Автор :
Жанр : фэнтази

Михаил Ахманов

Кононов Варвар

OCR: Sergius -- s_sergius@pisem.net

Ахманов М.С.

А95 Кононов Варвар: Фантастический роман. -- М.: Изд-во Эксмо, 2003. -- 416 с. (Серия "Абсолютное оружие").

ISBN 5-699-02427-1

Если писатель начинает отождествлять себя со своим литературным героем, это может привести к самым непредсказуемым последствиям. Ким Кононов, создатель очередного продолжения знаменитой саги о похождениях Конана Варвара, постепенно теряет границу между вымыслом и реальностью, начиная смотреть на окружающий мир глазами своего почти тезки и совершая поступки, вполне достойные неистового киммерийца. А уж когда в возбужденный мозг писателя вселяется инопланетянин, галактический странник Трикси, предоставивший Киму в обмен на "жилплощадь" беспредельные физические возможности, врагам питерского интеллигента остается только посочувствовать...

УДК 882

ББК 84(2Рос-Рус)6-4

© Ахманов М.С., 2003

© ООО "Издательство "Эксмо". Оформление, 2003

Содержание

Глава 1. Крушение

Ахманов Михаил Сергеевич Кононов Варвар

Глава 1. Крушение

В юности (ибо тридцать лет в сравнении с моим нынешним возрастом -- юность) я зарабатывал на жизнь писанием романов о Конане. Я занимался этим не только ради денег; теперь, умудренный годами, я понимаю, что сочинительство историй о благородном варваре из Киммерии, о злобных магах, жутких демонах, очаровательных принцессах давало выход мечтательным и романтическим склонностям моей натуры. Я никогда не сожалел о времени, потраченном на эту работу, ибо, помимо денег и удовольствия, она принесла мне бесценный опыт -- в конечном счете пробудила мой литературный дар и сформировала меня как писателя. Но главное, чем я обязан киммерийским сказкам, много важнее денег, удовольствия и даже писательского опыта; главное в том, что в эти годы я повстречался с будущей своей женой. Но не только с нею -- было еще одно знакомство, невероятное и фантастическое, изменившее и жизнь мою, и мнение о человечестве, и взгляды на мир.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Творить Ким Кононов предпочитал ночью. Во-первых, день -- время суматошное, нервное, и до писания романов как-то не доходили руки; во-вторых, он вообще относился к совиной породе с пиком активности между часом ночи и тремя. За этот срок он мог нашлепать пять страниц, а днем лишь потел у компьютера да выжимал с натугой вымученные фразы. Такая уж у него была физиология, что все, происходившее в светлый период суток, воспринималось как помеха -- топот соседей на лестнице, тоскливый рык канализации, гул нечасто проезжающих автомобилей и даже шелест листьев за окном. Ночами писалось куда быстрее, и потому Ким любил ночь. Покой, тишина, темнота...

Но в данный момент в наличии были только две составляющие -- еще не кончился июнь, когда в Петербурге, по словам поэта, одна заря спешит догнать другую. Зато Кононов мог растворить окно, сунуть в розетку фумигатор, убийцу комаров, и отдаться творчеству, вдыхая ароматы свежей зелени и влажной, пропитанной летним дождиком земли. Ким обитал в Озерках, на Президентском бульваре, на самой северной городской черте; по одну сторону узкой улицы стояли дома, прихотливо изогнутые буквами "П" и "Г", а по другую высился лесок, который местные жители, люди неизбалованные, считали парком. Кимова берлога была на первом этаже, окнами к лесу, и от деревьев Кима отделяли только заросли акации да шиповника, тротуар и двухполосная проезжая часть с разбитым, а кое-где отсутствующим асфальтом.

Знакомый, но такой приятный вид! А кроме того, полезный и вдохновляющий! Если напрячь воображение, ближайшая лужа могла сойти за хайборийский океан, темная полоска леса -- за остров прекрасной волшебницы, а ласковый июньский дождик -- за бурю в этом океане, несущую пиратскую галеру к черту на рога... Конан Варвар цепляется за рулевое весло вместе с верным кормчим Шугой, всматривается в темноту, гадает: откуда буря?.. да еще такая сильная?.. И неизвестно варвару-киммерийцу, что бурю наслал злодей-чародей из северных земель, дабы устрашить красавицу-фею, что живет на острове, и приневолить ее к сожительству.

Вот этого мерзкого колдуна по имени Гор-Небсехт Конан и устаканит! Однако не сразу, а сотни через три страниц, проделав долгий путь от острова до колдовского замка Кро Ганбор, а замок будет где-нибудь в Асгарде либо Ванахейме... Словом, в ледяной Лапландии!

Начало было положено, и Ким, довольно хмыкнув, отвернулся от компьютера и оглядел свой рабочий кабинет. Главным предметом обстановки здесь являлись книги, громоздившиеся на полках, на телевизоре, на иолу, в старом кожаном кресле и плавно переползавшие на самодельный стеллаж в коридоре. Штабель книг около кресла был увенчан телефоном, на полках тут и там торчали стаканчики с карандашами, коробки с лентами для принтера, дискеты, пепельницы, стопки бумаги и прочий хлам, необходимый в писательском ремесле. Беспорядок, но трудовой, активный...

Снова хмыкнув, Ким почесал в затылке и, закурив сигарету, уставился в темнеющие на экране строчки. Пару минут размышлял над сценой крушения, к примеру, такой: галера налетит на риф и треснет пополам, матросов смоет с палубы, гребцов разметают волны, но Конан непременно доплывет до берега... Оставить еще кого-нибудь в живых? Скажем, старого верного Шугу, чтоб киммериец не скучал?..

Немного подумав, Ким собрался прикончить всех без снисхождения и жалости, а заодно вселить в злодея-чародея бессмертного демона. Эта тварь -- Аррак или Демон Изменчивости -- будет квартировать под черепом у Гор-Небсехта, словно джинн в бутылке, добавляя магу чародейских сил и злобности, а уйти ему -- никак, ибо до самой смерти колдуна связаны они магическим заклятьем. Демон, конечно, знает о сексуальных домогательствах партнера и поощряет их, так что Конану придется туго... А почему? А потому: вырвет он печень чародею, да как бы Аррак не перебрался в него самого!

"Отличный сюжет!.." -- решил Ким и, с довольной улыбкой поглядывая в окно, застучал по клавишам. Дождик -- буря, лужа -- океан, лес -- цветущий остров, а Конан -- вот он Конан, сидит у компьютера и сочиняет мемуары! Только прекрасной волшебницы нет...

Через пару часов, примерно в три пятнадцать, он остановился и перечитал первую главу.

* * *

-- Ну и шторм, капитан! -- прокричал кривоногий кормчий-барахтанец. -- Ну и шторм! Прах и пепел! Клянусь ядовитой слюной Нергала, такого я не встречал за тридцать лет, что плаваю по океану!

-- Куда нас несет, Шуга? -- Конан, вцепившийся в кормовое весло, приподнял голову. Он пытался высмотреть просвет в тучах, но его не было; наоборот, грозовые облака становились все темнее, в них начали посверкивать молнии, а ледяной полярный ветер разыгрался вовсю, вздымая волны выше палубы "Тигрицы".

-- Куда несет? -- повторил кормчий и сам же ответил: -- Прямиком на Серые Равнины! Одно удивительно: я думал, дорога к ним начинается где-то в Асгарде или в северных Гирканских горах, а нас отбросило к югу.

-- Окочуриться можно в любом месте, -- заметил Конан, чувствуя, как вздрагивает под ногами палуба корабля. -- А чтобы этого не случилось, вели-ка, парень, спустить паруса и срубить мачты. И, во имя Крома, гони всех бездельников на гребную палубу! Пусть берутся за весла и не вопят у меня под ухом о близкой смерти!

-- Грести при такой волне? -- Шуга с сомнением пожал плечами.

-- А что нам еще остается, старый пес? Ждать, пока морские демоны заглотают нас, прожуют и выплюнут кости на ветер?

Кормчий хмыкнул и отправился выполнять приказание. Вскоре над палубой прозвучал его хриплый рев:

-- Паруса долой, ублюдки! Беритесь за топоры, мачты -- за борт! Шестьдесят мерзавцев -- на весла! Остальным -- привязаться покрепче и слушать мою команду! Да пошевеливайтесь, дохлые ослы! Кого смоет за борт, тот отправится прямиком на корм акулам!

Конан пошире расставил ноги; рулевое весло прыгало в его руках, словно живое, и с каждым мгновением удерживать "Тигрицу" на курсе становилось все трудней. Да и можно ли было говорить о каком-то курсе, если даже Шуга, опытный морской волк, не знал, куда их несет? Буря гнала корабль на юг, и через сутки они могли очутиться где угодно: у побережья Черных Земель, в открытом море или у скал легендарного Западного материка, куда не добирался никто из хайборийцев. Уже сейчас они плыли в неведомых водах, ибо, преследуя день назад зингарского "купца", сильно уклонились к западу. "Купец", удиравший на всех парусах, благополучно пошел на дно, перевернувшись при первом же сильном порыве урагана; "Тигрице", где часть парусов была вовремя спущена, удалось остаться на плаву. Надолго ли?

Застучали топоры, и Конану показалось, что лезвия их впиваются не в основания мачт, а прямо в его сердце. Он любил свой корабль -- не только потому, что судно было надежным и быстроходным; имелись и еще причины для крепкой привязанности. Эта галера напоминала ему о другой "Тигрице", должно быть, сгнившей уже в какой-нибудь бухте Черного Побережья либо разбитой волнами о камни. И помнилось еще ему о хозяйке того корабля, принявшей смерть в мрачных джунглях, на берегах Зархебы, проклятой реки... Помнилось и не забывалось, хотя прошло с тех пор года три или четыре, а может, и все пять... Время само по себе ничего не значило для киммерийца; он измерял истекшие сроки не днями и месяцами, не солнцами и лунами, а событиями -- тысячами локтей, пройденных по морю или по суше, ограбленными кораблями, захваченными богатствами, смертями приятелей, соратников или врагов. Но та женщина, Белит, хозяйка прежней "Тигрицы", была не просто соратником... И потому он не мог до сих пор забыть о ней.

Мачты с грохотом рухнули в кипящую воду, снеся половину фальшборта. Внизу, на гребной палубе, раздавался мерный звон гонга, скрип весел и дружное "Ух!" гребцов; они старались изо всех сил, но широкие лопасти то утопали в набежавшей волне, то без толку бороздили воздух. Тем не менее ход галеры стал уверенней, и теперь она лучше слушалась руля. Если шторм не сделается сильнее...

Но буря усиливалась с каждым мгновением. Тучи, нависавшие над морем, опускались все ниже и ниже, водяные холмы превращались в горы, разделенные провалами темных пропастей; северный ветер ярился и швырял в лицо соленые брызги, играл кораблем, словно щепкой, попавшей в гибельный водоворот. Вдобавок -- невиданное дело в южных водах! -- пошел снег, забушевала метель, и была она не слабее, чем в Асгарде или Ванахейме. Сразу резко похолодало; ноги скользили по доскам, и два десятка моряков, еще остававшихся на палубе, начали вязать новые узлы. Одни сгрудились у обломков мачт, другие -- у трапа, ведущего на кормовую надстройку, третьи -- у распахнутого люка. Харат, парусный мастер, привязался к носовому украшению, что изображало тигрицу в прыжке, с разинутой пастью; у него было на редкость острое зрение, и сейчас он, как раньше капитан, пытался разглядеть просвет в тучах.

Шуга, кормчий, поднялся к рулевому веслу и обхватил его обеими руками. Но морские демоны были сильнее, чем два человека; весло по-прежнему прыгало, вырывалось из скрюченных пальцев, норовило сбросить обоих рулевых за борт.

-- Снял бы ты сапоги, капитан, -- сказал Шуга. Сам он уже успел разуться: босые ступни меньше скользили по палубе.

-- К чему, приятель? Доски уже обледенели... А я хотел бы отправиться к Нергалу в сапогах.

-- Ха! Станет Нергал разглядывать, обут ты или бос!

-- Не станет, верно. Но я собираюсь пнуть его в зад, а в сапогах-то пинок выйдет покрепче!

Они оба захохотали, болтаясь, словно тряпичные куклы, на конце рулевого весла. Потом Шуга пробурчал:

-- Так он и подставит тебе свою задницу! Нергал, знаешь ли, шустрый малый; недаром ему поручено надзирать за душами мертвых.

-- Говорят, он обнюхивает каждого, кто готовится ступить на Серые Равнины, -- вымолвил Конан. -- Чтобы узнать, много ли грехов у мертвеца и каким запахом тот смердит... Вот тут-то я его и пну! А не выйдет, разрисую проклятого ножом!

Он похлопал по рукояти кинжала, торчавшего за поясом. Клинок был хорош: обоюдоострый, в три ладони длиной, в изукрашенных самоцветами ножнах. Стигийская добыча, взятая в крепости Файон на берегу Стикса... Стигийцы же -- известные чародеи; быть может, и этот кинжал был заколдован? Самая подходящая штука, чтоб подколоть Нергала...

-- Не кликнуть ли подмогу? -- сказал кормчий. -- Это весло отбило мне все ребра. Пепел и прах! Оно вертится, как бедра аргосской шлюхи!

