их было немного, и они еще не успели поссориться между собой, хотя в клан входили и грузины, и чечены, и выходцы из Казахстана. Это был самый денежный клан. В общем-то, они мало интересовались войнами и тайнами призрачного мира. Астрал был для них вроде Диснейленда - забавного парка, где можно хорошо провести время, причем без финансовых затрат. Гена выглядел подростком, он был невысок и худ. Еще у него были примечательные густые черные брови, удивительно подвижные. В данный момент он сидел тихо и было заметно, что он прислушивается к чему-то в Астрале. Его клан назывался Тюльпаном, поговаривали, что Гена очень любил эти цветы и начинал свою карьеру с торговли ими на рынках Москвы.

По правую руку от него сидел Гарик - глава клана Серых. Он играл пустым пластиковым стаканом и ни на кого не глядел. Перед ним стояла открытая бутылка нарзана, которую он рассматривал с деланным равнодушием. Он поссорился со всеми в прошлую встречу, настаивая на том, чтобы встречаться на его территории. Зачем это ему надо было, никому не было понятно, поэтому ему отказали, и Гарик обиделся.

Дальше сидел Саша, который обычно представлялся как Эльгар. Выглядел он довольно необычно для такого собрания - нечесаный хаер, джинса и внушительные очки на кончике носа. Он был лидером романтиков, тех, кто приходит в Астрал играть, тех, кто уверен, что Астрал - это забава. Те, кто мечтают во сне и наяву, а теперь еще и в Астрале. Племя свободных художников, музыкантов, графоманов и прочих, кого Виктор терпеть не мог. Не любил он разброда и этой веселой вольницы. Они в основном и создавали главные неприятности в Астрале - кто-то с кем-то ссорился, мирился, сбивал с толку, подговаривал и прочее. Клан, который он представлял, назывался Драконами.

Бориса, как Виктор и предполагал, не было. Он вел свою игру, это было и понятно. Его клан был самым сильным из всех, пусть не столь многочисленным, как клан вольницы Эльгара, но сильным. У Бориса были самые лучшие бойцы и маги. Размышления Виктора прервал Дэн. Он, как всегда, лез везде первым, вот и сейчас, уставившись на Льва, сказал:

- Ну, чего молчишь? Давай выкладывай, зачем звал.

Виктор бросил взгляд на Семена. Тот сидел спокойно, и по его неподвижному лицу нельзя было понять, о чем он думал.

- Итак, - сказал Виктор, непроизвольно повышая голос, - с момента нашей последней встречи мне стали известны некоторые обстоятельства, которые, я думаю, могут сильно повлиять на политику кланов. Собственно говоря, последнее известие пришло всего лишь полчаса назад, но оно отменяет все то, что я хотел вам сказать. Мы в тяжелом положении.

- Ничего нового, - прокомментировал Саша, - ты по делу говори.

- Все вы знаете о слухах, что маги Альвиона собираются как-то воздействовать на Астрал. Полчаса назад я получил известие с той стороны, что завтра собирается совет магов Альвиона. Они будут обсуждать вопрос о закрытии Астрал а для нас. Прежде всего они установят непроходимую стену между нашими мирами, совершенно непроходимую, и, скорее всего, сдвинут ее так, чтобы жители Земли не могли пользоваться Астралом. Собственно, весь Астрал для нас превратится в стену. Совет Альвиона на девяносто процентов состоит из магов, поддерживающих эту идею.

- Во шпарит, - сказал Дэн, ухмыляясь, - всю ночь, небось, речь писал.

- Заткнись, - спокойно сказал Семен. - Виктор, это точные сведения?

- Да.

- Да вы что! - вступил в разговор Гена. - С ума посходили? Это же просто трепотня, молодежь развлекается!

- Опять ты нас пугаешь, - зло сказал Александр, - ты столько раз это говорил, что тебе уже никто не верит. Это все прикрытие для твоего проекта по захвату власти.

- Верно, - поддержал Гена, - ты опять хочешь уговаривать нас объединиться под твоим руководством, так?

- Нет, - ответил Виктор, сдерживая раздражение, - то есть да. Я хотел снова поднять эту тему, но информация из Альвиона достоверна, ручаюсь.

- Да пошел ты, - встрял Гарик, - сколько раз уже тебе было говорено, не будем мы в твоих шестерках ходить!

- Тихо, - сказал Семен. Он был самым старшим, и к его мнению прислушивались все без исключения. Глава клана Ястребов снял свои большие очки в черепаховой оправе и прикусил кончик дужки.

Виктор быстро глянул по сторонам. Дэн сидел, ухмыляясь, его забавляла грызня в совете. Гена был явно обижен, ему надоело слушать Виктора. Остальные скучали, полагая, что это обычная молотильня языком. Виктор почувствовал, как его раздражение нарастает. Неужели эти тупицы не могут понять, что только вместе они хоть как-то могут противостоять магам Альвиона, а по отдельности они лишь мелкие князьки!

- Послушайте, - сказал наконец Семен, - все верно. У меня та же самая информация, только я не знал, что совет состоится завтра.

Александр шумно вздохнул, а Гена удивленно и с долей брезгливости воззрился на Семена, словно увидел его неглиже.

- Да вы что, - начал он, - сговорились, что ли...

- Виктор прав, - продолжал Семен, - мы должны как-то объединить наши усилия. Не думаю, что мы сможем противостоять магам Альвиона, но все же должны заявить о себе. Надо, чтобы они считались с нами, хотя бы формально.

- Да ну, - сказал Дэн и откинулся в кресле, - а я - то думал, что вы, ребята, просто хотите быть командирами всей шараги...

Виктор искоса глянул на Семена. Значит, вот как. Значит, у старого лиса есть свой источник в Альвионе, правда, не такой осведомленный, как Корвин. Ну что ж, этого следовало ожидать.

- И что из этого следует, - спросил Александр, - что мы должны тут же объявить своим людям, что переходим в клан Львов, и что теперь все должны подчиняться Виктору?

Остальные зашумели. Говорили сразу все и довольно громко. Виктор откинулся в кресле и наблюдал за тем, как Семен выговаривает Александру насчет дурных идей. Гена пихал локтем Гарика и утверждал, что тот переманил у него уже десяток средних магов. Дэн просто ржал, наблюдая за этой мешаниной. Лишь романтик сидел тихо. Примостившись на краешке стула, он смотрел прямо перед собой, то ли общался с кем-то через Астрал, то ли опять пришел, накурившись какой-то дряни. Дэн положил Александру руку на плечо и, притянув к себе, что-то яростно зашептал ему на ухо. Тот недовольно морщился, но слушал. Гарик и Гена стали уже кричать друг на друга. Виктор не собирался вмешиваться. Он свой ход сделал, теперь ждал реакции остальных. Нормальной, конечно, реакции, а не возмущенных воплей.

- Тихо! - Семен хлопнул ладонью по столу. - А ну тихо! Что вы разорались! Дети, вашу мать! Мы делили апельсин - много нас, а он один!

Гарик и Гена обиженно умолкли, а Дэн отпустил плечо Александра.

- Хватит орать, - уже спокойнее продолжал Семен, - надо решать, что делать.

- Ну, ладно, - кивнул Александр, - добрались-таки до сути. Астрал закрывают. Мы лишимся всего, что знаем, лишимся нашего влияния и наших развлечений. Если смотреть глубже - погибнет магия, даже в том виде, в котором она еще сохранилась. Но что нам делать? Как мы можем повлиять на Альвион? Витя, раз ты собрал всех, то, может, у тебя и идея есть?

В зале стало тихо. Все смотрели на Виктора, и тот чуть улыбнулся. Ответный ход был сделан.

- Идея есть, - просто сказал он, - но она вам не понравится.

- Почему же? - усмехнулся Александр. - Полное подчинение тебе наших кланов?

- Нет, конечно, но нечто близкое.

Гарик недовольно фыркнул, а Гена нахмурился.

- Давай по делу говори, - сказал Дэн, - хватит вокруг ходить.

Виктор поднялся. Так ему было удобнее говорить-он смотрел на всех остальных сверху вниз и чувствовал некое превосходство. Это добавляло ему уверенности.

- Нам надо объединиться, - сказал он, - это совершенно ясно. Только объединенные силы кланов могут как-то повлиять на магов Альвиона. Не думаю, что все население той реальности будет участвовать в постройке стены. Наверняка этим будет заниматься Совет магов, а они, как ни крути, все-таки люди. Маги. И их не так много, есть надежда, что им можно противостоять. К тому же они не киношные злодеи, а люди, заботящиеся о своем мире. Поэтому они просто обязаны выслушать нас. Но они не будут слушать каждого мага из нашей реальности. Сил не хватит, да, я думаю, и желания. Надо, чтобы тот, кто будет говорить от нашего имени, имел за спиной поддержу хотя бы пяти кланов. Думаю, к представителю такой силы маги Альвиона прислушаются.

- Разумно, - сказал Семен. - С этим никто не спорит.

Он обвел взглядом всех сидящих за столом. Никто не возразил.

- Но, - продолжал Семен, - проблема в том, как нам организовать такое объединение! Никто не хочет терять свое влияние и свои силы, это понятно. Но все-таки каждому из нас придется чем-то поступиться на благо общего дела.

- Поймите, - подхватил Виктор, - если мы сейчас не пожертвуем малым, то уже завтра можем потерять все. В буквальном смысле завтра!

- Ага, блин, - вмешался Дэн, - конечно. Объединиться и типа говорить ото всех нас будешь ты, Витя, и ты на себя оттянешь силы объединенных кланов. Во силища-то! Кто поручится за то, что доживет до завтра, если Витенька соберет в кулак силу кланов, а?

- Дурак, - сказал ему Семен, - ты что мелешь? Тебе-то что, у тебя и клана нормального нет.

- Говорил я вам, братва, - продолжал Дэн, - надо за собой и реальную силу иметь, помимо астральной, теперь локти будете кусать.

Виктор с тревогой смотрел на руководителей кланов. Они молчали, но было видно, что реплика Дэна не прошла мимо их ушей. Они уже боялись - боялись за себя, боялись, что их просто сомнет тот, за кем будет сила кланов.

- Даже если все путем будет, что будет потом, а? Вернет вам Витенька ваши силы? Или вы скрючитесь, а он наследником типа вашим станет?

- Дэн, - сказал Семен, и его щеки покраснели, - ты перегибаешь палку. Не нравится то, о чем мы говорим, - иди отсюда.

- Это верно, - вдруг громко сказал Эльгар, про которого все забыли. Он вскочил со стула, сжав кулаки. Его огромные очки сползли на кончик носа, и теперь он глядел на совет поверх них, как смотрит строгая учительница на класс.

- Смотрю я на вас, - продолжал Эльгар, - а вы как пьяные. Вы что, серьезно - глава, выборы, организация? Голосовать будете? А заявление на прием в маги писать надо будет? Может, партию организуете - маги России и будете сопляков величать магическим электоратом? Партийная ячейка магов...

- Погоди, - опомнился Виктор, - дело не в том.....

- В том, в том, - перебил его романтик. - Вы все больные. Вы все хотите власти, и там, где вы появляетесь, начинаете перестраивать все под себя. Блин! Скоро такие, как вы, прописку будут спрашивать! И разрешение на пребывание в Астрале! А может, платным вход сделаете?

Он встал, оттолкнул ногой стул и, демонстративно сунув руки в карманы, направился к двери.

Остальные ошеломленно молчали. От сдержанного обычно Эльгара, которого все считали пофигистом, такого никто не ожидал.

- Дурак! - бросил ему в спину Виктор. - Как ты жить-то без Астрала будешь?

Эльгар остановился и обернулся к нему.

- Как, как - спокойно, - сказал он. - Нормально жить буду. Как раньше. Книжки буду читать, песни петь у костра, с друзьями на кухне сидеть. А вот вы как будете? Без власти своей?

Не дожидаясь ответа, Эльгар резко повернулся и вышел, хлопнув дверью.

Виктор сжал зубы. Молодой идиот. Он так и знал, что этой раздолбайской гильдии нельзя доверять! Они же безрукие, безголовые, не понимают, что нельзя так, нельзя все пускать на самотек, нельзя жить в анархии! Наркоманы все и дауны, идиоты, кретины! Сами живут в куче дерьма и других за собой тянут!

- Анархист, - процедил сквозь зубы Семен. Он уже надел очки и теперь с презрением смотрел на закрывшуюся за Эльгаром дверь. - Вольница лесная.

- Сторчался, фраер, - прокомментировал Дэн, доставая из пачки сигарету. - Обкурился небось своей травы.

Дальше заговорили все разом, как по команде. Каждый старался сказать что-то, совершенно не слушая других. Виктор смотрел на это безобразие, пытаясь понять общее настроение. Из отдельных воплей ему удалось понять, что большинство, в общем-то, "за". Надо создать союз, во главе которого стояли бы несколько человек и управляли всей командой. Это была идея Семена, и ее неожиданно поддержал Гена. Александр был против и активно возражал. Дэн сцепился с Гариком, который, похоже, был должен ему денег. Когда они перешли на взаимные оскорбления, а Александр рявкнул на Семена, Виктор решил, что пора вмешаться.

- Хватит чепухи! - крикнул он, по-прежнему возвышаясь над сидящими, - хватит орать!

Дэн послал его довольно далеко, но остальные умолкли.

- Хватит! - продолжил Виктор, не обращая внимания на Дэна, - послушайте меня.

- Да тебя уже обслушались! - сказал Саша и все началось по новой.

Лидеры кланов и не думали успокаиваться, они не привыкли, чтобы им кто-то указывал. Гарик продолжал орать на Дэна, Геннадий схлестнулся с Александром, который что-то сказал насчет "черножопых". Александр, не обращая внимания на Гену, с жаром доказывал Семену, что много лидеров - это нонсенс, лидер должен быть один и что демократия в данном случае неуместна.

Тогда Виктор схватил со стола бутылку нарзана к со всей силы запустил ее в стену. Бутылка хлопнулась о стену и упала на пол, шипя, как проткнутая шина. Все замерли. Дэн даже пригнулся к столу и закрыл руками голову.

- Виктор, ты что это?! - опомнился первым Семен.

- Этта, - сказал Дэн, поднимая голову, - ну ты ваще.

- Хватит орать, - устало сказал Виктор. - Я все понял, ни хрена мы ни до чего не договоримся.

- Ну почему? - возразил окончательно пришедший в себя Семен. Он поправил очки тонким пальцем.

- Объединение - это здравая идея. Мы все равно бы к ней пришли. Хватит романтической анархии. Пора как-то организовываться, мы же не подростки, в самом деле.

- Ага, - поддержал его Дэн, - надо чисто поделить сферы и не лезть в карман к корешам.

- Денис, - сказал Семен, - ты меня сегодня раздражаешь больше обычного. Будь добр, закрой хавло. Ты ничего не понял.

Дэн побагровел, но промолчал. У Семена было связей не меньше, чем у него самого, а то и побольше. Это он знал.

- Зато я понял. - Виктор поднял бутылку нарзана, подкатившуюся к его ноге, и аккуратно поставил ее на стол. - Может, мы и договоримся. Лет через пять. А совет будет завтра.

- Кстати, Витя, - сказал Семен, - есть еще вопрос, как попасть на Совет Альвиона? Не думаю, что у всех есть такая возможность.

- У меня есть, - ответил глава клана Львов. - Это я и собирался вам сказать. Я завтра буду на совете и буду говорить от имени всех, нравится это вам или нет.

- Я так и думал, - кивнул головой Семен. - Полагаю, ни у кого больше нет возможности попасть в соседнюю реальность. Раз уж ты начал этот разговор, то, вероятно, только потому, что у тебя такая возможность появилась.

- С этого и надо было начинать, - проворчал Гарик и нахмурился. - Раз только Виктор может туда добраться, значит, ему и карты в руки.

- Это я и пытался вам сказать, - отозвался Виктор, - а вы разорались о диктатуре. Понимаете, только я могу туда попасть завтра. Поэтому и пришел просить вашей поддержки.

- Дарагой! - воскликнул с нарочитым акцентом Гена. Его брови взлетели вверх и трепетали, словно бабочки. - Так какого хрена ты к нам тогда пришел, раз все равно собрался говорить за всех? Отправился бы завтра и разговаривал бы с теми козлами. Все равно мы помешать не можем.

Виктор перевел дух. Ну вот. Наконец что-то стало вырисовываться.

- Зато можете помочь, - осторожно сказал он, - мы должны быть едины. Я должен не просто говорить от себя. Я должен говорить от магов Земли. Понимаете, как бы совет магов Земли против Совета магов Альвиона. Но мы не можем предстать перед соседями в виде дикой кучки феодальных князей, перессорившихся за клочок земли. У нас должен быть свой совет.

- Вот насчет совета это интересно, - сказал Семен, бросая взгляд на Александра, - мы думали о чем-то подобном.

- И как, готовы?

- Признаться, не совсем. Нужно все обсудить хорошенько.

- На это времени нет! - внезапно вмешался Геннадий. Его брови опустились, и он сидел спокойно, видимо придя к какому-то важному для себя решению. - Так что, Витя, ты завтра там за нас слово скажи. За всех, ведь мы все хотим сохранить наш Астрал. Тут наши цели совпадают.

- Действительно, - поддержал Александр, - нам бы сохранить то, что есть, а дальше сами разберемся. Может, и совет организуем.

- Вот это уже деловой разговор, - Семен откинулся на спинку стула. - Кажется, мы все-таки до чего-то договорились. Виктор, как единственный, кто может попасть на Совет магов Альвиона, будет нашим представителем. Он будет говорить за всех нас, говорить все, что поможет сохранить Астрал. Угрожать, льстить, обещать - лишь бы оставили наш Астрал в покое. А потом уж мы сами разберемся между собой. Возражений нет?

Никто не отозвался. Лишь Дэн буркнул что-то неразборчивое, но увял под ледяным взглядом Семена.

- Вот и хорошо, - устало сказал Виктор. - Я завтра буду говорить за всех нас. Это решено. Но есть еще один момент. Меня предупредили, что, возможно, мне придется подкрепить слова делом.

В смысле, что могут проверить мои слова о том, что я говорю от многих, а не только от себя. Мне может потребоваться силовая поддержка нескольких кланов, желательно всех. Если меня будут испытывать, я должен предъявить свои карты. Сила, только сила - с этим обязательно считаются все советы, магические и обычные.

- Витя, то есть ты хочешь, - сказал Гена, - чтобы мы тебе завтра, если понадобится, подчинили своих ребят и ты собрал с них силу?

- Вроде того, - ответил маг, - но только если понадобится. Думаю, мы будем в контакте. Хотя у меня есть подозрения, что я хоть и попаду туда, но не смогу дотянуться до вас.

- Тебе помогают? - спросил Семен.

- Да. Сам бы я не смог туда добраться.

- Ну, тоже неплохо. Хоть один союзник там у тебя есть. Надеюсь, ты не обещал ему слишком много. Вроде силы наших кланов.

- Нет, у него свой резон. Он хочет получить тело, - ответил Виктор и тут же раскаялся. Зачем он это сказал? Остальным это было знать необязательно.

- Ну, тел у нас навалом, - цинично заметил Александр. - Куда ни плюнь - все безголовые, одни тела.

- Витя, - продолжил Семен, - не знаю, что за игру ты ведешь, но будь аккуратнее. Я тебе скажу, что, если бы не мои источники информации, я бы подумал, что ты просто поднимаешь панику. Но я знаю то, что знаю, и если понадобится силовая поддержка, мой клан ее тебе предоставит.

- И мой, - поддержал Гена, - я за тебя, Витя.

- На меня тоже можешь рассчитывать, - сказал Александр, переглянувшись с Семеном.

- Посмотрим, - бросил Гарик, - помогу, если что. Но ничего не обещаю.

Дэн ничего не сказал, но на него даже и не смотрели. Помощи от него ждать не приходилось и клана нет, да и человечек мутный.

В зале стояла тишина. Все думали о своем, пытаясь разобраться в ситуации, понять, как сегодняшний совет повлияет на дальнейшую жизнь каждого из глав кланов.

- Ну ладно, - сказал Виктор, видя, что все молчат. - Тогда я пойду. Мне надо будет приготовиться. Завтра после полудня ждите связи со мной. Либо я попрошу помощи, либо чуть позже расскажу, как все прошло.

Глава клана Львов еще раз обвел взглядом всех сидящих за столом.

- Счастливо, Витя, - напутственно произнес Семен. - Ты иди, мы тут поговорим еще немного. Нам нужно будет кое-что обсудить.

- Ага, - сказал Дэн, - типа как тебя приструнить в случае чего.

- Удачи! - подбодрил Гена. - Ты уж, дорогой, постарайся там за всех нас.

Виктор пошел к двери. Он слышал, как за его спиной что-то шепотом сказал Семен, но не стал оборачиваться.

У лифта он встретился с Глебом, и они спустились к машине. Уже устраиваясь поудобнее на мягком сиденье, Виктор почувствовал себя разбитым и усталым. Он получил поддержку кланов, но, скорее всего, это ничего не будет значить на завтрашнем совете. Виктор прислушался к себе. Он ощущал только усталость и неуверенность. И еще где-то в глубине - страх. Он боялся, что ничего не сможет сделать завтра на Совете магов и Астрал закроют. Он не хотел себе в этом признаваться, но все же боялся. И ничего с этим поделать не мог.

Когда машина тронулась, Виктор откинулся на спинку кресла и уснул как убитый.

***

Все утро Виктор ходил по квартире, как зверь в клетке. Он бродил из угла в угол, не находя себе места. Все было уже обдумано тысячу раз, тысячу раз обсуждено с ребятами из клана. Все было готово, и оставалось только одно - ждать. Избитая истина гласила, что нет ничего хуже, чем ждать и догонять. Виктор не раз убеждался в этом на собственном опыте и сейчас получил еще одно такое подтверждение.

Он вернулся на кухню и заварил себе кофе. Это была уже десятая чашка с утра, и где-то в подсознании мелькнула мысль, что пора бы завязать на сегодня с кофе. Но руки действовали автоматически, выполняя ежедневный ритуал, а когда дымящаяся чашка появилась на столе, Виктор не смог устоять.

После кофе он вернулся в большую комнату и уселся на диван, включил телевизор. Бездумно перебирая каналы, Виктор подумал о том, что неплохо было бы все-таки позаботиться и об охране. Надо было позвать Олега сюда, в квартиру. Тогда бы они отреагировали быстрее, если что-то случится. "Но если что-то случится, им незачем будет реагировать, - мрачно подумал маг, - это значит, что вся затея с Советом магов провалилась, и Астрал будет закрыт".

Виктор бросил пульт от телевизора и снова принялся ходить по комнате, размышляя на ходу. Наконец придя к решению, он взял телефон и набрал знакомый номер.

- Глеб, - сказал он в трубку, - поднимись ко мне, пожалуйста.

Охранник оставался в машине около дома. Виктор велел ему подежурить там на всякий случай, если придется куда-то спешно ехать. Но теперь Виктор решил, что Глеб будет полезнее здесь. Да и время быстрее пройдет в компании.

Через пять минут Глеб позвонил в дверь и Виктор впустил его.

- Доброе утро! - поздоровался охранник. - Что-то случилось?

- Нет, - ответил Виктор, - ты проходи, проходи. У меня есть просьба к тебе.

- Просьба? - удивился Глеб.

- Послушай, - Виктор задумался, подбирая нужные слова. - Тебе придется немного посидеть со мной, хорошо? У меня скоро будет приступ, ну ты знаешь, про что я. Я просто буду сидеть на диване, а ты будешь приглядывать за дверью. Никому не открывая, кроме Олега и Славы. Ты их помнишь?

- Помню, - отозвался Глеб, настороженно оглядывая своего босса. - Виктор Павлович, а это не опасно для вас? Может, лучше вызвать врача?

- Нет-нет, - поспешно ответил Виктор. - Никаких врачей. Если тебе покажется, что со мной что-то не так, позвони Олегу.

Виктор взял свою сумку и нашарил в ней ручку. Потом он достал блокнот и написал номер Олега.

- Вот, - сказал маг, протягивая блокнот Глебу. - Позвони ему, если что. Но это в крайнем случае, понимаешь?

- Никто не должен знать? - тихо спросил Глеб и опустил глаза. - Вы не хотите, чтобы кто-то узнал о вашей болезни?

- Верно, - ответил Виктор и подумал, что это, наверно, лучшее объяснение. - Да, я не хочу, чтобы кто-то знал о моей болезни. О ней знают Саша и Олег, и этого достаточно. Ну, еще и ты знаешь.

- Хорошо, Виктор Павлович, - серьезно сказал Глеб. - Я не подведу.

Теперь он не выглядел встревоженным. Он все для себя уяснил, и все было правильно. Теперь он будет делать то, что ему сказали, не отступая от инструкций. "Хороший мужик, - подумал Виктор, - надо будет ему все рассказать, потом, когда все пройдет удачно. А если не удачно... то и нечего будет рассказывать".

- Пойдем, - сказал он Глебу, - я угощу тебя кофе. Говорят, я хорошо умею его готовить.

Глеб улыбнулся - когда еще босс угостит собственноручно приготовленным кофе, - и они прошли на кухню.

Время до обеда прошло незаметно. Сначала пили кофе, Виктор опять не смог удержаться от еще одной чашечки, потом разговаривали. Глеб жутко стеснялся, но в конце концов маг его разговорил. Виктор завел беседу о фантастике, о книгах. Естественно, не просто так, а с умыслом, ведь он собирался когда-нибудь рассказать Глебу об Астрале.

К сожалению, он узнал, что Глеб фантастику не читает и, в общем-то, не любит читать. Фильмы он еще смотрел, а вот книги не читал. Виктор отметил этот факт и решил при возможности дать посмотреть Глебу пару фантастических фильмов про параллельные миры. Что-нибудь такое полегче. Потом говорили о фильмах, о делах на завтрашний день, о погоде и прочей малозначащей ерунде.

Без пяти двенадцать Виктор переместился на диван, предупредив Глеба, что приступ может начаться в любой момент. Глеб понимающе кивнул и расположился в кресле напротив. Когда часы показали полдень, Виктор немного напрягся, но ничего не произошло. Он чувствовал только аккуратные касания Олега - тот следил за шефом через Астрал. Но больше ничего.

Разговор с Глебом не клеился, магу было не по себе. Он заметил, что Глеб немного нервничает, и спросил, в чем дело. Охранник признался, что хочет курить, и Виктор отправил его на кухню. Едва Глеб вышел из комнаты, как на Виктора накатила мягкая волна астрального вызова. Знакомые печальные ноты пробежали по астральному каналу, и Виктор закрыл глаза в ожидании вызова. И он пришел.

Темнота Астрала расступилась, и перед Виктором появилась знакомая фигура. Корвин.

- Привет! - сказал Виктор. - Ну, как дела?

- Плохо, - резко ответил Корвин, - я едва получил разрешение на наше присутствие. Нам надо торопиться, у меня не так много сил. Ты готов?

- Да, - ответил Виктор. - Что надо делать?

- Ничего. Расслабься. Я потяну тебя за собой, привяжу твое сознание к себе астральной нитью.

Ты ее почувствуешь. Держись за нее, если сорвешься на полдороге, вернешься в свое тело и вряд ли у меня хватит сил начать все сначала. Если не почувствуешь нить, иди за мной, иди на мой зов, на мои ощущения, на мой астральный слепок личности, хорошо?

- Договорились. - Виктор попытался расслабиться.

Сначала ничего не происходило, но потом он почувствовал, как связь с Корвином становится прочнее. Он видел теперь каждую деталь своего собеседника, чувствовал его дыхание, даже запахи.

- Пошли, - произнес Корвин и исчез.

Виктор нерешительно двинулся вперед. Связь с астральным призраком слабела, и маг забеспокоился, но мягкая волна подхватила его и потащила за собой. Виктор вновь ощутил, что Корвин где-то рядом. Ему показалось, что еще минута, и он коснется его. Но движение продолжалось, а Корвин так и не появился.

Так они и двигались вперед. Виктор вспоминал свои прошлые ощущения от визита в соседнюю реальность и не находил ничего общего. Тогда его просто силой закинули за барьер, пробили им, как снарядом, астральную стену и он очутился там. Сейчас же они с Корвином просто тихо шли вперед. Виктор подумал, что, наверно, они пробираются какими-то тайными тропами, известными только Корвину.

Минут через пять подобного движения Виктор почувствовал, что Астрал изменился. Он стал как-то плотнее, давил на плечи свой темнотой. Виктору стало не по себе, и он подумал, не позвать ли Корвина. Но тот и сам появился перед магом.

- Виктор, - сказал он, - мы у барьера. Сейчас Я перейду на ту сторону, потом дерну тебя. Ты почувствуешь сильный рывок, но не сопротивляйся, хорошо? Потом мы сразу окажемся на Совете магов, так что будь готов. Говори как всегда, у них другой язык, но Астрал все переведет. Считай, что вы будете обмениваться мыслями и понятиями. А они в Альвионе такие же, как у нас. Готов?

- Готов, - кивнул Виктор.