-- Только они будут помягче, -- со знанием дела заметил Конан.

Шуга, повернув голову, заорал:

-- Эй, Патат, Стимо, Рикоза! И ты, Рваная Ноздря! Сюда, бездельники! Поможете с веслом!

Моряки зашевелились, кто-то начал резать канат, но внезапно огромный вал вознес "Тигрицу" к небесам, а затем вверг в сине-зеленую пропасть. Корпус затрещал, жалобно застонала обшивка, раздались испуганные вопли гребцов; несколько веревок лопнуло, и два человека полетели за борт. Теперь никто не рисковал распустить узлы.

-- Клянусь печенью Крома, -- произнес киммериец, -- у нас убытки, кормчий. Кажется, Брода и Кривой Козел...

-- Да будет их путь на Серые Равнины выстлан туранскими коврами! -- отозвался Шуга. -- Эй, Патат, Стимо, Рикоза, Рваная Ноздря! Сидите, где сидите, парни! Не развязывайте веревок!

-- Это правильно, -- одобрил Конан. -- Смоет ублюдков, не успеют и шага ступить. Атак...

"А так, -- подумалось ему, -- пойдем на дно всей компанией, только без Броды и Козла".

Внезапный гнев охватил его; холодное бешенство, ярость, злоба на этот мятущийся темный океан, уже пожравший двоих и разинувший пасть на корабль со всем остальным экипажем. Но жизни этих людей, всех восьмидесяти пяти, принадлежали только ему, капитану! Он, он сам, разыскивал лучших среди барахских рыбаков и мореходов, обшаривал кабаки Зингары, Аргоса и Шема, выбирал крепких гребцов, метких лучников, матросов, что карабкались по мачтам быстрее обезьян, -- и каждый из них вдобавок лихо рубился на саблях и топорах, метал копья и стрелы и с одним абордажным крюком в руках мог выпустить кровь трем стигийским латникам!

А теперь, похоже, они все обречены...

Кром! Если бы он мог поразить эти темные грозные воды пучками молний! Если бы мог разогнать тучи, заткнуть глотку ветру, скрутить ему жилистую шею! Если бы он повелевал вулканами на дне морском и, пробудив их, испарил океан потоками огненной лавы!

Но боги отказали людям в таком могуществе, приберегли его для себя... Несомненно, они были правы; человек, даже не повелевая молниями и вулканами, творил столько пакостей и мерзостей, что светлому Митре и доброй Иштар не хватало ночи и дня, чтобы оплакать убиенных и покарать грешников. Впрочем, грешниками занимался Нергал со сворой присных демонов, и было похоже, что они уже готовились наложить на "Тигрицу" свои жуткие лапы.

Ударил ветер, корабль вновь подбросило, крышка люка сорвалась, исчезла в пучине, а вместе с ней -- трое моряков.

-- Кто? -- Конан скрипнул зубами.

-- Стимо... Стимо и еще Касс и Ворон... Прах и пепел!

-- Жаль Стимо... Он был сильным парнем.

-- А Ворон попадал стрелой в кольцо с пятидесяти тагов... Касс, он...

Волны стадом разъяренных быков ринулись на корму "Тигрицы", тараня ее крутыми лбами; борт треснул под их напором, холодная вода хлынула в трюм. Корабль заскрипел, застонал, словно зверь, получивший смертельную рану. Вновь послышались вопли гребцов -- запертые на нижней палубе, они не знали, велик ли причиненный судну урон, но могли предполагать самое худшее.

Киммериец пробормотал проклятие: "Тигрицу" завертело на гребне волны, рукоятка рулевого весла вырвалась из его пальцев и ударила Шугу в грудь. Кормчий бессильно обвис в веревочной петле, хрипя:

-- Держи... держи ее... иначе... всем конец! Против волны... держи против волны... О, мои ребра! Прах и пепел... якорь в глотку... вонючая кровь Нергал а... ослиное дерьмо...

Он принялся ругаться, но его скрюченные пальцы уже легли рядом с широкими ладонями Конана. Вздрогнув, галера свалилась вниз, в водяную пропасть. Снегопад прекратился, но жуткий пронзительный ветер гулял по палубе судна, валил его с боку на бок, натягивал канаты, перетряхивая вцепившихся в них людей, точно бусины живого ожерелья.

-- Харат! -- крикнул Конан, и сильный голос его перекрыл завывание урагана. -- Харат, Кром тебя раздери! Что ты видишь?

-- ...иии -- еее -- гооо! -- донеслось с носа. -- Ниии -- чеее -- ооо! Тууу -- чиии! Всююю -- дууу!

-- Конец нам, -- буркнул Шуга. Лицо его посерело, на ребрах вздулся огромный синяк, но рукоять весла кормчий держал твердо.

-- Заткни пасть! -- рявкнул киммериец. -- Не достанутся наши шкуры Нергалу!

-- Это ты так говоришь. -- Кормчий через силу ухмыльнулся. -- Ты силен, но Нергал сильнее... Отымет душу! Заявишься к нему призраком, и сапоги твои призрак, и кинжал... пинай и коли его, сколько влезет... он и не почешется, гадюка, только сунет в самое гнусное место в своей помойной яме...

-- Боишься смерти, Шуга?

-- А ты?

Конан свирепо ощерился:

-- Никто не живет вечно! Но за свою шкуру я спрошу хорошую цену!

-- Спросить-то можно, вот только дадут ли ее... -- Шуга вдруг закашлялся, захрипел и сплюнул на палубу кровью. -- Здорово меня приложило, -- пробормотал он. -- Ребра сломаны... Ну, ничего, в Нергаловой утробе станут как новенькие... -- Кормчий с усилием вскинул голову, осмотрел страшное гневное море и небеса, где меж громадами темных облаков сверкали молнии, потом невесело скривился. -- Не простая это буря, -- донеслось до капитана, -- не простая, клянусь своими ребрами! Теми, что еще уцелели!

-- Не простая? Кром, что ты болтаешь!

-- Кто-то наслал ее на нас... Или на кого другого, а мы просто попались на пути. Не бывает таких жутких штормов в середине весны! Не бывает! И еще: глянь, как бегут тучи... Словно их гонит кто-то... Бегут, вытягиваются копьем... а мы -- на самом острие... мы или кто другой...

"Тигрица" в очередной раз рухнула в пропасть. Несла судорожно забили по воде, помогая судну вскарабкаться на зыбкую сине-зеленую гору, но надвигавшиеся сзади валы догнали корабль, нависли над палубой, прокатились по ней, смывая за борт моряков. Никто из них не успел даже вскрикнуть.

"Сколько их осталось? -- подумал Конан. -- У весел -- шестьдесят, да еще один, отбивавший в гонг ритм гребли... А наверху -- Харат, оседлавший деревянную тигрицу, четверо у передней мачты, двое -- у задней... У люка -- никого... Значит, считая с рулевыми, уцелело девять человек, а полтора десятка уже покоились в соленой мокрой постели. Если не больше; волны, проломив борта, могли смыть людей и с гребной палубы".

Шуга вдруг встрепенулся, завертел головой, забормотал:

-- Прах и пепел! Волны... иначе шумят... слышь, капитан? Иначе, говорю... ревут, не рокочут... словно бьются обо что-то...

-- Скалы? Суша?

-- Может, и суша... -- Не выпуская весла, кормчий вытянул шею, пытаясь разглядеть в полумраке берег.

-- Хорошо, если суша, -- сказал Конан. -- Только откуда ей здесь взяться?

-- От богов или от демонов... скоро узнаем, от кого... Если там песок, мы спасены, а если скалы, всем конец! Шмякнет нас, одни доски останутся в кровавом дерьме...

Конан злобно выругался.

-- А не мерещится тебе, Шуга? Отбил ребра, а вместе с ними и слух с разумением, а?

Но тут с носа, где торчал парусный мастер Харат, долетело:

-- ...Ооо -- ооов! Ооо -- ооов! Беее -- реее... Беее -- реее...

-- Чего он орет? -- рявкнул киммериец. -- Берег или берегись? Что у него -- соль глотку проела?

Корабль взлетел на огромной волне, и теперь оба цеплявшихся за рулевое весло человека увидели впереди облачную темную массу, над которой плясал гигантский смерч. Он то стремительно вытягивался к небесам, касаясь туч широкой разлапистой воронкой, то оседал вниз, плющился и кружился у самой земли, будто хотел вобрать в себя камни, песок и воду, перетряхнуть эту смесь и выплюнуть ее прямо в сердцевину облаков. Ненасытная пасть его казалась черной, ведущей прямиком в утробу воздушного демона, и на фоне этой черноты белыми клыками торчали у берега утесы. На мгновение смерч представился Конану огромным змеем, чей хвост взбалтывал тучи, изогнувшееся тело касалось земли, а голова с зубастыми челюстями лежала на самом берегу, словно поджидая "Тигрицу" со всем ее экипажем.

Вероятно, и у кормчего мелькнула такая же мысль; освободив левую руку и кривясь от боли в разбитых ребрах, он принялся чертить в воздухе знаки, охраняющие от беды. Губы его посинели.

-- Сет! Проклятый Сет, грязная гадюка! Явился за нашими головами!

-- Держи руль, Шуга! -- прорычал Конан. -- И говори, куда править! Ты кормчий, не я!

-- Там Сет!

-- Мешок дерьма, а не Сет! Протри глаза, смрадный пес! Там вихрь, а у берега -- рифы! Куда нам править?

Шуга выплюнул сгусток крови.

-- Держи левее... Вроде бы есть проход, только узкий... Если течение пронесет...

-- Беее -- реее -- гиии -- сссь! Скааа -- лыыы! -- долетело с носа, и теперь ни кормчий, ни капитан уже не сомневались в том, что кричит Харат. Передняя часть галеры вдруг задралась кверху, корабль дрогнул от страшного удара, и переломанный форштевень вместе с носовым украшением и цеплявшейся за него фигурой парусного мастера взлетел вверх. Затем послышался треск весел, скрежет камней, пронизавших обшивку, вопли гребцов, заглушенные диким воем урагана. Рулевая рукоять метнулась, словно шея непокорного жеребца, отшвырнула кормчего вправо -- только растопыренные руки и ноги промелькнули над бортом; затем Конан ощутил, что взмывает в воздух, и тут же ледяная вода обожгла кожу.

Но холод вдруг сменился теплом, тишиной и покоем. Не было больше грохота и криков, ветер не бросал в лицо соленую влагу, не терзало дерево растертые в кровь ладони, исчезло видение жуткого смерча, плясавшего на берегу... Он погружался вниз, вниз, вниз, в царство забвения и мрака, в бездну, откуда начиналась тропа на Серые Равнины, обещавшая неспешное последнее странствие и вечный отдых. Сапоги и намокшая куртка тянули на дно, в ушах раздавался слабый звон, рукоять кинжала давила на ребра.

Кинжал! Стигийский клинок, который он собирался всадить в брюхо Нергалу! Ну, если он станет дохлой рыбой, бессильной тенью, изъеденным крабами трупом, темному богу нечего опасаться его ножа...

Тело его само рванулось вверх, преодолевая упругое сопротивление воды. Мимо опускались в глубину трупы гребцов -- с разбитыми головами, с переломанными руками и ногами, с ошметками плоти, содранной с костей. Он узнавал их: кого -- в лицо, кого -- по приметному браслету, шраму, поясу или серьге... Людей швырнуло на риф, размолотило о камень; весьма возможно, что и ему предстояло разделить их судьбу.

Вынырнув и очутившись в провале между огромными волнами, он сделал только один глубокий вздох, бросил только один взгляд на свой корабль и снова погрузился в воду. "Тигрица" с пробитым бортом и начисто снесенным носом попала в белые зубья прибрежных скал; валы безжалостно трепали ее, довершая разрушение. Живых он не разглядел ни в воде, ни на судне -- но что увидишь за краткий миг? Барахтанцы -- пираты, люди моря, крепкие парни; быть может, кто и выплывет... К примеру, Шуга, старый пес...

Шуга пытался править левее, к проходу... к узкому проходу, сквозь который морские воды вливаются в бухту... К проходу меж рифов, до которого не добралась "Тигрица"... Там -- течение!

Внезапно он почувствовал его напор и заработал руками и ногами изо всех сил, то поднимаясь к поверхности за глотком воздуха, то вновь ныряя в спасительную тишину глубин. Потом его крутануло в водовороте, ударило о шершавый камень, протащило вперед; под коленями скрипнула галька, ветер ударил в лицо, сырой воздух наполнил легкие, и Конан понял, что находится на берегу.

Вскочив, он сделал три или четыре шага к темневшим невдалеке утесам, обернулся, оглядел свой погибающий корабль и каменистую прибрежную отмель, потом поднял сжатый кулак и, выкрикивая проклятия, погрозил тучам.

Ни одного человека в воде... ни одного тела на берегу... Все погибли... Все!

* * *

"Лихо я их!.. Всех утопил!.." -- подумал Ким, прихлебывая кофе из огромной кружки. Он был доволен; сюжет романа прорисовывался все отчетливее и яснее и обрастал, почти без мысленных усилий, новыми финтифлюшками и прибабахами. Итак, Конан попадет к волшебнице, прекрасной фее, которую преследует колдун; она, конечно, пообещает киммерийцу сундук с брильянтами и вечную любовь, ежели он отправится в северные земли, найдет колдуна-негодяя и вырвет у него печенку. Возможно, над Конаном свершится чародейство, дабы он не позабыл о важной миссии... возможно, фея даст ему спутника-голема, крутого, как джидай из "Звездных войн", -- так, для порядка, чтобы приглядывал и бдил... В общем, выйдет Конан в путь-дорогу и после многих приключений достигнет замка у ледовитых ванахеймских берегов, а там уж и с Небсехтом разберется, и с мерзавцем демоном! Но для начала нужно так устроить, чтобы лишился он друзей-товарищей, ибо Конану Варвару лучше геройствовать в одиночку. Больно уж выпуклый персонаж! Глаза ледяные, мышцы стальные, челюсть квадратная!

Вздохнув, Ким закурил, потом ощупал собственный небритый подбородок. Так, ничего, но до Конана далековато... Впрочем, сожалений или, тем более, зависти он не испытывал: во-первых, каждому -- свое, а, во-вторых, нынче эпоха не хайборийская. Что завидовать герою сказки и собственному поильцу и кормильцу? Как-то нелепо и неэтично... Хотя, с другой стороны, по временам мечталось Киму расправить плечи, прихватить топор да и наведаться к верхним соседям, отродьям Нергала! Такие мысли его терзали по ночам, когда соседи, затеяв пирушку, мешали работать дикарской музыкой, топотом, а еще -- пивными банками, что сыпались на Кимов подоконник. Увы, уже пустые...

Но приструнить соседей Ким не пытался, снисходя к тому, что жили над ним молодожены, и искренне надеясь, что через пару лет все образуется само собой: перебесятся, утихнут. Пока же он терпел. Молодожены все-таки! Любовь! К любви Ким относился трепетно, будучи по душевному складу поэтом и романтиком. Что, впрочем, почти не отражалось в его литературных штудиях: работал он на издательство "Хайбория", выпекавшее сагу о Конане -- два тома в месяц, двадцать четыре за год.

Необъяснимый феномен: Конана Варвара читали -- и почитали! -- на всем постсоветском пространстве! По тайным и удивительным причинам он был в России популярней президента и даже певца Филиппа Киркорова; возможно, потому, что президент -- суровая реальность, певец -- реальность сладкая, но все-таки нечто обыденное, тогда как народ российский жаждал сказок и в книжном, и в телеэкранном исполнении. Чтоб с колдунами, принцессами, бравым героем помускулистей, погонями, битвами и непременной победой над шайкой плохишей... Еще с любовью, но без извращений -- так, чтоб годилось для семейного чтения. "Хайбория", уловив сию тенденцию, нашлепала уже сотню томов без двух: сначала -- оригинального Говарда, потом его западных наследников, всяких Джорданов и Спрэг де Кампов, а когда Кампы и Джорданы кончились, в печать пошли творения российских конанистов.

[Роберт Говард -- крупный американский писатель-фантаст первой половины XX века, один из создателей жанра героической фэнтези, творец хайборийского мира и образа Конана. Этот герой так полюбился читателям, что после смерти Говарда романы о Конане, варваре из Киммерии, писались многими американскими авторами, в том числе Спрэгом де Кампом и Робертом Джорданом].

Вот в этой-то бригаде и подвизался Кононов, кормясь от "конины" и давая повод для многочисленных и не всегда безобидных шуток, связанных с его фамилией. Напрасно он доказывал коллегам, что фамилия эта с хайборийским Конаном никак не связана, а выводится из почетного имени Конон, что по-гречески значит "трудящийся"; напрасно хмурил брови, когда его допрашивали, скольких принцесс он обесчестил прошлой ночью и скольким магам и зловредным чудищам вырезал аппендикс; напрасно таскал по издателям свои сонеты, стансы и поэмы. Напрасно! Как говорил Борис Халявин, директор и владелец "Хайбории". Если ты -- Кононов, так и пиши про Конана, а в Пушкины не лезь! Ким утешался по-своему -- вставлял в романы то балладу, то песню, разбойничью или пиратскую, то хвалебный гимн богам -- разумеется, светлым, вроде Иштар и Митры.

Но песни и гимны требовали особого настроения, а Ким сейчас существовал в ритме прозы, обдумывая сюжетные ходы и помня о том, что роман он должен сдать педели через четыре, к пятнадцатому, крайний срок к двадцатому июля. Отсюда вывод: твори, но поспешай!

Итак, бредет себе Конан по острову, встречает прелестную фею и предается с ней любви под пальмами, после чего прямая дорога во дворец... а лучше -- в огромную пещеру или же в грот... Грот гораздо поэтичнее и подходит для названия -- грот чего-то-там... Чего-то -- то есть чей... волшебницы, конечно, но надо дать ей имя... короткое, энергичное и красивое... Да и облик не худо бы описать!

Он отложил сигарету и прикоснулся к клавишам.

"Девушка была высокой и гибкой, с фигурой Иштар, с формами соблазнительными и в то же время девственно-строгими. Лицо ее поражало: огромные нечеловеческие глаза, изумрудные зрачки с вертикальным кошачьим разрезом, пунцовые губы, нежный атлас щек и водопад рыжих кудрей, в беспорядке струившихся по плечам. Плечи же, как и стройные ноги выше колен, были обнажены, да и прочие части тела просматривались вполне отчетливо: воздушный хитончик не скрывал ничего. Ни маленьких упругих грудей, ни перламутровой раковины живота, ни округлых и в меру полных бедер, ни лона, покрытого золотистыми волосками. Озаренная солнцем, она была прекрасна, как дикая орхидея из заповедных рощ богини любви!"

Завершив абзац, Ким перечитал его и облизнулся. Ему вот такие женщины не попадались! Чтоб с перламутровым животом и золотистым лоном... Чтоб кудри были рыжие, а глазки -- изумрудные, пусть даже без кошачьего разреза... И где они водятся, эти красотки? Ну, к Голливуде, само собой... еще у "новых русских", в богатых теремах... у шейхов нефтяных, в Кувейтах и Катарах, должно быть, целые гаремы из поп-звездуль да топ-моделей... Все раскуплены и прикарманены, а что осталось российскому поэту? Или, предположим, писателю? Пусть не поэту даже, не писателю -- литературному негру в самом деле, но негры тоже люди, особенно литературные! И хочется им чего-то такого, зеленовато-рыжего, с пунцовыми губками, и чтобы воздушный хитончик не скрывал округлых, в меру полных бедер...

Ким вздохнул, закрыл глаза, пытаясь представить это чудо, но тут с бульвара послышался шорох шин, плавно переходящий в свистящую тормозную мелодию "Кого это дьявол принес в пятом часу?" -- подумал Кононов, Он повернулся к окну и обнаружил, что за кустами шиповника, у тротуара, стоит автомобиль. Тачка богатая, вроде шестисотый "Мерседес", и цвет изысканный, "мокрый асфальт", -- таких на Президентском бульваре не водилось. Они тут даже не ездили, чтобы не пачкать бесценных колес в колдобинах и ямах и не столкнуться -- упаси господь! -- с каким-нибудь нищим "жигуленком". Бульвар хоть и звался Президентским, но в ширину и на министра не тянул. Может, на губернатора, только не питерского, а в лучшем случае псковского или тамбовского.

Из машины вышли трое -- двое мужчин и женщина в длинном плаще. Дождь прекратился, однако кусты и висевшая в воздухе белесоватая дымка не позволяли разглядеть их лиц. Мужчины, кажется, были плечистыми, крепкими и, судя по резвости движений, молодыми; женщина -- стройной, довольно высокой, в капюшоне, надвинутом но самые брови. Один из мужчин держал над нею зонтик, другой озирался с бдительным видом, будто под аркой Кимова дома или где-то в лесу таились в засаде злоумышленники.

-- Недолго, Дарья Романовна, -- услышал Ким хрипловатый голос. -- Пал Палыч задерживаться не велел. Посмотрим, что с ней, а надо, так "Скорую" вызовем.

Не поедет "Скорая" на судороги, -- со знанием дела возразил другой мужчина -- тот, что оглядывал территорию. -- На вывих тоже не поедет. Тут, Гиря, Генку-костоправа надо звать. Он рядом живет, на Энгельса.

-- Сперва посмотрим. Если что, звякну по мобильнику, съездишь за Генкой. Сотню в пасть и сюда!

-- За сотню может не согласиться. Ночь как-никак!

-- Сунешь две. -- Тот, кого назвали Гирей, повернулся к женщине: -- Пошли, Дарья Романовна, посмотрим, что с вашей сестричкой. И что ее на слона понесло? Выкаблучивалась бы себе на арене, на мягком песочке...

Они двинулись к парадному Кима, которое так же, как два соседних, выходило на улицу. Дальше, правее и почти на самом углу, располагалась арка, ведущая во двор П-образной блочной девятиэтажки, а во дворе чего только не было: бетонный бункер жилконторы, детсад, похожий на барак за сетчатой металлической оградой, три киоска с пивом и жвачкой, будка холодного сапожника, пять скамеек и у каждой -- по дереву, где тополь, где береза. Но эти подробности Кононова сейчас не занимали; прищурив глаза, он мысленно обкатывал услышанное имя.

Дарья Романовна... Дарь Рома... Неуклюже, и целых два "р" -- рычат, подлые, ревут... Дар-ома... Лучше, но все равно рычащий звук... Дай-ома... Дайома... Вот это уже ничего, подумал Ким, это годится для прелестной феи! А рычать мы будем в слове "грот", и получится у нас энергично и нежно -- "Грот Дайомы"... Хорошее название! Конан эту Дайому трахнет на лужке под пальмами, потом она его затащит в грот, а там -- ковры и гобелены, хрустали и ложе с тигровыми шкурами, отличный винный погреб и пропасть слуг... Само собой, служаночки есть... такие нежные, приглядные и работящие... Вот пусть они гостя искупают, маслом умастят, и -- в койку... А там и главе конец!

Он повернулся к компьютеру, но тут за окном что-то переменилось. Вскрикнула женщина: "Прочь! Пустите же! Пустите!" -- затем послышался хриплый рев: "Куда ты? Стой! Стой, говорю!" -- и сразу раздались перестук каблучков, топот, тяжелое дыхание и вопль: "Эй, Петруха! Лови ее, лови!"

Склонившись над подоконником, Ким разглядел, что женщина, скинув плащ, куда-то устремилась, но явно не к его подъезду, а вроде бы вдоль улицы, к дворовой арке. Парень с хриплым голосом бросил зонтик и, топая по лужам, бежал за ней, а его компаньон -- вероятно, Петруха -- ринулся от машины наперерез. Но беглянка была легкой и быстрой, как серна туранских степей, и мчалась так, будто ее преследовала волчья стая. На краткий миг Ким залюбовался изяществом ее движений, пламенным мазком волос, длинными стройными ногами, но тут же сообразил, что происходит нечто странное. Может, киднепинг, а может, и того похуже... С чего бы женщине бежать? Да и как ни беги, в модельных туфлях от погони не уйдешь...

Он оперся ладонями о подоконник и спрыгнул вниз. Натура у Кима была романтическая; он относился к людям, которые не взвешивают "за" и "против", а повинуются импульсу -- тем более если кому-то нужно помочь, спасти из огня, из вод морских или, как в данном случае, из лап предполагаемых насильников. В такие моменты он забывал, что не умеет ни драться, ни плавать, да и сложения скорей не богатырского, а ближе к легкоатлетическому; бегал он, правда, неплохо, а потому, продравшись сквозь заросли шиповника, успел перехватить преследователя. Роста они были одинакового, но Гиря весил килограммов на тридцать побольше и, судя по бритому черепу и тяжеленным кулакам, входил в разряд профессионалов.

Но Кононова это не смутило. Схватив бритоголового за локоть, он дернул его, развернул к себе и яростно прошипел:

-- Ну-ка, мужик, притормози... Куда разогнался? Чего тебе нужно от женщины?

Секунду Гиря глядел на Кононова в недоумении, словно на призрак из астральных бездн или на оживший труп папаши Гамлета. Лицо у него было приметное -- брови густые, нос переломан, и на скуле, под правым глазом, родимое пятно. Он, кажется, был ошеломлен, но длилось ошеломление недолго: оттолкнув Кима -- так, что тот полетел к кустам, -- бритоголовый повернулся к компаньону и хрипло рявкнул:

-- Разберись, Петруха! Быстро! Чтоб фраерок не возникал!

Петруха был в пяти шагах и мчался во всю прыть -- коренастый, пониже Кима, но плотного сложения и накачанный, будто футбольный мяч. Ухватив пригоршню мокрой земли, Ким швырнул ее в физиономию Петрухи и сам удивился, что попал. И не куда-нибудь, в глаза! Приободрившись, он залепил второй комок противнику в ноздри, вылез из кустов и ринулся следом за Гирей. Не очень рыцарский прием -- оборонять прекрасную даму с помощью грязи, но что поделаешь! Ни лат, ни меча под рукой не нашлось, а кулаки у Петрухи были гораздо увесистей.