И Корвин снова исчез. В ту же секунду Виктор ощутил обещанный рывок, да такой, что чуть не выпал из Астрала. Его сознание дернули вперед. Виктору показалось, что его продирают сквозь бетонную стену, причем с такой силой, что хотелось выть от боли. На секунду ему показалось, что его сознание распадается на куски, растворяется в Астрале. Он исчезал как личность, и это было страшнее всего. Это длилось всего секунду, потом боль внезапно кончилась и Виктор почувствовал облегчение. В тот же момент он увидел впереди яркий свет, а через секунду очутился в ярко освещенном зале.

- Вот и мы! - сказал Корвин, появляясь справа от главы клана Львов.

Виктор быстро обежал помещение глазами. По первым ощущениям он понял, что это точная астральная копия какого-то реально существующего места. Зал представлял собой большую комнату с высоким потолком. Стены были сложены из серых камней, на них висели какие-то разноцветные флаги. В общем, убранство комнаты напоминало описание подобных помещений в рыцарских романах, читанных еще в юности. Но Виктор не стал задерживать свое внимание на комнате. Его больше интересовал собственно сам Совет магов. Прямо перед Корвином и Виктором стоял длинный стол, за которым сидели тринадцать человек, одетых весьма разнообразно. Виктор отметил, что среди них не было ни одной астральной формы - видимо, все пользовались своими настоящими обликами. Тринадцать магов. Один в центре, остальные чуть по бокам, по шесть с каждой стороны. Кто с бородами, кто чисто выбрит. Пять женщин, что удивило Виктора. Он представлял себе Совет магов как сборище старцев с длинными седыми бородами. Видимо, срабатывали какие-то стереотипы, сложившиеся еще в детстве.

- Приветствуем вас! - произнес сидящий в центре маг, одетый в черную накидку, под которой виднелась простая белая рубашка. Он был чисто выбрит, на вид ему было лет сорок, не больше. - Рады видеть представителя магов Земли на нашем совете.

- Я рад приветствовать уважаемый совет, - автоматически отозвался Виктор.

Он вдруг почувствовал, что его неуверенность прошла. Он оказался в знакомой среде. Тут надо было говорить, говорить вежливо и осторожно. Может, придется льстить и упрашивать, льстить и угрожать... Это Виктор умел. Разговаривать. Убедительно и вежливо, во всяком случае, он сам так считал.

- Подойдите ближе, - попросил маг, - я Согден, глава Совета магов Альвиона.

Виктор подошел почти к самому столу, чувствуя за спиной присутствие Корвина.

- Очень приятно, - сказал Виктор. - Я Виктор, глава клана Львов, представитель объединенных кланов Земли.

Согден удивленно вскинул брови, но промолчал. Зато отозвался сидящий рядом с ним маг - щупленький старик с белой козлиной бородкой. Он живо напомнил Виктору какого-то мелкого волшебника из детских сказок.

- Что, кланы наконец-то объединились? - усмехнулся он. - Поздновато.

Согден нахмурился и обратился к Виктору.

- Вы знаете, зачем мы собрали совет?

- Конечно, - ответил Виктор, - и я хочу заявить официальный протест от имени объединенных кланов.

- Протест? - удивился Согден. - Против чего?

- Против закрытия Астрала, - ответил Виктор. Он почувствовал себя в знакомой среде и немного расслабился.

- Но решение о закрытии еще не принято, - сказала приятная на вид молодая блондинка, сидящая в левой части стола. - Так что ваш протест бессмыслен.

Виктор удивился. Он никак не ожидал, что Совет магов примет такую форму! Это больше походило на заседание суда или скорее на совещание в какой-то бюрократической конторе. Такие вежливые крючкотворы. Надо же, вот каков, оказывается, Совет магов! Впрочем, в совещаниях Виктор поднаторел. Он не раз участвовал в подобных сборищах, хотя они и не имели отношения к магии. Главное - понять правила их игры и действовать в соответствии с обстановкой.

- Но вы собираетесь обсуждать решение о закрытии нашего Астрала, - с легким поклоном ответил Виктор даме. - Маги Земли, естественно, против даже обсуждения таких намерений.

- Это необходимая мера, - выкрикнул кто-то с другого конца стола, - мы хотим защитить себя от варваров!

- Минуту! - парировал Виктор. - Какие варвары! Мы маги Земли!

- Какие вы маги, - крикнул тот же голос, - когда в реальности не можете пользоваться своим даром!

- Так! - громко сказал Согден. - Наш гость не похож на варвара. Давайте не будем оскорблять друг друга.

Виктор перевел дух. Кажется, они вполне понимают друг друга. Еще час назад он опасался, что маги Альвиона просто не поймут его - из-за другого языка или различий в мышлении, все-таки они из другого мира. Но сейчас он успокоился. Похоже, они хорошо понимают друг друга. Или такие чудеса творит Астрал? Может быть, он преобразовывает мысли и слова магов Альвиона в доступную для него, Виктора, форму? Черт возьми, сколько загадок таит Астрал! И их хотят лишить этого чуда! Нет, так не пойдет.

- Господин глава совета, - сказал Виктор, - к сожалению, время моего пребывания в этой реальности ограничено. Давайте перейдем прямо к делу. Я задам вам вопрос, волнующий всех магов Земли. Почему вы хотите лишить нас Астрала? Я задаю этот вопрос от имени всех магов Земли. Мы хотим знать это.

Кто-то в правой части стола фыркнул, но Согден никак не отреагировал. Он поднял глаза на Виктора - черные огромные глаза, больше напоминающие глаза животного, чем человека.

- Мне незнаком термин "господин", - сказал он, - но думаю, что это уважительная форма обращения. Я надеюсь. Но в дальнейшем вы можете обращаться ко мне просто Согден. Имя мага - достаточный повод для уважения. И, с вашего позволения, я буду называть вас Виктор.

- Хорошо, Согден, - согласился землянин, - но ответьте, пожалуйста, на мой вопрос.

- Да, придется отвечать именно мне. Итак, почему мы решили, что Астрал вашего мира необходимо закрыть? А вот почему. Вы, жители Земли, очень небрежно распоряжаетесь Астралом. Вы ведете в нем странные войны, напоминающие игры, у вас царит полный беспорядок, анархия. Вы слишком активны, вы разрушаете все, к чему прикоснетесь. Включая самих себя.

- Да, в чем-то вы правы, - быстро ответил Виктор, - у нас нет единого правления в Астрале, это верно. И это нас беспокоит. Но это наш мир и наши проблемы.

- О нет! - отозвался старик рядом с председателем. - Уже не только ваши!

Согден, не обращая внимания на своего соседа, продолжал:

- Как я говорил, вы слишком активны. Ваши действия уже выплескиваются за барьер и достигают нашей реальности. Честно говоря, контакты между нашими мирами имеют довольно давнюю историю. У нас уже есть опыт общения с вашим миром. Такие действия, как закрытие Астрала, уже применялись к Земле и раньше, но, как видно, это не привело ни к чему путному. Вы по-прежнему сумбурны, агрессивны и деструктивны. Последние десять лет ваши маги все активнее вмешиваются в дела нашей реальности. Тут появляются какие-то безумцы, которые порой причиняют много беспокойства и вреда. Причем даже физического вреда. Отсутствие у вас элементарных знаний об Астрале приводит к трагедиям, от которых порой страдают и жители Альвиона. Вы опасны, понимаете, опасны для нашего общества! Мы просто элементарно боимся, что поток ваших магов захлестнет нашу реальность и в ней воцарится такой же хаос, как у вас!

- Пусть так! - Виктор решил пока попридержать коней и не лезть на рожон. Ведь Согден действительно в чем-то был прав. - Мы опасны, да. Но, как вы заметили, жители Земли далеко не такие опытные и сильные маги, как вы. Не думаю, что мы часто попадаем к вам в гости, и не думаю, что наши маги в кавычках действительно могут доставить вам беспокойство, с которым вы не способны справиться. И даже если так! Отгородитесь стеной, вы же можете это сделать! Но зачем нас лишать Астрала!

- Мы смотрим дальше, - мягко ответил Согден. - Еще десять лет вашего развития в Астрале - и может произойти действительно серьезный контакт между нашими реальностями. Увы, к такому контакту ни вы, ни мы не готовы. Но за эти десять лет ваши маги обретут опыт и уверенность. И тогда нам волей-неволей придется общаться с вами. Существующий сейчас барьер между нашими мирами не так уж прочен. А мы не хотим быть захлестнутыми волной полуграмотных магов, не подчиняющихся ничему и не имеющих централизованного правления.

- Варварами, вы хотите сказать? - иронично заметил Виктор.

- Да. Пусть так. Мы не хотим через десяток лет подвергнуться вторжению варваров.

- И что вам даст закрытие Астрала? Вы навсегда лишите Землю магии, вернее тех ее остатков, которые еще существуют в нашей реальности. По какому праву, по праву сильного?

- Не спешите, - ответил глава совета, - закрытие Астрала - это временная мера. Она применялась к Земле совсем недавно. Мы не можем навсегда лишить вас Астрала - ни морально, ни физически. А делаем мы это по праву старшего. И более мудрого. Вы можете навредить не только нам, но и себе, используя Астрал бесконтрольно. Поймите, Астрал Земли не может служить полигоном и тренировочным залом, сейчас он является неотъемлемой частью единого Астрала миров.

- Согден, - окликнула главу совета женщина из правой части стола, одетая в кожаную куртку, - не надо про миры.

- Хорошо, - Согден нахмурился. - В общем, мы несем ответственность и за те миры, что лежат за нами. Мы думаем не только о себе, но и о них.

- Это они думают о вас, - вмешался вдруг Корвин. - Вы прекрасно знаете, что если у других миров, лежащих за вами, будут неприятности, источником которых будет ваша реальность, то вас самих лишат выхода в Астрал.

- Помолчи, дух. Сейчас разговор не с тобой.

- Он касается меня, - продолжал Корвин. - Я тоже житель Земли.

- Вот как? - искренне удивился Согден и бросил быстрый взгляд на старика, сидящего рядом. - Не знал.

Старик сделал вид, что поправляет свою бороду, и отвел глаза.

- Но не важно, - продолжил маг, - сейчас я разговариваю с Виктором, а вы сами потом обсудите вопросы о других мирах.

- Согден, - продолжал Виктор, - мне понятны ваши мотивы. Но вы не думали о том, что за десять лет в нашем Астрале могут произойти перемены? Может появиться и единое правительство, и дипломаты, и посольства, и прочее? Что мы станем цивилизованными? Вы часто применяли к Земле такие меры, и мы просто не успеваем организовать ничего путного. Конечно, у нас царит анархия, ведь наши маги еще, собственно, дети, только вышедшие в Астрал и еще не наигравшиеся с ним. Дайте нам десяток лет, и дети вырастут. Они поймут, что Астрал - не поле для игр, а средство коммуникации с другими мирами!

- Красивые слова, - резко сказал старик, - но не соответствующие реальности. Такие попытки уже предпринимались. За десять лет опасность возрастет в десять раз!

- Погоди, Морток, - перебил его Согден, - не так резко.

Глава совета снова посмотрел на Виктора, пронизывая его взглядом своих черных глаз.

- Виктор, буду откровенен. Наибольшую неприятность нам причиняют некоторые организации магов Земли, которые уже существуют в вашей реальности. Кажется, вы называете их спецслужбами.

Виктор замер. О черт. Об этом он не подумал! Ну конечно, правительство, военные. Да, они активизировались в последнее время и наверняка мечтают о своей астральной власти. Они видят мир по-другому, через призму противостояния государств и народов. Наверняка некоторые сотрудники, допустим, ЦРУ и ФСБ бродят по Астралу. Виктор слышал уже об этом.

- Вижу, - продолжал Согден, - вы понимаете, о чем я говорю. Эти организации, напоминающие нашу тайную стражу, вдобавок воюют между собой. И все миры они рассматривают как потенциальное поле влияния. Виктор, речь пока идет о войне между вашим тайными стражами. У вас на Земле нет единого правительства! Дело даже не в ваших магах, а в ваших правителях. У нас в Альвионе одно правительство. Вы его видите перед собой. И у нас одна тайная стража. Ваши же земные правители воюют до сих пор между собой. А их тайные стражи используют Астрал для войн. К тому же мы знаем, что тайные стражи некоторых ваших правителей пытаются через Астрал контролировать обычных жителей своих же стран! Не чужих, а своих! Это страшная дикость, это даже нельзя назвать варварством! Варвары отличаются преданностью своему клану!

- Погодите, - пробормотал Виктор, - не все так страшно. Ведь не все земляне маги. Выход в Астрал имеют далеко не все люди...

- Это еще не все, - продолжал Согден, словно не слыша собеседника. - Пока в Астрале идут только войны между вашими правительствами. Даже не войны, а так, подготовка, проба сил. Но скоро дело дойдет и до другого. Экспансия! Война! Вашим диким правителям наверняка захочется завоевать наш мир, ведь на Земле, в реальном вашем мире, все зоны влияния давно поделены, теперь надо осваивать новые горизонты!

- Вижу, вы много знаете про нашу реальность, - мрачно сказал Виктор.

- Приходится, - невозмутимо отозвался Согден.

- Ну, так закройтесь щитом, - продолжил глава клана Львов, которого стали одолевать самые черные предчувствия. - Поставьте стену! И мы не будем вам мешать.

- Ну да! - снова вмешался старик Морток. - И вы преспокойно будете развиваться в своем Астрале - десять, двадцать лет, а потом что? Силы магов не безграничны, стену уберут. Или она рухнет под вашим напором, и тогда перед нами предстанут настоящие астральные воины, натренированные в междуусобных боях!

- Вы весьма откровенны, - Виктор понимал, что крыть ему нечем. - Удивляюсь, почему вы вообще со мной разговариваете.

- Мы не варвары. И мы не злодеи. Мы не похожи на злых магов, отбирающих конфету у ребенка. Скорее мы забираем из его рук оружие, которым он может пораниться и которое может поранить других. Мы должны подождать, пока ребенок вырастет.

- Выдумаете, - сердито возразил Виктор, - что, если вы закроете Астрал, тем и кончится? Ведь останется масса людей, которые будут помнить об этом. Останутся организации магов. И вы в их глазах будете злодеями. И когда стена рухнет, ведь вы сами признавали, что это не навсегда, вы получите действительно враждебный мир.

- Нет, не будет никакого враждебного мира, - ответил Согден. - Думаю, сотни лет вполне хватит, чтобы о магах все забыли. Земляне увлекутся своей любимой игрушкой - техникой и забудут про магию. Так уже бывало, и не раз. И когда Астрал откроется, в него выйдет поколение молодых неопытных магов.

- Которыми легче будет управлять! - выкрикнул Виктор. - Вы хотите влиять на наш мир!

- Да! - повысил голос Согден. - Теперь мы не пустим все на самотек! Мы будем учить молодых магов, учить так, как учим наших детей! Только тогда из вас выйдет что-то путное!

- Вы можете учить нас прямо сейчас. Почему бы нет? Маги Земли собственно и есть дети.

- Нет, - резко ответил Согден, и его глаза, и без того темные, потемнели еще больше. - Вы уже не дети. Вы, к сожалению, уже выросли. И игры теперь у вас не детские.

Виктор вспомнил совет глав кланов, вспомнил конфликты в Астрале и борьбу за власть. И про себя признал правоту Согдена. Черт возьми. Похоже, они действительно все очень хорошо обдумали! На каждый вопрос у них находится ответ. А вот на их вопросы у Виктора, увы, ответов не было.

Виктор сердито посмотрел на Согдена. Он понимал, что маги Альвиона правы, правы в своих требованиях и желаниях, но он не мог с этим согласиться. Астрал необходимо отстоять. Они просто права не имеют, это же грубое вмешательство в жизнь Земли.

Виктор взглянул на Корвина, который стоял рядом и рассматривал членов Совета магов. Тот заметил, что Виктор смотрит на него, и чуть улыбнулся. Вот зараза! Он наверняка знал, что этим и кончится! Он предвидел это заранее! Зачем же он тогда приволок на совет его, Виктора? Зачем?

- Подождите, Согден, - сказал Корвин и перевел взгляд на главу совета. - Не надо ссориться. Мне кажется, что совет рассмотрел не все варианты влияния на Астрал Земли.

- У тебя есть идея? - язвительно спросил Мор-ток.

- Идея есть у Странников, - холодно ответил Корвин. - И у них же есть свое собственное мнение по этой проблеме.

За столом зашумели. Маги Альвиона переговаривались вполголоса. Кто-то погромче, кто-то потише, но говорили все. Молчал только Согден. Он сидел прямо и, сжав губы, смотрел на Корвина.

- Ты говоришь от имени Странников, дух Земли? - спросил председатель совета.

- Верно, - отозвался Корвин, и в его руке вспыхнул зеленый огонек. - Я говорю от имени Бродяг и Странников.

Согден пожевал своими тонкими губами, словно стараясь избавиться от неприятного привкуса.

- Тихо! - крикнул он наконец. - Замолчите все! Мы выслушаем представителя Странников.

Маги за столом мгновенно успокоились. Никаких разговоров, смешков, ворчания... замолчали все. Разом. Виктор удивленно посматривал на Корвина, но решил не вмешиваться. Глава клана Львов впитывал информацию. Он сегодня уже узнал об Астрале столько, сколько не знал за всю свою предыдущую жизнь. И сейчас, похоже, перед ним могла открыться еще одна тайна.

- Итак, - начал Корвин, - как вы знаете, я вхожу в общество Странников. Собственно, только из-за этого мне и позволили попасть на совет. Так вот, я изложу нашу позицию. Астрал должен быть свободным. Вы все знаете эту позицию Странников. И ограничение, и закрытие отдельных частей Астрала, конечно, не приветствуется Странниками.

- Но есть проблема, которую нельзя игнорировать, - хмуро заметил Согден, - и я достаточно говорил о ней сегодня.

- Проблема есть, - согласился Корвин, - но есть и другие пути решения этой проблемы.

- Странники предлагают что-то конкретное или только выражают свое недовольство? - спросил Морток.

- Конкретное предложение Странников - оставить все как есть. Но провести большую работу на Земле, работу по дискредитации Астрала. Мы должны убедить жителей Земли в том, что Астрал - это сказка. Что это полная чепуха, которой занимается определенный процент сумасшедших. Несколько книг, пара слащавых фильмов и множество газетных публикаций, желательно в "желтой" прессе.

- В "желтой" прессе? - удивленно переспросил старик.

- Это метод формирования общественных заблуждений, - с улыбкой пояснил Корвин. - Весьма действенный порой.

- То есть, - начал Согден, - Странники предлагают оставить все как есть? Но при этом вести кампанию по дискредитации Астрала?

- Верно.

- Ну, во-первых, - продолжал глава совета, - для этого потребуется задействовать довольно много людей и магов. Во-вторых, как быть с теми, кто уже знает про Астрал? С этими дикими магами, которые, собственно, и представляют проблему?

- Лучшее средство убедить землян в отсутствии Астрала - это само отсутствие Астрала, - буркнул Морток.

- Корвин, - продолжал Согден, - как быть с уже сложившейся ситуацией? Мало дискредитировать Астрал, надо решить уже появившиеся проблемы!

- Если вы не можете справиться сами, - сказал Корвин, пристально глядя на главу совета, - Странники готовы взять на себя функции охранников ваших границ.

За столом снова зашумели, но Согден вскинул руку, призывая магов к тишине.

- Корвин, - угрожающе произнес он, - мы не знаем, в чем состоит интерес Странников в этой ситуации, но не можем позволить вам постоянное дежурство на границах нашей реальности. Это было бы для нас унизительно. Мы способны сами справиться с этими проблемами, не прибегая ни к чьей помощи. Мы, конечно, потратим на это массу сил и времени, чего нам хотелось бы избежать, но справимся.

- Странники всегда готовы помочь, - пожал плечами Корвин. - И то, что я сказал, это мнение всех Странников, которые выбрали эту реальность.

- Думаю, это предложение заслуживает внимания, - примирительно сказал Морток. - Но я уверен, что барьер избавит и нас и Странников от неприятностей и ненужных усилий.

- Тогда подумайте еще об одном моменте, - Корвин шагнул вперед. - Вы действительно не даете развиваться магам Земли, постоянно лишая их Астрала. Пусть не вы конкретно, а правительство Альвиона в общем смысле. Но сейчас там уже не средневековые колдуны. Цивилизация Земли расцветает. Наука и техника бурно развиваются. Если вы сейчас закроете Астрал, на Земле останется достаточное количество образованных людей, которые знают, что все это правда. Правительства Земли прикажут своим ученым и магам работать над сложившейся проблемой, и думаю, в конце концов они уничтожат ваш барьер и откроют выход в Астрал. Но тогда это будет уже организованный прорыв в вашу реальность. Земляне будут знать, что вы враги. И боюсь, знакомство миров начнется с войны.

В зале стало тихо. Маги молчали, обдумывая слова Корвина. Виктор тоже молчал. Перед визитом на Совет магов ему казалось, что маги просто хотят закрыть Астрал из вредности и что существуют только две стороны, которые всегда могут договориться между собой. Но теперь он видел, что все не так просто.

- Дерьмо, - проворчал Морток. - Что им неймется? Сидели бы на своей окраине и игрались со своими механическими игрушками.

- У вас не получится сделать вечную стену, - сказал Корвин, - просто сил не хватит. Вы и так берете силу для стены в дальних мирах. Представляю, что вы им наплели об агрессивности землян. В глазах дальних миров земляне наверняка теперь дикие чудовища.

- Это не так! - ответил Согден, но опустил глаза. - Мы не говорили такого. Земляне и вправду опасны, поэтому мы дали знать об этом нашим соседям.

- И еще одно, - Корвин улыбнулся уголками губ. - Если стена будет установлена, Странники и Бродяги будут ломать эту стену. Может, им и не удастся сломать барьер совсем, но в нем наверняка будут сделаны специальные проходы, сквозь которые земляне будут попадать в другие миры.

- Ну, знаете, - вскинулся Морток, - это уже слишком! Странники чересчур много на себя берут!

- У нас есть поддержка в дальних мирах, - быстро отозвался Корвин, - вы знаете об этом.

Маги снова начали переговариваться, но теперь уже в полный голос. Виктор просто не успевал следить за ситуацией - кто-то ссорился, кто-то соглашался со своими собеседниками, все ужасно шумели. Но главе клана Львов удалось понять, что мнения разделились и к единому решению маги придут, видимо, не скоро. Это успокоило Виктора, по крайней мере одного он добился - Астрал не закроют сегодня к вечеру. Если быть честным, этого добился Корвин. Ах, Корвин, Корвин! Вот он какой, оказывается! У него свои интересы, он состоит в каких-то тайных организациях, имеющих влияние на магов Альвиона. Весьма интересная персона! Надо бы побольше о нем узнать. Что о нем известно? Немного. Корвин сам вышел на Виктора и попросил его разыскать одного человека в Москве, дал описание. Аргументировал свою просьбу он так: один из магов Альвиона обманом выманил сознание Корвина из его собственного тела и оставил его сознание в Астрале Альвиона. Сам же злодей вселился в тело Корвйна и теперь разгуливает по нашей реальности. Корвин просто просил найти его в физическом мире и по возможности установить слежку за ним. Виктор, конечно, согласился помочь, тем более что в обмен на помощь Корвин предложил Виктору интереснейшую информацию и свою помощь. Злодея так и не нашли, что не удивительно, все-таки клан Львов - это клан астральных магов, а не детективное агентство.

Но теперь, пожалуй, надо серьезно заняться этими поисками. Корвин далеко не прост, и наверняка дело тут не только в простом желании вернуть утраченное тело. Сам Корвин тоже маг, и весьма сильный, раз проникал в Астрал Альвиона. Пожалуй, Корвин самый сильный маг Земли, который только встречался Виктору, пусть у него и нет тела. И вот ведь штука - даже его оторванное от тела сознание продолжало жить и действовать в Альвионе. Это была интересная ситуация, ведь, по идее, сознание, оставшееся в Астрале без тела, должно исчезнуть, связь с телом сохраняется всегда. Но тут, видимо, было все-таки что-то другое. Ведь непонятно и то, куда девалось реальное тело того самого мага из Альвиона!

Виктор почувствовал, что зашел в некий тупик и вообще отвлекся от темы. Он вскинулся, потому что в этот момент Согден начал что-то говорить, а Виктор пропустил начало.

- Хватит! - произнес глава совета. - Тише! Мы обсудим это позже.

- Итак, - перебил его Корвин, - ваше решение?

Согден нахмурился, ожидая, когда маги совета успокоятся. Разговоры прекратились, лишь Морток что-то шептал на ухо своему соседу, высокому молодому человеку с тонкими чертами лица.

- У нас сейчас нет единого мнения, - признался глава совета магов, - открылись некоторые обстоятельства, о которых мы и не подозревали. Сейчас совет будет это обсуждать, но вас, гости, я попрошу покинуть помещение.

- Это почему? - удивился Корвин. - Мы имеем право знать, каким будет ваше решение! Я как представитель Странников, а Виктор как представитель магов Земли!

- Совет не обязан давать отчет в своих действиях кому бы то ни было, - отчеканил Согден. - Мы будем совещаться. Сегодняшний совет не закончен, и я назначаю на завтра новое, закрытое заседание. Мы должны хорошенько обсудить возникшие проблемы, прежде чем принимать какие-либо решения.

- Что мне передать Странникам? - спросил Корвин.

- А мне кланам Земли? - подхватил Виктор.

- Все останется без изменений, - ответил глава Совета магов. - По крайней мере, на два ближайших дня. А когда мы придем к какому-либо решению, мы известим Странников. Думаю, Странники передадут это землянам.

- Хорошо, - сказал Корвин. - Меня это устраивает.

Согден вопросительно посмотрел на Виктора. Тот пожал плечами и сказал:

- Меня это тоже устраивает в том случае, если землянам будет сообщено о дальнейших действиях совета.

- Вопрос закрыт, - громко объявил Согден. - Теперь покиньте нас, гости. Всего вам хорошего, спасибо за визит и внимание к нашим просьбам.

Корвин наклонил голову, словно кланяясь Согдену, и в тот же момент свет померк. Виктор снова очутится в черном пространстве Астрала, но на этот раз Корвин не пропал, он остался рядом.

- Ну вот, Лев, - сказал он, - вот и весь совет.

- Спасибо, - отозвался Виктор. - В общем-то, это ты их переубедил. Думаю, все мои речи они просто пропустили мимо ушей.

- У нас свой интерес, - неопределенно сказал Корвин.

- У кого, кстати, у нас? - вежливо поинтересовался Виктор, следя за лицом своего собеседника. Тот едва заметно ухмыльнулся и сказал:

- Пойдем. Надо вернуть тебя домой, а то твои ребята, наверно, уже беспокоятся. Да и мои силы не безграничны. В Астрале Альвиона я, конечно, чувствую себя более уверенно, чем при визитах в Астрал Земли, но и здесь есть свои сложности.

- Пойдем, - согласился Виктор, - но ответь, кто такие Странники? Какое отношение они имеют к Альвиону и к Земле?

Корвин двинулся вперед, и Виктор снова почувствовал связывающую их нить. Он последовал за Корвином, стараясь ориентироваться по этой волшебной нитке. Все было так, как и при первом путешествии, но теперь Корвин не пропадал. Он просто летел сквозь темное пространство, не оборачиваясь, словно взял Виктора на буксир. Хотя так, наверно, и было.

- Виктор, - сказал наконец маг, - я не могу многого тебе рассказать. Прости, но по нашим меркам ты просто не дорос до некоторой информации. Но и не ответить тебе, земляку, я не могу. Поэтому я расскажу в общем-то об общеизвестных в реальности Альвиона вещах.

Виктор отметил про себя, что Корвин уже говорит "наши мерки", "нам". Похоже, он действительно считал себя Странником.

- Есть так называемые Бродяги, - продолжал Корвин. - Это маги самых разных Астралов, из разных миров. Им не сидится на месте, они бродят по Астралу в поисках знаний и развлечений. В своем роде это бродячие философы и ученые. Они изучают природу разных Астралов, пытаются понять строение нашей Вселенной, проверяя свои теории на практике. Но есть и просто искатели приключений, охотники за чем-то или за кем-то. Им тоже не сидится на месте, и они бродят по Астралу. Все вместе они - бродяги, так называют этих магов, не привязанных к Астралу. Как правило, это сильные маги, способные перемещаться из мира в мир. Странники же - это наиболее порядочная часть бродяг, что-то вроде клана. Только этот клан не привязан к какому-либо месту. Странники есть в разных Астралах. Это в основном те самые ученые и философы, проводящие много времени в каком-либо из миров. Искатели же приключений, как правило, не останавливаются надолго ни в одном из миров. А Странники живут в реальности и в Астрале группами "по интересам". Например, в Альвионе одна такая группа. Она связана с другими группами в соседних мирах и так далее. Любой бродяга может прийти в незнакомый ему мир и первым делом найти Странников, у которых можно остановиться в Реале и с которыми можно пообщаться в Астрале. Вот так. В общем, можешь воспринимать Странников как клан.