Гирю он настиг уже за третьим, самым крайним из выходивших на улицу парадных. Женщина успела проскочить во двор, и ее гибкая фигурка мелькала теперь где-то у пивных ларьков, таяла в белесоватом тумане, словно привидение, спешившее сбежать от мира до утренней зари. "Фея, волшебница..." -- подумал Кононов, глядя, как вьются в воздухе рыжие локоны и как колышется гибкий стан. В следующее мгновение женщина скрылась за сапожной будкой, а Ким прыгнул на широченную спину Гири.

Они свалились наземь, Ким сверху, противник -- под ним, но ситуация вдруг изменилась -- можно сказать, с пугающей быстротой. Ким почувствовал, что летит куда-то, рассекая воздух, проносится над грязной лужей, кустами и парой колдобин, затем последовал удар о стену, хруст в плече и обжигающая вспышка боли. Он сполз на растрескавшийся асфальт, скрипнул зубами и начал медленно подниматься на ноги. Гирина рожа -- родинка, густые брови, переломанный нос -- висела над ним, подобно лику дьявола

-- Чего тебе надо, лох припадочный? Ты что в чужую разборку встрял? И на кого ты тянешь? -- полюбопытствовал бритоголовый и, злобно прищурившись, выдохнул: -- Я из тебя жмурика сделаю! Не отходя от кассы!

Ким встал, попробовал стиснуть кулаки, оглянулся назад, откуда, протирая лицо платком и матерясь по-черному, надвигался Петруха. В голове гудело, в плече разливалась боль, словно его подвесили на дыбе, локоть был окровавлен, и пальцы левой руки никак не хотели сгибаться.

"Сейчас они мне вломят", -- мелькнула мысль.

Мысль оказалась верной -- вломили ему до потери сознания.

* * * Диалог первый

-- Вот она, Олежек... Вон там! Бежит! Бежит!

-- Где, Барби?

-- Сказано, не зови меня Барби! И глаза разуй! Говорю, к ларькам бежит!

-- Что же она в квартиру-то не пошла? Ведь договаривались...

-- Ни о чем не договаривались! Ты ведь слышал, что я сказала -- подыхаю, мол, приезжай... еще стонала, как бегемот беременный...

-- Стонала ты хорошо, Варенька, с чувством! Сладкий мой бегемотик...

-- Ну-ка, руки убери! Не время! И махни Игорьку, чтоб тачку подогнал. Сейчас я ее перехвачу...

-- Ты с ней поосторожнее, Барби. Дашутка вроде бы не в себе... вон, мчится, как оглашенная. Может, помочь?

-- Не твоя забота! Тачку давай! И не зови меня Барби, чмо неумытое!

Глава 2. Фея

В семнадцатилетнем возрасте мой сын был весьма озабоченным юношей. Конечно, как всегда бывает в эти годы, главным предметом забот для него являлись девушки. Во-первых, девушки, во-вторых, девушки и, в-третьих, девушки. Исследуя сию проблему, он устраивал допросы нам с женой, стараясь выяснить, когда и как мы повстречались, кто сделал первый шаг к знакомству и в какой момент нам стало ясно, что мы не можем друг без друга жить. Я сочинил занятную историю, как его мать сбежала от бандитов, наткнулась на меня и рухнула в мои объятия. Но истина гораздо прозаичнее я познакомился с Дашей в больнице, куда попал стараниями тех самых бандитов.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Очнулся Кононов на носилках в "Скорой" и едва осознал этот факт, как начали кружиться в голове странные слова: не поедет "Скорая" на судороги... и на вывих тоже не поедет... А раз поехала и везет, значит, не вывих у него, не судороги!

Два лица плавали над ним: одно, сосредоточенное, хмурое, небритое, подпертое воротом белого халата, принадлежало, видимо, врачу; другое, смутно знакомое -- белобрысому парнишке лет двадцати Ким мучительно пытался вспомнить, где видел белобрысого, но ничего не выходило, и тогда он вдруг переключился с этих воспоминаний и с мыслей о вывихах и судорогах на распахнутое окно в своей квартире и брошенный без призора компьютер. Тревога прибавила ему сил; пошевелившись, он хрипло произнес:

-- Т-ты.. кхто?..

-- Коля я, сосед ваш верхний, -- сообщил паренек. -- Шум был, а мы с Любашей не спали, вот я на улицу и выскочил... Гляжу, вы в подворотне, без чувств и весь в крови! Ну, крикнул Любаше, чтобы звонила в милицию и в "Скорую"... Да вы не волнуйтесь, щас приедем! В седьмую вас везут, тут близко!

-- А т-ты... т-ты что т-тут?.. -- снова прохрипел Ким.

-- А я с вами до больницы. Провожаю! Любаша сказала: сосед, одинокий, бросить нельзя. Может, позвонить кому? Родителям? Подруге?

"Люди, однако! А я к ним с топором хотел!" -- подумал Ким с запоздалым раскаянием и, натужно шевеля разбитыми губами, вымолвил:

-- Н-нет... н-нет у меня ни родителей, ни подруги. Т-ты, Н-николай, вот что... т-ты заберись ко мне, окошко затвори и выруби компьютер... Н-не ровен час, сгорит!

-- Сделаю, не беспокойтесь. А ключ-то где?

-- В окно влезешь, а к-хлючи... к-хлючи в дверях торчат. Выйдешь, закроешь -- сунь п-под электрощиток... т-там щелка внизу... н-небольшая...

-- Ну, потерпевший, все сказал? -- хмуро поинтересовался врач. -- Теперь докладывай, где болит. Плечо?

-- П-плечо, -- подтвердил Кононов. -- Ребра. Еще г-голова...

-- Сейчас я тебе обезболивающего прысну. Вместе, значит, с успокоительным...

В руку ощутимо кольнуло, и лица, парившие над Кимом, расплылись парой белесых тучек. Тучки висели над зеленым островом, дремавшим в сапфировых водах, и у западной его оконечности, под гранитными скалами, открывался грот с песчаным полом, а в глубине его что-то переливалось и посверкивало. Врата! Огромные врата из бронзы или золота, украшенные изображениями луны и звезд! Мерцающие створки с тихим шелестом раскрылись, явив широкую мраморную лестницу, уходившую вниз. По лестнице двигалась пышная процессия: юные девушки в ярких одеждах, мужчины в сиреневых и лиловых плащах, несущие светильники, танцовщицы, пажи, виночерпии, воины в доспехах из черепашьих панцирей, тигры и черные пантеры и другие звери, коих вели не на цепях, а на шелковых лентах. Впереди, возглавляя шествие, танцующей походкой двигалась Она. Ее плащ, и туника, и корона рыжих полос, и сверкающие искорки самоцветов казались воздушным золотистым заревом, на фоне которого выступало прекрасное лицо -- с кошачьими зелеными зрачками, с алой раной рта, с ровными дугами бровей над высоким чистым лбом. Она была так хороша, так прекрасна, что у Кима перехватило дыхание. "Дайома..." -- прошептал он в забытьи и окончательно отключился.

* * *

Во второй раз он пришел в себя уже в палате, на узкой и жестковатой постели. Рядом сидел врач, но не тот хмурый из "Скорой помощи", а годами постарше, круглолицый, чисто выбритый и улыбчивый. Светило солнце, щебетали птицы, больничные запахи мешались с ароматом зелени, а где-то неподалеку звенела посуда и слышался женский голос, скликавший пациентов к завтраку. Ким обнаружил, что лежит на спине, что левое его плечо до самой шеи загипсовано, а торс и голова -- в тугих повязках. Болело вроде бы все -- скула под глазом, руки, ребра, ноги, -- но не слишком сильно. Ким поморгал и просипел:

-- Это я где?

-- Это вы в Седьмой городской больнице имени убиенных великомучеников Бориса и Глеба, -- с охотой сообщил врач. -- Отделение черепно-мозговой травмы. Сесть можете?

Ким заворочался и, приподнявшись с помощью доктора, ощупал правый глаз. Фонарь, похоже, там наливался изрядный. Кроме того, в ребрах кололо, плечо постреливало болью, но не так, чтоб очень. Терпимо.

Врач показал ему два пальца.

-- Сколько?

-- Два.

-- Головка не кружится? Не тошнит?

-- Вроде бы нет.

-- Вроде бы или точно?

Прислушавшись к своим ощущениям, Ким подтвердил:

-- Точно. А что у меня, доктор?

-- Главное, чего нет. Вас капитально отделали, но обошлось без сотрясения мозга. Повезло, голубчик... Все остальное -- мелочи, -- заметил доктор и начал с улыбкой перечислять: -- Ключица у нас сломана, кровоподтек под глазом, трещины в четырех ребрышках плюс множественные ушибы головы и иные телесные повреждения вроде ссадин, царапин и синяков. Следствие побоев средней тяжести... -- Он вздохнул с сочувствием и спросил: -- А били-то тебя за что, болезный?

-- За девушку вступился, -- насупившись, пробормотал Кононов. -- Их двое, я один... Здоровые лбы! Сперва о стену шмякнули, а потом...

-- Что потом?

-- Потом -- не помню, -- отозвался Кононов и, подумав, добавил сакраментальную фразу: -- Очнулся -- гипс...

Врач снова вздохнул:

-- Ну, вспомните, расскажете. Придут к вам из милиции... А пока лежите. Палата -- самая тихая на отделении, всего три койки, и в одной -- Кузьмич. Он вам завтрак принесет, а сестричка -- таблеточки. Лежите! Завтра попробуем встать на ножки, и -- на повторный рентген... Темечко посмотрим... нет ли там все же трещины...

Он поднялся, взмахнул полами халата и исчез за дверью.

Ким, осматриваясь, повертел головой. Койка его стояла у стены, в ногах поблескивало зеркало над раковиной, в углу был стол и пара стульев, а рядом -- шкаф с полуоткрытой дверцей и одежными вешалками. Еще тут имелись две такие же, как у него, кровати, одна, ближняя, -- пустая, а на дальней лежал парень примерно его лет или чуть-чуть за тридцать. Лежал тихо, вытянув руки поверх одеяла, не моргая и уставившись взглядом в потолок.

Кононов откашлялся.

-- Ким меня зовут... А тебя как? Парень не реагировал.

-- Ночью меня привезли... Ты уж извини за беспокойство...

В ответ -- молчание.

-- Разбудили тебя, наверное? -- сделал новую попытку Ким, но его сопалатник по-прежнему не откликнулся, напоминая видом скорее усопшего, чем живого человека. Должно быть, серьезно травмирован, решил Кононов; что-нибудь черепно-мозговое, проникшее до речевого центра. Он осторожно пощупал ребра под тугой повязкой: слева болело, справа -- нет. Ну и слава богу...

Дверь скрипнула, и в палате возник тощий красноносый старичок с двумя тарелками: в одной дымилась каша, а на другой, как на подносе, располагались яйцо, хлеб и пластиковая кружка с чаем. Бодрой походкой старик направился к Киму.

-- Новенький, пацан? На, пожуй да похлебай больничный харч... Харч-то ничего, а вот посудины у кухонных стервоз еле выпросил! Тут, понимаешь, всяк со своей тарелкой, а казенные, видать, разворовали. Сперли! И чашки сперли, и термуметры, и всю державу... -- Он присел к Киму на постель. -- Ты ешь, я подсоблю... Как зовут-то?

-- Ким.

-- А я -- Кузьмич. Бессменный обитатель здешних мест и ветеран-дежурный!

Есть Киму не хотелось, но все же он расправился с яйцом и проглотил немного каши -- рисовой, почти без соли и без масла. Он вознамерился потолковать с бессменным ветераном, узнать о больничных порядках и про третьего их соседа, похожего на труп, но тут к ним в комнату началось паломничество. Первой пришла сестра-хозяйка, и Ким расписался за одеяло, халат, подушку и постельное белье; потом заявилась другая сестра, заполнила историю болезни: Ким Николаевич Кононов, семидесятого года рождения, филолог по образованию, живет там-то, страдает тем-то. Увековечив это в медицинской карте, она велела навестить регистратуру после грядущего выздоровления -- с паспортом и страховым свидетельством. Не успел Ким отдышаться, как в палате возник мрачный милицейский лейтенант, снял допрос, зафиксировал кличку "Гиря", имена "Петруха" и "Дарья Романовна", осведомился о полученных увечьях и, узнав, что они не смертельны, повеселел и стал уговаривать Кима обойтись без заявления. Все одно, злодеев не поймаем, толковал лейтенант, Петрух таких с гирями и разновесками у нас полгорода и все бритоголовые, а если девушку искать, так тоже не найдешь: каждая вторая -- Дарья, и треть из них -- Романовны. Ким слабо сопротивлялся, толкуя про шестисотый "Мерседес", про Генку-костоправа с Энгельса, про рыжие локоны Дарьи Романовны и про ее сестрицу, которая пляшет на слонах. Но о последнем он, вероятно, сказал зря; лейтенант опять нахмурился, буркнул что-то о слуховых галлюцинациях и сообщил, что слоны в Петербурге не водятся, а вот "глухарей" полным-полно, и это явление нежелательное. Ким, утомившись от споров, сдался. Конечно, ему хотелось найти красавицу-беглянку, а заодно Петруху с Гирей и сделать так, чтобы свершился над ними правый суд... Это с одной стороны, а с другой -- "глухарь" он и в Африке "глухарь". Не любят эту птицу ни в милиции, ни в полиции... Словом, лейтенант ушел довольный, а у койки Кима вдруг нарисовалась обещанная медсестричка с таблеточками, и от тех таблеток он проспал до вечера глубоким сном.

В восьмом часу, когда они с соседом ужинали тощей котлеткой, вермишелью и компотом, Кононов, поглядев на третьего сопалатника, спросил:

-- А этот как же? Не говорит, не двигается, не ест... Шахтер, что ли? Голодовку объявил?

-- Не шахтер он, а по водопроводной части. Прыгун-сантехник! -- ухмыльнулся Кузьмич. -- С ним, вишь, такая история... Ходит по людям, чинит другое-третье и принимает, коль поднесли, -- а подносят-то всюду! Без воды, дело известное, ни туды и ни сюды, особливо без горшка и без толчка... Ну, напринимался! И помстилось ему, болезному, будто завелся кто-то в евоной башке. Может, черт или какой иной чебурашка... Кумекаешь?

-- Не очень, -- признался Ким, но тут же, вспомнив про колдуна Небсехта и поселившегося в нем демона, кивнул: -- Раздвоение личности, что ли? Шизофрения? Белая горячка?

-- Об энтом не ведаю -- может, горячка, может, на заду болячка... Однако черт чебурахнутый его допек! Ну, взял пацан пузырь -- за свои, за кровные, -- принял, значит, и в окошко! А квартера, вишь, на шестом этаже, однако по пьяни никакого эффекту... Приложился разок об асфальт, руки-ноги целы, ребра тож, а в мозгах сплошное мельтешение! Теперича лежит, молчит и кушает через клизьму...

-- Внутривенно, -- заметил Кононов, с профессиональным интересом слушая колоритную речь Кузьмича. Потом, оглядев сантехника -- надо же, шестой этаж, и ничего! -- спросил: -- Меня вот били, этот сам в окошко прыгнул, а с вами что за беда приключилась? Как-то не похожи вы на больничного ветерана... бодрый слишком...

Кузьмич прикоснулся к носу в розово-сизых прожилках и грустно покачал головой.

-- Одна лишь внешность, что бодрячок... У меня, понимаешь, болезнь особая, мозговая -- идеонсекразия, мать ее! Полной посудины видеть не могу!

-- Какой посудины? -- полюбопытствовал Ким.

-- Само собою, стакана! Меня уж чуть в алкаши не прописали... Однако выручил племяш. -- Кузьмич наклонился пониже к уху Кима. -- Племяш мой тута служит доктором... пацан хороший, ласковый... да он у тебя давеча побывал... Держит в палате месяц-другой при самых безнадежных пациентах... Ну, помогаю, чем могу...

-- Я не безнадежный, -- возразил Ким. -- У меня только ключица сломана и трещины в четырех ребрах.

-- Рази я про тебя? Я про него! -- Кузьмич покосился на третью койку. -- За энтим прыгуном присмотр нужен! Лежит себе, лежит, а вдруг -- опять в окошко? А племяшу отвечать? Этаж тут, понимаешь, не шестой -- двенадцатый...

Часам к десяти Кузьмич угомонился, сбегал в курилку, пришел, сбросил халат, нырнул под одеяло и захрапел, временами вскрикивая и дергая рукой -- видно, снилась ему полная посуда. Прыгун-сантехник лежал по-прежнему немой и неподвижный, только губы его вдруг начинали дергаться, словно он пытался переспорить черта или изгнать нечистого молитвами. Кононов поразмышлял о том, какие молитвы известны сантехникам -- должно быть, трехэтажные, и все кончаются на "бля"... Исчерпав эту тему, он принялся вспоминать о событиях прошлой ночи, о рыжей незнакомке из "Мерседеса", о странном ее бегстве от двух бритоголовых, -- которые, если разобраться, ничем ее не обидели, а были, наверное, охраной или санитарами, если рыжая отчасти не в себе. Может, и не отчасти, может, крыша у нее совсем поехала... А если так, куда ее везли в ночное время? К сестричке, которая пляшет на слонах? Ну а дальше что? А дальше такая картина: слон высокий, сестричка сверзилась и вывихнула шею, а "Скорая" на вывихи не едет, тут без родных людей не обойтись... Логично? Логично! А бегать зачем, раз к сестричке приехала?.. Опять же чокнутых к больным не возят, а те, кто в здравом разуме, спешат к больной сестрице, а не во двор, к пивным ларькам... Нонсенс, нелепица!

Почувствовав, что вконец запутался, Ким плюнул и переключился на другое. Спать ему не хотелось, выспался он днем и, по совиной своей природе, сел бы сейчас к компьютеру, закурил и сочинил главу про фею, злобного мага и безутешного Конана. Тоскует он на острове, печалится! А почему? Во-первых, потому, что потерял корабль и всех своих товарищей, а во-вторых, не в кайф ему сладкая жизнь без приключений. Дайома, конечно, очаровательна... глазки, ножки, грудки и все такое... Но героический зуд терзает Конана, и нет ему счастья в объятиях феи! Слишком уж много любви, вина и вкусной снеди, и чересчур мягкая постель...

Ким закрыл глаза, и под сомкнутыми веками побежали одна за другой строчки, укладываясь плотными рядами в хранилище памяти. Память у него была отличной; вспомнится все, оживет, стоит только до компьютера добраться. Или хотя бы до листа бумаги...

* * *

Конан, стоя по пояс в воде, приподнял сосуд, и багряная струя хлынула в морские волны.

-- Тебе, Шуга, старый пес! -- провозгласил он. -- Глотни винца и не тоскуй на Серых Равнинах о прошлом!

Вино было настоящим барахтанским -- таким, каким и положено свершать тризну над дорогими покойными, не вернувшимися из океанских просторов. Во всяком случае, оно пахло, как барахтанское, и отличалось тем же терпким горьковатым вкусом и нужным цветом, напоминавшим бычью кровь. "Быть может, -- думал Конан, -- Дайома отвела ему глаза, подсунув вместо барахтанского сладкое аргосское или кислое стигийское, но вряд ли". За месяц, проведенный на острове, он убедился, что рыжеволосая колдунья способна сотворить фазана из пестрой гальки и плащ из лунного света -- к чему бы ей обманывать с вином? Нет, барахтанский напиток не был иллюзией -- в чем он убедился, в очередной раз отхлебнув из кувшина.

-- Тебе, Одноухий, свиная задница! -- Вино щедрой струей хлынуло в воду. Одноухий занимал на "Тигрице" важный пост десятника стрелков, и его полагалось почтить сразу после Шуги, кормчего. -- Тебе, Харат, ослиный помет! Тебе, Брода, мошенник! Тебе, Кривой Козел!

В кувшине булькнуло. Он опрокинул остатки вина себе в глотку, добрел до берега, где выстроились в ряд десяток амфор, прихватил крайнюю и снова вошел в воду. Чего-чего, а вина у него теперь хватало! Да и всего остального, что только душа пожелает... Всего, кроме свободы.

Он отпробовал из нового кувшина, желая убедиться, что в нем барахтанское. Барахтанское и было: красное, терпкое, крепкое. Как раз такое, каким упивались парни с его "Тигрицы" во всех прибрежных кабаках.

-- Тебе, Патат, безногая ящерица! Тебе, Стимо, бычий загривок! Тебе, Ворон, проклятый мазила! Тебе, вонючка Рум!

Да, хороший пир он задаст своему экипажу! Вина вдосталь, хоть купайся в нем! А ведь известно, что покойникам много не надо -- пару глотков или там по полкружки на брата, и они уже хороши. Значит, остальное он может выпить сам...

Что Копан и сделал, а потом принес новый кувшин.

-- Касс, разбойная рожа, тебе! И тебе, Рикоза, недоумок! Прах и пепел! Пейте, головорезы, пейте! Капитан о вас не позабыл!

Он выкрикивал новые имена, прозвища гребцов, стрелков, рулевых -- всех, кто покоился на океанском дне, чью плоть сожрали рыбы, объели крабы, чьи души томились сейчас на Серых Равнинах. Он старался не глядеть на проклятый оскал рифов, на гигантские акульи зубы, в которых догнивал остов "Тигрицы"; зрелище это будило в нем яростный гнев. Кому-то он должен предъявить счет, и кто-то обязан ответить!

Дайома? Может быть, Дайома! В этом он еще не разобрался, но разберется! Непременно разберется! Вот только покончит с этими кувшинами...

-- Тебе, Дарват, склизкая гадюка! Тебе, Гирдрам, протухшая падаль! Тебе, Коха, моча черного верблюда! Тебе, Рваная Ноздря, волосатый винный бурдюк!

Запас вина и ругательств кончился. Побросав в море пустые кувшины, Конан, пошатываясь, отошел к скалам облегчиться; он выпил три или четыре амфоры, но до сего момента не мог нарушить торжественность обряда. Закончив и застегнув пояс, киммериец побрел в глубь острова.

Тут все уже цвело и плодоносило. За лентой золотистого песка высились пальмы; теплый бриз полоскал зеленые веера листьев, меж ними свисали вытянутые гроздья фиников или огромные орехи, полные сладкого сока. За пальмовой рощей и травянистым лугом начинался лес, ухоженный и тенистый, ничем уже не напоминавший прежний бурелом из вывороченных стволов и переломанных ветвей. В лесу ветвилась паутина дорожек, и гулять по ним можно было с рассвета до заката, забредая все в новые и новые места; хотя с моря или с любой возвышенности остров выглядел небольшим, но временами Конану казалось, что он не уступает размерами Боссонским топям, протянувшимся от границ Зингары до самых киммерийских гор.

Возможно, это было иллюзией, вызванной колдовским искусством зеленоглазой Дайомы? Возможно... Точного ответа он не знал; его возлюбленная не любила расспросов насчет своих чародейных дел. Однако она не возражала, когда он захотел посмотреть, как будет приводиться в порядок остров -- наверное, хотела убедить его в своей силе и власти над этим клочком земли, затерянным в Западном океане.

У нее был какой-то магический амулет, опалесцирующий серебристый камень, который она носила на лбу, на золотой цепочке, прятавшейся в рыжих волосах. Велением ее камень начинал светиться, и призрачное марево окутывало скалы, камни, песок, деревья и мертвые тела животных. То, что свершалось потом, напоминало сон: заглаживались шрамы и трещины на израненных бурей утесах; сваленные беспорядочными грудами валуны вновь занимали отведенное им место, живописно подчеркивая то берег маленького ручейка, то куст сирени, то зеленый бархат луга; грубые серые пески превращались в золотистую мягкую пыль, ласкавшую босые ступни; деревья, поваленные, изломанные и расколотые, опять обретали цельность, покрывались листьями и плодами, возносили кроны свои к синим небесам. И животные! Они оживали, поднимались на ноги, отряхивались; в их глазах не было и следа пережитых страданий, словно мучительная гибель под градом камней и древесными стволами мнилась им сном, прошедшим и навсегда забытым.

Некоторых, истерзанных до неузнаваемости, Дайома не пожелала возвратить к жизни. Зачем? На берегу было сколь угодно камней: из небольших серых галек получались кролики, шустрые белки и обезьянки, из розовых гранитных глыб -- львы и тигры; из пестрых валунов -- олени, косули и антилопы; из мрачного обсидиана -- черные пантеры. Наблюдая за этим творением живого из неживого, потрясенный Конан не раз задавался вопросом, сколь велика власть рыжеволосой колдуньи над людьми. Быть может, она могла, разгневавшись, обратить его в жуткое чудище? В звероподобную тварь, в вампира-вервольфа, в ядовитого змея или что-нибудь похуже?

Он спросил об этом, но Дайома только рассмеялась. Но как-то потом заметила, что с людьми все обстоит не так легко и просто. У человека, даже у самого злобного из стигийских магов, даже у жестокого поклонника Нергала, есть душа -- в этом и заключается его отличие от зверя. Светлые боги даровали людям не только разум, а еще и мужество, чувство прекрасного, умение любить и ненавидеть, гордость, самоотверженность, тягу к непознаваемому, юмор, наконец; все это дивным образом упорядочено в человеке и приведено в гармонию с великим искусством. Все это и многое другое, плохое и хорошее, и составляет душу человеческую -- вечную ауру мыслей и чувств, расстающуюся с бренным телом в миг смерти и отлетающую на Серые Равнины, чтобы ожидать там Последнего Суда. И столь сложна и непостижима субстанция души, что немногие из мудрых магов и могущественных демонов рискуют прикоснуться к ней, извлечь из тела человеческого и переселить в иную тварь. Ну а уж создание новой души подвластно только светлым божествам!

Слушая рассуждения своей новой подруги, Конан прикрывал лицо ладонью и ухмылялся. Сам он, безусловно, богом и чародеем не был, но извлек немало душ из бренной плоти своим мечом и топором и наплодил, быть может, не меньше -- если считать, что те красотки, которые делили с ним ложе от Аргоса до Уттары, не были все поголовно бесплодными. Есть, выходит, вещи, в которых люди равны богам!