- Ты Странник? - спросил Виктор.

- Я вынужденный Странник, - ответил Корвин, и Виктору показалось, что в его голосе появились печальные нотки. - Но я не одинок. Ты, может, и удивишься, но в Астрале много бродяг с Земли. Практически все сильные маги Земли, вырвавшиеся за пределы Астрала своей реальности, становятся Странниками.

- Очень интересно, - протянул Виктор, - а я - то думаю, куда же деваются наши великие маги, про которых ходит столько слухов и анекдотов. Ты говоришь, что к мнению Странников прислушиваются во всех мирах?

- Верно замечено. Именно прислушиваются. Но на мнение Странников могут и не обращать внимания. Ведь мы всего лишь бродячий народ. Ветречаются среди бродяг и сумасшедшие, и злодеи, изгнанные из своего мира. Всякое бывает.

- Понимаю, - кивнул Виктор. - Но все-таки вы имеете определенное влияние на магов Альвиона.

Сказав это, Виктор вдруг почувствовал, как Астрал снова сгущается перед ним. Они пришли к барьеру между мирами. Виктор поежился, представляя, что ему снова придется продираться сквозь стену. Это было больно, очень больно.

- Имеем, - ответил Корвин на вопрос Виктора. - Странники - это еще и обмен информацией между мирами. Весточки, известия, почта, так сказать. Альвионцы действительно могли запугать соседние миры сказочкой о свирепых землянах. Но Совет магов Альвиона знает, что Странники могут разнести весть о реальном положении дел по всему Астралу. И тогда правда станет известна другим мирам, тем, у которых Альвион просил помощи. Может так получиться, что Альвионцы будут выглядеть лжецами. А это очень плохо для магов. Собственно говоря, этим я и угрожал совету. Согден понял меня с полуслова, и теперь они решают, как быть.

- Уже неплохо! - порадовался Виктор. - Может, они и не решатся поставить барьер.

- Может быть, - сказал Корвин. - Может быть. Но тебе пора назад. И мне, пожалуй, больше нечего тебе сказать. Пока нечего.

Виктор решил, что момент для расспросов не самый подходящий. Вот если бы он знал, где находится маг, укравший тело Корвина, тогда бы глава клана Львов тонко намекнул Корвину на имеющуюся информацию, а в обмен попытался бы выманить у своего собеседника информацию о Странниках. Но пока делать было нечего. Увы.

- Спасибо, Корвин. Спасибо за все, что ты сделал

- Я пока еще ничего не сделал, - отозвался маг. - Не забывай, совет пока еще не дал четкого ответа. Думаю, мы все узнаем через пару дней. Я свяжусь с тобой сам, если что-то узнаю.

- Все равно спасибо, ты сделал очень многое.

- Ладно, - промолвил Корвин, - счастливо. Сейчас я протолкну тебя сквозь барьер, а дальше сам. Помни, когда ты очнешься в Реале, ты будешь жутко слаб. Сейчас из тебя выпиты все силы, и тебе нужно будет их восстановить. Не суйся лучше в Астрал несколько часов, да и физически отдохни. Готов?

- Хорошо, - отозвался Виктор. - Я готов.

И в ту же секунду боль обняла его. Все повторилось, но теперь с той разницей, что Виктор был готов к происшедшему, поэтому ему показалось, что было легче.

Он прошел сквозь двери боли и очнулся уже в Астрале Земли. Он незамедлительно вынырнул из Астрала и открыл глаза.

Первое, что он увидел, это был Глеб, наклонившийся над ним. Второе - Олег в кресле напротив.

Увидев, что он открыл глаза, Глеб вскрикнул:

- Олег!

Маг подхватился с кресла и буквально прыгнул к дивану.

- Виктор! Виктор, как ты?

- Все нормально, Олег. Нормально, - шепотом отозвался Виктор.

Он чувствовал себя очень плохо, ему казалось, что через него переехал тяжелогруженый грузовик и оставил его распластанным на асфальте. Сил не было ни на разговоры, ни на мысли. Очень хотелось спать.

- Олег! - позвал Виктор, и молодой маг наклонился над ним.

- Да?

- Олег, дай мне немного сил. Потом я посплю, ты не волнуйся, я просто очень устал.

Олег взял руку Виктора и закрыл глаза. Глава клана почувствовал, как в него вливаются новые силы. Энергии в Олеге было много, поэтому Виктор беззастенчиво черпал ее.

- Олег! - снова позвал он, чувствуя, как голова наливается свинцом. - Скажи всем нашим - пока все откладывается на два дня. Два дня Астрал будет за нами. Да, еще. Обязательно свяжитесь с Семеном. Пусть он передаст то же самое остальным главам кланов. Через два дня будет новый совет и тогда все решится. Но, думаю, мы и их убедили не закрывать Астрал.

- Мы? - удивился Олег.

- Потом, все потом, - прошептал Виктор, и его веки закрылись, - все расскажу потом.

И он уснул, провалился в глубокий сон, на время исчезнув из всех известных реальностей.

***

В машине было довольно прохладно. Кондиционер работал на полную мощь, и Виктор даже немного замерз. Он смотрел в окно на московские улицы, но не видел их. Настроение у него было подавленное. Все шло наперекосяк. Вчера, после визита в Альвион, он так и не смог полностью восстановить силы. Он спал до вечера, потом встал, поел, выслушал отчет Олега, пропустив его по большей части мимо ушей, и снова лег спать. Утром его поднял все тот же Олег, оставшийся ночевать рядом с боссом. Он сказал, что Семен уже три раза искал главу клана Львов. Виктор сварил себе и Олегу кофе и, только позавтракав, вызвал Семена. Тот был близок к панике. Весь Астрал стоял на ушах, информация о его закрытии проникла во все сферы, и теперь в призрачном мире творилось нечто невообразимое. Кланы почти перестали существовать, каждый был сам за себя. Организованность сохранялась только в клане Львов, в клане Семена да худо-бедно в клане Александра. Семен хотел знать все подробности визита в Альвион и предложил Виктору встретиться лично, собрать совет. Но совета не вышло. Виктор, конечно, подъехал к Семену, оповестив всех глав кланов. Но на совет, состоявшийся на одной из квартир Ястребов, пришел только Александр. Гены, Гарика и Дэна не было, не было Эльгара и Бориса.

Виктор рассказал почти дословно все, что происходило на Совете магов, и тотчас пожалел об этом. В три голоса ему высказали недовольство его поведением. Семен и Александр серьезно поссорились. Все были раздражены и взволнованы, а под конец поругались. Александр рассказал, что Борис мутит воду, что он сам собирается нанести визит в Альвион, и предлагал Александру объединить свои силы, чтобы образовать альтернативный Совет магов Земли. Борис говорил, что у него есть выходы на магов из Испании и Америки, говорил, что его поддерживают в регионах России. Но Александр отказался. По его мнению, речь Бориса больше напоминала бредни политика, рвущегося в президенты, а не разумного человека.

В итоге на встрече ничего не решили и не обсудили, а лишь окончательно испортили отношения друг с другом, от Олега пришло сообщение. Клан Бориса схлестнулся с кланом Эльгара в метро. Битва была астральной, но она усугубила и без того напряженную обстановку. Пропадали люди, они уходили в Астрал, обрывали связи. Это было везде, люди попросту прятались, уходили из Астрала, уходили в Астрал, царила полная неразбериха. Кланы распадались. Совет прекратился сам собой, все главы кланов бросились наводить порядок в собственном хозяйстве. Виктор поехал домой, не зная, что делать. Он не собирался силком загонять магов в свой клан. Он ждал вызова Корвина, но его все не было. Он сам попытался найти этого астрального бродягу, но не нашел - вызов был слишком слаб и не мог проникнуть в Альвион, за границу реальности.

Теперь Виктор смотрел в окно и думал о том, что будет делать дома. Ему уже не верилось, что Астрал удастся сохранить. Всеобщая истерия подействовала и на него. Глава клана Львов смирился с потерей клана. Собственно, он уже считал себя простым бизнесменом и, к собственному ужасу, обнаружил в глубине души странное чувство облегчения. Как оказалось, лидерство в астральном клане требовало довольно много сил, и теперь, когда Виктор практически распрощался с титулом главы клана, ему показалось, что с его плеч сняли тяжкий груз. Он прислонился лбом к холодному стеклу и закрыл глаза.

- Виктор Павлович, - позвал Глеб, - а правда, что мне Олег говорил вчера? Про магию какую-то, про то, что вы маг? Извините уж, но он каким-то нездоровым выглядел в тот момент.

"Вот черт! - выругался про себя Виктор. - Никакой дисциплины".

- Правда, Глеб, - ответил он тяжело, - только, понимаешь, это игра. Такая старая игра для друзей, я тебе потом расскажу. Ты не воспринимай это серьезно.

- А! - с явным облегчением в голосе отозвался охранник. - А то я уж подумал, что Олег того. Заболел.

- Игра это, - повторил Виктор, открывая глаза, - просто игра.

Они уже подъезжали к дому. Виктор увидел свой подъезд и распрямил плечи, потянулся. Он подумал, что первым делом сварит себе кофе - и гори все огнем. Пока он не выпьет чашечку своего любимого напитка, он не будет отвечать на вызовы, вызывать сам - в общем, не будет суетиться. Глеб сбросил скорость, примериваясь, как лучше припарковать-ся, и в этот момент мир взорвался вокруг Виктора. Его вышибло на секунду в Астрал, и он увидел фигуру Корвина, объятую языками пламени.

- БЕГИ! - закричал Корвин. - СПАСАЙСЯ! ЭТО ЗАСАДА!

Виктор растерянно смотрел на фигуру, бьющуюся в языках пламени, а Корвин выбросил вперед руку, словно бросил что-то, и Виктора вышибло в реальность.

Машина остановилась, и Виктор похолодел от дурного предчувствия.

- Гони! - заорал он в стриженый затылок Глеба. - Убираемся отсюда! БЕГОМ!

Глеб дернулся от крика и автоматически нажал на педаль газа. Двигатель взревел, набирая обороты, и в этот момент дверь подъезда распахнулась и раздался странный треск. Тотчас боковое и заднее стекла рассыпались веером стеклянных брызг. Машина прыгнула вперед, на площадку для игр, и врезалась в огромный бетонный вазон, в котором чахли городские цветы. Виктор, услышав выстрелы, бросился плашмя на заднее сиденье. Он почувствовал боль в щеке и схватился ладонью за лицо. Между пальцев проступило что-то липкое и теплое.

- Виктор, пригнитесь! - запоздало крикнул Глеб.

Маг вжался в сиденье, и над его головой гулко бухнул выстрел. Глеб стрелял в нападавших сквозь разбитое заднее стекло.

- Витя, из машины! - снова крикнул он, перейдя на "ты", - беги на улицу, прочь со двора, куда-нибудь на улицу. Я их задержу.

Виктор рванул дверь авто, распахнул ее и, извиваясь ужом, выбрался наружу. Нападающие остались где-то у подъезда, по ту сторону машины. Он слышал их крики. Глеб выстрелил еще два раза и тоже вылез из машины, присев за переднее колесо.

- Глеб! - позвал Виктор. - Сколько их?

- Двое, - быстро ответил охранник. - Двое в кожаных куртках, я их не видел раньше. Стреляют плохо, дилетанты. Пистолет и что-то автоматическое вроде "узи".

Виктор заметил, что ухо Глеба располосовано чем-то острым, видимо осколками стекла. Кровь из разрезанной мочки уха буквально ручьем стекала на плечо охранника.

В этот момент снова грохнул выстрел, и Виктор ощутил, как дернулась от удара машина. Он поспешно спрятался за колесо, чтобы под машиной не было видно его ног.

- Не туда, - прошипел сквозь зубы опомнившийся Глеб, - там бензобак. Бежать вам надо, Виктор Палыч, а прикрою, а вы бегите к выходу со двора, там на улице много народу, затеряйтесь среди них. Или лучше спрячьтесь в какой-нибудь подъезд. В квартиру к кому-нибудь вломитесь. Главное, переждать.

Снова раздался странный треск, и оставшиеся стекла в машине разлетелись веером осколков. Глеб быстро высунулся из-за капота и дважды выстрелил. Потом снова спрятался и стал что-то нашаривать левой рукой под курткой. "Кобуру! - догадался Виктор. - Там запасная обойма, наверно".

- Сука, - процедил охранник, - один в обход пошел, со спины хочет обойти.

Виктор сглотнул внезапно пересохшим горлом. Где же милиция? Неужели эти подонки не боятся свидетелей, ведь народу был полный двор!

- Виктор, - сказал Глеб, доставая запасную обойму, - я сейчас начну стрелять, а когда крикну, бегите к тому дереву, от него за вон тот ряд машин, а дальше на улицу. Надо действовать, иначе нас обойдут со спины и просто пристрелят.

Виктор кивнул. В голове крутились какие-то глупые мысли. Они разбегались в разные стороны, и маг даже не мог понять, о чем он думает. У него внезапно закружилась голова.

Глеб выстрелил еще раз, даже не высовываясь из-за капота, и поменял обойму.

- Ну, по моей команде! - выдохнул он и весь напрягся, словно перед прыжком.

Виктору стало дурно. У него сильнее кружилась голова.

- Держись! - пришло откуда-то издалека. - Держись подальше от Астрала!

Виктор с изумлением узнал голос Корвина и в ту же секунду вывалился в Астрал. Нет, даже не вывалился. Его сознание кто-то выдернул из реальности, как выдергивают пробку из бутылки со старым вином. Его насильно затащили в Астрал! Виктор очутился среди полной темноты и даже немного растерялся, он никогда не встречался ни с чем подобным.

Внезапно на Виктора дохнуло жаром, и темнота расступилась. Прямо на него летел огромный огненный шар. Виктор инстинктивно завернулся в энергетический щит, и вовремя. Из шара ударил огненный луч. Впившись в защитный экран мага, он заставил содрогнуться Виктора от удара. Это была настоящая атака. Мощная и злая. Тот, кто послал этот луч, был намного сильнее главы клана Львов. Виктор лихорадочно собрал все свои силы и направил их в щит. Из шара ударил новый луч, и Виктор почувствовал, как его силы тают. Он дернулся, пытаясь выйти из Астрала, но напрасно. Что-то не пускало его обратно в реальность. Его держали здесь насильно. И тогда маг испугался. Испугался по-настоящему.

Он попытался связаться с Олегом и ребятами из клана, но Астрал был глух к его вызовам. Казалось, они тают в черной пустоте, растворяются, так и не набрав силы.

Виктор запаниковал. Он лихорадочно искал источники силы в Астрале, чтобы пополнить свои запасы, но не находил ничего подходящего. Создавалось такое впечатление, что его заперли в маленькой астральной комнате, откуда нельзя было выйти. Огненный шар дрогнул, и маг напрягся, ожидая нового удара, но шар неожиданно увеличился в размерах, едва не ослепив Виктора, и с ревом лопнул, разлетевшись огненными клочьями. А на месте шара появился Корвин с лицом, пылающим огнем.

- Беги! - заорал он на Виктора. - Возвращайся немедленно! Ну же!

Виктор снова попробовал выйти из Астрала, но и на этот раз наткнулся на какую-то непонятную липкую стенку.

- Не выходит! - отчаянно крикнул он. - Корвин, меня не пускают!

- Дьявол! - выругался маг, и его фигура изменилась. Теперь он горел весь, его фигура превратилась в сгусток жидкого пламени.

В ту же секунду Виктор почувствовал, как дрогнул Астрал рядом с ним. Он снова укрепил свой щит и завертел головой, пытаясь разглядеть опасность, таящуюся в темноте. Ему не пришлось долго искать. С тихим шелестом все пространство вокруг него заполнилось мелкими черными тварями, которые напоминали летучих мышей. Они порхали вокруг него, быстро и беспорядочно, бесшумно проносясь мимо щита.

- Держись! - снова крикнул Корвин. Теперь его облик менялся каждую секунду, но он всегда оставался человеком. Создавалось такое впечатление, что его хотят во что-то превратить, но маг каждый раз возвращается к прежней форме. Внезапно целая стая тварей бросилась на Виктора, и он почувствовал, как они бьются о щит и отскакивают, словно шарики пинг-понга. Виктор еще плотнее завернулся в свой энергетический щит, но удерживать его становилось все труднее. Удары сыпались практически одновременно со всех сторон, а силы мага были на исходе.

Виктор оглянулся по сторонам в поисках Корвина, но его нигде не было видно. Он снова исчез, но был где-то рядом, это Виктор знал наверняка.

Он не мог атаковать этих странных тварей, для этого ему пришлось бы ослабить защиту, и враги наверняка воспользовались бы этим. Виктор сжал зубы и отдавал последние крохи сил щиту, надеясь только на то, что Корвин выручит его. Удары становились все сильнее, Виктору казалось, что он прячется за тонкой стенкой, по которой лупят из пулемета.

- Корвин! - наконец позвал он, чувствуя, что больше не может удерживать свой спасительный щит. - Корвин!

- Сейчас! - пришел ответ из темноты. - Держись!

Виктор напряг последние силы. От ударов его теперь бросало из стороны в сторону. Если бы дело происходило в реальности, его бы давно сбило с ног. Но здесь некуда было падать.

Прямо перед Виктором в темноте вспыхнули два огонька. Из них полился свет, который немного рассеял темноту, и Виктор с ужасом понял, что перед ним лицо Корвина, из глаз которого лились потоки света. Его фигура выступила из темноты, наливаясь странным сиянием, словно светилась изнутри. Появившись полностью, Корвин раскрыл рот. Даже скорее не рот, а пасть, дышащую пламенем, как глотка дракона. И из этой пасти выплеснулся яркий поток огня. Пламя тотчас разбилось на тысячу маленьких искорок, которые, подобно рассерженному пчелиному рою, комком взвились над Виктором. В их рассеянном свете Виктор увидел, как серые твари, кружащие вокруг него, отступили. Он уже не ощущал ударов в щит и теперь пытался прийти в себя.

Внезапно искорки, оставшиеся от огня Корвина, пришли в движение и замелькали в темноте, словно трассирующие пули. Теперь они метались вокруг Виктора, охотясь за серыми тварями. Это напоминало странную фантазию неведомого режиссера - серые твари, мечущиеся в темноте, и искорки, пронизывающие темноту маленькими огненными болидами. Когда такая искорка касалась летающей твари, та издавала противный писк и вспыхивала маленьким факелом. Эти вспышки были повсюду, они напоминали странный салют, и это даже было красиво. Виктор замер, завороженный этим зрелищем.

- Да беги же! - снова закричал Корвин, принимая свой обычный облик. - Быстрее возвращайся! Ты должен убраться от машины!

Виктор очнулся и попытался собрать разбегающиеся мысли. Потом он расслабился и постарался выйти из Астрала, но у него опять ничего не вышло. Он почувствовал, что странная преграда поддается, она явно ослабела, но и Виктор ослаб, у него не было сил прорвать эту стену. Он хотел сказать об этом Корвину, но получил страшный толчок в спину и вывалился из Астрала.

***

Первое, что увидел Виктор, открыв глаза, был огромный черный пистолет, смотрящий ему прямо между глаз. Виктор поднял глаза на владельца пистолета. Это был молодой парень, белобрысый, с изрытым оспинами лицом. Глаза у него были голубые, водянистые. Парень смотрел прямо на Виктора, не отрывая от него глаз. В левой руке он держал сотовый телефон, который прижимал к уху.

- Можно. Пришел в себя, - сказал он, не отрывая взгляда от мага.

Виктор шевельнулся, пытаясь оторвать голову от холодного бока машины, и киллер дернул пистолетом.

- Тихо, - прошипел он. - Сиди тихо!

Виктор замер. Он был слаб, очень слаб. Астральная битва выкачала из него остатки сил, которые он сохранил после вчерашнего визита на совет. Теперь Виктор мог только дышать. Даже если бы его страж и отвлекся, глава клана все равно не смог бы сопротивляться.

- Ментов нет, - сказал в трубку киллер. - Косой хорошо работает, сюда они заглянут через часок, не раньше.

Виктор чуть повернул голову, чтобы посмотреть, где там Глеб. Ему не пришлось долго искать. Охранник лежал рядом, у переднего колеса машины, и смотрел прямо на Виктора остекленевшими глазами. Он был мертв, безусловно мертв. Виктор сглотнул и почувствовал, как его начинает тошнить. Весь подбородок Глеба был покрыт густой темной массой крови, которая еще продолжала вяло сочиться из носа и уголков рта. Правая сторона груди у Глеба была разворочена выстрелом, куртка стала коричневой от крови. В мертвой руке все еще был зажат пистолет. Мертвый Глеб буквально плавал в луже своей крови. Внутри у Виктора все перевернулось, и желудок, сжавшись в комок, прыгнул к горлу. Маг повалился набок, в сторону, так чтобы не видеть тело охранника, и его вытошнило на землю. Содрогаясь от рвотных позывов, он почувствовал, как ему на спину поставили ногу и холодное железо коснулось затылка. Нога киллера вжала его в землю, и маг захрипел, едва не захлебнувшись собственной рвотой.

В этот момент перед его глазами все поплыло, и Виктор ощутил астральный вызов. Не имея сил сопротивляться, измученный и обессилевший, Виктор просто заскулил от страха. Он не мог сопротивляться сейчас, никак не мог!

- Это я, - пришел из Астрала знакомый голос. Корвин. Корвин!

- Помоги мне, - прошептал Виктор, - все что хочешь отдам, все сделаю, все! Помоги!

- Держись, - быстро сказал Корвин, - у меня только пара минут. Быстро открой мне дорогу к себе. Откройся, чтобы я видел твоими глазами, что там у вас происходит!

- Как, - простонал Виктор, - как это сделать?

- Расслабься, - сказал Корвин, - просто пусти меня к себе. Ну!

Виктор застонал и расслабился, насколько это было возможно. Он почувствовал, что выпадет из Астрала, но в этот момент у него в голове словно бомба взорвалась. Вспышка ослепила его, голову пронзила резкая боль, подобная молнии. Виктор ощутил, что он снова возвращается в Астрал, но теперь он был глух и слеп. Перед глазами бежали странные темные пятна, он ничего не слышал, и голова раскалывалась от боли. Он испугался, испугался, как не пугался никогда в жизни, и закричал. Он стал рваться обратно в реальность, визжа от страха.

- Все, все уже, - донесся до него голос Корвина, - возвращайся назад.

Виктор ощутил, как к нему вернулся слух, секунду спустя он увидел в Астрале знакомою фигуру Корвина. Боль в голове исчезла, пропала, словно ее и не было. Всхлипнув от облегчения, маг расслабился и вынырнул из Астрала.

Виктор по-прежнему лежал лицом в собственной блевотине, и в его затылок упирался ствол пистолета. Только на спине больше не было чужой ноги.

Рядом тихо урчал мотор какой-то мощной машины. Виктор услышал, как хлопнула дверца и кто-то сказал:

- Поднимайте его.

В тот же момент пистолет убрали от его головы. Послышались приглушенные шаги, и кто-то матюгнулся прямо у него над головой. Крепкие руки подхватили его и рывком поставили на ноги. У Виктора закружилась голова, и его снова стошнило.

Колени подогнулись от слабости, и он повис на руках держащих его.

- Вы че, бакланы, - услышал он знакомый голос, - я же сказал, чтоб ни пальцем!

- Да не трогали мы его, видать, окосел от страха.

Виктор с трудом поднял голову, пытаясь рассмотреть, что происходит. Голова кружилась, перед глазами все плыло, и мир шел цветными пятнами. Но ему удалось рассмотреть то, что заставило его сжать зубы от злости. Прямо перед ним стоял огромный черный джип, этакая коробка из-под обуви на колесах. Передняя дверца была открыта, и рядом, держась рукой за дверцу, стоял Дэн. Он паскудно ухмылялся, держа в руке зажженную сигару. Виктор дернул головой, чувствуя, как в нем зарождается гнев. Сволочь. Вот сволочь! Виктор стиснул зубы и попытался прийти в себя. Вот кто стоял за этим покушением - Дэн! Вот же собака, ублюдок! Он же начал стрельбу! Семен предупреждал, что этим все кончится, но Виктору не хотелось верить. А теперь Глеб лежал с дыркой в груди, и неизвестно, что будет дальше с ним самим. Виктор сглотнул. Мысли о собственной судьбе заставили его прийти в себя. В голове немного прояснилось. Он заметил, что буквально висит на руках двух здоровенных бритых ребят. Обыкновенные шестерки, не отягощенные интеллектом. Виктор сглотнул тягучую и горькую слюну и попытался встать на ноги.

- Босс, - позвал один из громил, - очухался он вроде.

Дэн прищурился и посмотрел на Виктора, который поднял на него полный ярости взгляд.

- Тащите его сюда, - сказал Дэн, отбрасывая сигару, - пора отсюда убираться.

Бритые ловко подхватили Виктора под руки, подняли над землей и понесли к машине. Было видно, что они не первый раз проделывают такую операцию. Дэн распахнул заднюю дверцу джипа, и Виктор понял, что его сейчас просто закинут в салон, как мешок с картошкой. Когда его поднесли к самой дверце, он дернулся, пытаясь вырваться, но напрасно - держали его крепко. Громилы остановились у самого джипа, и Виктор краем глаза заметил, что в салоне еще кто-то есть.

Дэн шагнул поближе к главе клана Львов. За его спиной маячил мрачный киллер, по-прежнему с пистолетом в руке. Он смотрел куда-то в сторону и, похоже, совершенно не интересовался происходящим.

Дэн нагнулся к Виктору и прошептал ему прямо в лицо:

- Ну что, главный, допрыгался? Вот так всех вас к ногтю.

В голове у Виктора мелькнула мысль. Всех! Господи! Неужели! Вот из-за чего не пришли Гарик и Гена!

- Сука, - беспомощно прохрипел маг в ухмыляющееся лицо Дэна, - ах сука...

Он задергался, пытаясь освободиться, но напрасно. Громилы держали крепко, по всему было видно, что им не впервой удерживать таких вот ребят, рвущихся из их крепких рук.

Дэн повернул голову так, чтобы перед Виктором красовался его профиль.

- Смотри! - процедил он. - И запомни.

Он засмеялся, радуясь своей шутке, но внезапно поперхнулся смехом. Дэн резко побледнел, кровь отхлынула от его лица. Он прижал руку к груди и захрипел, вытаращив свои круглые глаза. В этот момент и ударил первый выстрел. Виктор заметил, как киллер, стоявший за спиной Дэна, зайцем метнулся в сторону. А потом держащие его громилы отбросили мага в сторону и заорали, хватаясь за карманы. Виктор упал на землю и резво откатился в сторону, стараясь быть подальше. Над головой снова ударил выстрел, и Виктор поднял голову, чтобы посмотреть, что случилось. То, что он увидел, заставило похолодеть кровь в его жилах. В этот момент он выглядел не лучше Дэна.

Около изуродованной машины стоял Глеб. С развороченной грудью, весь в подсыхающей крови, он держал в руке пистолет и методично нажимал на курок. Его глаза больше не были мертвыми, они смотрели вперед, живые и полные ненависти.

Дальше события понеслись вскачь. Мертвый Глеб, оказывается, стрелял в киллера, и тот теперь валялся на земле, напоминая кучу тряпья, и стонал. Один из шестерок вытащил пистолет, продолжая орать от ужаса, но выстрелить не успел, мертвец прострелил ему голову. Зато второй громила успел выдрать из-за пазухи трясущимися руками свой пистолет и два раза выстрелил в Глеба. Пули попали мертвецу в живот, и его отбросило спиной на машину. Бритый выстрелил еще раз, но промахнулся, у него все еще тряслись руки. Мертвец, сидя на земле, поднял пистолет и спустил курок. Громила поперхнулся собственным криком, что-то буркнул и рухнул за землю, лишившись половины черепа.

Виктор и опомниться не успел, как все было кончено. На ногах остался лишь Дэн, все еще прижимавший к груди трясущиеся руки. Теперь его лицо было пунцово-алым. Он не шевелился, лишь хрипел, все больше выпучивая глаза.

Виктор почувствовал, как его стала бить крупная дрожь, а волосы на голове встали дыбом. Мертвец поднялся на ноги и, шатаясь, сделал несколько шагов к джипу. Виктор задрожал, но остался лежать, у него просто не было сил, иначе бы он бросился бежать прочь от этого ужаса. А Дэн внезапно пронзительно вскрикнул и бросился бежать прочь от машины. Но не сделал он и десятка шагов, как нелепо взмахнул руками и упал на пыльную траву. Он хрипел, его ноги дергались, но буквально через несколько секунд он затих. Виктор следил за его агонией, не в силах отвести взгляд. На секунду чувство удовлетворения победило даже страх, и Виктор мстительно ухмыльнулся.