Он начал расспрашивать Дайому о ее слугах, о прелестных служанках, о воинах в доспехах из черепашьих панцирей, о поварах и садовниках, цирюльниках и массажистах, музыкантах и танцовщицах. Выяснилось, что все они произошли от животных и птиц, а следовательно, и душ никаких не имеют -- так, одна видимость, фантом человека, но не человек. Дайома утверждала, что, с помощью светлого Митры и луноликой Иштар, она могла бы сотворить и души, но только немного, три, четыре или пять, ибо ее чародейная сила тоже имеет свой предел. Душа, говорила она, материя тонкая, связанная неощутимыми эманациями с Предвечным Миром и всей огромной Вселенной; а потому легче уничтожить горный хребет или осушить море, чем создать одну душу -- столь же полноценную, как та, что появляется на свет с первым младенческим криком.

Конан успокоился, решив, что превращение в медведя, кабана или волка ему не угрожает. Десять дней он пил и ел, делил с Дайомой ложе и не думал ни о чем ином. Другие десять дней он прогуливался по возрожденному острову, не приближаясь к бухте, где торчали на рифах останки "Тигрицы". Еще он ел и пил, почти с таким же аппетитом, что и раньше, и не пренебрегал опочивальней своей рыжеволосой возлюбленной. Но потом его потянуло к морскому берегу, к обломкам корабля, к рифам, у подножий которых упокоился его экипаж, восемьдесят с лишним молодцов с Барахского архипелага. Конечно, были они ублюдками и насильниками, проливавшими кровь людскую, как водицу, но все-таки и у них имелись души... И, вспоминая об этом, Конан делался хмур и мрачен. Десять следующих дней он больше пил, чем ел, и наконец собрался справить тризну по погибшим товарищам.

А справив ее, пошел на неверных ногах к середине острова, забрался на высокую скалу и долго с тоской глядел в морскую даль, сам не зная, чего ищет. Жизнь на острове была такой спокойное, такой тихой, такой изысканной -- и такими сладкими были объятия Дайомы, такими медовыми ее поцелуи. Он чувствовал, что сам превращается в медовую ковригу -- из тех, коими торговали вразнос на базарах Кордавы и Мессантии по паре за медный грош

И это ему не нравилось По правде говоря, он предпочел бы стать медведем, кабаном или волком-оборотнем.

* * *

Что-то коснулось сознания Кима, что-то странное, неощутимое, словно за плечом его стоял невидимый читатель и перелистывал еще не написанные страницы.

Но почему ненаписанные? Раз придумано, значит, написано! Раз улеглось в голове, слово за словом, строчка за строчкой, значит, уже существует... "Конечно, существует, -- подумал он, -- но текст никому не доступен, кроме почтенного автора. И если кажется тебе, что кто-то роется в мозгах, подглядывает и читает, то это блажь! Иллюзия от всех случившихся переживаний и стрессов! Может, у него и в самом деле трещина на темечке?"

С этой мыслью Кононов заснул, а утром его отвезли па рентген и, просветивши в фас и профиль, гипотезу трещины не подтвердили. Плечо у него побаливало, в ребрах постреливало и кололо, но в голове наблюдалась полная ясность, и доктор позволил Киму встать и прогуляться до курилки На лавочке в тесном помещении сидели восемь человек, все больше парни и девицы с разнообразными травмами, и Кима тут встретили, словно родного, -- не иначе как стараниями Кузьмича. Угостили фантой, дали пачку сигарет "LM" и попросили рассказать, скольких бандитов он пришиб, спасая Аллу Пугачеву, как перестреливался с бандой киллеров и как прикончил снайпера, который прятался за шестисотым "мерсом". "Народ жаждет сказок", -- понял Ким и рассказал, о чем просили. Фантазия у него была богатой.

После обеда, когда он дремал под действием таблетки и диетического рагу из овощей, дверь в палату отворилась, пропустив дежурную сестру в халатике и накрахмаленном чепчике. Вид у нее был слегка ошалелый -- возможно, по причине жары и трудового энтузиазма.

-- Больной Кононов! -- вскричала она тоненьким голоском.

-- Я! -- отозвался Ким, приподнимаясь в постели.

-- К вам посетитель. -- Сестра критически оглядела Кима и добавила: -- На вашем месте я бы умылась, причесалась и припудрила под глазом. Вид у вас какой-то встрепанный.

-- Умоюсь, -- пообещал Ким. -- Но пудры у меня нету и причесаться никак -- повязка мешает.

-- Ну ладно, идите... герой... -- На губах сестры заиграла улыбка.

-- А куда?

-- Куда, куда... В гостевой холл! Слева от входа в отделение, у лестницы, за фикусами!

Ким встал, плеснул на лицо воды, выбрался из палаты и зашагал извилистым больничным коридором. Седьмую городскую, нынче -- имени Бориса и Глеба, строили лет двадцать назад по модерновому чешскому проекту. В середине здания был ствол в пятнадцать этажей, с лифтами, площадками и лестницей, а от ствола отходили пять корпусов, изогнутых латинским "Z". В корпусных этажах располагались отделения, по пять на каждом уровне, и двери относившихся к ним коридоров выходили на кольцевую площадку, к лифтам. Площадка эта у лестницы расширялась, образуя нишу, отгороженную шестью кадками с фикусами; там находились диванчик и два кресла красной искусственной кожи, журнальный столик без одной ноги и треснувшее зеркало. Это и был гостевой холл -- место, где пациенты встречались с родными и близкими под сенью фикусов.

Но близких, не считая школьных да институтских друзей и коллег-писателей, у Кима Кононова не было, а из них никто не ведал о постигших его неприятностях. И потому, продвигаясь в сторону холла, он находился в состоянии задумчивости -- гадал, кто же этот таинственный посетитель, молодожен Николай или милицейский чин, желавший побеседовать приватно. Например, о шестисотом "Мерседесе" цвета мокрого асфальта или о Генке-костоправе с Энгельса...

Ким просочился в узкий проход меж фикусными кадками, поднял глаза и застыл с раскрытым ртом. Чудное видение, поднявшись с кресла, двигалось ему навстречу -- высокая девушка с гибким станом, с формами соблазнительными и в то же время девственно-строгими. Лицо ее пленяло: большие зеленые глаза, пунцовые губы, нежный атлас щек и водопад рыжих кудрей, струившихся по плечам. Правда, воздушный хитончик отсутствовал, но платье, заменявшее его, не скрывало стройных ног и в меру полных бедер, а что до живота, груди и лона, то Ким не сомневался, что и они прекрасны, словно у богини Иштар. Дайома, очаровательная фея! Ожившая Дайома стояла перед ним!

Она заговорила, и, еще не понимая смысла сказанного, а только слушая ее мелодичный решительный голосок, Ким понял, что погиб. Для этой красавицы он был готов на все! Решительно на все! Вырвать печень зловредному магу, потягаться силой с демоном и забодать "Мерседес" со всей бандитской шайкой! Даже написать поэму... Ким Кононов -- трахнутый любовью Медный Всадник...

Вдруг до него дошло, что он стоит столбом, раскрывши рот и глядя на чудное видение, будто голодный нес на колбасу. Девушка, однако, не смутилась, а, твердо взяв его под локоток, направила к диванчику, впихнула на сиденье и села рядом. Запах от нее шел упоительный, будивший ассоциации с Парижем в пору цветения каштанов. Ноздри Кима затрепетали, глаза раскрылись шире, и не прошло и двух минут, как он возвратился к реальности.

-- Вы -- Ким Кононов, -- промолвила девушка, -- и живете на Президентском бульваре, в Озерках. Вас привезли сюда вчерашней ночью после... после прискорбного случая, известного и вам, и мне... -- Она внезапно всплеснула руками. -- Простите, я так волнуюсь! Мы с сестрой обзвонили все больницы, все приемные покои, даже морги! Я...

-- Это вы меня простите, Дарья Романовна, -- мягко проговорил Ким. -- Я был невежлив. Я так на вас смотрел...

-- Мне понравилось. -- Рыжий локон скользнул по плечу Кима, заставив его вздрогнуть. -- Во-первых, зовите меня Дашей, а во-вторых, смотрите себе на здоровье, пока не насмотритесь.

-- Это случится нескоро, -- признался Ким, жадно втягивая носом аромат ее духов. -- Но все же хочу объясниться, Дарья Романовна... Даша... Я, понимаете, писатель и сочинил героиню, подобную вам... еще не видя вас, не зная... зеленоглазую, рыжекудрую... Я был потрясен!

-- Писатель? -- Ее ресницы вспорхнули, пронзая Кононову сердце. -- Как интересно -- писатель! И я -- героиня вашего романа?

-- В некотором смысле, -- смущенно пробормотал Ким. -- Так сказать, в литературном.

-- Ну, хоть что-то перепало бедной женщине! -- Она рассмеялась, сверкнув безупречными зубками, но тут же по ее лицу скользнула тень. -- Мы... я вас искала, Ким, чтобы поблагодарить за спасение. Вы меня очень выручили, и вижу, что за это поплатились...

Ладошка с изящными длинными пальцами легла на Кимово плечо, и он послал проклятие бесчувственному гипсу. Словно подслушав, пальцы переместились вверх, погладили щеку, синяк под глазом, и Ким едва не мурлыкнул от наслаждения. Слегка порозовев, Даша быстро отняла ладонь и спросила:

-- Что с вами? Что они сделали? Сломали вам руку?

-- Ключицу. Все остальное -- ерунда. Так, синяки и ссадины...

-- Вы настоящий рыцарь, Ким! Все писатели такие?

Ким ухмыльнулся, вспомнив о бригаде конанистов, и сказал:

-- Считайте, через одного. Пропуск заполняют женщины, а им положено спасать мужчин. Они у нас... э-э... рыцарственные дамы.

Они помолчали. Ким, искоса разглядывая свою прекрасную соседку, решил, что ей лет двадцать семь и что перепуганной жертвой она абсолютно не выглядит. Наоборот, очертания пленительных губ были тверды, в сияющих изумрудах глаз читалась уверенность, а руки, ноги и все остальное-прочее, чего не прикрывало платье, казались не беззащитно мягкими, а весьма упругими, тренированными и крепкими. Что не снижало общего очарования... "Спортсменка?.. -- подумал Ким. -- Гимнастка, фигуристка, лыжница?.. Бегает она в самом деле классно... Может, и зря -- на пару мы бы врезали Гире, а после и Петруху устаканили..."

Он улыбнулся Даше и, преодолев стеснительность, спросил:

-- Не сочтите за обиду... писатели -- такой любопытный народ... Что за опасность вам грозила? Вы почему убегали? От кого?

-- От мужа, -- с безмятежным видом пояснила Даша. -- От мужа постылого, нелюбимого, противного!

Ким чуть не подавился.

-- Это от кого же? От Гири? Или от Петрухи? Даша рассмеялась -- будто зазвенели хрустальные колокольчики.

-- Да что вы, Ким! Гирдеев по кличке Гиря и этот второй -- не помню, как его?.. -- у моего супруга в "шестерках" бегают! Телохранители хреновы, качки... А муж мой -- Чернов Пал Палыч. Слышали о таком?

-- Нет, не доводилось. -- Голос Кима звучал спокойно, а сердце млело. Муж! Ну и что с того, что муж? Главное -- постылый, нелюбимый и противный!

-- Конечно, не слышали, -- кивнула Даша. -- Он у нас бизнесмен... этакий Павел Из Тени с загребущей лапой... Ну, черт с ним! Убежала, и ладно!

-- А иначе никак? -- снова спросил Ким, поражаясь собственному нахальству. -- Обычным порядком, с адвокатами, через суд?

-- Никак, -- помрачнев, отрезала Даша.

Совсем разволновавшись и расхрабрившись, Кононов взял ее за руку.

-- Что же, он вас в заточении держал? Может быть, бил? Издевался? Да за это, Дарья Романовна...

Она приложила палец к его губам.

-- Шшш... Тихо, тихо... И не просите, все равно не расскажу... Колдун он злобный, и вам в разборки наши лезть не надо. Ваше дело -- выздоравливать! Еще -- есть и пить. Вот...

Наклонившись, зеленоглазая фея вытащила из-под стола пластиковый мешок размером в полматраса, подняла его с усилием и шлепнула Киму на колени. В мешке что-то брякало, звякало и шуршало, и весил он примерно с пуд.

-- Идти мне нужно, -- сказала Даша, поднимаясь. -- Рада была познакомиться, Ким. Спасибо еще раз. Спасибо, и прощайте.

Ее ладонь пригладила Киму волосы, затем она кивнула и направилась к лифтам. Кононов, с трудом выбравшись из-под мешка, ринулся за ней.

-- Погодите, Даша... Как это -- прощайте? Где я вас найду? Когда? И чем могу помочь? Я для вас...

С негромким гулом подъехал лифт, дверцы раскрылись.

-- Не ищите меня, Ким. Захочу, сама найду. Сестра моя в вашем подъезде живет. Прямо рядом с вами.

Лифт пошел вниз, а Ким в печальном недоумении -- к дивану.

-- Сестра, -- бормотал он, взваливая мешок на здоровое плечо, -- это какая же сестра? В моем подъезде, рядом... Это значит, слева от меня, в двести тридцать третьей квартире... Да там отродясь никто не жил! Или все-таки жил?

Он поплелся к палате, сгибаясь под тяжестью воспоминаний, мешка и загипсованной руки. И мнилось Киму, будто он видел кого-то у двести тридцать третьей -- вроде бы женщину и вроде не одну, с мужчиной в волчьей шапке, а шапки такие, пушистые, огромные, носят зимой и в самые холода, а это значит, был январь, пять месяцев назад, и с той поры о соседке ни слуху ни духу... "Странная семейка! -- подумалось ему. -- Одна сестра танцует на слонах и не живет по месту регистрации, другая -- фея, красавица! -- бежит от мужа-колдуна, который бизнесмен и с загребущей лапой... Может, экстрасенс-целитель? Лапы у них и правда загребущие... "капусту" прямо из астрала тянут..."

Ввалившись в палату, Ким с облегченным вздохом опустил мешок на стол и покачнулся -- зеленые Дашины глаза мерцали перед ним таинственными маяками, как путеводные волшебные огни в Боссонских топях. Фея, колдун-насильник, приспешники колдуна, герой со сломанной ключицей... Весь хайборийский антураж! Еще немного, и заявится демон!

Но заявился Кузьмич и поддержал его твердой рукой.

-- С дружками встречался? И принял уже? Нет, не принял, не чую запахевича... А на ногах чегой-то не стоишь? И побелел чего?

-- Сражен любовью, -- буркнул Кононов.

Кузьмич подергал мешок за ручки, принюхался и закатил глаза.

-- Увесистая у тебя любовь, щедрая... Одобряю!

Вдвоем они принялись разбирать мешок, выкладывая баночки с икрой и паштетами, ветчину, салями, сигареты "Кэмел", груши, виноград, консервированные персики и ананасы, бутылку сухого мартини, красное французское вино и несколько пакетов с соком. Судя по этому изобилию, Дарья Романовна не нуждалась в средствах, и это был еще один факт, загадочный, как вся ее прочая биография. Зачем состоятельной девице, спортсменке и красавице, идти за постылого колдуна? За бизнесмена Пашу Из Тени?

Ким вздохнул, отправил Кузьмича за стаканами и улегся на кровать. Затем, повернув голову, присмотрелся к сантехнику-прыгуну -- губы у того шевелились, дергались и временами замирали, словно он кого-то в чем-то убеждал, снова и снова выслушивая категорический отказ.

-- Черта не переспоришь, -- резюмировал Ким и отвернулся к стенке.

* * * Диалог второй

-- Знаешь, что я с тобой сделаю, Гирдеев? Я тебя в зоопарк продам. А лучше в кунсткамеру! Велю, чтоб в дерьме обмазали, в перьях обваляли и посадили на кол с табличкой. И знаешь, что на ней будет написано?

-- Виноват, босс!

-- Напишут на ней: чучело грифа-дармоеда, дар Чернова Пал Палыча. Хе-хе... Подходит?

-- Виноват, босс...

-- Дармоеды, они кто? Они из тех,, кто жрет и пьет хозяйское, а дела ни на грош не делает. Самого простого дела! Ты дармоеду говоришь: жену проводи, сестрица у жены больна, съездить бы надо, проведать, а ехать не в Китай, всего-то час отдачи до хазы сестричкиной... Дармоед берет машину и второго дармоеда, едет и возвращается без жены. Где жена? Нет жены! Убежала!

-- Виноват, босс...

-- Значит, убежала... А куда глядели? И почему не поймали? А потому, что штымп какой-то дорогу пересек! И откуда он взялся, хрен бациллистый? А из окна выпрыгнул, и нам, дармоедам, раз -- и по вывеске! И где же он теперь? В больнице. Лежит, поганец, лечится... А где жена? О том не ведаем, не знаем!

-- Виноват, босс...

-- Нет, в кунсткамеру я тебя, Гирдеев, не продам, лучше уж в Турцию. Бани там есть турецкие, не слышал? Вот при бане и будешь сшиваться, при мужском отделении. Турки к таким мясистым очень даже благосклонны... Первым делом, конечно, яйца отрежут, чтоб на стороне не шкодничал, ну, еще недельку подучат, как задницу шире расставлять... Хорошая жизнь! Норма, мне говорили, семь клиентов в сутки, отработал свое и гуляй!

-- Босс...

-- Да?

-- Подстроено все было, босс! Все! И сестра больная, и этот фраерок... Я его из палаты вытащу, раком поставлю, но правды добьюсь! Скажет, где Дарья Романовна!

-- А если не скажет?

-- Это почему? Я его...

-- А потому, что не знает и вообще ни при чем.

-- Тогда за Варвару возьмемся! Ей-то куда деваться? От слонов не сбежишь! А если сбежит, так при слонах ее приятели... Расспросим!

-- Вот-вот, расспроси... первым делом фраера, ну а потом сестрицу и ее подельщиков... Но чтобы Дарью нашел! А не найдешь...

-- Найду! Найду, босс! Не эту, так другую, не хуже! Моложе, красивей и...

-- Что-о?! -- Грохот кулака по столу, звон чего-то стеклянного, тяжелый гневный выдох. -- Что ты сказал, дебил поганый? Дру-гу-ую? А сгнить в подвалах, в корабле, не хочешь? Так, запросто, без дураков? Без зоопарка, кунсткамеры и Турции? Просто сгнить!

-- Виноват, босс...

Глава 3. Дух

Давным-давно в какой-то книжке (не помню уже ни автора ее, ни названия) я вычитал поразившие меня слова: "Плоскость фантастического подчиняется своей логике, а плоскость реального -- своей. Действительно достойное изучения начинается там, где эти плоскости пересекаются" Мудрая мысль, не правда ли? Заставляет вспомнить о многочисленных исследователях Вселенского Разума, астрала, жизни после смерти, биолокации и других трансцендентных эффектов, а еще о Менделееве, увидевшем во сне Периодическую систему. Я, со своей стороны, тоже могу засвидетельствовать справедливость данного высказывания; волею судеб я очутился в пересечении плоскостей и, кажется, застрял там на всю жизнь Впрочем, то же самое можно сказать о любом писателе-фантасте.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам"

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г

Белая петербургская ночь... Покоясь в ее объятиях, которые нельзя было назвать ни сумрачными, ни туманными, ни мглистыми, а лишь белесовато-прозрачными, Ким предавался мечтам о прекрасной рыжекудрой фее. О ее глазах, подобных искрящимся изумрудам, коралловых губках, лебединой шее, гибком стане и пальцах, коснувшихся его щеки... Бутылка мартини, распитая с Кузьмичом, подогревала игру воображения, усиливая чары белой ночи. Ким лежал, уставившись взглядом в потолок, сердце его билось неровно, и каждый удар, как звон набата, отдавался в голове, порождая протяжные сладкие отклики эха: Да-ррья, Да-ррья, Да-ррья... Они постепенно замирали, делались тише и тише, и тогда ему мнилось, что звучит другое, однако похожее имя: Дай-омма, Дай-омма...

"Пора бы ее проведать, а заодно и Конана, -- подумал Ким. -- С Конаном, кстати, все ясно: он тоскует и скучает, а вот Дайоме пора бы разобраться в своих чувствах. Она влюблена, она в опасности... Значит, нужно принимать решение: или она отправит Конана на битву с колдуном, или зачарует, зацелует и упокоит навек в своем гроте. Последнее, конечно, исключалось; Конан, зацелованный и упокоенный, был абсолютно не нужен ни читателям, ни издателям".

Ким представил себя самого в объятиях Дарьи Романовны, решил, что Конан круглый идиот и, печально вздохнув, напряг фантазию, чтоб дать сюжету требуемый импульс. Скажем, такой: сидят волшебница с Конаном в подземном чертоге, беседуют за жизнь и строят стратегические планы. Примерно как муж с женой перед разводом: один намылился удрать, другая, может, и отпустила бы, но только после разделения имущества. Или, предположим, за ценную услугу...

"Я бы к тебе без претензий, но принеси мне скальп Иван Иваныча... мерзкая он личность, и в прошлый вторник мне похотливо подмигнул.. "

Фыркнув, Ким закрыл глаза и с головой погрузился в процесс сочинительства.

* * *

-- Мой корабль был сделан из хорошего дерева, -- сказал Конан. -- Обшивка пробита, киль треснул, весла переломаны, но осталось много крепких досок. Клянусь Кромом, был бы у меня топор...

Он замолчал, мрачно уставившись на клетку с крохотными птичками в многоцветном оперении, чьи мелодичные трели соперничали со звоном фонтанных струй. Фонтан бил вином; судя по запаху, это было аргосское.

-- И что бы ты сделал, будь у тебя топор? -- спросила Дайома. Владычица острова сидела в невысоком креслице из слоновой кости. Поза ее была небрежной и соблазнительно-ленивой, но прищуренные глаза с тревогой следили за киммерийцем. Он расположился на ковре у ее ног, задумчиво уставившись в большую серебряную чашу.

-- Я сделал бы плот, если бы нашлись веревки, -- сказал Конан. -- Сделал бы плот и уплыл на восток или на запад... или на север, или на юг... к Большой земле или в пасть Нергалу, все равно.

Прекрасные глаза Дайомы наполнились слезами.

-- Тебе плохо со мной... -- прошептала она. -- Плохо, я знаю... Но почему? Разве ты не искал богатства и славы? И разве ты не обрел их? Тут, у меня?

-- Богатство -- пожалуй... Но слава, что приходит в снах и кончается вместе с ними, мне не нужна. Утром я уже не помню, с кем сражался и кого покорил. Но Кром видит, не это самое главное...

-- А что же?

-- Что? -- Конан медленно перевернул чашу, убедился, что она пуста, и вновь наполнил ее из фонтана. -- Знаешь, я странствовал по свету и думал, что завоюю власть, славу и богатство и буду счастлив. Но здесь, у тебя, я понял, что все не так. Не так! Поиск сокровищ дороже самих сокровищ, битва за власть дороже самой власти, путь к славе дороже самой славы... Понимаешь?

Дайома понимала, но, как всякая женщина, спросила совсем о другом:

-- А я? Разве я не дороже власти, славы и богатства?

Конан отпил из чаши, потом небрежно погладил округлое колено своей возлюбленной.

-- Ты очень красива, рыжая... Ты красива, и ты -- великая чародейка, мастерица на всякие хитрые штуки... и цена твоя много выше славы, власти и богатства... Но путь к ним стоит еще дороже. Дороже всех женщин в мире! Клянусь бородою Крома, это так! -- Он допил вино и добавил: -- К тому же я хочу отомстить.

-- Кому? -- Прикрыв лицо ладонями, Дайома попыталась незаметно стереть слезы.

-- Тому, кто погубил мой корабль. Тому, кто отправил на дно моих парней! Все они были проклятыми головорезами, и жизни их, пожалуй, не стоили медной стигийской монеты... Но не для меня! Не для меня! -- Он яростно стиснул кулак. -- И я хочу отомстить!

-- Волнам и ветру? -- спросила Дайома, лаская его темные волосы. -- Ты безрассуден, милый!

-- При чем здесь волны и ветер? Мой кормчий сказал, что буря _наслана_... А Шуга, барахтанский пес, понимал толк в таких делах! Прах и пепел! Наслана, понимаешь! Кем? Вот это я хотел бы знать! Кем и почему!

Несколько мгновений фея пребывала в задумчивости, размышляя, что сказать и как сказать; она уже почти решила, что план ее насчет Небсехта нужно осуществить и извлечь из него максимальную выгоду. Взгляд Дайомы скользнул по пышной растительности домашнего сада, по высокому потолку, прекрасной иллюзии безоблачных небес, по могучей фигуре Конана и его кинжалу в блистающих самоцветами ножнах. "В конце концов, -- подумала она, -- не так уж хитро изловить одной сетью двух птиц; главное -- расставить силки в нужном месте и в нужное время. И позаботиться о приманке!"

-- Скажи, -- ее пальцы утонули в гриве Конана, -- если б ты отомстил, твое сердце успокоилось бы? Ты вернулся бы ко мне и принял все, чем я готова тебя одарить? Покой, негу, любовь..

Конан, подняв голову, подозрительно уставился на нее. Кажется, начинались женские игры: домыслы и предположения, намеки и хитрости. Что ж, посмотрим, кто кого переиграет!

-- Отомстил -- кому? Волнам и ветру? -- поинтересовался он с усмешкой.

-- Нет, пославшему их. Видишь ли, твой кормчий был прав...

Вскочив, киммериец, словно стальными клещами, стиснул запястья Дайомы; в глазах его замерцал опасный огонь.

-- Ты знаешь его имя? Кто он? Клянусь, Кром получит его печень!

-- Предположим, знаю. И предположим, ты сумеешь отомстить. Что дальше? Ты возвратишься ко мне?

Он яростно мотнул головой:

-- Нет! Мир велик, и я не видел сотой его части. А здесь... здесь, у тебя, я словно в темнице с золотыми стенами... Нет, рыжая, к чему лгать -- я не вернусь!

-- А если месть окажется тебе не по силам? Если ты столкнешься с могущественным существом, с тварью, которую нельзя уничтожить?

-- До сих пор ни одна тварь не уходила от моего меча, -- произнес Конан и встряхнул женщину. -- Так ты скажешь мне его имя?