За это время, пока маг следил за агонией Дэна, мертвый Глеб на подгибающихся ногах подошел к Виктору. Тот посмотрел на него снизу вверх, чувствуя, как у него внутри что-то оборвалось. Страх вернулся, и Виктор, позабыв о Дэне, начал медленно отползать в сторону, не сводя глаз с ожившего мертвеца. Тот шевельнул челюстью, и из мертвого рта хлынул густой поток крови. Он покачал головой, и тут же Виктор почувствовал слабый астральный контакт. Маг тут же уцепился за эту ниточку, надеясь, что это Корвин. Так оно и было. Вызов был очень слабый, едва заметный. Казалось, Корвин находится очень далеко от Виктора, и к тому же слишком слаб. Виктор чуть нырнул в Астрал, чтоб ответить на вызов, но и не терять связи с реальностью. Реальный мир стал расплывчатым и нечетким, но зато можно было ответить на вызов.

- Это я! - донеслось из Астрала. - Корвин. Это тело не может говорить, повержены легкие и горло.

В реальности мертвец кивнул головой и дернул рукой с зажатым в ней пистолетом.

- Корвин, - прошептал пораженный Виктор, - но как...

- Я в теле Глеба. Мозг человека после смерти еще живет некоторое время. Мне удалось выкинуть умирающее сознание Глеба и занять его тело, чтобы помочь тебе.

- Где, - взвизгнул Виктор, чувствуя, что сейчас сойдет с ума, - где Глеб?

- Он умер, - спокойно ответил Корвин. - И это тело сейчас умирает. Я только хотел тебе сказать: не вмешивайся в то, что сейчас произойдет. Лежи тихо и лучше не шевелись, не отвлекай меня. Я буду очень занят.

Корвин оборвал контакт, и Виктор вернулся в реальный мир. Мертвец повернулся к нему спиной и сделал шаг к джипу. Виктор остался лежать, шумно втягивая воздух сквозь сжатые зубы. Он ничего не понимал, ему было страшно и почему-то холодно. Его била крупная дрожь, и скрюченные пальцы царапали землю.

Тем временем Корвин в теле Глеба поднял пистолет и выстрелил в боковое стекло джипа. В стекле появилась крупная дырка, оно пошло трещинами, но не вылетело. Мертвец опустил пистолет и наклонил голову, словно к чему-то прислушивался. Не дождавшись, видимо, ответа, он снова поднял пистолет, но в этот момент внутри джипа кто-то зашевелился.

- Хватит! - крикнули изнутри. - Я выхожу.

Дверца открылась, и из машины ловко выбрался довольно упитанный мужчина лет тридцати. Он перешагнул через тело громилы с пробитой головой и замер, рассматривая мертвеца.

Виктор сглотнул, чувствуя, как у него замерло сердце. Этот мужик подходил под описание того, кого Корвин просил разыскать. Вот оно, тело Корвина, занятое магом из Альвиона!

- Кто ты? - спросил маг, носящий тело Корвина. - Что тебе надо, мертвец?

Корвин отбросил пистолет и просто шагнул вперед.

- Нет! - закричал маг. - Не подходи ко мне! Я тебя узнал!

Он вскинул руки, словно защищаясь, и мертвец остановился.

Виктор понял, что они вступили в астральный контакт, и тут же чуть нырнул в Астрал, так чтобы видеть ауры противников. Оказалось, в астральном мире Корвин в теле Глеба и маг из Альвиона были теперь связаны толстыми пучками цветных нитей, которые пульсировали и светились. Между ними шел поединок, но Виктор не решился нырнуть в Астрал поглубже, чтобы увидеть именно битву. Он помнил просьбу Корвина и решил довольствоваться только наблюдением за перекачкой энергии. Он завис на границе Астрала, видя одновременно реальность и астральные ауры противников.

Маг из Альвиона вскрикнул и опустил руки. Виктор насторожился, он почувствовал движение мощных энергий, таких, что никогда прежде в жизни не встречал. Он понял, что сейчас что-то произойдет, и оказался прав. Маг в теле Корвина вскинул правую руку, и с его пальцев сорвалась длинная синяя молния. С треском она ударила в развороченную грудь Глеба и отбросила мертвеца на землю. Он попытался подняться, но маг ударил тело еще одной молнией.

Запахло горелой плотью, и Виктора снова чуть не стошнило. Лишь секунду спустя он осознал, что увидел. Но уже не имел сил удивляться. Маг использовал свои способности в Реале. Именно в реальном мире он ударил магией своего противника! Это и вправду был настоящий маг из Альвиона. Виктор подумал, что его клан никогда бы не нашел этого мага по просьбе Корвина. Настоящего мага, не астрального, найти практически невозможно. Если он этого не захочет сам.

В этот момент Виктор почувствовал еще одну волну энергии и снова взглянул на противников через Астрал. Теперь лежащий на земле Глеб и маг из Альвиона были связаны одной пылающей огнем нитью шириной в руку. Она пульсировала алым, и от Глеба к магу по этой нити шли волны энергии.

- Нет! - вскрикнул маг. - Нет! Только не сеть!

Нить взорвалась яркой вспышкой, Виктора ударило волной энергии, и Астрал вокруг него запылал настоящим пламенем. Глава клана поспешно вынырнул, чувствуя, что сейчас произойдет что-то непоправимое. В реальности это выглядело так: маг из Альвиона зашатался, схватившись руками за голову. В следующее мгновение он упал на колени и застонал. Мертвец, который возился на земле в попытках встать, замер.

Виктор насторожился. Он поднял голову, решая, настал ли удобный момент для бегства или еще есть риск получить в спину шальную пулю или молнию. На всякий случай он напряг мышцы, проверяя свои силы. Он готовился бежать отсюда прочь при первом же затишье в битве магов.

В этот момент тело Корвина открыло глаза и со стоном встало на ноги.

- Я здесь, - его губы слабо шевельнулись. - Я вернулся!

Виктор перевел дух. Это был Корвин! Он вернулся в свое тело, обменявшись сознаниями со своим противником! Но тело Глеба...

Виктор бросил взгляд на мертвеца. Тот снова зашевелился, пытаясь встать.

- Виктор! - крикнул Корвин, обернувшись к лежащему на земле магу. - Виктор, я здесь!

- Корвин! - Виктор махнул рукой в сторону поднимающегося мертвеца.

Корвин обернулся и увидел, что мертвый Глеб, теперь наделенный сознанием мага из Альвиона, встал на колени и ощупывает землю вокруг себя.

- О нет, - сказал Корвин, - не выйдет.

Он нагнулся и подхватил с земли пистолет, выпавший из мертвой руки одного из громил. Корвин вскинул пистолет, прицелился и выстрелил. Он попал точно в цель - в голове и без того мертвого Глеба появилась огромная дыра, и мертвец рухнул на спину. Корвин выстрелил еще раз и снова в голову. Тело вздрогнуло, задергалось в судорогах и затихло.

Корвин опустил руку и выронил пистолет.

- Ну, вот и все, - сказал он. - Теперь наверняка. Даже не верится.

Виктор, чувствуя прилив сил, поднялся и на дрожащих ногах подошел к Корвину, положил ему руку на плечо, словно проверяя, реален ли его знакомый.

- Корвин? - спросил глава клана Львов, заглядывая в лицо мага. - Это ты, Корвин?

- Это я, - ответил упитанный мужчина и рассмеялся. - Господи, Виктор! Это же я!

Он смеялся громко, в полный голос. Виктору же было не смешно. Он понимал, что потом, наверное, будет долго лечиться у психиатра, после всего произошедшего здесь, но пока он мыслил здраво. Пока надо было забыть о чудесах.

- Корвин, - позвал Виктор, сжимая пальцы, - Корвин, нам надо убираться отсюда! И как можно быстрее.

Маг оборвал смех и кивнул головой. Вопреки опасениям Виктора, он не впал в радостную эйфорию, и его сознание вроде бы работало нормально.

- Точно, - кивнул головой маг. - Отсюда надо исчезнуть, и чем скорее, тем лучше.

- К метро, бегом, - скомандовал Виктор, - поедем к Олегу из моего клана.

Он развернулся, чтобы бежать, и в это время мир дрогнул. Виктор зашатался, чувствуя, что происходит что-то непоправимое. Он ощутил, как на него из Астрала рухнуло что-то тяжелое. Он зашатался и сел на землю, боясь даже строить догадки о том, что это такое.

- Вот говнюк, - услышал он голос Корвина за спиной, - он все-таки сделал это.

Виктор понял, что случилось именно то, чего они меньше всего ждали. Совет Альвиона закрыл Астрал земли, закрыл одним махом, без предупреждения и рассусоливаний. Виктор тут же попытался выйти в Астрал, но у него ничего не вышло. Астрала просто не было! Он напряг все свои силы, пытаясь почувствовать знакомое ощущение бесконечности, но все было тщетно. Все, чего он добился, - это ощущения непреодолимой стены на своем пути. Ему захотелось сесть на землю и заплакать, как ребенок. Все, что он знал и любил, все, что он делал, ради чего сражался, - исчезло.

- Ничего, - сказал Корвин, и Виктор почувствовал, как маг помогает ему подняться. - Пошли. Главное побыстрее убраться отсюда, а с Альвионом я разберусь.

Он сказал это так просто и буднично, что Виктору захотелось сразу и безоговорочно ему поверить. Он разберется. Ему хотелось верить Корвину, очень хотелось, но где-то внутри он понимал, что теперь ничего не будет просто. Ничего.

- Пошли, - поторопил его Корвин, - где тут у тебя метро?

И Виктор побрел к повороту на улицу, чувствуя рядом с собой пустоту. Он лишился выхода в Астрал и теперь чувствовал его отсутствие всем своим существом. Он лишился чего-то огромного, постоянно присутствующего где-то рядом. Теперь рядом была пустота, целая бездна пустоты. И от этого хотелось плакать.

- Да идем же! - снова услышал он голос Корвина, незнакомый, непривычный реальный гол ос. - Будем решать проблемы по мере их поступления. Сейчас надо забыть на время об Астрале и наконец убраться отсюда!

Виктор кивнул, и они пошли к метро.

Глава третья КОРВИН

Призраки кружились вокруг него, танцуя в пустоте. На черном фоне их прозрачные тела выглядели подобиями людей. Лица кружатся, танцуют... Среди них ни одного знакомого. Танец призраков завораживал, тело цепенело. Кругом простиралась черная пустота, казалось, что он один-одинешенек в этом мире. Хотя почему только казалось? Так и было на самом деле. Корвин потянулся к призракам, чувствуя досаду оттого, что ему мешают спать. Руки свободно прошли сквозь бледные тела призраков, и он очнулся окончательно.

Кругом расстилалась пустота. И он действительно был один. Висел посреди Астрала, пытаясь заснуть. Увы, здесь это было невозможно. Сознание, лишенное тела, решительно отказывалось спать. Вместо сна приходил странный бред, похожий на метания между сном и явью. Вроде уже спишь, но понимаешь, что не спишь, и осознаешь, что происходит вокруг. Дальше дело не шло. Сладкая полудрема была в тягость, это было скорее мучение, а не отдых. Но и он был необходим - сознанию следовало давать передышку.

Придя в себя, Корвин сосредоточился и "ощупал" Астрал вокруг себя - ничьего присутствия не наблюдалось. И слава небесам. Маг уже стал беспокоиться, что его видения имели под собой реальную основу. В последнее время навалилось столько дел, что он не удивился бы, обнаружив, что вокруг него вьются чьи-то спешные вызовы, принявшие вид призраков.

Но никто не вызывал его за время сна. Астрал кругом был пуст, и маг сосредоточился, ища знакомые образы и ощущения. Он уже отдохнул, если этот бред можно было назвать отдыхом, - пора было возвращаться к своим делам. Несмотря ни на что, он чувствовал себя посвежевшим.

Корвин нащупал знакомые отголоски и потянулся к ним. Он окунулся в звон капели, сладкий запах летнего ветра, в шум листвы, почувствовал, как привычные спокойствие и уверенность появляются где-то внутри и растекаются теплой волной. И тогда Корвин шагнул навстречу этим ощущениям.

Он очутился на зеленой поляне, рядом с небольшой запрудой, в которой весело плескалась какая-то водяная мелочь. Вокруг поляны стоял весенний лес. Деревья были частью знакомые, частью нет. На идеально круглой поляне росла высокая трава. Корвин шагнул вперед, и она правдоподобно зашуршала под его ногами. Он оказался в кусочке астрального дома - реальности, созданной по образу настоящей в иллюзорном мире. Здесь Корвин обрел тело и теперь мог наслаждаться ощущениями, которое оно дарило. Сегодня он выбрал свой настоящий облик и нарядил себя в длинный зеленый плащ и серый охотничий костюм.

Корвин огляделся по сторонам, но никого поблизости не обнаружил. Видимо, сейчас Странники, хозяева и создатели этого уголка, отдыхали в своих личных сферах, сотворенных на один раз. Сейчас здесь, в Астрале Альвиона, находилось всего двое Странников - Мирион и Таллэ, жители далекой астральной реальности, перебравшиеся в Альвион в поисках знаний. Здесь они организовали небольшой уголок родной реальности и с теплотой встречали всех Странников между мирами. Этот лес служил как бы базой для всех путешественников, забравшихся в эту даль. В свое время Корвин очень удивился, обнаружив тут такой уголок. Он тогда, полгода назад, бесцельно блуждал по Астралу мира Альвион и случайно наткнулся на эту сферу. Мирион и Таллэ радушно приняли его, предложили свою помощь. Корвин рассказал им о том, что творится в других мирах, и о том, что он уже путешествовал вместе со Странниками из других реальностей. Мирион немедленно назвал Корвина Странником и поздравил его с вступлением в бродячее братство. Корвин не удивился. Стать Странником было легче легкого, разумеется, для астрального путешественника. Нужно было только побывать в паре миров, кроме своего родного, и при встрече с другими бродягами обменяться с ними информацией. Вот и все. Тебя признавали за своего и старались помочь при встрече. Странников было много. Никто точно не знал их численности, но в каждом из астральных миров, где побывал Корвин, обязательно дежурили двое или трое Странников, на время осевших на месте. Они встречали всех идущих через их реальность и старались помочь им - рассказывали о том, куда они попали, о местных нравах и обычаях. Так же они старались помочь и своим новым друзьям, зная, что в следующий раз, когда они вернутся к бродячей жизни, кто-то другой так же постарается помочь и им. Поэтому когда Корвин попросил помощи, Таллэ и Мирион даже обрадовались. Но, узнав в чем дело, призадумались. Дело действительно было сложное. Они так и не смогли помочь Корвину, но предложили ему оставаться у них столько, сколько он захочет. Вот он и остался.

Корвин еще раз оглядел лесной уголок, "ощупал" его своим астральным зрением и уловил знакомые элементы магии воплощения. Подробнее он не стал присматриваться, не за чем. А вот хозяев стоило поискать. Может, у них появились какие-нибудь новости.

Корвин выудил из памяти отпечаток ощущений, сопровождавших появление Мириона, и стал "вслушиваться" в Астрал. Друид был где-то рядом. Друидами их, кстати, прозвал сам Корвин за страстную любовь ко всяческим растениям. Странники такого слова не знали, но стоило магу объяснить, что он имел в виду, как они безоговорочно приняли новое название и даже старались собрать информацию о друидах в других мирах.

Мирной откликнулся сразу же. Видимо, он ожидал вызова мага и сразу же послал в ответ "приглашение". Корвин потянулся навстречу друиду и через секунду очутился в его личной сфере.

Друид, выбравший себе раз и навсегда форму высокого чернобородого мужчины, улыбнулся магу.

- Корвин, - сказал он просто, - рад тебя видеть.

Маг улыбнулся ему в ответ и окинул взглядом личную сферу Мириона. Это оказалась небольшая сфера, очень точно имитировавшая клочок, конечно же, леса. Со всех сторон стояли деревья, по виду хвойные. Корвин поднял голову. Мирион постарался на славу - казалось, что они стоят под огромной развесистой елью. Ствол уходил вверх и терялся в сплошной зелени. Все было так живо, естественно, что Корвин на секунду даже поверил в то, что они находятся в лесу. Но увы, это была лишь иллюзия, умело созданная искусником Мирионом.

- Садись, - пригласил друид.

Прямо перед Корвином из земли выполз огромный корень и принял форму скамьи. Маг, привычный к подобным выходкам, спокойно уселся на него, Странник же опустился прямо на землю, вытянув вперед длинные ноги.

- Как дела, - спросил он, поправляя зеленый с черной подкладкой плащ, - дня два тебя не было видно.

- Да все бродил по Астралу, - отозвался Корвин, - искал ниточку на той стороне, в Астрале Земли.

- Ты свободно туда входишь? - искренне удивился Мирион.

- Да нет, с трудом, - отозвался маг, - но я наловчился сканировать Астрал Земли отсюда, из Альвиона. Граница, конечно, сильно мешает, но по крайней мере я чувствую себя более уверенно.

- Как поиск? - осведомился друид. - Я вижу, ты расходовал много энергии в последнее время. Удалось что-то узнать?

- Никаких следов. Я так и не нашел "отпечатка" того, кто занял мое тело. Я приблизительно знаю, где он на Земле. Но, увы, в Астрале это не поможет. Там слишком много пустого пространства.

Друид отвел глаза. Неудачу Корвина он переживал, как свою личную. Ведь он так и не смог помочь своему новому знакомому. Остаться без тела, без родины - это было ужасно. Нет ничего хуже существования бесплотным духом. Есть, конечно, преимущества, но их можно по достоинству оценить только тогда, когда знаешь, что скоро вернешься домой, в свое тело.

Мирион кашлянул, поднял с земли гость сухих еловых иголок, растер их между ладонями. Корвин молчал. Он ждал, когда Странник перейдет к делу. Он чувствовал, что Мирион хочет ему что-то сказать, но решил не торопить друида.

- Послушай, Корвин, - задумчиво произнес Мирион и взялся пятерней за свою черную бородищу. В такие моменты он напоминал Корвину пирата, волею судеб занесенного в лесные дебри. - Я хотел тебя спросить, - продолжал Странник, - ты ведь общаешься с магами Земли?

- Да, - ответил Корвин, - но очень мало. От меня это требует больших затрат энергии. Но мне удалось связаться кое с кем. Мне обещали помочь с поиском того негодяя.

- Но все-таки связь есть? - друид вопросительно взглянул на мага.

- Есть, - кивнул Корвин, - а разве вы с Таллэ не бываете в Астрале Земли?

- Нет, - покачал головой Странник, - мы занимаемся исследованием Альвиона. К землянам мы заглядывали, но, как ты сказал, это требует слишком больших сил. К тому же мы плохо ориентируемся на твоей родине. Я знаком с парой Странников, которые родом с Земли, но сейчас они далеко.

- Вот как, - удивился Корвин, - я не встречал еще земляков.

- Астрал велик, - отозвался Странник, - а земляне далеко уходят от своей родины. Не в обиду будет сказано, но ты, наверное, и сам знаешь, что Земля-последний рубеж Астрала. Окраина, можно сказать. За Землю никто не проникал. Земной Астрал слишком разряжен, и его границы сильно размыты. Собственно говоря, Астрала в реальности Земли так мало, что не всякий Странник даже сможет туда лопасть. Многие из центра миров просто не выживут у вас, они привыкли к другой концентрации энергии.

- Зато, - заметил Корвин, - как мне говорили, из землян получаются лучшие маги.

- Верно. Вы учитесь пользоваться любыми крохами энергии. Маги Земли очень экономны и запасливы. Они могут практически из ничего добывать энергию и очень экономно расходовать ее. Жителям центра миров это кажется чудом. Эти изнеженные ребята привыкли к бескрайним запасам энергии, и стоит им чуть перекрыть каналы, как они теряются и впадают в панику.

- Да, я встречал таких, - усмехнулся маг, - они, конечно, лучше меня знали, что делать с полученной энергией. Но о том, как ее получать, я мог им рассказывать и рассказывать, а они лишь удивленно пялились на меня.

- Ладно, - друид снова кашлянул, - мы вроде отвлеклись от темы. Так вот. Хотел тебя еще спросить: ты знаешь что-нибудь о Совете Альвиона?

- Кучка высокомерных идиотов, - Корвин сжал зубы, - я обращался к ним за помощью. Давно, еще до того, как ушел в глубины Астрала. Очень скользкие типы. Как мне потом удалось узнать, они каким-то боком причастны к захвату моего тела. Но подробностей мне не удалось выяснить. Кто-то из них ушел, кто пришел... теперь концов и не найти.

- Понятно, - кивнул друид, - до тебя не доходили слухи о том, что Совет магов Альвиона планирует блокаду земного Астрала?

- Доходили. По-моему, последние полгода об этом все только и говорят. С Альвионцами я общаюсь мало. Не люблю я их. Но слухи доходили и до меня.

- Выяснилось, что это собственно уже и не слухи, - друид подтянул под себя ноги и устроился поудобнее, - Совет магов планирует установить астральный барьер. Странники, я имею в виду всех Странников, обеспокоены такой бредовой идеей. Это сводит на нет главную идею Астрала - свобода для всех.

Корвин задумчиво поковырял носком сапога сухие иголки. Вот тебе раз. Мало своих забот, так еще и это. Нет, этих зарвавшихся ребят следовало поставить на место. Но как? Внезапно Корвин почувствовал, как внутри него что-то сжалось в тугой комок. Если закроют Астрал Земли, он точно никогда не вернется на Землю.

- Мирион, что за чертовщина творится? Я не придавал этим слухам большого значения, но после твоих слов я даже не знаю, что и думать. Это просто какой-то беспредел! Откуда у них такие идеи?

- Эта идея у них давно, - ответил Странник и сразу помрачнел. Он нахмурил брови и стал похрустывать длинными пальцами, - я не знаю всех подробностей, но похоже, им не нравится то, что земляне все активнее осваивают Астрал. Я думаю, они видят в землянах своих конкурентов. Может, ты не знаешь, но некоторые реальности из центра миров оказывают Альвиону разную помощь. Считается, что Альвион - последний из цивилизованных миров Астрала. Вроде как самые слабые и маленькие, которым надо помогать. Думаю, Альвионцы боятся, что земляне разбредутся по Астралу и разнесут весть о том, что есть реальность, которая нуждается в помощи более, чем Альвион. Тогда соседние миры бросятся помогать вашим магам и забудут про магов этой реальности. Бредовое объяснение, я знаю, но пока у меня другого нет. Но я точно знаю, что Альвионцы всячески препятствуют распространению информации о Земле. Даже на Странников было оказано давление.

- Чепуха какая-то, - сердито сказал Корвин. - Чего им неймется!

- Может, и завидуют, - задумчиво сказал Мирион, - из вас выходят отличные маги. А маги Альвиона считаются одними из лучших. Земляне потенциально сильнее.

- Все равно не понимаю. Ну, может один человек завидовать другому. Ну, может одно государство завидовать другому, хотя с трудом это представляю. Но целый мир?

- Ну, не весь мир, - друид поднялся на ноги и стал отряхивать с плаща сухие листья и иголки, - это идея Совета магов. Они все это затеяли. Простые жители Альвиона и не подозревают об этом. Многие о Земле вообще не слышали.

Корвин промолчал. Он думал о том, что теперь еще и ограничен во времени. Если это правда, то теперь речь идет о жизни и смерти. Он и так висел на волоске - сознание без тела в Астрале не могло существовать вечно. Хитрое заклинание, не пускавшее его в тело того, с кем он совершил обмен, было хорошо спрятано. Он так и не нашел его следы. Что будет, если закроют Астрал Земли? Останется он навсегда сознанием в Астрале, лишенным тела, или просто исчезнет?

- Так вот, - продолжал Мирион, - давай-ка я буду конкретизировать. А то мы забираемся в политические дебри.

- Давай, - согласился Корвин, - я пока просто не пойму, чего ты от меня хочешь?

- Все просто. Нам, Странникам, нужен представитель Земли. Мы знаем, что у вас нет единого правительства, поэтому сойдет и лидер какого-нибудь астрального сообщества магов, только надо, чтобы оно было побольше. Ну, что-то вроде того же Совета магов Альвиона.

- Ого, - отозвался Корвин, - я знаю, что есть отдельные группы, которые зовутся кланами. Но насколько они велики, я даже не подозреваю.

- А я надеялся, что ты мне подскажешь, - огорчился Мирион. - Я так и не добился от землян ничего путного. Мне очень трудно находиться за барьером.

- Погоди, - сказал Корвин, - знаешь, я недавно познакомился с одним магом с Земли. Помнишь, я говорил, что просил его помочь найти мне тело?

Странник кивнул, в его карих глазах появился интерес. Он чуть нагнул голову, словно пытался поймать малейшие интонации в голосе мага.

- Так вот, - продолжил Корвин, - этот маг - глава довольно большой группы магов, которая называется клан Львов. В городе есть еще несколько кланов. Вроде они затеяли объединяться или что-то в этом роде. В общем, я выясню насчет этого.

- Было бы неплохо, - кивнул Мирион, - думаю, к лидеру группы, состоящей из пары тысяч магов, совет Альвиона прислушается.

- Ого, - сказал Корвин, - пара тысяч! Не знаю, наберется ли столько магов вообще на Земле. Но я попробую поговорить с этим человеком. А теперь скажи мне, зачем вам понадобился этот представитель. Может, и я сойду, а?

- Смотри, - сказал друид, - Совет Альвиона обсуждает закрытие Астрала. Мы, Странники, против. У нас есть рычаги давления на совет, но надо, чтобы это выглядело убедительно. Официально, что ли. Одно дело - протестуем мы. Другое - если появляется землянин, настоящий, который яростно протестует против закрытия Астрала от имени жителей Земли. Вот тут уж мы расшумимся вовсю. Мы устроим грандиозный скандал, и слухи о Земле доберутся до самых отдаленных уголков Астрала. Думаю, после такого маги совета просто побоятся закрыть Астрал Земли.

- Неплохо, - кивнул Корвин, - может, и сработает. Но почему на эту роль не подойду я?

- Корвин, - неожиданно мягко сказал Мирион, - пойми, ты уже не землянин в полном смысле этого слова. Может, тебе это кажется дикостью, но поверь, мне со стороны виднее. Ты - Странник. По твоим же рассказам ты провел в Астрале два года. Тебя уже знают как Странника. Для Совета Альвиона и для соседних реальностей что я, что ты - все равно. В их глазах мы Странники, и не важно, из каких миров мы вышли.

Корвин изумленно глянул на друида. Неужели все так и есть? Он-то никогда не отделял себя от Земли, жил надеждой вернуться на нее... Но ведь так и выходит - он Странник! Да вдобавок просто дух, бродячее сознание без тела...

- Ничего себе, - выдавил из себя маг, - прямо дух захватывает. Вот уж не думал... Я всегда воспринимал себя как новичка, как мага недоучку... тупого дикого землянина, неуклюжего и неумелого.

- Это называется заниженная самооценка, - ухмыльнулся Странник. - Похоже, ты общался исключительно с самолюбивыми надутыми хвастунами. Тебе просто надо поверить в себя, и ты заткнешь за пояс любого из Альвионцев, и вдобавок добрую половину магов из центра миров.

- Завышенная оценка, - Корвин невесело усмехнулся. - Значит, в представители Земли я не гожусь?

- Да. Зато годишься в представители Странников. Я хотел тебя попросить представлять на Совете магов Альвиона именно Странников.

- Меня? - удивился Корвин, - на совете?

- Да. Ты лучшая кандидатура. Ты хорошо знаешь Землю. Ее сильные и слабые стороны, уязвимые места. Также ты достаточно много знаешь и об Астрале и о Странниках. Так что ты не хуже любого из нас. А в данном случае и лучше меня и Таллэ - мы не так хорошо знаем Землю, как ты. Да что там, по сравнению с тобой, коренным землянином, мы вообще ее не знаем. Ну что, согласен?

- Конечно, - сразу же отозвался Корвин, - еще бы! Дело вплотную касается меня! Я постараюсь сделать все от меня зависящее!

- Вот и ладно, - удовлетворенно сказал Мирион, - пока твое задание - найти настоящего землянина - лидера большой группы магов. Не знаю, состоится совет или нет, но лучше подготовиться заранее.

- Договорились, - улыбнулся Корвин. - Кстати, я тебе не говорил еще, что ты, как никто другой, умеешь поднять боевой дух?

- Говорил, - сказал друид, - в прошлый раз, когда я учил тебя делать огненный щит.

Внезапно Друид помрачнел, на его лице появилось отсутствующее выражение, и Корвин понял, что кто-то вызывает Мириона через Астрал.

- Извини, - сказал друид и виновато улыбнулся, - мне пора. Тут назрели кое-какие дела...

- Все в порядке, - Корвин поднялся на ноги и сосредоточился, готовясь создать свою сферу. - Я все понял. Как только найду того самого мага, попробую с ним обсудить эту идею. Удачи, Мирион.

- Удачи!

Корвин представил себе свою сферу, подкрепил фантазию доброй порцией энергии и шагнул вперед, махнув на прощанье друиду рукой. Он мгновенно очутился в том мире, который создал, - просторной комнате с единственным окном, смотрящим на зимний лес.

Корвин создал диван, сел на него, вызвал из пустоты уже дымящуюся трубку и затянулся. Черт возьми, как хочется просто затянуться настоящей сигаретой! Почувствовать реальное тело, почувствовать, как дым просачивается в легкие, горечь никотина на языке. А потом легкое головокружение от первой сигареты с утра на пустой желудок...

Маг помотал головой, отгоняя назойливое видение. Лезут в голову глупости всякие. Он откинулся на спинку дивана, вольготно развалился на нем, положив ноги на низкий журнальный столик. Следовало хорошенько обдумать сложившуюся ситуацию. Неужели все, что говорил Мирион, правда? То, что эти ублюдки давно кричали, что надо закрыть землянам Астрал, это верно. Неужели они перестали кричать и стали действовать? Интересно, кто вызывал Мириона под конец беседы? Корвин запоздало спохватился и "прощупал" Астрал, старательно ища что-то незнакомое и подозрительное... Ничего.

Корвин расслабился и вновь затянулся ароматным дымом, который, увы, не мог заменить настоящий. Выпустив тугие сизые колечки, он сотворил себе чашку горячего кофе. Немного поразмыслив, сотворил и коньяк. Обычно вкус коньяка не удавался ему, но в этот раз получилось вполне терпимо. Маг отхлебнул кофе, затянулся трубкой и стал смотреть в окно, на деревья, ветки которых сгибались под тяжелыми шапками январского снега. Он старался забыть, что это всего лишь фантазия и что он, скорее всего, больше не увидит настоящего снега.

Ему остались лишь призрачные астральные фантазии, послушные до отвращения. Корвин глотнул коньяка прямо из горлышка и отбросил бутылку. Даже напиться тут не получится. Можно имитировать вкус спиртного и состояние опьянения. Но, увы, все закончится тем же полусном-полубредом. Правда, и похмелья не будет. Корвин вздохнул еще раз и снова уставился в окно. Нужно было все хорошенько обдумать.

Астрал был спокоен. Корвин раскинулся в пустоте, решив не возиться со сферой. Сейчас ему это было не нужно. Сейчас он был просто сознанием без тела внутри великой пустоты. Почти ничем. Но - мыслящим ничем. Корвин расслабился, мысли замедлили свой ход. Он стал медленно концентрироваться на источниках энергии, черпая из них силу. Один из источников был рядом - в Астрале Альвиона. На него маг наткнулся недавно, по чистой случайности. Другой же находился где-то около центра миров. Этот источник верно служил ему в астральных путешествиях. Надежный, мощный, он был практически неисчерпаем, но сейчас, увы, находился столь далеко, что Корвину доставались лишь жалкие крохи из его обширных запасов.

Маг зачерпнул энергии из обоих источников, понемногу от каждого, и сосредоточился на поиске. Его сознание стало огромной сетью, пропускающей через себя любые отголоски действий в Астрале. Теперь он мог с точностью сказать, что происходит недалеко от него, в Астрале Альвиона, но ему было нужно не это. Корвин сконцентрировался и настроился сначала на барьер между мирами, потом, напрягшись, скользнул дальше, в Астрал Земли. Здесь было еще пустыннее и тише. Активности почти не было. По сравнению даже со спокойным Астралом Альвиона здесь была вообще пустыня. Корвин почувствовал, что слабеет, его силы уходили на поддержание связи между двумя мирами. Он зачерпнул еще энергии из источников и почувствовал себя немного лучше. Решив не терять времени, он вызвал перед собой вереницу образов, сохранившихся в его памяти, и начал крутить их перед собой, как картинки калейдоскопа. Он искал. Искал в Астрале следы того мага, который похитил его тело. Звали его Савалет, но Корвин сомневался, что это было его настоящее имя. В своих поисках он не раз пытался разыскать информацию о маге-похитителе, но каждый раз натыкался на новое имя. Похоже было, что этот маг тщательно скрывал свое настоящее имя. Как, впрочем, и остальные маги Астрала. Корвин занимался поиском уже не первый год, и пока все, что ему удалось узнать, - враг по-прежнему на Земле.

Теперь он пытался просеять Астрал Земли в поисках отпечатка личности похитителя, а заодно нащупать знакомые ему сферы отдельных магов, но успеха пока не добился. Иногда ему попадались незнакомые личные сферы, но он их обходил. Не хотелось тратить силы и время.

Сейчас он превратился в чуткий локатор, отслеживающий одну-единственную цель - отпечаток личности мага похитителя. Корвину иногда удавалось "учуять" знакомые астральные волны, и тогда он еще раз убеждался в том, что этот маг находится на Земле. В его теле. Но конкретизировать местонахождение мага пока не удавалось. Похититель был надежно защищен каким-то щитом невидимости, суть которого Корвин пока не мог понять. Но он продолжал висеть в Астрале Земли и искать похитителя до тех пор, пока хватало сил. Когда силы заканчивались и он ослабевал настолько, что уже не мог даже черпать энергию из источников, он расслаблялся, и его отбрасывало назад в Астрал Альвиона. Там он отдыхал и набирался сил, общался со Странниками и пытался учиться. Но как только его силы восстанавливались, он снова отправлялся на поиски. Он, конечно, мог полностью переместиться в Астрал Земли, зависнуть там, но боялся потерять доступ к источникам энергии и стать совершенно беспомощным. К тому же в Астрале Земли его сознание, оторванное от тела, не могло долго находиться. Сказывалось отсутствие связи с телом, необходимой для поддержания сил, а также крайняя "разряженность" Астрала Земли. Чистые сознания, лишенные тел, практически не могли там находиться. Они не могли самостоятельно существовать там, черпая энергию из независимых источников. Им была необходима связь с телом, которое подпитывало бы сознание, путешествующее по Астралу. Корвин был, конечно, исключением, он уже два года жил в виде чистого сознания, но и ему в Астрале Земли приходилось туго.

Этот раз ничем не отличался от предыдущего. Корвин быстро просканировал все доступное пространство и, не обнаружив следов мага, стал отслеживать любые подозрительные возмущения самого Астрала. Он надеялся именно так выследить похитителя. Все-таки тот был из другого мира и наверняка должен был оставить в Астрале Земли "чужеродный" след. Увы, везде было пусто. Силы уже кончались, Корвин чувствовал, как его сознание начинает потихоньку плыть - скатываться в черную пустоту, которой не было названия. Он зачерпнул еще немного энергии и снова попытался нащупать какие-нибудь следы знакомых магов. Тщетно. Он переключился на отпечаток личности похитителя, его-то он запомнил на всю жизнь, и снова стал сканировать Астрал. В этот момент он почувствовал, что ему что-то мешает. Отвлекшись от поисков, он понял, что кто-то вызывает его в Астрале Альвиона. Скорее всего, это был Мирион - в вызове угадывались знакомые "ноты". Точнее Корвин сказать не мог, не отвлекаясь от процедуры сканирования. Он ощутил легкую досаду, но решил отложить поиск "на потом". У Странника мог быть к нему важный разговор. Корвин последний раз бегло "осмотрел" Астрал Земли и собрался уже вернуться в Астрал Альвиона, как вдруг... Знакомый след! Вот он - отпечаток похитителя! Корвин моментально забыл о вызове Странника. Он полностью переключил все свое внимание на Астрал Земли, но увы! След мелькнул и пропал, словно его и не было.

Корвин был готов взвыть от огорчения. Такой четкий след! Он зачерпнул энергию и стал лихорадочно обшаривать Астрал Земли, прыгая с пятого на десятое, ища знакомые ощущения. Ничего. Пусто. Снова тишина.

Такое впечатление, что кто-то выглянул из окна и снова спрятался, укрывшись за плотными шторами. Корвин постарался успокоиться и сосредоточиться. След был таким ярким! Видимо, похититель на секунду потерял контроль, и его маскировка пропала. Ну же, еще разок, ну, пожалуйста!

Контакт был неожиданным. Резким, прямым и открытым. Корвин не успел даже собраться с мыслями, как на него обрушился поток образов.

- Кто это? - пришло из глубины Астрала. - Кто ты?

Перед Корвином возник образ черноволосого молодого человека, выглядевшего очень взволнованным. Он буквально кричал, бросая в своего собеседника мощный вызов.

- Кто, - снова закричал он, - кто ты!

Корвин уже понял, что это был не Савалет. Но этот человек, видимо, находился рядом с магом, их астральные "ниточки" почти переплелись. Корвин искал одного, а наткнулся на другого. Что ж, пусть будет так.

- Спокойнее, - сказал Корвин и принял свой обычный образ. Теперь его собеседник видел мага как высокого худощавого человека в длинном плаще со шпагой на боку. - Что ты кричишь?

- Вытащи меня отсюда! - закричал незнакомец, и в ту же секунду Корвин ощутил сильный рывок, словно его хотели выдернуть из Астрала. - Вытащи меня!

Корвин моментально поднял астральные щиты, зачерпнул большую порцию энергии и приготовился оборвать контакт.

- Не ори, - мягко сказал он, - что надо?

- Вытащи меня! - продолжал парень. - Ты в Москве? Вытащи меня отсюда, я тебе денег дам! Много денег!

Корвин, уже готовый нанести ответный удар, внезапно понял, что это был за рывок. Парень, появившийся перед ним, был настоящим проводником. Самый настоящий проводник, огромная редкость для Астрала Земли. Парень был жутко взволнован, видимо попал в какую-то передрягу и не знал, как из нее выбраться. Но, похоже, угрозы он не представляет.

- Ты кто, - сказал Корвин, расслабляясь, - почему я должен тебе помогать?

- Слушай, меня похитили, держат на хате силком! Не могу ни выйти из хаты, ни в Астрал пробиться! Вот только тебя удалось цепануть! Слушай, помоги мне, а? Выручи, за мной не заржавеет!

Корвин насторожился. Что за чушь. Неужели просто уголовщина?

- Тебя как зовут? - спросил маг. - Что стряслось? Ты не мельтеши, скажи толком, что за трабла?

- Дмитрий меня зовут, - отозвался парень. - Димон.

Он встал прямо, перевел дух. На его теле появилась строгая кожаная куртка, больше напоминающая пиджак, на шее - золотая цепочка, на пальцах блеснули кольца. Видимо, он приходил в себя.

- Извини, земляк, - сказал он, - это я от неожиданности. Ты первая живая душа, которую я вижу за последние три месяца.

- Чего стряслось-то? - снова спросил Корвин.

- Кореш, ты не поверишь. Вот мы с тобой через Астрал конектим, ты-то в курсах там, астрал-мастрал, маги, да? А тут прикинь - маг. Настоящий! В реальности. Молнией кидается, сука! Понимаешь, настоящий маг! Как из книжки, блин. Это не фантазии там, не астральные дела. Это реальный мужик, настоящий, живой. Мощный такой, как танк!

- И чего он, наехал? - спросил Корвин, подстраиваясь под собеседника.

- Да блин, закрыл меня здесь. Блин, закрыл и в квартире и в Астрале! Не могу прямо ни с кем связаться.

Корвин почувствовал себя как рыбак, у которого пляшет на волне поплавок. Рыбка! Рыбка где-то рядом! Осталось только подсечь... Он уже начал догадываться, что это за реальный такой маг и почему образ этого Димона почти переплелся с образом похитителя. Однако не исключалась и ошибка.

- Ты Проводник? - напрямую спросил Корвин.

- Да, - отозвался Димон. - Что, заметно? Из-за этого этот урод меня и держит. Договаривались сначала, что, мол, сделаю для него дело и свободен... А сам как на цепь посадил! Три месяца тут сижу, на стены пялюсь. Скоро в дурку загремлю!

"Для дела". Это Корвину не понравилось. Ой не понравилось. Скорее всего, Савалет и пресловутый реальный маг - это одна и та же личность. Это может быть только он. Маг из параллельной реальности, опытный маг. Но для какого дела ему понадобился проводник, да еще такой сильный? Рывок у этого Димона что надо. Может легко простого человека выдернуть в Астрал. А мага - наоборот, вышибить в реальность. Видимо, он сам не осознает своей силы, иначе нашел бы способ вырваться. Но зачем он Савалету? Проводники такой силы обычно требуются для обмена сознаниями, для обмена тел. Неужели... Корвин почувствовал, что ему совершенно не нравится эта ситуация. Неужели похититель собрался избавиться от его тела? А может, он уже? Может, он сменил уже не одно и не два тела, и теперь и концов не найти.

- Эй, - подал голос Димон, - чего примолк? Выручишь земляка?

- Так, - откликнулся Корвин, - так. Давай по порядку. Почему выйти не можешь - запер он тебя?

- Запер. И еще какую-то хрень на дверь навесил, вроде как огонек. Если подходишь, жарко становится. Аж жуть пробирает. И на окнах такая же хрень.

Вот это номер! Заклятье огненной охраны! Корвин знал про него, он знал, что оно используется магами в других реальностях. Оно действовало и в Астрале, и в простом мире, но на Земле его просто нельзя было сделать! Но ведь сделал!

- А соседям постучать, - сказал Корвин, - или ты в частном доме?

- Да не, в хате обычной, в многоэтажке, - парень вдруг насупился, - не надо соседей. Ищут меня.

- Кто?

- Кто, кто. Менты. Не надо мне светиться.

- Ладно, - отозвался маг, решив оставить этот вопрос на потом. Он почувствовал, что слабеет, медлить было нельзя. - Дальше что, выйти не можешь, в Астрал не пускают?

- Да. Как в мешок посадили. Три месяца тут сижу, пробовал и так и сяк. Я вообще-то не очень в Астрале, но тут выучился немного. В общем, полная тишина. Как будто я один в Астрале. Вот ты первый, до кого достучался.

- Еще вопрос, - Корвин произнес это скучающим тоном, стараясь не выдать своего интереса. - Как насчет того дела-то? Ты его сделал, и он тебя запер или как?

- Да не сделал ни фига, - расстроенно ответил Дмитрий. - Не знаю даже, чего за дело. Сказал этот перец, что боится, как бы я его не кинул. Потому и запер тут.

Корвин немного успокоился. Ладно, похититель вроде все еще в его теле.

- А как он выглядит, этот маг, - спросил Корвин, - ну представь его, как он выглядит?

Парень нахмурился, видимо пытаясь сотворить образ мага, но это ему не совсем удалось. Все, чего он добился, - это появление весьма мутного призрака рядом с собой. Его почти нельзя было рассмотреть, но и того, что увидел Корвин, было более чем достаточно. Забавно было смотреть на себя со стороны. Забавно.

- Ладно, - сказал Корвин. - Теперь слушай, у меня мало времени. Быстро скажи мне, с кем можно связаться в Астрале, чтобы тебя выручить. Есть у тебя еще друзья там, кореша?

- Нет, - мрачно ответил проводник, - слышь, ну ты, что ль, сам приди, помоги, а? Я в долгу не останусь, веришь? Все, что есть, отдам.

- Да не могу я, - с досадой сказал Корвин, - понимаешь, я сам вроде как пленник! Не могу я к тебе явиться в Реале. Только через Астрал. Да и если приду, вряд ли чем помогу. Раз настоящий маг поставил там свои штуки, то и настоящий маг должен их снимать. Вроде как минер, понимаешь?

- Во блин, - с досадой сказал Дмитрий, - вот черт, что же делать?

Его образ немного расплылся. Корвин увидел, что пропали цепочки и перстни. Похоже, это было все наносное. Кто этот проводник? Обычный уголовник, браток, или деловой человек? В его разговоре тоже проскальзывали странные ноты. Было заметно, что он немного притворялся, словно хотел выглядеть круче, чем есть. Весь жаргон был какой-то наносной, не настоящий. Неужели он просто хотел произвести впечатление на собеседника?

- Послушай, - сказал Корвин, - я могу связаться кое с кем через Астрал. Ты скажи, может, кому надо весточку отослать, а?

- Не, не надо, - Дмитрий сжал кулаки. - Мне прятаться надо. Меня ищут все.

Корвин ухмыльнулся про себя. Да у него мания преследования прямо. Что ж он такого натворил?

- Хотя знаешь, - сказал Дмитрий, - я порой думаю, может, все-таки сдаться. Ментам там, например. Лучше уж так. А то мне порой так жутко становится. Особенно по ночам. Такая жуть находит, что хоть вой. Я уж думаю, может просто спятил я, и мне это все мнится?

Корвин представил, как вызванный соседями наряд милиции выламывает дверь в квартиру. Вам! Фейерверк! Все выжжено, и хорошо, если только одна квартира пострадает. А потом фээсбэшники будут долго и нудно расследовать дело о террористах, устроивших ловушку ментам.

- Э, - опять дал о себе знать Проводник, - ты не молчи. Чего-то страшно мне тут. Скажи что-нибудь. Я тут вообще одичал малость. Даже разговаривать, наверно, разучился.

- Слушай, - сказал Корвин, - ты успокойся. Я пока не могу тебе помочь, но что-нибудь придумаем. Ты не один. Я сам в некотором роде пленник, так что я тебя понимаю. Но мне вообще ничего не светит, а тебе я постараюсь помочь.

- Точно? - спросил Дима. Довольно жалобно.

- Верняк, - отозвался Корвин, - у меня силы кончаются, я не могу в Астрале долго сидеть. Ты знаешь, как запомнить мой образ?

- Ага, я сейчас.

Корвин почувствовал, как слабость накатила мутной волной. Мысли стали путаться, контакт с Проводником ослаб. До источников энергии уже так просто не достать. Он ослабел настолько, что не мог даже самостоятельно зачерпнуть энергии. Заболтался, черт подери. Контакт забирал слишком много сил. Вот черт. Скоро его просто выкинет отсюда. Корвин торопливо запомнил астральный "отпечаток" собеседника. Теперь он его найдет в любом случае.

- Готово, - сказал Проводник, - запомнил вроде.

- В общем, так, - отозвался Корвин, - я сейчас уйду. Но я вернусь. Где-то через день, ты пока не дергайся, лады? Если появится маг, не подавай вида, что что-то изменилось. Я придумаю, как тебе помочь.

- Скорей бы. Не могу больше. Я с ума схожу!

- Постараюсь, - Корвин собрал остатки сил, - и вот еще что, ты запомни хорошенько образ мага. Запомни отпечаток его ауры, его астральный образ. Потом мне покажешь, я его постараюсь найти через Астрал. Прослежу за ним, может, узнаю что-то полезное.

- Ладно, запомню, - отозвался проводник, - слушай, а расскажи, как оно там, как дела идут снаружи? А то я тут сижу, как сыч, ничего не знаю.

Корвин, отворачиваясь, скрыл ухмылку. Невооруженным глазом было видно, что Дмитрию просто страшно оставаться одному, и он тянет время, не решаясь закончить разговор.

- Извини, - сказал маг, - мне действительно пора. Но не отчаивайся, я вернусь. Приблизительно через сутки. Надеюсь, за это время не произойдет ничего страшного.

Корвин ободряюще улыбнулся Дмитрию. Тот смешался окончательно. На лице его астрального двойника проступили растерянность и нерешительность.

- Не оставляй меня, - тихо сказал он, - нет ничего хуже одиночества. Я боюсь. Боюсь этого гада. Когда он рядом, меня просто мороз по коже пробирает.

Корвин постарался сконцентрироваться. Чтобы контакт не разорвался раньше времени, ему приходилось выкладываться подчистую, всасывая из окружающего Астрала крохи энергии.

- Он монстр, веришь? - так же тихо продолжал Дмитрий. Напускная бравада исчезла, он теперь разговаривал, как нормальный человек. Испуганный и расстроенный человек. - Когда он рядом, я чувствую его чужеродность. Он не наш, он не отсюда, понимаешь? Когда он улыбается, мне хочется забиться куда-нибудь в дальний угол. У меня волосы встают дыбом от страха, когда между его пальцев начинают проскакивать маленькие синие молнии. Понимаешь, он чужой. Совсем чужой, от него веет чужеродностью!

- Верю, - сказал Корвин, чувствуя, как его сознание скатывается в темную пропасть, - извини. Мне пора. До завтра.

Маг почувствовал, как Астрал вокруг него смыкается в тугой кокон, и из последних сил дернулся в сторону границы. Он ослабил хватку, перестал удерживать себя в Астрале Земли и расслабился. Тотчас силы Астрала отбросили его к барьеру и вытолкнули в пространство Альвиона.

Лежа, нет, просто существуя в темноте, Корвин чувствовал себя полностью опустошенным. Теперь он знал, что такое выжатый лимон. Сознание мутилось. Астрал воспринимался как огромное черное поле с редкими вкраплениями звезд. Корвин ощущал, что где-то недалеко есть источники энергии; зачерпнув из них силы, он мог прийти в себя. Но совершенно не было сил скачивать энергию. Он чувствовал, как впадает в полусон-полубред, и даже застонал от досады. Сейчас бы поговорить с Мирионом. Он наверняка дал бы дельный совет, старый бродяга.

Словно отзываясь на его мысли, вызов от друида толкнулся в сознание Корвина. Ах да, спохватился маг, ведь Мирион как раз вызывал его, когда это все и началось! Пытаясь вырваться из сна, Корвин послал друиду слабое приглашение, надеясь, что тот разберет, откуда оно пришло. Странник разобрался. И не замедлил явиться. Корвин почувствовал, как его обволакивает мягкое присутствие Мириона, и ощутил, как в него закачивают силу. Осторожно, маленькими порциями, чтобы не вызвать скачкообразного перенасыщения.

Силы медленно возвращались к магу, и он успокоился. Корвин уже попадал в такую ситуацию и знал, что сейчас самое лучшее - это просто расслабиться и позволить Мириону сделать все необходимое. Корвину вспомнилось, как когда-то давно его уже лечили от полного истощения. Но тогда дело обстояло гораздо хуже, гораздо.

- Корвин, - донесся до него шепот Странника, - постарайся добраться до нашего уголка. Тебе надо пару часиков отдохнуть рядом с источником энергии. Я открою его для тебя Ну как, сможешь добраться7

Нет тратя силы на ответ, Корвин представил себе зеленую поляну Странников, и когда она появилась, просто шагнул на изумрудную траву. Сил, как ни странно, хватило. Но это путешествие стало последней каплей. Корвин почувствовал, что весь мир вокруг него вздрогнул, и его сознание все-таки соскользнуло в черную дыру. Последнее, что он успел почувствовать - дружеское прикосновение Мириона.

***

Корвин сидел на диване и курил трубку, медленно выпуская клубы ароматного дыма. Он сотворил эту сферу, полностью повторяющую его старую квартиру, совсем недавно и теперь просто отдыхал. После лечения в зеленом уголке Странников он полностью пришел в себя, восстановил свои энергетические связи и решил, что лучше ему побыть одному некоторое время. Это было не так уж давно - полдня назад, если считать по земному времени. После того как он пришел в себя, первым делом маг попросил совета у Мириона. Тот сначала не понял, о чем идет речь, посчитал, что у Корвина какие-то навязчивые идеи после пережитого истощения. Но потом, разобравшись, очень обрадовался, что Корвин напал на след похитителя.

Мирной симпатизировал молодому и неопытному магу, грубо обманутому одним из Альвионцев. Ему льстило, что маг обращается к нему за советом. К тому же Мирион был добрым и отзывчивым, порой даже немного наивным и искренне старался помочь всем, кто обращался к нему за помощью.

Поняв, что Корвину его приключения не привиделись, Странник крепко задумался. Потом для начала посоветовал не спешить и узнать все подробности, однако Корвин только хмыкнул в ответ. Разумеется, он не собирался гнать лошадей и нестись вперед сломя голову. Корвину был нужен совет, что конкретно делать в подобной ситуации. Тогда Мирион предложил расставить ловушки на похитителя. Корвин же стал расспрашивать Странника о методах маскировки истинного астрального отпечатка. Теперь он не сомневался, что с помощью проводника сможет разыскать Савалета и поймать его. Они ещё немного поговорили, но потом Мирион запротестовал и велел Корвину расслабиться и хоть ненадолго перестать думать о делах. Корвин, чувствующий себя довольно паршиво, согласился с ним, сотворил себе сферу и теперь отсиживался в ней, набираясь сил.

Пейзаж за окном он сменил. Вместо январского снега теперь в окно било весеннее солнце. Деревья стояли на черной земле, на голых ветвях набухали почки. Не вставая с дивана, одним движением пальца Корвин распахнул окно, и в комнату ворвался весенний ветер, холодный, но наполненный свежестью.

Он продолжал думать о том, как ему теперь быть. Маг мог представить себе множество вариантов развития событий, но ни один его не устраивал. Он прикидывал и так и эдак. По всему выходило, что он всего лишь маг-недоучка, в подметки не годящийся похитителю. Это, конечно, огорчало. За два года, проведенные в Астрале, Корвин многому научился, но знания были поверхностными, обо всем понемногу, и он вряд ли мог сравняться с настоящим Альвионским магом, способным применять свои знания в реальном мире.

Так Корвин и размышлял, сидя на диване. Настроение стремительно падало. Пока он не видел способа вернуться в свое тело. Даже если он найдет похитителя, что дальше? Вступить с ним в борьбу? И что? Даже если он и победит, то победа его будет лишь в Астрале. Маг спрячется обратно в тело, и Корвин не достанет его. Может, попробовать вселиться в кого-то еще? С помощью того же проводника... Но что делать с сознанием того, в чье тело он вселится? Корвин мрачно усмехнулся. Вот так и рождаются на Земле легенды об одержимости демонами.

От этих мыслей Корвина отвлек неожиданный вызов. Он осторожно ответил на него и с удивлением обнаружил, что его вызывает Мирион. Что случилось? Ведь Странник сам рекомендовал ему отдохнуть.

- Что случилось? - спросил Корвин, удерживая контакт.

- Извини, что беспокою, - Странник нахмурился, - тут появилось одно срочное дело. Я хотел бы с тобой поговорить.

- Нет проблем, - отозвался маг, - приходи.

Он установил полный контакт с Мирионом, и Странник сразу же появился в комнате. Гость огляделся и покачал головой.

- Я уже тебе говорил, что жители вашей реальности выбирают себе весьма странные места для жительства?

- Говорил, - кивнул Корвин, - еще месяц назад.

Странник вздохнул, сотворил себе большое деревянное кресло и удобно устроился в нем. Хозяйничать в чужой сфере без разрешения было дурным тоном, но между хорошими друзьями такие условности не соблюдались.

- Послушай, - сказал Странник и сцепил пальцы рук в замок, - помнишь, я говорил тебе о Совете магов Альвиона?

Корвин кивнул, разглядывая собеседника. Тот был в своем неизменном темно-зеленом охотничьем костюме, в коротком зеленом плаще. Его черная борода радостно топорщилась, глаза горели, как у молодого сорванца. Но внешность Мириона была обманчива. Корвину он часто казался довольно старым. Этаким дедом, патриархом большого семейства, которым на старости лет овладела тяга к приключениям и перемене мест. Мирион был мягок. Такими бывают люди, много испытавшие в жизни, хлебнувшие горя сполна, но не озлобившиеся. Наоборот. Они стали добрее и жалели всех, кому приходилось несладко.

- Так вот, - продолжал Странник, - совет состоится. Дата уже назначена. Я узнал об этом только что.

- Когда он начнется? - оживился Корвин и с досадой подумал, что как-то этот момент упустил из виду. А ведь он был важен - решалась судьба его родного мира.

- Завтра, - отозвался друид, - завтра вечером после захода солнца в столице Альвиона.

- Они будут собираться в реальности? - удивился Корвин. Он знал, что подобные советы обычно проводят в Астрале, - не все маги могут одновременно собраться в одном и том же месте. Астрал был идеальным средством коммуникации.

- Они соберутся вместе в реальности, но сам совет будет проходить в Астрале. Там будут еще несколько магов. Все - Альвионцы. И никого из других реальностей. Получается, что Альвион будет решать судьбу Земли, и это очень беспокоит Странников. Маги этой реальности слишком активны. По крайней мере, правящая верхушка.

- А что говорят другие Странники?

- Мы с Таллэ послали весть в другие миры. Ответа пока нет. Совет магов Альвиона очень торопится. Видимо, они решили покончить со всем этим как можно быстрее, чтобы на них не оказали давление.

- Вот черт, - расстроился Корвин, - то есть соседние миры даже не знают, что здесь происходит?

- Верно. Это очень нехорошая ситуация, мы должны как-то повлиять на нее. Мы не можем отменить совет, но должны приложить все усилия к тому, чтобы решение о закрытии Астрала Земли не было принято. Лучше всего пусть не будет принято никакого решения. Надо просто тянуть время, ожидая ответа Странников и магов других реальностей. Без их поддержки нам не справиться. Альвионцы будут просто игнорировать нас.

- И как скоро эти ответы придут? - мрачно спросил Корвин.

Его трубка извергала клубы сизого дыма, порой даже с искрами, отражая настроение своего хозяина.

- Не знаю, - честно признался Странник. - Таллэ "сидит на связи". Непрерывно обшаривает Астрал, делая вызовы. Он также связывается со всеми Странниками, до которых может дотянуться. У него талант в такого рода делах, так что дело движется.

Корвин сжал зубы, и черенок трубки хрустнул. Маг опомнился, уничтожил сломанную и сотворил себе новую трубку.

- Я могу чем-то помочь? - спросил он.

- Конечно, - обрадовался Мирион - помнишь, я тебе говорил, что тебе придется быть на Совете представителем Странников?

Корвин кивнул. Он чувствовал, что еще не совсем пришел в себя. Мысли немного путались, и он ощущал себя немного туповатым. Маг зачерпнул энергии из своего дальнего источника и почувствовал себя лучше.

- Я успел поговорить с Согденом, главой совета магов, - друид взялся за бороду и запустил в нее длинные тонкие пальцы, - мы много говорили. Он был против того, чтобы допускать на совет Странников. Была очень некрасивая сцена, мы ссорились. Он не хотел, чтобы присутствовали посторонние. В том числе и представители Земли. Он говорил, что это внутреннее дело Альвиона. В конце концов, мне удалось его уломать. Он согласился, что представители Земли должны присутствовать на совете. По крайней мере, к доводам разума он еще прислушивается. Как можно что-то делать с Астралом другого мира, не ставя в известность его обитателей. Странник выглядел расстроенным. Он поднялся с кресла, которое тут же исчезло, и принялся расхаживать по комнате. Корвин видел, что ему не по себе.

- Мне с трудом удалось уговорить его допустить на совет представителя Земли. Потом стало легче, и он согласился на твое присутствие. Я сказал, что ты будешь представлять Странников и одновременно будешь консультантом представителя Земли.

Странник остановился и взглянул на Корвина, который сосредоточенно рассматривал свой ноготь.

- Я еще тебя не запутал? - спросил Мирной.

- Да нет, - задумчиво отозвался маг, - но я пока не пойму, что мне нужно делать конкретно.

- Хорошо! - Странник щелкнул пальцами, вызвал из небытия свое деревянное кресло и уселся в него. - Переходим к конкретике.

Корвин постарался собраться и сосредоточиться. Друид говорил быстро, перескакивал с темы на тему, и магу было трудно поймать нить его мыслей.

- Все очень просто, - продолжал Странник, - ты нашел представителя Земли?

- Нет, - Корвин почувствовал себя неловко, ведь он напрочь забыл о своем обещании, - но думаю, это можно сделать в любой момент.

- Хорошо, - кивнул Мирион. - Как можно быстрее свяжись с тем человеком, о котором ты говорил. Постарайся его подготовить, но не рассказывай ему всего. Помни - не важно, что он будет говорить на совете, не важно, что будешь говорить ты. Нам надо тянуть время. Нам надо, чтобы совет закончился ничем.

- Если я буду говорить, то буду говорить от имени Странников? Или Земли?

- От имени Странников. От имени Земли должен говорить маг, стоящий во главе большого количества людей. А ты - одиночка. Но ты будешь голосом Странников. Я наделяю тебя такими полномочиями, по крайней мере на этот случай. Как я уже говорил, ты лучше ориентируешься в делах Земли.

- Хорошо, - подытожил Корвин, - есть какие-нибудь идеи, о чем мне говорить?

- Есть, - друид улыбнулся, - по большому счету все равно, что говорить. Главное - заставить их не принимать никакого решения. У Странников есть официальная позиция по этому вопросу. Первое - закрытие Астрала Земли недопустимо. Совет Альвиона в одиночку не может решать такие вопросы. Вернее, не должен. На таком совете должны присутствовать представители Земли и, по крайней мере, двух реальностей из центра миров. Например, Веллевалле и Сигиз. А также должен быть представитель совета Странников. Хоть мы и бродячий народ, но у нас тоже есть свой совет.

- Совет? - искренне удивился Корвин. - Первый раз слышу о совете Странников!

- Неудивительно, - ухмыльнулся Мирион, - все не так просто, как кажется на первый взгляд.

Корвин покачал головой. Он был удивлен, очень удивлен. Он-то думал всегда, что Странники - вольный народ, не признающий ничьей воли, чуть ли не анархисты. И тут на тебе - совет.

- Ладно, об этом потом, - сказал друид, - продолжаем. Если что, намекни Согдену, что дело может дойти и до открытого сопротивления со стороны Странников. Мы будем делать дыры в любом барьере, который они смогут установить, и будем водить магов Земли в большой Астрал. К центру миров. Пусть они учатся.

- Неплохо, - сказал Корвин, - что ж вы раньше этим не занимались?

- Это чрезвычайная мера. Можешь пригрозить этим Согдену.

- Надеюсь, этого не понадобится, - мрачно сказал Корвин, - общался я с ним, редкостный урод. Но маг сильный. Надеюсь, он будет держать себя в рамках.

- Во-вторых, - Мирион снова взялся за бороду и ненадолго задумался, прикусив нижнюю губу.

- Вот что, - сказал он резко, - пункт "во-вторых" оставляю на твое усмотрение. Наплети ему что хочешь. Можешь прикрываться именем Странников. Все равно, хуже открытого противостояния ты уже ничего придумать не сможешь.

- Послушай, - сказал маг, - у меня тут идея одна завалялась. Я вообще-то думал тут на досуге... Вот Совет магов Альвиона, по слухам, по крайней мере, жалуется на засилье магов Земли в их Астрале. Похоже, им плевать, что я тут торчу полгода и еще ни одного не встретил. Ладно. Так вот, об Астрале на Земле знают единицы, по сравнению с общим количеством жителей этой планеты. И если заявить о существовании Астрала открыто, в него перестанут верить окончательно.

Мирион нахмурил брови:

- Вы такой недоверчивый народ?

- Наоборот, слишком доверчивый, - улыбнулся маг. - На землян постоянно вываливается куча разной информации, на девяносто процентов это ложь. Так устроена наша жизнь. Но люди верят. Сначала верят, пока молоды. Потом набираются опыта, и в результате те, кто верили всему, теперь не верят ничему.

- И что ты хочешь этим сказать?

- Я хочу сказать, - Корвин выпустил кольцо табачного дыма, - что стоит открыто заявить об Астрале, как все станут это воспринимать как бред, выдумку. Магов станет еще меньше, новых практически не будет появляться.

- И что?

- Думаю, можно преподнести этот план Согдену как план "разоружения". Мол, вы не закрывайте Астрал, а мы такими методами добьемся сокращения "поголовья" магов.

- Ты что, - недоуменно спросил Странник, - серьезно?

- Нет конечно, - усмехнулся Корвин. - Это все бред. Но надо же "вкрутить" Согдену пару баек, а?

- Сойдет, - одобрил Мирион, - вполне. Если что, я готов это представлять как официальную позицию Странников.

- Послушай, Мирион, ты вот все время рекомендуешь мне говорить от имени Странников. Еще ты говоришь, что назначаешь меня представителем Странников. А тебе не влетит за такое самоуправство? Ведь у вас все-таки есть совет?

- Одного из членов совета ты видишь перед собой, - Мирион поднялся, чуть наклонил голову. - Позволь представиться, Странник Мирион, член совета Странников, полновластный представитель совета в окраинных зонах Астрала.

Корвин опустил трубку. Ну что ж. Он предполагал нечто в этом роде. Мирион отвесил легкий поклон и Корвин кивнул в ответ, подавив желание встать. В позе Странника он усмотрел нечто шутливое, нарочитое. Похоже, друид не очень-то серьезно относился к своему титулу.

- Мирион, Совет магов Альвиона знает о том, что ты член совета Странников?

- Согден знает, - отозвался друид и снова уселся в кресло, - поэтому он и возражал против моего присутствия. Он боится, что авторитет члена совета Странников окажет влияние на позицию тех альвионских магов, которые еще не пришли к окончательному решению по Астралу Земли.

- Черт. Все как-то путано и нелогично, - Корвин поморщился, трубка исчезла из его руки. Вместо нее появился большой тонкостенный бокал, наполненный до краев янтарным пивом. Маг сделал большой глоток.

- Это оттого тебе так кажется, - наставительно сказал Мирион, - что ты многого еще не знаешь. Ты просто не можешь связать кое-какие нити воедино, не обладая нужной информацией, поэтому все кажется нелогичным и путаным.

Корвин не ответил. Он без всякого удовольствия допил сотворенное пиво, получившееся в этот раз на удивление безвкусным.

- Ладно, - сказал друид и резко поднялся. - Таллэ вызывает меня. Видимо, ему удалось с кем-то связаться. Я, пожалуй, пойду, а ты все-таки отдохни.

- Да уж, "отдохни", - с сарказмом ответил Корвин, - где уж теперь. Буду думать, как добыть представителя Земли на совет.

- О совете мы еще поговорим. Перед самым советом. Не вздумай отвечать на вызовы Согдена, если он попытается с тобой связаться. И ни в коем случае не выходи на совет, пока не поговоришь со мной. Осталось еще несколько моментов, но пока не хочу о них говорить.

- Ладно, договорились, - кивнул маг.

- Прости, - ответил друид, - мне пора. Кстати, давно хочу тебя спросить, да все забываю. Ведь Корвин - это не настоящее твое имя?

- Нет конечно, - ответил маг, - это имя литературного персонажа из книги, популярной в нашем мире.

- Ну и хорошо. В последнее время у тебя столько проблем, что я уж подумал, ты пользуешься настоящим именем. А тот Корвин, что из книги, он был магом?

- Пожалуй, да. Но самое главное - он был путешественником между мирами. Прямо как я сейчас. Поэтому я и решил так назваться. А настоящее имя я, конечно, никому не раскрывал.

- Отлично, - сказал Странник, - до встречи!

И он исчез из сферы Корвина. Одновременно с ним исчезло и его деревянное кресло, украшенное затейливой резьбой. Корвин покачал головой и откинулся на спинку дивана. Ему еще надо было найти представителя Земли и связаться с проводником, чтобы тот не спятил окончательно от одиночества. Дел действительно было по горло. Но надо было отдохнуть. Хоть немного, но отдохнуть...

***

Пустота Астрала приняла его в свои объятия, и он привычно раскинул астральные "усики" энергий в поисках знакомых отпечатков. Магическое пространство привычно пульсировало мириадами тонких энергетических жилок. Но сейчас Корвину нужна была только одна - нитка Проводника Дмитрия, остававшегося в заключении. Корвин сосредоточился, ища знакомые следы. Сразу не вышло. Маг был немного раздраженным и усталым, что мешало концентрироваться. Одно дело он уже сделал - нашел представителя Земли для Совета магов. Это оказалось на удивление просто, однако полдня Корвин потратил.

Сразу после разговора со Странником Корвин связался с Виктором, главою клана Львов. Именно его Корвин просил помочь в поисках тела. Клан, конечно, никого не нашел, но маг и не надеялся на их помощь. Просто следовало попробовать и этот вариант. С Виктором ему было легче связываться, контакт между ними был прочный. Корвин подозревал, что глава клана Львов когда-то побывал за пределами Астрала Земли, и теперь ему легче давались контакты с Астралом Альвиона.

Виктор, когда услышал о совете, не очень-то и удивился. Слухи о закрытии Астрала бродили давно, и, видимо, информация каким-то образом просачивалась из Альвиона в Астрал Земли. К предложению Корвина Виктор отнесся с энтузиазмом. Это был крепкий лидер, привыкший играть первые роли, и то, что его выбрали представителем всех магов Земли, очень ему льстило. Корвин видел, что глава клана Львов постарается приложить все силы, чтобы выполнить свою миссию успешно, и будет биться в Совете прямо как лев. Пожалуй, у этого Виктора неспроста была интуитивная астральная форма в виде льва. Видимо, она отражала его внутренний мир. Проблем с ним вроде не предвиделось.

Корвин поежился, вспоминая свою форму. Он в Астрале представлял собой сгусток огня, даже скорее плазмы. Он очень редко пользовался этой формой, после того как научился контролировать ее. Она была опасна - забирала слишком много сил. Но, впадая в бешенство, что случалось редко, Корвин по-прежнему возвращался к этой форме. И тогда у его противников появлялись проблемы. Мало кто был способен тягаться со сгустком плазмы, выжигающей сам Астрал. Правда, это не могло долго продолжаться. Корвин чувствовал, что когда-нибудь он переборщит и обратится в пепел, сгорев изнутри.

Астрал дрогнул, и Корвин нащупал ниточку, ведущую к Дмитрию. Маг постарался отбросить посторонние мысли и потянулся к своему новому знакомому. При этом он осторожничал, старался, чтобы его вызов был незаметен для остальных. Он скользнул вперед и подобрался вплотную к маленькой светящейся точечке - сознанию Дмитрия. Он был не в Астрале, и следовало осторожно позвать его. Корвин зачерпнул немного энергии из своего дальнего источника, чистой и мощной, настоящей первобытной энергии Астрала. И эту кроху энергии он вложил в вызов. Он представил себе Дмитрия таким, как запомнил его в Астрале, и позвал его.

Ответ пришел тотчас. Видимо, Дмитрий ждал этого вызова.

- Эй, - пришел его голос, и перед Корвином появился молодой человек. Прямо на ходу он принял форму дерева, потом снова человека, абсолютно нагого. В следующую секунду на человеке появилась одежда из черной кожи, а лицо сменило форму.

Теперь перед магом стоял Дмитрий, именно такой, каким запомнил его маг.

- Здорово! - обрадованно произнес Проводник. - Ты где пропадал? Я тут чуть не спятил!

- Извини, занят был. Как там у тебя дела? Что происходит?

Проводник прикрыл глаза, и вокруг собеседников возникла сфера. Она приняла вид обычной однокомнатной квартиры.

- Вот, - сказал Проводник. - Смотри.

Корвин принял свой обычный облик, тот, которым он пользовался все последнее время, и прошелся по комнате, заглянул на кухню, осмотрел входную дверь.

- Как я понимаю, - сказал маг, - это та самая квартира, где тебя держат?

- Верно. Посмотри, может, тебе это о чем-то скажет.

На входной двери появились черные прожилки. Они пульсировали, словно живые, и напоминали кровеносные сосуды. Корвин коснулся одной из них. Форма была знакомой. Это было заклинание черного замка, заклинание, выпивавшее энергию самой жизни у всех, кто осмеливался коснуться двери.

- Ты же говорил, что было огненное заклятье, - тихо сказал Корвин и повернулся к Дмитрию.

Тот уже успел сесть на сотворенный диван и вызвать себе бутылку с пестрой этикеткой.

- Рассказываю, - проводник глянул на мага. - Буквально час назад этот урод заявился в квартиру. Всю ее обнюхал. В такие моменты он меня просто парализует. Я лежал на диване и не мог двигаться, но видел, как он ходил по комнате. Он был сильно возбужден, складывалось такое впечатление, что он затеял какое-то дело, важное для него. Он что-то бормотал себе под нос, кажется ругался. Обшарив всю квартиру, он сказал, чтобы я вел себя тихо. Сказал, что скоро все закончится, я получу свободу, а он уберется из этого мира.

- Ну, это заявление Корвину не понравилось. События развивались слишком быстро. Тут и тупому было понятно, что активность мага из Альвиона как-то связана с грядущим заседанием Совета магов и вероятным закрытием Астрала Земли. Связь есть. Но какая?

- Потом он сказал, что принес мне пожрать и что еда в холодильнике. Потом еще немного мне погрозил и свалил. Тогда я встал и сам осмотрел квартиру. Оказалось, что теперь на двери и окнах вот такая штука. Я пробовал вызвать тебя через Астрал, но ни фига не вышло.

- Я был далеко, - ответил Корвин, понимая, что сил Проводника просто не хватило на то, чтобы пробиться в соседнюю реальность. - Это все?

- Все. - Проводник приложился к бутылке. - Слушай, блин, забыл в прошлый раз спросить. Тебя как зовут?

- Корвин.

- Чего? - удивился проводник. - Что, в натуре?

- Нет, конечно. Просто зови меня так.

- А, - Проводник снова приложился к бутылке. - Слушай, что-то меня это дело напрягает. Этот ненормальный все больше меня пугает. Я боюсь, что когда сделаю для него то дельце, о котором он. пока не говорит, то он просто шлепнет меня, чтоб не оставлять следов. Чую, затеял он какую-то серьезную байду. Ты, это, не придумал ничего, а?

- Пока нет, - ответил Корвин, - но есть кое-какие наметки. Слушай, неужели тебе не к кому обратиться в Реале? Может, остались у тебя знакомые, что ствол под мышкою носят?

- Да нет, - ответил Дмитрий и заметно погрустнел, - повязали братанов.

- Подумай как следует, - Корвин сотворил себе стул и уселся на него верхом. - Идея такая - если шлепнуть того мага, то и заклинания, что он сотворил, исчезнут.

- Какое там! - уныло отозвался проводник. - Он и пули небось руками ловит.

Корвин пожал плечами. Разумеется, он не собирался организовывать покушение на свое собственное тело. Но надо было как-то расшевелить Дмитрия. Выбить из него информацию. Корвин пожалел, что не мог проводить в Астрале Земли больше времени. Надо было побродить по местным тусовкам, пообщаться с кем-нибудь, увидеть новые лица. Черт, жалко, что у него так мало сил!

- Тогда так, - сказал маг. - Надо его покоцать, но только изнутри.

- Это как? - удивился Проводник. - Как это изнутри?

- Через Астрал, - задумчиво отозвался Корвин. У него в голове сложился план, но пока он еще не принял законченной формы. Так, пара идей.

- Вот что, - сказал маг, - мне надо будет найти его. Связаться с ним и затеять хорошую драчку. Думаю, я смогу его зашибить.

- Зашибить? - удивился проводник. - Через Астрал? А он вынырнет в реальность.

- А вот надо, чтоб не вынырнул, - спокойно заметил Корвин. - Ты ведь Проводник, так?

- Так, - отозвался Дмитрий.

Он вдруг сильно помрачнел. Отшвырнул бутылку, которая исчезла прямо на лету, и спрятал лицо в ладонях.

- Я тебя понял, - глухо сказал он. - Держать его. Опять все сначала.

- Что сначала? - удивился маг.

- Да так. Фигня. Проехали. Значит держать?

- Держать, - подтвердил Корвин. План складывался на лету. Маг прокручивал в голове сотню вариантов и отбрасывал их как нежизнеспособные. Но несколько идей он оставил, про запас. Над ними стоило подумать отдельно. Пока же были ясны только общие черты.

- Слушай, - Проводник отнял руки от лица, - а тебе что за резон лезть в это дело, а?

Корвин увидел, как в глазах Дмитрия мелькнуло недоверие. Проводник сразу как-то подобрался, его руки сжались в кулаки.

- Ты чего лезешь в это дело? Как-то ловко все получилось, сидел я значит в одиночке, вдруг ты, как с неба, туда-сюда и уже не разлей вода. Или ты тоже из этих, небесных жителей?

Корвин смотрел на Проводника. Тот теперь напоминал искупавшегося кота. Взъерошенный, со злобой в глазах, но где-то притаилось отчаяние. Обреченность. Маг вдруг четко осознал, что перед ним человек. Личность. За ней пряталась какая-то история, вероятно весьма неприятная. И это был не просто астральный персонаж. Это был настоящий, реальный человек. Человек, попавший в беду.

- Послушай, - как можно мягче сказал Корвин, - этот урод насолил мне. Крепко. Я, собственно говоря, искал его. А случайно наткнулся на тебя. Просто в Астрале вы как бы рядом засветились. Его я потерял, а твоя ниточка осталась. Вот как я на тебя вышел.

- Ага, - сказал Дмитрий. Злость исчезла из его глаз, но настороженность осталась. - А ты где сейчас? Что-то ты странный какой-то. Говоришь, заперли тебя, а где?

- Ты прав насчет небесных жителей, - сказал маг, решивший идти до конца. - Я сейчас в Астрале Альвиона. И контакт с тобой обходится мне довольно дорого. В плане здоровья. Но я с Земли. Москвич. Так что насчет этого можешь не опасаться. Мы действительно земляки.

- Во мля, - Дмитрий вдруг вскочил с дивана. На его лице теперь красовалась довольная ухмылка. - А я - то не втыкаю, что за перец... Слушай, тебя Игорем зовут, да? Не, ну скажи, от тебя не убудет!

Корвин насторожился. Имя... его имя. Действительно, его когда-то звали так. Давно, еще до того, как он остался один в Астрале. Но откуда Проводник это узнал? И Мирион спрашивал недавно насчет имени. Что происходит?

- Ну скажи! - проводник окончательно развеселился. Он улыбался во весь рот, глаза прищурились, и в них играла хитринка, - да я вижу, что Игорь, ага. У тебя же на лице все написано!

- Ну, я Игорь, - сказал Корвин, - откуда ты знаешь?

Проводник рассмеялся и хлопнул ладонями по бедрам. Похоже, настроение у него резко сменилось, он теперь не боялся. Наоборот, излучал какую-то странную уверенность.

- Ну да! - крикнул он. - Игорь! Теперь врубаюсь! Знаешь, я видел паспорт. По паспорту он как раз Игорь. Так что я знаю, кто ты такой.

- И кто? - спросил Корвин. Он чувствовал себя довольно глупо. Он полагал, что именно он владеет всей информацией, что с простаком Дмитрием можно играть по своим правилам. И вдруг такой финт!

- Ты тот парень, которого он кинул! Он забрал твое тело, верно? Вот сволочь! Он мне рассказывал, как так вышло, что он попал из другой реальности к нам. Мол, произошел обмен - он вселился в это тело, а хозяин отправился в его теле гулять по другой реальности. На время. И, мол, надо будет обратно меняться - тут ему Проводник, то есть я, и пригодится. А оно вон как. Он тебя наколол, да, обманул?

- Вот черт, - Корвин прикусил губу. Надо же. Оказывается, как просто. Он думал, что про него все забыли, что он для всех исчез с горизонта. Но тут вот какая история. Надо же, паспорт. И как только у этой сволочи хватает совести утверждать, что обмен был добровольным. Ведь он тогда просто применил обычный гипноз.

Проводник ждал, уставившись на Корвина. На его губах играла довольная улыбка. Такая резкая смена настроения немного насторожила мага. Черт возьми, похоже, что три месяца в одиночном заключении не прошли для проводника даром. Да тут еще под боком настоящий, реальный маг. Тут у кого хочешь крыша поедет.

Корвин вздохнул про себя и решил идти дальше. Ему нужна была поддержка Проводника. Очень нужна, в любом случае! Без него вообще ничего путного не выходило.

- Да, верно. Он меня обманул. Он просто забрал мое тело. Я должен был вселиться в его тело, ненадолго, на пару дней. Но его тело оказалось хитрым образом блокировано, и я остался просто болтаться в Астрале. Как я уцелел - никто не знает. Этот маг, его, кстати, зовут Савалет, он специально все это задумал. Но с какой целью - не знаю. Я тогда был молодой и глупый. Он просто обманул меня, как ребенка. Забрал мое тело для каких-то своих делишек. С тех пор я его ищу.

- Да, дела, блин! - Дмитрий взъерошил ладонью свой коротко стриженный чуб. - Ну полный урод. Такого и кончить в кайф. Слушай, я его знаю ну полгода, наверно. Когда же он у тебя тело забрал?

- Два года назад, - тихо ответил Корвин и сам поразился. Надо же. Уже два года! Боже мой, целых два года! Он уже стал забывать, что это такое, быть в теле!

Его руки непроизвольно сжались в кулаки, Корвин почувствовал, как судорогой сводит скулы. Ну! Немного осталось. Немного! Черт, до тела всего пара шагов, а тут еще эти игры с Астралом. Чтоб им провалиться всем, магам Альвионским!

- Ни фига себе, - удивился Дмитрий. - Два года. Как ты там не спятил еще?

- А я спятил, - очень серьезно сказал Корвин. - Давно. Когда связался с этим Астралом. Не надо было туда вообще лезь.

- Это точно, - поддержал его Проводник. - Одни неприятности от этого.

Он вдруг шагнул вперед и протянул руку.

- Дима, - сказал он, - меня зовут Дима.

Корвин медленно протянул вперед свою руку и пожал ладонь Проводника, крепкую как камень. Интересно, в Реале он такой же сильный?

- Игорь, - сказал маг, - меня зовут Игорь, хотя я давно не пользуюсь этим именем.

Проводник рассмеялся и хлопнул мага по плечу свободной рукой.

- Игорек, - сказал он, - да мы его в порошок сотрем! Ты вернешься назад, а я выберусь из этой одиночки! Не тушуйся! У нас все получится!

Проводник шагнул в сторону, в его руках появилась пузатая бутылка вина с тонкой ручкой, напоминавшая кувшин.

- Ну, что? - весело сказал он. - Глотнем за победу?

Перед ним в воздухе появились два бокала, и он быстро разлил вино.

- Глотнем, - сказал Корвин, беря из воздуха бокал. - За знакомство.

Проводник опустошил свой бокал одним глотком. Корвин с опаской пригубил вино. К его удивлению, оно оказалось отменным.

- Слушай, - сказал маг, - да у тебя талант. У меня такое классное вино никогда не получается.

- Ну так, - улыбнулся Проводник, - давай еще сделаю.

- Погоди, - Корвин мотнул головой, приходя в себя, и поднял руку. - Слушай, что-то мы отвлеклись. Братание оно, конечно, здорово. Но мы же еще ничего не сделали. Дело еще только начинается.

- Верно, - Проводник помрачнел. Он бросил бутылку, которая тут же исчезла, и потер пальцем нос. - С чего начнем?

- Не будем торопиться, - Корвин допил вино и уничтожил бокал. - Пойдем по порядку. Ты сделал отпечаток его личности или забыл?

- Сделал. Как ты просил. Пока он шарился по комнате, я его всего ощупал через Астрал как мог. Он даже замечание мне сделал. Наорал на меня. Но я его запомнил.

- Давай! - Корвин прикрыл глаза.

Запах тлена обрушился на него. Гниющее мясо, горящая плоть, пепел. Горячо, очень горячо, но где-то далеко ледяной ветер. Ветер, срывающий плоть с костей. Запах Земли и гнили, плесени. Впереди мелькнула черная дыра. Страх. Боль. Где-то рядом смерть. Корвина замутило. Он впитывал отвратительные ощущения, хотелось прекратить эту муку, но он терпел. Этот опечаток поможет найти ему похитителя. Но как сильно изменился этот маг, называвший себя Савалетом! Корвин помнил его совсем не таким. Не удивительно, что он не мог его найти в Астрале Земли! Знакомые мотивы, конечно, были, но в общем плане...

- Все! - выдохнул Дмитрий, и Корвин открыл глаза. Оказывается, он умудрился упасть на пол и теперь сидел на голом паркете, медленно приходя в себя. Внезапно дала себя знать и граница между Астралами. Энергия резко уходила, растворялась в пространстве. Корвин почувствовал, что его мысли путаются, и потянулся к источникам энергии. Зачерпнул, сколько мог, и потянул к себе. В голове прояснилось.

- Погано, да? - спросил Дмитрий. - Сразу ясно, что дрянь человек. Таких прямо в детстве убивать надо.

- Люди меняются. И не только люди, - ответил маг, с трудом поднимаясь на ноги. - Два года назад он был другим. Не удивительно, что я не мог его найти.

- А дальше что, - нетерпеливо спросил Проводник. - Что дальше делаем?

- Погоди, дай в себя прийти.

Корвин сосредоточился на перекачке энергии. Связь слабела, энергия с трудом пробивалась из соседней реальности. Корвин чувствовал, что сильно ослаб. Он заболтался с Дмитрием и не уследил за тем, что силы подошли к концу. Нужно еще энергии. Еще больше!

- Вот что, - сказал Корвин, переведя дух, - дальше делаем так. Мне надо его найти. Попробовать самостоятельно отыскать этого засранца.

Он почувствовал себя лучше - энергетические каналы восстановились, и он утолил свою жажду, припадая к Альвионскому источнику и к источнику в центре миров.

- Подожди немного, я попробую, - сказал он Проводнику, и тот кивнул в ответ.

Маг сосредоточился и стал искать образ похитителя, просеивать Астрал Земли поблизости от себя. Потом дальше, по спирали. Земля, смерть, тлен, кровь, огонь. Ну же. Ну же!

Ответ пришел быстро. Знакомый образ мелькнул и исчез - похититель по-прежнему пользовался маскировкой. Но теперь контакт был лучше. Точнее. Корвин чувствовал, что при необходимости сможет без труда разыскать Альвионского мага. Но не сейчас. Сейчас он слишком устал. Надо передохнуть. Совсем немного, чуть-чуть.

- Эй! - откуда-то издалека донесся голос Дмитрия. - Ты чего?

- Сейчас, - буркнул Корвин, - сейчас.

В эту минуту он почувствовал астральный вызов. Слабенький, едва заметный. Кто-то вызывал его там, в Астрале Альвиона. Мирной?

Маг постарался разделить свое внимание между Астралом Земли и Альвиона. Так, чтобы не прервался контакт с Дмитрием, и так, чтобы видеть того, кто его вызывает в Альвионе. Сознание Корвина растянулось по двум астралам, истончилось. Он почувствовал, что проваливается куда-то в темноту, но удержался.

- Мирной? - тихо спросил он у вызывающего.

- Где ты? - донеслось в ответ. - Я давно ищу тебя.

Это был действительно Странник. Корвин чувствовал, как друид осторожно касается его сознания, пытаясь понять, где же носит его собеседника.

- Ты не забыл о совете? Он уже скоро. Тут произошли кое-какие изменения. Нам надо поговорить. Ты готов?

- Почти, - отозвался Корвин, отгоняя от себя видение черной пропасти, в которую он скатывался. - Я устал. Сильно устал.

- Вижу. - Корвину стало легче. - Странник послал ему заряд энергии. Как будто бы ему в лицо плеснули холодной водой. Сознание прояснилось, и маг отчетливо понял, что он допустил ошибку, растянувшись по двум астралам.

- Мирной, я сейчас! - сказал он, лихорадочно соображая, что делать.

- Давай. Приходи в себя и быстро ко мне.

Контакт прервался, и Корвин с облегчением перенес все свое внимание на сферу Дмитрия.

Тот стоял посреди комнаты и рассматривал своего гостя, взявшись рукой за подбородок.

- Ты с кем-то говорил? - спросил Проводник, увидев, что маг приходит в себя.

- Да. Извини, тут дела нарисовались неотложные. Да мне и отдохнуть надо. Я, пожалуй, пойду. Как только освобожусь - сразу к тебе, подумаем, что дальше делать.

- Хорошо, - отозвался Дмитрий, - ты что-то плохо выглядишь, весь прозрачный какой-то. Давай отдохни, потом приходи.

- Пока, - выдохнул Корвин и с облегчением прервал контакт. Его сознание пронеслось сквозь Астрал Земли, миновало барьер между мирами, и маг очнулся в своей сфере, на любимом диване. Рядом на журнальном столике дымилась трубка.

"Наконец-то, - подумал Корвин, - еще немного, и Мириону опять пришлось бы вытаскивать меня". Маг чувствовал себя легко, словно с его плеч свалился огромный груз. Но он еще не полностью пришел в себя. Не стоило появляться перед Странником в таком виде.

Сфера схлопнулась и исчезла. Корвин остался висеть посреди Астрала, закрыв все контакты, кроме одного - энергетического канала до источника в Астрале Альвиона. Маг потянулся к нему, расширил канал и теперь с удовольствием впитывал энергию, чувствуя, как она наполняет его веселой, искрящейся силой.

Корвину стало легче. К нему постепенно возвращалась его обычная форма, мысли раскладывались по полочкам, черная пропасть на краю сознания захлопнулась.

Впитывая энергетические потоки, Корвин думал о том, почему Мирной так внезапно вызвал его. Вроде до Совета магов Альвиона оставалось порядочно времени. Сто раз еще можно было все обговорить. Видимо, у Странника появились какие-то известия из центра миров. С другой стороны, он прав - лучше все обговорить заранее, не торопясь.

В глубине души маг ощущал досаду. События накладывались друг на друга, не давали сосредоточиться на чем-то одном. Ну почему он так поздно встретил Дмитрия? Если бы они встретились хотя бы месяц назад, он уже наверняка бы ходил в собственном теле! А теперь неизвестно еще, чем кончится эта история с закрытием Астрала!

Корвин сосредоточился на перекачке энергии. Прочь мысли, прочь! Сейчас надо было как можно быстрее прийти в себя, а потом связаться с Мирионом. Никаких посторонних мыслей. Все потом. Все.

***

Комната была погружена во тьму. Свет не горел, за единственным окном стояла ночь. Луна огромная, как тележное колесо, заглядывала в комнату, изливая свой густой, как молоко, свет на подоконник.

Корвин сидел на диване, поджав под себя ноги, и размышлял. Он специально установил в своей сфере ночь - эта обстановка его успокаивала. Сегодня он был на Совете магов Альвиона и участвовал в нем. Совет превратился в комедию, в фарс! Корвин встал и прошелся по пустой комнате. Он повел рукой, и из небытия стала появляться мебель, имитируя обстановку реальной комнаты. Маг уселся верхом на расшатанный деревянный стул и уперся кулаком в подбородок.

Совет действительно превратили в фарс. Его разыграл Согден специально для Виктора, представителя магов Земли, который принял все за чистую монету. Корвин знал, что Совет магов обычно проходит совершенно по-другому. То, что творилось сегодня, иначе как издевательством назвать нельзя. Согден утонченно издевался над представителем Земли, насмехался над самой Землей, ее обычаями, откровенно хамил, стараясь вывести землянина из себя. Это видели все, кроме самого Виктора, который просто не представлял, как должен проходить Совет магов. Он буквально надувался от важности, думая, что его принимают всерьез. Он пробовал разговаривать с Согденом на том идиотском комическом языке, которым глава Совета магов обращался к землянину. Виктор не понял настолько тонких намеков Согдена. Тот, видимо, ожидал какой-то враждебной реакции, гнева, а вместо этого представитель Земли принял его игру.

Корвин сотворил себе стакан вина и сделал пробный глоток. Ну и гадость. И как это у Дмитрия получается настоящее вино? Видимо, у него и впрямь талант. А вот Корвину вкусовая магия никогда не удавалась. Он уничтожил стакан с вином, включил торшер, и мягкий свет вычертил светлое пятно на ковре. Маг пересел на диван, вытянул ноги и вновь погрузился в воспоминания.

Сначала Согден был настроен вполне мирно. Он посмеивался над Виктором, чего тот не замечал. На Совете присутствовали маги из отдаленных концов Альвиона, которые не были сторонниками Согдена. Председателю нужно было убедить их в том, что земляне невежественные идиоты. И если бы Виктор разозлился, поняв, что над ним издеваются, это бы только порадовало Согдена. Тогда бы он постарался спровоцировать скандал и выставил бы Виктора диким варваром, агрессивным и опасным.

Но когда Виктор никак не отреагировал на оскорбления, Согден растерялся. Это никак не укладывалось в его план. Корвин отчетливо видел это. Согден начал импровизировать и окончательно запутался.

Согден вышел из себя, но держался в рамках. Он зло посматривал на Корвина, который почти не принимал участия в разговоре. Зато Морток старался вовсю. Сначала он старался прощупать мысли самого Корвина, но, естественно, наткнулся на стену и отступил. Ближе к середине заседания Морток попытался воздействовать на Виктора, незаметно подавляя его волю. Делал он это так ловко, что почти никто и не заметил. Корвину пришлось вмешаться, разумеется так же незаметно. Он поставил над Виктором щит и блокировал все попытки Мортока добраться до сознания представителя магов

Земли. Эти все манипуляции заметил Согден. Он помрачнел и, кажется, сделал замечание своему другу Мортоку.

Дальше началось самое интересное. Виктор нес полнейшую чушь, а Корвин поддерживал его, как мог. Совет магов внимал. Согден находился в полной растерянности. Он-то думал, что ему удастся посмеяться над землянином, а получалось наоборот. Виктор же продолжал разговор в прежней манере. Главу Совета это выбило из колеи, а когда к этому цирку подключился и Корвин, став нести такую же околесицу, Согден впал в тихую истерику. Он уже не понимал, кто над кем издевается.

Остальные маги Совета были настроены по-разному. Корвин отметил, что единодушия среди них нет и, видимо, никогда и не было. Наверняка и здесь шла подковерная борьба, наверняка были группировки враждующих между собой. Корвин заметил, что часть магов с вниманием следила за действиями Согдена, словно надеялись поймать его на какой-нибудь ошибке.

К концу Совета Корвин был уверен в одном - им с Виктором удалось сбить Согдена с толку и в общем-то сорвать заседание Совета. Согден выглядел растерянным, а многие так толком ничего и не поняли из этого представления. О единодушном решении не могло быть и речи, Корвин был доволен. Он выполнил поручение Странника. Теперь у них было время для того, чтобы натравить на Согдена магов других реальностей.

Корвин сотворил себе пива, которое удавалось ему значительно лучше вина, и развалился на диване. В общем-то беспокоиться пока было не из-за чего. Он выполнил поручение Мириона. После Совета ему пришлось немного прогуляться с Виктором по Астралу и кое-что ему растолковать. Этот "лев", или скорее "тюлень", был уверен в том, что Совет прошел отлично и что к его мнению прислушались. В чем-то он был прав, ведь сам факт участия в таких советах - большая победа для магов Земли. Теперь их хоть признали официально.

Отправив радостного и изможденного Виктора домой, Корвин встретился с Мирионом. Странник уже знал, чем закончился Совет, но жаждал подробностей. Маг все ему рассказал, практически слово в слово. Мирион жадно слушал, кивая головой. Когда маг закончил, Странник поздравил его с победой. Корвин хотел поговорить с Мирионом, но тот, сославшись на срочные дела, удалился. Наверняка сейчас он пытался привлечь к решению проблемы Странников из других миров, и Корвин не решился надоедать ему своими разговорами.

Теперь он просто сидел в своей сфере, отдыхая и постепенно приходя в себя. Лучше всего было бы подремать в Астрале, но Корвин не мог себе этого позволить. Дмитрий, наверное, там уже с ума сходит. Ведь он не может сам добраться до Корвина, а магу было некогда выходить на связь с проводником. Пора было заняться своими личными делами.

Корвин закрыл глаза и разом уничтожил всю сферу, чтобы ничто не отвлекало от поиска. Он остался висеть посреди Астрала, потеряв форму и представляя собой лишь разумный сгусток энергии. Маг потянулся сквозь пространство Астрала и коснулся источников энергии. Сегодня ее понадобится больше, чем обычно. Ведь он собирался не просто искать. Он хотел найти.

Маг нащупал ровные потоки источника в Астрал Альвиона. Этот источник, представлявший собой сгусток энергии, отражение реального источника в реальности, ритмично пульсировал и был спокоен, как лесное озеро. Из него нельзя было за один раз взять много энергии, он отдавал ее небольшими порциями и делал промежутки для самовосстановления. Не очень хороший источник для боевого мага. Зато хорош для путешественника, для которого важна стабильность. Корвин коснулся потока силы, немного подождал, пока его энергия настраивалась на источник, потом потянул на себя тоненькую нить энергии. Порядок.

Но это было еще не все. Теперь маг потянулся к энергетическому сгустку, расположенному в глубинах Астрала, где-то около центра миров. Это был его личный источник, с которым его связывало много воспоминаний. Раньше из него черпала силу целая семья магов, но теперь Корвин остался единственным, кто знал об этом источнике.

Источник представлял собой небольшое солнце, настолько мощной была его энергия, мог ее отдавать огромными дозами, давал столько, сколько берущий мог "проглотить" за раз. Отменный источник для боевого мага. Но как все источники подобного плана, работал нестабильно и был жутко капризным. К тому же сейчас он, к сожалению, находился за несколькими границами миров и Корвин не мог полностью полагаться на него. Но лучшего источника он не знал. Mar настроился и на его потоки. Он продолжал висеть в Астрале, купаясь в волнах энергии. Он накачался ею до отказа, так что ему казалось, что где-то внутри него дрожат натянутые до предела струны. Маг замечал сейчас малейшие изменения в энергетических потоках, читал близлежащий Астрал, как открытую книгу. Он сам стал Астралом.

Вот теперь Корвин был готов, готов к дальнейшим действиям, к поиску, к бою, к чему угодно. И он потянулся к барьеру, отделявшему его от Астрала Земли. Через мгновение маг прошел эту преграду, быстро и легко, практически не встретив сопротивления.

Теперь следовало поторопиться, запасенная энергия не вечна. К тому же здесь, в Астрале Земли, она расходовалась гораздо быстрее, чем в том же Астрале Альвиона, например.

Маг прислушался к Астралу, раскинулся в нем громадной сетью, пропуская через себя малейшие энергетические потоки. Он буквально "ощупывал" Астрал. Он настроился на поиск и стал прокручивать перед собой образ, полученный от Дмитрия, образ похитителя. Следовало, конечно, связаться с проводником, но Корвин решил сделать это потом. Сначала он хотел выяснить, как обстоят дела с тем негодяем, называвшимся Савалетом, и способен ли он самостоятельно найти его. Если бы это получилось, то он бы связался с Дмитрием, и они бы вместе решили, что делать.

А сейчас он искал, искал запах Земли, пепел, тлен, потоки крови, сырость, смерть, смерть, смерть...

Это оказалось на удивление легко. Образ, который передал магу Дмитрий, был настолько точным, что Корвин сразу нашел его. Маг наткнулся на сильный отголосок этого образа и сразу понял - оно.

Посреди этой мерзости он уловил что-то знакомое. Что-то пробивалось сквозь эту мразь, и это "что-то" потянулось к нему. Корвин испуганно отпрянул, решив, что его заметили, но в следующее мгновение понял, что это было. Это же его собственное тело! Всей своей сущностью он потянулся навстречу этому призыву. Энергии тела и разума узнали друг друга и потянулись вперед, стремясь соединиться Корвин едва не потерял голову и чуть не бросился вперед, навстречу своему телу. Еще никогда за последние два года он не был так близок к своей цели! Но рассудок успел подавить первый порыв. Корвин замер, затаился, а тонкая нить, связывающая его с телом, пропала. Остался лишь легкий контакт с отвратительным образом похитителя. Корвин осторожно следил за ним, потом придвинулся ближе, установив более прочную связь. Теперь маг четко видел перед собой образ похитителя, можно сказать, следил за ним со стороны.

Корвин балансировал на той грани, когда уже пора посылать вызов для контакта, но не спешил - время еще не наступило. Контакт был односторонний. Именно так можно было следить за человеком через Астрал. Этому Корвин научился за два года своих странствий, и не раз этот способ слежки выручал его в трудных ситуациях.

Маг потянулся еще чуть ближе и стал разбирать детали. Как он и думал, на образ была наложена маскировка, именно такая, какую описывал Мирион. Эта маскировка зависела напрямую от поддержки хозяина, и в те моменты, когда маг отвлекался, она ослабевала, вот как сейчас. Похититель отвлекся, и его образ был открыт для вызова и для слежки. Видимо, маскировка часто ослабевала - все-таки Земля не самое комфортное место для мага из другого мира. Тут слишком мало энергии. Пожалуй, житель более дальних реальностей, не альвионец, не смог бы сделать даже этого.

Корвин подобрался еще ближе. Он понимал, что сильно рискует, но не мог удержаться от этого соблазна. Он буквально потерял голову от возможности застать похитителя врасплох. За два года, проведенные в Астрале, маг не раз мечтал об этом моменте, - когда он найдет похитителя. И вот сбылось. И он не мог удержаться. Рассудок кричал ему, что это опасно, что он может все испортить, и именно сейчас, когда дела стали налаживаться, но чувства были сильнее. Корвин тянулся к своему телу, потому что оно означало для него все, чего он хотел, к чему стремился. Оно было целью всей его жизни.

Теперь контакт был более четким, маг почти вторгся в мысли похитителя. А ведь он изменился, сильно изменился, подумалось Корвину. Когда он украл его тело, то был не таким. За эти два года похититель из обманщика, воришки, превратился в жуткого монстра. Не случайно Корвин не мог найти его все это время. Он просто искал не того. Того Альвионца, обманувшего наивного землянина, просто не было. На его месте возникла практически новая личность. И если бы не Дмитрий, то Корвин не нашел бы его вовсе. Даже если бы не было маскировки.

Корвин зачерпнул энергии из дальнего источника, чтобы быть готовым ко всему, и стал "вслушиваться" в контакт с похитителем. Этот процесс нельзя описать словами, это можно только почувствовать. И обучались такой слежке отнюдь не по рассказам мастеров. Обучались по их чувствам и образам, передаваемым мастером ученику. Для такой слежки не существовало готовых рецептов, и Корвин действовал наугад, импровизируя на ходу. Общие принципы он узнал давно и опробовал их во время своих странствий. Но объекты слежки настолько различались, что к каждому нужно было подходить особо.

Похититель действительно отвлекся, он разговаривал с кем-то и был очень возбужден. Его маскировка ослабла еще больше. Впрочем, она и так была слабой. Видимо, маг предполагал, что никто из землян не сможет его так тонко выслеживать. В этом он был прав. Обычного земного мага эта маскировка, конечно, смутила бы, но не Корвина. Он пробыл в Астрале разных миров достаточно долго и не переставал учиться. По большому счету, Корвина уже нельзя было считать просто земным магом. Он шагнул за эту грань, он был магом астралов. Странником.

Похититель по-прежнему не замечал слежки, и Корвин, ободренный этим обстоятельством, усилил контакт. Он почти вторгся в сознание враждебного мага, причем настолько, что мог улавливать отголоски его мыслей и чувствовать его окружение. Корвин прислушался, стараясь не выдать себя. Похититель с кем-то разговаривал. И не просто разговаривал, а спорил горячо и яростно. Он настолько увлекся, что не замечал вторжения. Впрочем, сработал и эффект неожиданности, что и позволило

Корвину подобраться так близко. Видимо, проведя два года на Земле в компании слабых магов, враг уверовал в свою неуязвимость.

Корвин постарался разобрать, о чем шел разговор, перехватывая впечатления и образы, мелькавшие в сознании похитителя. Кажется, собеседники находились в салоне какой-то машины. Рядом с Савалетом (или как его там) находились двое, третий вроде за рулем. Враг спорит с тем, что сидит ближе всех. Горячится, быстро говорит. Кажется, он просит сохранить кому-то жизнь, не убивать. Ему что-то отвечают. Маг недоволен. Но вот более четкая мысль. Того, о ком речь, не убьют сейчас. Потом, чуть позже. Похититель снова раздражен.

Корвин продолжал укреплять ниточку, связывающую его с магом. Тот настолько увлекся разговором, что полностью раскрылся. Но это не может длиться вечно! Сейчас разговор кончится и маг, конечно, почувствует вторжение. Но сейчас, сейчас похититель был так беспечен! Не в силах удержаться, замирая от восторга, Корвин двинул свое сознание вперед по тоненькой ниточке контакта. Может, похитителя удастся застать врасплох? Овладеть телом, войти обратно в себя... Да, но куда девать сознание мага? Без второго тела обмен не получится. Вернее, Корвин не знал, как это устроить. Ничто не исчезает бесследно, для второго сознания нужно второе тело. Или хотя бы его имитацию, на момент обмена. Ведь именно так с ним самим поступили... Но Корвин не знал, как именно это было сделано. И потом, для обмена необходим проводник! Он же не может одновременно быть и передаваемым и передатчиком. Да и таланта проводника нет. Что же делать?

Жаль упускать такой случай. Мысли Корвина метались. Он прокручивал в голове десятки вариантов, но все их отбрасывал. Не получалось, ничего не получалось! Но упускать такой случай! Когда еще можно будет застать похитителя врасплох? А время идет... Разговор не вечен, скоро маг спохватится и поднимет свои астральные щиты, обновит маскировку...

Корвин изнемогал от страстного, животного желания атаковать Альвионского мага. Ему хотелось вцепиться в похитителя, рвать его на части, рвать! Но сейчас это было бессмысленно. Ведь любая атака не принесет ему тела. А ведь это было самым главным!

Корвин уже находился на краю, готовый броситься вперед, когда у него мелькнула интересная мысль. Он замер, стараясь не спугнуть ее. Минуточку. Ведь Проводник как раз есть. Корвин подумал о Дмитрии. Он же настоящий Проводник, неопытный, зато довольно сильный. Ему не сравниться с магами средних миров, но, пожалуй, на Земле ему равных нет. По крайней мере, Корвину более сильные проводники не встречались. Надо предупредить Дмитрия, чтобы он был готов. Но к чему? К обмену? Все равно нет второго тела. Дьявол! Что же делать?

Корвин замер в нерешительности. Так не могло долго продолжаться, похититель не будет вечно трепаться. Еще несколько минут, и он, успокоившись, обнаружит Корвина. А тот совсем не готов к схватке. Значит, не в этот раз. Надо успокоиться и убираться отсюда, пока не заметили. Надо продолжать следить, выбрать удобный момент, предупредить Дмитрия...

Волна ярости пришла внезапно. Чужой гнев обжег обостренные чувства мага, словно пламя. Похититель пылал ненавистью, излучая ее в Астрал. Корвин запаниковал, он подумал, что обнаружен, и чуть не кинулся сломя голову прочь. Но он задержался на секунду, и этого хватило, чтобы сообразить, что ярость направлена не на него. Что-то случилось там, в реальности, рядом с похитителем. Но что же? Корвин собрался с силами, зачерпнул энергии из дальнего источника и усилил контакт, все дальше пробираясь в сознание Альвионского мага. Он уже слышал его ушами какие-то обрывки разговоров, еще немного, и он сможет видеть его глазами. Новая волна гнева. Корвин подался назад, ослабив связь, и тут рядом с Альвионцем мелькнул знакомый астральный образ. Корвин автоматически ухватился за эту ниточку. Виктор! Что он тут делает? Вот черт! Видимо, он где-то рядом с похитителем. Корвин забеспокоился и постарался дотянуться до главы клана Львов. В этот момент Альвионский маг снова вспыхнул сложным букетом чувств. Вот как! Значит, весь гнев направлен на Виктора. Похоже, за ним следит вся эта компания! Новый всплеск чувств. Запах гнили, свежей Земли, крови. Смерть, смерть, смерть. Чертовщина! Корвин качнул немного энергии из Альвионского источника, чтобы прийти в себя. Да, похоже, эта компания охотится на Виктора! Они хотят его убить, именно о нем и шел разговор! Этого еще не хватало. Корвин принялся лихорадочно соображать, что же ему делать. Мысли метались вспугнутым вороньем и никак не хотели успокаиваться. Контакт с Виктором пропал, и Корвин вновь перенес все внимание на похитителя. Надо добыть информацию, все разузнать. Надо узнать, что они задумали!

Но в этот момент маг ощутил дуновение ледяного ветра и почувствовал, как все кругом замерло. Альвионский пришелец заметил вторжение! Он застыл, собирая силы для удара. Через секунду он поймет, что произошло, и взорвется фонтаном смертоносной энергии. Ну же!

Корвин, уже не таясь, зачерпнул энергии, сколько смог, и бросился в атаку. Он ударил первым, вторгся в сознание мага, на секунду ошеломив противника, и добился своего - он смог видеть глазами похитителя, слышать его ушами. Теперь Корвин рассмотрел то, что раньше было скрыто. Салон какого-то большого автомобиля, стриженые крепкие ребята. Оружие в руках. Они что-то кричат, сердятся, тянутся к похитителю...

Перед внутренним взором Корвина пронеслась вереница образов, отголосков мыслей Альвионского мага. Все стало ясно. Корвин понял, что здесь происходило, а в следующую секунду на Корвина обрушился настоящий энергетический шторм.

Его сознание закрутило в потоках энергии, он мгновенно ослеп и оглох, его вышвырнуло в Астрал, как камень из пращи. Корвин лихорадочно ставил барьеры между собой и бешеным ураганом, но все они сметались силой шторма. Маг почувствовал, что ему не хватает энергии, он словно утопающий не мог глотнуть воздуха. Его пытались отрезать от источников энергии! И где-то рядом зрело нечто страшное, там энергию собирали в огромный кулак, направленный против него, Корвина.

И тогда он сдался. Перестал сопротивляться, выскользнул из объятий шторма, бросился бежать, не помышляя о дальнейшем бое. Доли секунды понадобились ему, чтобы одолеть расстояние до границы миров, но они показались годами. Огромный сгусток энергии был спущен с цепи и устремился за ним, грозя просто погасить сознание. Этот энергетический кулак держался позади, нацеленный на одну-единственную цель - сознание Корвина. Маг чувствовал этот кулак за спиной, чувствовал, что Астрал стонет, пропуская сквозь себя заряд такой мощи. Но вот и граница! Корвин прошел барьер и оказался в Астрале Альвиона. Позади него Астрал содрогнулся от мощного удара. Энергетический сгусток достиг границы между астралами и разбился об нее. Заряд не был предназначен для путешествий между мирами, поэтому не смог пройти границу. Корвин перевел дух. Однако этот похититель действительно силен. Не стоит недооценивать его. Маг расслабился, черпая энергию Альвионского источника. Он приходил в себя, восстанавливая энергию, потраченную в опасном путешествии. Едва начав работать с источником, Корвин подумал о том, что нужно срочно предупредить Виктора. Нельзя медлить ни секунды! Ему грозит смертельная опасность! Маг зачерпнул энергии и стал лепить из нее вызов, и в этот момент до него самого дошел зов. Мирион!

- Не сейчас! - закричал Корвин, пытаясь ускользнуть от вызова. - Я занят!

- Это важно, - пришло от Мириона. - Берегись! Где ты был, я везде искал тебя!

- Я занят! - заорал Корвин, пытаясь оборвать связь.

- Берегись, тебе грозит опасность. Не суйся в Астрал Земли! - снова пришло от Странника. - Послушай меня! Я только что узнал, что Совет магов

Альвиона уже давно задумал свою операцию насчет Астрала Земли и не собирается от нее отказываться! Несколько лет назад они начали эту работу, дискредитируя магов Земли. У них в вашей реальности настоящая шпионская сеть! Предупреди своего представителя, его могут попытаться убрать! Вы встали буквально поперек глотки Совету Альвиона! Все очень серьезно!

- Уже, - заорал в ответ Корвин, - уже пытаются его убрать, черт тебя дери! Что же, Странники сами не знают, что творится у них под носом?

Он на секунду замер, пораженный внезапной мыслью, потом сам потянулся к Страннику.

- Мирион, ты не знаешь случайно, а кто там у них главный, на Земле?

- Точно не знаю, но мы догадываемся кто. Как раз пару лет назад пропал тогдашний глава Совета магов Альвиона. На его место избрали Согдена. А бывший глава Совета, Галиворн, которого еще называли Рысь, по слухам, скрывается как раз на Земле. Мы, Странники, думаем, что именно он все это задумал и до сих пор продолжает воплощать свою затею в жизнь. Это очень сильный маг, с задатками хорошего проводника, так что берегись!

Корвин разразился потоком яростной ругани. Так он не ругался с тех пор, как покинул Землю. Он был в бешенстве, просто в бешенстве! Маг чувствовал, что первобытный гнев разрывает его изнутри. Он припал к дальнему источнику и сделал огромный глоток. Источник не подвел, он выплеснул из себя огромный заряд энергии, который Корвин проглотил и вспыхнул, словно факел. Он превратился в сгусток яркого пламени, он пылал в

Астрале, горел яркой звездой. Корвин чувствовал, как его гнев выплескивается в Астрал языками огня. Он был просто вне себя от бешенства. Он что-то кричал, грозил, хотелось взорвать все вокруг. Теперь он знал имя своего врага. Галиворн, назвавшийся Савалетом! Это он, именно он, глава Совета магов Альвиона! Проклятые маги! Они исковеркали его жизнь, из-за их гнусных планов он лишился тела! Но сейчас, сейчас все будет по-другому! Он уже не наивный паренек из астральной провинции под названием Земля. Он маг! Он Странник, пусть и без тела, но за этим дело не станет! Он утолит свой гнев! Проклятые маги! Они отобрали у него тело, а теперь хотят отобрать и родину. Нет, не только у него, они хотят отобрать Астрал у тех, кто живет им, кто не может жить иначе, они хотят обворовать всех землян, так же как обворовали его! Ну нет!

Рядом горела звезда - источник в дальних мирах. Он словно чувствовал гнев мага и разгорался все ярче. Он посылал энергию сквозь несколько астральных границ, и ничто не могло его остановить. Корвин потянулся к нему и решительно стал крепить связь, пробивая в Астрале прямой канал до источника. Он знал, что делать, и работал быстро, не обращая внимания ни на что. Именно так получали энергию из этого источника боевые маги. Корвин расширил канал, и теперь между ним и источником установилась непрерывная связь. Энергия, минуя все границы, вливалась в Корвина постоянно. Теперь не было нужды черпать ее из источника, он сам посылал ее магу. Он был непрерывно на связи - ловкий трюк, который использовали многие маги во время битв. Но теперь

Корвин платил высокую цену за эту энергию. Его сознание сейчас выжигалось потоком силы, какая-то его часть сейчас просто сгорала, и он знал это. Мысли немного путались, но зато Корвина переполняла сила дикого источника. Он знал, какую цену за это платит, ну и пусть, пусть! Сейчас время для гнева, время для ярости!

Где-то рядом метался Мирион, он пытался докричаться до мага, звал его, хотел предостеречь. Но Корвин решительно оборвал с ним контакт. Он решил, что хватит. Время разговоров прошло. Пришла пора действовать. Корвин собрал свою силу в кулак и выстрелил собой в Астрал.

Границу между мирами он проскочил так быстро, что и не заметил сопротивления. Очутившись в Астрале Земли, маг принялся искать образ Виктора. Он просеивал сквозь себя Астрал, качаясь на бушующих волнах своей собственной силы. Теперь он не таился. Наоборот, все его существо практически кричало, бросая в Астрал открытый вызов на битву. Тот, кто слышал его, прятался, потому что такой силы в Астрале Земли еще не было. Сравниться с ней могла только одна - сила Савалета, но он пока не отзывался.

Корвин не терял времени и вылавливал из Астрала нитку, ведущую к Виктору. Следовало немедленно предупредить главу клана Львов. Сомнений больше не было. Похититель хотел убрать Виктора и отнюдь не из своей прихоти. Худо-бедно, но вокруг представителя Земли собралась довольно большая, по земным меркам, группа магов. Он мог говорить от их имени, он был действительно представителем Земли, официальной соринкой в глазу Совета магов Альвиона. Одно дело закрыть Астрал группе опасных варваров и совсем другое - оставить без Астрала большую группу магов, которые выражают официальный протест. Соседи по реальностям такого просто не поймут. Они станут прикидывать, кто из них будет следующим, и, возможно, Альвиону придется совсем не сладко. Появление Виктора лишило Согдена поддержки сомневающихся членов Совета и тех магов, которые еще сохранили остатки здравого ума. Если представителя Земли убьют сейчас, пока о нем никто практически не знает, остальные маги реальностей вряд ли будут возражать против закрытия Астрала Земли. А если уж Виктора убьют свои собственные маги, то Согден легко нарисует перед любыми советами образ дикарей и кровожадных варваров, которые убивают своих же. И наверняка постарается провернуть побыстрее это дело, чтобы на место Виктора не пришел кто-то другой.

Проклятие! Да где же он? Может, его уже убили? Корвин лихорадочно перебирал вереницу образов, ища знакомый отпечаток. Он чувствовал, как рядом пульсировал канал к дальнему источнику энергии, который тихо гудел, и гул путал мысли, мешал сосредоточиться.

Корвин выбросил из головы посторонние мысли и сконцентрировался на поиске. Через секунду перед ним мелькнул знакомый образ и маг ощутил легкий контакт. Он не стал посылать вызов, некогда было дожидаться ответа. Используя мощь дальнего источника, маг просто вломился в сознание Виктора, ощутив его замешательство и панику.

- БЕГИ! - закричал Корвин. - СПАСАЙСЯ! ЭТО ЗАСАДА!

И сразу выскочил из сознания Виктора, чтобы не мешать ему действовать. Перед тем как порвать контакт окончательно, маг почувствовал, как в сознании главы клана Львов промелькнуло понимание.

Астрал расцвел вспышкой огней, и Корвин собрал силу в кулак. Нет, ничего. Показалось. Маг чуть расслабился. Итак, Виктор предупрежден. Пока ничего больше сделать нельзя. Пока. Теперь надо прижать Савалета и по возможности вернуть тело. Но для этого нужен Проводник. Дмитрий.

Корвин прогнал перед собой водоворот образов и выхватил из него знакомый отпечаток Дмитрия. Маг послал Проводнику вызов, решив не пугать его внезапным появлением. Проводник, узнав Корвина, тут же откликнулся, и маг скользнул по тонкой ниточке контакта в сферу Дмитрия, которая по-прежнему имела вид его временного заточения.

- Игорь! - проводник поднялся с дивана и замер в нерешительности. - Что с тобой?

Корвин выругался про себя. Ну конечно, сейчас он выглядел в Астрале как человеческая фигура, пылающая, словно факел. Сплошной огонь, жгучий и опасный.

- У нас проблемы, - проговорил Корвин. - Не пугайся, это моя инстинктивная форма. Я разворошил осиное гнездо и почти достал нашего врага.

- Почти?

- Да. Но мне понадобится твоя помощь.

- Черт! Здорово! Но какая помощь? Я тут сижу как на нарах.

- Спокойнее. Ты занимался обменом сознаний?

- Между двумя магами? Нет. Но кое-что знаю об этом. Этот хрен, пока у нас еще были хорошие отношения, пытался меня натаскать на это дело. Я нужен был ему именно для такого обмена. Так что теорию знаю, а практики не было.

- Ясно, - оборвал его маг, - и то хорошо. Будь готов в любой момент к подобному обмену. Я помогу. Сейчас на Земле идет приличная драчка. Может так получиться, что мне представится шанс махнуться телом с нашим врагом.

- Но у тебя нет тела! - вырвалось у Дмитрия, - на что меняться?

- Не думай об этом. Это моя забота. Все. Просто жди вызова.

- Погоди! - остановил мага Дмитрий, видя, что тот собирается исчезнуть. - Я тебе не успел сказать. Этот урод вчера заходил ко мне. С ним было трое наших, землян. Маги, один вроде проводник, но значительно слабее меня. Не знаю, зачем он их с собой притащил, но, думаю, что-то они замышляют.

- Ублюдки! - выругался Корвин, начиная понимать ситуацию. Похоже, Савалет воспользовался услугами конкурентов Виктора из другого клана. И убийство будет выглядеть как результат ссоры магов между собой. Согден будет доволен. Надо срочно спасать!

Даже не попрощавшись с проводником, Корвин бросился разыскивать Виктора. На этот раз это оказалось легко. Маг сразу же зацепил ниточку, ведущую к главе клана Львов. Пробиваясь к сознанию Виктора, маг почувствовал, что туда же пытается проникнуть кто-то еще.

Корвин рванулся вперед, запутывая другие контакты, но это оказалось не так просто. На сознание Виктора была организована атака сразу трех магов. И Корвин оказался как нельзя вовремя. Он принялся отталкивать контакты, тянущиеся к Виктору. Завязалась борьба. Причем двое атаковали его, а третий - Виктора. Улучив секунду, Корвин послал ему свое предупреждение:

- Держись подальше от Астрала!

Но было поздно. Маг опоздал, а если бы даже и успел, вряд ли бы Виктор смог защититься от проводника. Корвин почувствовал, как дрогнул Астрал и третий маг вновь атаковал сознание главы клана Львов. Корвин потянулся к нему, чтобы быть там в момент атаки, но внезапно за его спиной Астрал взорвался вспышками пламени. Корвин инстинктивно поднял щиты и напрягся, превращая ревущую силу дальнего источника в непроницаемый кокон. И оказался прав. Два удара, два сильнейших энергетических удара. Маг почувствовал себя так, словно к нему применили электрошок. Встряска, сознание мутнеет, кажется, не можешь пошевелиться... Но щиты сработали и мгновенно восстановили энергию, потраченную на отражение удара. Корвин перевел дух. Преодолев минутную слабость и окунувшись в ревущий Астрал, маг стал быстро накачивать щиты, готовясь к отражению нового удара. Если это все, на что они способны, это ерунда, выдержать можно. А если это только разведка боем? Вряд ли. На большее земные маги не способны. А Альвионец не показывается.

Корвин напряженно ждал за своими щитами. Затаился и ждал. Контратака, вот что обычно хорошо срабатывает против двух противников в Астрале. Корвин слился со своим источником, готовя силовой ответ. Он чувствовал, как по его кокону гуляют два слабых "усика" контакта врагов. Они ощупывали его защиту, пытаясь найти уязвимые места. Но они торопились, Корвин это чувствовал. Ведь их цель - отнюдь не выскочка маг, а глава клана Львов. Вот их цель. Значит, им нужно побыстрее разделаться с выскочкой и вернуться к основному заданию.

Но враги не показывались, не пытались сделать сферу для боя. Видимо, они надеялись только на работу с голой энергией. Это не страшно. Хуже всего, что третий сейчас занимается Виктором. Вот это беспокоило Корвина по-настоящему. Каждая секунда была на счету.

Корвин попытался отыскать отпечаток Виктора, но ему мешали собственные щиты. Он настолько укрепил их, что частично утратил восприятие Астрала. Такова была цена крепкой защиты.

В этот момент на него обрушился новый удар, сравнимый по силе с первыми двумя. Но теперь он пришелся в щит и завяз в подготовленной магом ловушке. Корвин быстро нащупал нить силы, ведущую к хозяину сгустка энергии, вцепился в нее и мгновенно послал по ней ответ - импульс силы, взятой из дальнего источника. Нить вспыхнула алым, и Корвину даже показалось, что он услышал вскрик. Такую порцию энергии очень непросто переварить опытному магу, не то что начинающему. Одним меньше. Если этот парень просто очнется в Реале с дикой головной болью, можно считать, что ему крупно повезло.

Щиты мага дрогнули, принимая на себя следующий удар. Это второй боец. Его выпад оказался гораздо слабее, и Корвину не составило труда поймать нить энергетического заряда, который еще тянулся к нему, и послать по ней ответный "подарок". Тут же он почувствовал тихое содрогание Астрала, похожее на всплеск. Этот, пожалуй, и до завтра в себя не придет.

Теперь Виктор!

Маг начал лихорадочно перебирать образы, ища главу клана Львов. Вот осенним дыханием мелькнул легкий контакт... вот и он! В Астрале, глупец! Дерется! Не иначе с тем, третьим магом. Корвин определил, что Виктор находится внутри чужой сферы, и выругался от досады. Этого уж нельзя было отпускать, ну никак. Ведь это сфера его врага! Черт, если бы не его, Корвина, особенность, Виктор даже не смог бы его позвать! Но Корвин уцепился за ниточку контакта и прошел в сферу, где находился Лев, без всякого приглашения. Ведь он же ходок, он мог прийти в любое место в Астрале, которое только способен себе представить.

Сфера была почти пуста. Ее создатель не стал тратить силы на излишества воплощения и материализации. Он просто организовал плацдарм для развертывания своих заклинаний, вот и все. В этом чувствовалась рука Савалета, земляне обычно строили полные, пусть и очень призрачные сферы.

Со стороны это выглядело так - в пустоте болталось желтое пятно, бывшее сознанием Виктора. Вокруг него крутился чей-то астральный образ и пытался побольнее пнуть главу клана магов. Савалета, к счастью, не было поблизости.

Корвин перевел дух и собрался с силами, стараясь усмирить кипение энергии. Ему надо было просто отбросить этого третьего настырного нападающего и вытолкнуть главу клана Львов в Реал. Он уже собрался реализовать свой немудреный план, но тут сфера дрогнула и под треск Астрала из темноты выплыл огромный огненный шар. Корвин вздрогнул, прилагая все усилия для того, чтобы разом обнять все пространство около сферы. Ему частично это удалось, и он нашел то, что искал, - след Савалета. Конечно, это был Альвионец! Он на секунду вышел в Астрал, отправил в путь свой смертоносный шар и снова исчез в Реале. А третий маг, атаковавший Виктора, служил всего лишь наводчиком!

Корвин бросился наперерез шару. Хватит. Один раз он от него сбежал, теперь пора помериться силами! Корвин чувствовал, как вокруг него вспыхнуло пламя. Он принимал свою интуитивную форму, превращаясь в сгусток огня, а внутри него, благодаря мощи дальнего источника, пылало маленькое солнце, которое затмевало своим светом шар.

Творение Савалета двигалось медленно. От него веяло силой и угрозой, в ревущем огне чувствовалась огромная мощь. Он был настолько силен, что менял Астрал вокруг себя. Корвин чувствовал силу, подобную своей, и это вдохновляло его. Боевое безумие расцвело в нем вместе с маленьким солнцем, и внезапно маг захохотал, сам не зная от чего. Он закрутился на месте, чувствуя, как мысли пустились в пляс. Краем сознания он понимал, что это истерика, что близкое соседство с такой силой вносит какие-то помехи. Надо было действовать, и немедленно! Но как остановить огромный шар из плазмы, сжигающий все на своем пути? Конечно, такой же плазмой!

Корвин бросился вперед, нырнув в шар, словно пловец в обычный бассейн. Пламя обняло его и заслонило собой весь остальной мир. Горячо. Очень горячо! Огненное ядро полыхнуло навстречу, приветствуя мага своим безумным жаром. Но он держался. Держался, пока не добрался до самого сердца шара, где сплавлялись воедино Астрал и сила мага, сотворившего это чудовище. И тогда Корвин просто раскрыл всего себя, вывернулся наизнанку, приведя в Астрал Земли часть дальнего источника. Его маленький кусочек. Но этого хватило. Сейчас маг служил просто передатчиком, дверью для силы, которая изливалась сквозь него прямо в огненный шар. И тот не выдержал. Адское творение лопнуло, как простой воздушный шарик, клочья плазмы полетели в разные стороны, и Астрал дрогнул от этого удара. Сила источника отступила, и Корвин пришел в себя, чувствуя, что разбит на тысячу кусков.

Энергия источника отхлынула, и теперь маг ясно понимал, чем он рисковал. Практически все свои силы, все свое умение он вложил в этот удар. Ему самому было странно, как он пережил визит этой силы, которую сам призвал в Астрал Земли. Корвин осторожно коснулся источника в дальней реальности. Тот был по-прежнему полон сил. Из него было можно черпать и черпать. И платить за это кусочками себя.

Слабый вызов привлек его внимание. Виктор! Корвин мгновенно собрался и, приняв форму, покинул поле боя. Глава клана Львов висел в Астрале, прикрывшись щитом, а вокруг него роились какие-то мухи, наполненные астральной силой. Они бились в щит и отнимали у него силы, было ясно, что Виктор долго не протянет.

Корвин зачерпнул энергию из дальнего источника, сила пришла, но нехотя, словно устала уже выручать своего незадачливого адепта. Маг почувствовал досаду, но источнику тоже было необходимо восстановиться. Он прервал связь и обратился к собственным резервам.

- Беги! - закричал он Виктору. - Возвращайся немедленно! Ну же!

- Не выходит! - донесся отчаянный крик. - Корвин, меня не пускают!

- Дьявол! - выругался маг, и его фигура превратилась в сгусток жидкого пламени.

Собственные силы были в порядке. Корвин чувствовал, как внутри него зажегся огонек, разгорающийся в яркое пламя. Он быстро потянулся к мелким тварям, снующим вокруг щита Виктора, и постарался понять, что это такое. По всему выходило, что это массовое заклинание - шаблон для силы. Эта техника, техника шаблонов, была не известна магам Земли, но твари были так бездарно сделаны, что Корвин понял - это творение одного из земных учеников Савалета.

На шаблон следует отвечать шаблоном, это Корвин знал. Кроме исключительных случаев, конечно, но сейчас случай был самый что ни на есть заурядный. Маг быстро прикинул затраченную мощность и сотворил свой шаблон-перехватчик. Он сформировал вокруг себя облако бесчисленных искорок и, дав им команду атаковать тварей, выпустил свои создания в Астрал.

Пустота расцвела огненными вспышками - искорки Корвина настигали и выжигали тварей, уничтожая энергию энергией.

Виктор, почти потерявший щит, застыл в пустоте, наблюдая сцену уничтожения. Корвин почувствовал досаду. Надо же, засмотрелся на этот бред, когда на Земле с его телом...

- Да беги же! - снова закричал Корвин, принимая свой обычный облик. - Быстрее возвращайся! Ты должен убраться от машины!

Виктор, кажется, коротко кивнул и попытался собраться с силами. Он был непозволительно медлителен, и Корвин выразил свою досаду в виде мощного импульса, которым выбил Виктора в реальность.

Сфера опустела, лишь пара искорок гонялась за оставшимися шустрыми тварями. Маг быстро сформировал для себя свою собственную сферу и покинул место боя. Здесь он немного расслабился. Он не стал расходовать силы и создавать полноценную сферу, ограничился космической пустотой и собственной формой. Плавая в пустоте, он чувствовал, как из него уходит боевая ярость, толкавшая его к безумию. Теперь, когда он отключился от источника, ему было ясно, насколько близко он стоял к грани. Ничто не дается бесплатно, и такая мощь, вызываемая из глубин Астрала, несла разрушение тому, кто ею пользовался.

Нужна была всего минута, чтобы привести в порядок свои мысли и энергетические каналы. Но эта минута могла дорого обойтись. Противостояние было в самом разгаре. Информация, ему необходима была информация. Корвин сформировал запрос и стал обшаривать Астрал в поисках следов Виктора. Ему необходимо было знать, что сейчас происходит в Реале Земли. Нельзя допустить, чтобы Виктора убили. Тогда интриганы из Совета магов Альвиона возьмут верх. Пока на место Виктора выдвинется еще какой-нибудь маг, все будет потеряно. Наверняка земные маги хорошенько перессорятся, прежде чем выберут одного, кто сосредоточит в руках власть и силу нескольких кланов. Но время уйдет. Савалет будет управлять всеми их действиями, наверняка он выиграет эту борьбу и выдаст себя за представителя Земли. Или выставит какого-то наивного земного мага, ширму, марионетку, которой будет манипулировать. И тогда Альвион будет править земными магами. Земля превратится в поставщика кадров для Альвиона, не будет никакой самостоятельности, Астрал будет развиваться по схемам магов Альвиона, да что там, они наверняка будут влиять и на земную политику. Нет. Этого нельзя допустить.

Корвин сжал зубы. Человеческая форма, которую он принял, позволяла это сделать и в Астрале. Черт возьми. Все крутится вокруг Москвы. Почему? Почему молчат маги с периферии, из других стран? Наверное, и там нет единодушия - кто поддерживает Альвион, кто-то нас. Корвин думал об этом не в первый раз. Он дал себе слово, что как только попадет на Землю, тут же займется международными отношениями в сфере магии. Но сначала на землю надо было попасть, в реальность... Но прежде всего надо было выручить Виктора.

В этот момент в темноте Астрала блеснула тоненькая ниточка контакта. Корвин оборвал свои мысли и уцепился за нее. Со вздохом он открыл свой канал к дальнему источнику и снова потянул силы из этого опасного места. На этот раз сила пришла сразу. Яркая, полная, блестящая, словно отдохнувшая. Маг почувствовал себя лучше, ему показалось, что даже мысли у него стали более быстрыми и точными. Не теряя времени даром, он сразу же устремился по нити к Виктору, ему нужна была информация, и он собирался добыть ее любыми способами.

Маг скользнул к сознанию Виктора и попытался зацепить его, установить прослушивание, так, как он делал это с Савалетом. Корвин довольно легко добрался до слуховых и зрительных нервов. То, что он увидел глазами Виктора, поразило его. Вскрикнув от ярости, он рванулся к Виктору, и тот на Земле закричал от ужаса - в его теле сейчас существовали две личности.

- Это я, - шепнул маг прямо в сознание главы клана Львов.

- Корвин! Помоги мне, - прошептал Виктор, - все что хочешь отдам, все сделаю, все! Помоги!

- Держись, - быстро сказал Корвин, - у меня только пара минут. Быстро открой мне дорогу к себе. Откройся, чтобы я видел твоими глазами, что там у вас происходит!

- Как, - простонал Виктор, - как это сделать?

- Расслабься, - сказал Корвин, - просто пусти меня к себе. Ну!

Виктор застонал и расслабился, насколько это было возможно. Маг скользнул вперед и на мгновение стал видеть глазами Виктора. Это было сложно. Его все время выталкивало в Астрал, сознание мутилось и путалось, пересекаясь с сознанием Виктора, но Корвин держался, пытаясь понять, что происходит вокруг. Он увидел рядом машину, умирающего человека с пистолетом в руке и еще одного вооруженного парня, с пистолетом и телефоном. А потом Виктор словно взбесился, его сознание пошло вразнос, не в силах выдержать соседство с еще одним разумом.

- Все, все уже, - быстро сказал Корвин, - возвращайся назад.

И он перестал сопротивляться зову Астрала. Его сознание потеряло связь с личностью Виктора и в долю секунды вернулось обратно в Астрал, туда, где оно могло существовать.

Из того, что Корвин увидел (стрельба, трупы) на Земле, следовало, что враги Виктора выиграли схватку, а его самого взяли в плен. Что делать? Все рушилось на глазах. Корвин выругался, придав своим ругательствам форму ярко-красных цветов, которые застыли в Астрале. Отведя душу таким образом, он снова вернулся к делу. Уничтожив цветы, он принялся сканировать Астрал вокруг ниточки, ведущей к Виктору, цеплялся за эту нить, не зная, что предпринять. Он снова просканировал Астрал вокруг него и тут наткнулся на нечто, в чем он не сразу смог разобраться.

Оно выглядело как тонкая струйка дыма. Это была почти нить, ведущая к сознанию, но она была зыбкая и таяла в Астрале, растворялось в пустоте. Корвин осторожно коснулся ее. Это умирал человек. Его сознание принимало какую-то иную форму и уходило в Астрал, растворялось в его безбрежных просторах. Еще одна неразгаданная тайна: куда уходят эти сознания, в какие миры? На секунду Корвину показалось, что на фоне этой тайны он выглядит ужасно мелочным и приземленным со своими разборками. Но он взял себя в руки и снова коснулся дымка. Вечным будем заниматься потом, подумал маг, когда разберемся с нашими земными делами.

Оказалось, что дымок вел к умирающему охраннику главы клана Львов - к Глебу. Он, собственно говоря, уже умер, тело его могло еще прожить несколько минут, мозг был не задет, но жизнь уже покидала его тело. Внезапно шальная мысль проскочила в голове у мага, и он стал лихорадочно перебирать Астрал в поисках следов Савалета. Что с ним? Он, видимо, прекратил всякую активность - приходит в себя после удара. Наверняка он не был готов к столкновению с мощью дикого источника, вряд ли он ожидал такого натиска. Да, вот слабое эхо его сознания, недалеко от Виктора. Буквально в нескольких метрах! Они рядом, и Савалет ослаблен, почти раздавлен! Лучше не придумаешь. Корвин вздохнул и принял решение. Он чувствовал себя так, словно прыгал из самолета без парашюта, надеясь приземлиться в огромный стог сена. Один шанс из миллиона. Но это реальный шанс. Одним движением разрубить этот чертов узел, завязавшийся вокруг него, Виктора и Савалета. Больше ждать нельзя. Пусть будет так. Вздохнув, он послал вызов.

Дмитрий откликнулся почти мгновенно. Кажется, он ждал вызова.

- Ждал? - спросил маг.

- Ждал, - улыбнулся Дмитрий, - как дела?

- Хреново. Но может стать лучше. Ты готов?

- К чему? - Дмитрий принял свою обычную форму и повис посреди пустоты. Его лицо выражало озабоченность. - К переносу сознаний? Не уверен.

- Надо сейчас, - быстро сказал маг, - сию секунду. Не бойся, все сделаю как договаривались, ты будешь просто выполнять мои команды.

- Тогда готов.

Корвин отвлекся от разговора, но не прервал контакта с проводником. Он осторожно коснулся дымка, таявшего в Астрале, и стал впитывать его в себя, устанавливая связь. Время, все зависело от времени. Содрогаясь от ужаса, Корвин пробрался в умирающее сознание, но ничего такого не обнаружил. Глеб был мертв. Мыслительный процесс прекратился, и сознание исчезло, оставив после себя странный след в виде дыма. Но зацепка еще была, да. Образ сохранился.

- Дмитрий, принимай образ.

И, сжав зубы, он передал образ мертвеца проводнику. Лютый холод. Снег, кругом снег. Затихающее морозное дыхание ветра, умирающее морозное дыхание. И чистота. Кристально чистый мороз, сковывающий мысли, смертельно опасный.

Дмитрий вскрикнул от неожиданности, но цепко ухватился за образ, приняв его полностью и без искажений.

- Ты что, - закричал Проводник, - сбрендил?

- Что кричишь?

- Это же покойник!

- Ну и что, покойника не видел?

- Так - не видел!

- Тогда смотри. Это твоя задача. Ты должен связать мое сознание и его.

- Ты точно псих, - прошептал Проводник, - ты что, хочешь туда, к нему?

- Да. Давай быстрее, времени совсем нет. Ну!

Дмитрий прикрыл глаза, его лицо побледнело. А через секунду он потерял форму и растворился в Астрале.

- Я готов, - пришел из пустоты его голос.

Маг отпустил струйку дыма, ушел от нее, и она исчезла. Тогда он нащупал сознание Дмитрия. Оно было рядом - яркое и чистое. И что самое главное, от него тянулась в глубины Астрала дымная струйка. Он держал ее, держал контакт с мертвецом. Проводником он был очень сильным, это следовало признать,

Корвин установил контакт с Дмитрием.

- Начинаем, - шепнул он и тотчас почувствовал, что проваливается в темную бездну, где не было ни Астрала, ни реального мира.

Он не сопротивлялся, маг знал, что Проводник сейчас засасывает его сознание в себя, чтобы потом выстрелить им в сторону чужого сознания. Только обмена никакого не будет. Там его ждала пустая оболочка, и это сильно облегчало процедуру. Не надо беспокоиться ни о чем. Это легко. Только надо будет немного поправить Дмитрия, когда понадобится.

Это было похоже на вхождение в чью-то сферу. Круговорот образов и мыслей метался вокруг сознания мага, и он старался закрываться от них - иначе можно было сойти с ума или просто потерять себя, растворившись в личности Дмитрия.

Движение замедлилось, вокруг снова стало пусто, и Корвин понял, что встреча близка. Проводник просто не знал, что делать дальше, и маг принялся за дело сам. Он потянулся вперед и нащупал уголок холода в сознании Дмитрия. Сюда ему и было нужно. Осторожно, чтобы не выскользнуть из-под управления Дмитрия, маг потянулся к этому холодку и почувствовал, как тот обволакивает его.

- Ну, - шепнул он Дмитрию, - давай!

И мир обрушился вокруг него. Корвин исчез, исчезло его сознание. Остались только боль и движение. Маг совершенно потерял ориентацию, он как бы летел или падал куда-то вверх и одновременно вниз. Он чувствовал холод, ярый лютый холод, от которого лопается кожа, от которого замерзаешь на лету. Он кричал, но не слышал своего голоса, он пытался думать, но не мог найти ни одной мысли, он превратился в огромный чувствующий комок, пронизанный вселенским холодом. А потом все кончилось.

Сознание помутилось, словно от сильного удара. Корвин попытался встряхнуться и вдруг понял, что способен мыслить ясно. Удалось! Черт возьми, удалось! А потом пришел свет - мутные пятнышки света, которые становились все ярче и ярче. Корвин вздрогнул и открыл глаза.

Он был потрясен. Впервые в теле за последние несколько лет! Он попытался осмотреться, с удивлением фиксируя движения глазных яблок. Но пошевелиться не смог. Тело не слушалось его. Но зато было неплохо видно.

Прямо перед ним стоял огромный джип, о его капот облокотился человек с пистолетом в руке.

Корвин скосил глаза - рядом было какое-то движение. Он вдруг понял, что ничего не слышит, и расстроился. В этот момент в его поле зрения шагнули двое здоровых парней, тащивших на руках Виктора. Они несли его к джипу, видимо, собирались затолкать его туда.

Пора было действовать. Отбросив всякую осторожность, он открыл астральный канал. Это удалось легко - видимо, сознание еще не полностью вселилось в это тело и сохраняло слабые связи с Астралом. Рядом метнулось чье-то сознание - Дмитрий!

- Будь на связи, - бросил ему Корвин и потянулся к своему дальнему источнику. Он вызывал силу, звал ее, умолял прийти, он хотел впитать ее всю без остатка, вырвать из источника все, на что тот был способен. И сила пришла. Она рухнула на сознание Корвина словно скала, едва не раздавив его своей мощью. Маг направил ее в тело, словно в пустой мешок, и сила наполнила мертвые ткани. Энергия бурлила в материальном теле, Корвин качал еще и еще, превращая энергию в движение. Это заняло секунду, не больше. А потом стало легко, безумно легко. Корвин вдруг почувствовал это тело, его слабости и недостатки, поврежденные места... Но энергия уже заполнила всю плоть и подчинялась теперь малейшим повелениям своего хозяина. Теперь он видел гораздо лучше, и даже стал слышать, что происходит. Мир наполнился шуршанием, скрежетанием, шорохом, бесчисленными звуковыми помехами, от которых он уже отвык за время пребывания в Астрале.

Маг ощутил в правой руке приятную тяжесть. Пистолет. Ну что же, пора начинать действовать. Он широко открыл глаза и поднял руку с пистолетом. Это движение не имело ничего общего с движением мышц. Он управлял энергией, которая заполнила мертвую оболочку и сейчас служила и скелетом ее, и мышцами, и нервами.

Маг шевельнулся, но, кажется, этого никто не заметил, он поднял/ пистолет и направил его на парня, облокотившегося на капот джипа. У того в руках было оружие, и начинать следовало с него. Корвин прищурился, рассматривая энергетические токи. Вокруг головы его жертвы полыхнул красный шар ауры - возбужденной, нервной ауры. Корвин просто направил туда свою силу, пистолет дрогнул в его руке, наводясь на цель, и выстрелил.

Выстрел совпал с протяжным криком, криком боли и страха. Корвин вскочил, оттолкнувшись спиной от машины, чувствуя, что мир кружится перед его глазами.

Все плыло, внезапно он потерял ощущения. Перед глазами закружился цветной водоворот. Он ворочался в мешанине из реального мира и астральных образов. Маг рванулся вперед, понимая, что долго так не протянет. Он видел перед собой в этой мешанине только красные шары чужих аур и стрелял по ним, молясь, чтобы не задеть Виктора. Потом вдруг мир вздрогнул и перевернулся. Корвин понял, что в него попали, и он упал, но тут же вскочил, выстрелив еще раз. А потом вдруг красные ауры пропали. Все кончилось.

Круговерть перед глазами медленно успокаивалась. Корвин упорядочил энергию и чуть прикрыл астральный канал. Реальный мир стал медленно возвращаться.

Маг вдруг осознал, что стоит на ногах недалеко от джипа. Рядом с машиной лежали три трупа. Метрах в десяти - еще один. Корвин качнул головой, и мир снова стал двоиться. Он шагнул вперед и тут заметил Виктора, лежащего на траве. Его лицо было белее простыни, волосы на голове стояли дыбом. Корвин подошел к нему и попытался ска