-- Я подумаю.

-- Имя!

-- Ладно. -- Сквозь прищуренные веки она следила за его лицом. Поистине, он был прекрасен в ярости! И куда желанней прочих ее возлюбленных, не говоря уж о северном колдуне... -- Ладно, -- повторила Дайома, -- я скажу и даже помогу тебе, но не сейчас.

-- Имя!

-- Будь же благоразумен... ты все равно не справишься без моей помощи. Если ты построишь плот, то куда поплывешь на нем? До Западного и Восточного материков добраться нелегко, а на юге и севере лежит лишь бесконечный океан. Твой плот развалится через десять дней, или ты погибнешь от голода и жажды... Я не желаю тебе такой смерти, милый!

-- Тогда сотвори мне корабль! Большую галеру с двумя мачтами и острым носом, с веслами и парусами!

-- Зачем тебе корабль без команды?

-- Дай мне команду! У тебя много слуг!

Дайома покачала головой:

-- Моя власть велика, но только вблизи острова, где мои иллюзии могут стать чем-то осязаемым и прочным. Вдали же, на землях, что лежат вкруг океана, они обращаются в сны... всего лишь в сны, милый, ибо я -- не всесильная владычица Иштар, и боги положили предел моей власти. Так что корабль, который ты просишь, станет сухой ветвью в ста тысячах локтей от берега, а команда, слуги мои, превратятся в груду пестрого камня. И ты пойдешь на дно вместе с ними.

-- Какую же помощь ты можешь обещать мне?

-- Ну-у... Я попыталась бы пригнать сюда настоящее судно... Из Аргоса, Зингары или Шема... Если ты не будешь столь нетерпелив и согласишься на мои условия... -- Дайома лукаво улыбнулась.

Брови Конана сошлись грозовой тучей, однако он выпустил ее запястья из железной хватки.

-- Кром! Похоже, ты торгуешься со мной о выкупе! Словно взяла меня в плен!

-- О, нет, милый, нет! Я только хочу, чтобы ты вернулся ко мне! Чтобы ты был со мной долго-долго, много дольше, чем отпущено тебе судьбой... жил бы на моем прекрасном острове в холе и неге, не старел и любил меня... Это ведь так немного, правда?

-- Немного, -- согласился Конан. -- Всего лишь моя шкура, мои потроха и моя душа. Ну, и на каких условиях ты желаешь заполучить все это?

-- Ты выполнишь одну мою просьбу... насчет той мерзкой твари, что погубила твой корабль... Поверь, и я хотела бы уничтожить этого монстра, но слишком уж он далек, слишком искусен в колдовстве!

-- Чего он хочет от тебя?

-- Хочет заполучить меня на свое ложе. Хочет не только тело мое, но всю силу... всю магическую силу, которой меня наделили светлые боги... Хоть и сам колдун силен, очень силен! Но если ты справишься с ним и привезешь мне доказательства победы, я тебя отпущу. Отпущу, даже если сердце мое разорвется от тоски!

-- А если не справлюсь? -- спросил Конан, пропустив замечание насчет сердца мимо ушей.

-- Тогда останешься здесь навсегда. -- Лукаво улыбнувшись, Дайома добавила: -- Должен ведь кто-то защищать меня от домогательств колдуна!

Наполнив чашу и медленно прихлебывая вино, Конан размышлял над сделанным ему предложением. Пока он не мог разглядеть подвохов, хоть смутно опасался всяких женских хитростей и коварства. К тому же стоило учесть, что рыжая была не обычной женщиной, а ведьмой и чародейкой, влюбленной в него, словно кошка. Сам он после первых бурных ночей испытывал лишь томление и скуку, и это его не удивляло. Красота не главное в женщине; важнее самоотверженность. Были девушки, готовые погибнуть за него, но эта Дайома... Вряд ли, вряд ли...

Подумав о смерти, он сказал:

-- Ты говорила о том, что произойдет, если я одолею колдуна или не справлюсь с ним, но останусь в живых. Может сложиться так или иначе, а может случиться, что я умру. И что тогда?

Дайома ласково растрепала его темную гриву.

-- Но ведь твой меч непобедим! Не правда ли?

-- И все же?

Лицо ее сделалось печальным, в прекрасных глазах блеснули слезы.

-- Значит, так судили боги, милый... Им виднее!

Конан согласно кивнул и потянулся к фонтану, за новой порцией аргосского, но нежная ручка Дайомы остановила его.

-- Ты слишком много пьешь, мой киммериец. Вино крадет силу...

Он стряхнул ее пальцы:

-- Ничего! Аргосское лишь горячит кровь. И ночью ты в этом убедишься.

* * *

Ким мысленно поставил точку, прислушался к храпу Кузьмича и решил, что сцена вышла неплохой. Теперь пора бы корабль пригнать -- скажем, из Зингары или Аргоса -- и отправиться в плавание на материк. Однако не будем торопиться! Еще бы пару-тройку эпизодов... Пусть колдун, проведав о Конане через волшебное зеркало, пошлет на перехват своих бойцов... Где его замок, этого Гор-Небсехта? В ледяном Ванахейме, на океанском берегу -- значит, есть у него дружина из местных ваниров, убийц и отпетых мерзавцев. Вот их-то Небсехт и пошлет! Это раз, а два -- пусть Конан потерзается сомнениями в части женского коварства. Мужик он неглупый и предвидит, что фее желательно его заполучить -- как было сказано, с душой и всеми потрохами...

"Эх, мне бы его заботы!.." -- подумал Ким, представив собственную душу в ладонях у Дарьи Романовны. Душу, сердце и все остальные части тела, какими она пожелает владеть... Надежда, что это свершится, согрела Кима; он вдруг поверил, что непременно найдет ее и покорит каким-нибудь подвигом -- ну, например, расправится с постылым мужем. Будет ли эта расправа физической или интеллектуальной, Кононов еще не представлял, но твердо рассчитывал определиться с методой, узнав о Чернове Пал Палыче побольше.

Выбросив его из головы, он стал обдумывать третий эпизод.

Как известно, женщины предусмотрительны; взять хотя бы Дашу -- расстаралась, все ведь принесла, икру, вино и фрукты, даже сигареты! Ну а волшебница чем хуже? Только тем, что она персонаж нереальный, сказочный, но в мире Дайомы, таком же сказочном, как и она сама, ее поступки должны соответствовать женской логике. В общем, без икры она Конана не оставит! Это в фигуральном смысле, а если вернуться к конкретике, даст ему зачарованный кинжал и наголовный обруч из железа. Клинок, само собой, на колдуна, а обруч -- чтобы мерзкий демон не переехал в киммерийца, когда колдун сыграет в ящик. Обруч -- ментальный щит от демонических посягательств, с зомбирующим эффектом -- зарежет Конан мага, и тут ему приказ: двигай, недоумок, к острову, в объятия прелестной феи! А нож... нож киммерийца она заколдует, чтоб резал он металл и камень. Тысячи смертных падут под его ударами, но лезвие останется таким же чистым и несокрушимым... тысячи смертных или одно существо, владеющее магией...

"Кинжал и обруч... эклектика, конечно, но сойдет, -- подумал Ким. -- А отыграемся мы на третьем даре, на големе, что сотворен волшебницей из камня, снабжен навязчивой идеей и выдан Конану в попутчики. А также в надзиратели... Конан его возненавидит и пожелает закопать, однако от голема не избавишься... Настырный тип и преданный до гроба! Фея назовет его Идрайн и будет общаться с ним телепатически, чтобы следить за киммерийцем. Телепатия же в данном случае..."

"Превосходный способ связи, -- произнес у Кима в голове бесплотный голос. -- И в этом случае, и во всех остальных".

Кононов подпрыгнул -- да так, что зазвенела пружинная сетка кровати. Потом сел, оперся спиной о подушку и вытер вспотевший лоб.

-- Досочинялся... Еще немного, и мальчики кровавые в глазах... А слуховая галлюцинация -- уже!

"Это не слуховая галлюцинация, -- услышал он. -- Прошу простить, что я вторгаюсь в ваши мысли и нарушаю творческий процесс. Меня извиняет лишь бедственное положение, в котором я невольно очутился".

Челюсть у Кима отвисла, по спине забегали холодные мурашки. Он стиснул ладонями виски, уставился, выкатив глаза, в висевшее над умывальником зеркало и прошептал дрожащими губами:

-- Ты кто?

"Странник и посланец, который затерялся в вашем мире. Несчастное создание из галактических бездн... -- Голос смолк, потом прошелестел: -- Таких, как я, вы, люди, называете инопланетными пришельцами".

Ким ощутил, что майка его взмокла от пота, а сердце оледенело и рухнуло куда-то вниз, к желудку или, возможно, к кишечнику. Он с усилием вздохнул, пытаясь успокоиться; мысль кружила испуганной птицей, сбившейся с курса в облачной мгле, и помнилась ему сейчас лишь фраза из какого-то романа: "Это случилось!.. Зеленые человечки добрались до Земли!.." Он как-то сразу убедился, что с ним не шутят, не разыгрывают -- да и какие шуточки ночью, в больничной палате на двенадцатом этаже? Ни телевизора тебе, ни радио, один сосед храпит, другой в прострации, а может, в коме... Это подсказывала логика, а интуиция писателя-фантаста не собиралась спорить с ней и даже, наоборот, -- поддерживала по всем статьям. Интуиция шептала, что для контактов с инопланетянином годится не первый встречный-поперечный, но личность, наделенная воображением, талантом к фантазированию, твердой верой в необычное и романтическим складом души. Словом, Ким Николаевич Кононов, и никто другой!

-- Где ты? -- тихо, чтобы не потревожить Кузьмича, промолвил Ким. -- Висишь у окна в летающей тарелке? Расположился на крыше? Или находишься в поле невидимости?

"Ни то, ни другое, ни третье, -- отозвался пришелец. -- С вашей точки зрения, я бестелесный дух и, следовательно, не имею ни облика, ни формы. Одна ментальная сущность, чистый разум, так сказать. По этой причине для активного функционирования я нуждаюсь и человеческом мозге, однако мозг подходит не всякий, как выяснилось в результате многих опытов. В данный момент я, к сожалению, обретаюсь в таком убогом и жалком сосуде, что..."

-- Погоди-ка! -- Ким, озаренный внезапным наитием, спустил ноги на пол и уставился на прыгуна-сантехника. -- Ты хочешь сказать, что вселился в этого... в этого...

"В этого алкоголика, -- печально подтвердил пришелец. -- Другие, впрочем, были не лучше, и все до одного -- ментально-резистентные типы, не склонные к разумному сотрудничеству. Клянусь тепловой смертью Вселенной! Я не какой-нибудь сопляк, я разведчик с опытом, и я побывал во многих мирах! Но ваша планета... Ну, чтоб никого не обидеть, скажу, что она не подарок. Совсем не подарок!"

-- Это правильно, не подарок, -- согласился Ким. -- Однако мы привыкли. Деваться-то некуда!

Он уже вроде бы успокоился. Причины к тому были разнообразными и связанными как с его духовным складом и повседневным ремеслом, предполагавшими готовность к чуду, так и с характером беседы, а может, с благожелательной эманацией, пронизывающей беззвучную речь пришельца. Кто бы он ни был и каким бы странным способом ни очутился в прыгуне-сантехнике, он не замышлял плохого -- ни покорения Земли, ни ее очистки от законных автохтонов, ни иных глобальных акций. К тому же ощущалась в нем некая печаль, словно он искал кого-то или что-то, но поиски были безуспешны и не вели ни к чему, кроме отчаяния и усталости. "Может быть, бедняга лишился корабля и не знает, как возвратиться на родину?.." -- мелькнуло у Кима в голове.

"Корабль... -- с оттенком задумчивости произнес пришелец, уловив, по-видимому, эту мысль. -- Нет, дело не в корабле. Мой микротранспундер исправен, но я не могу улететь, пока... -- Он запнулся, будто ему не хватало слов для объяснений, но тут же продолжил: -- Не будем сейчас об этом. В данный момент у нас другие проблемы, у вас и у меня".

-- Какие? -- удивился Кононов.

"У каждого свои. Я заключен в убогое вместилище, а ваш организм имеет массу повреждений. Один перелом, четыре трещины в костях и сорок восемь синяков и ссадин".

"Неплохо же меня отделали!" -- подумал Ким, вслушиваясь в тихий шелестящий голос. Впрочем, воспринимался он не слухом -- слова рождались в голове, негромкие, но ясные, передававшие не только смысл, но и оттенок чувства. В данном случае, надежду.

"Мы можем стать полезными друг другу", -- сказал пришелец и выжидательно смолк.

-- Каким же образом?

"Вы предоставите мне убежище, я, оказавшись в вашем теле -- точнее, в латентной части мозга, -- вас исцелю. Это совсем не тяжело -- ускорить клеточный обмен и подстегнуть регенерацию. Конечно, при условии, что доля белков и углеводов в вашей пище будет увеличена".

-- С белками и углеводами не заржавеет, -- сказал Кононов, бросив взгляд на стол, заваленный Дашиными дарами. -- А вот объясни, почему тебе нужен именно я? Народу-то вокруг вагон! Если водопроводчик не подходит, можешь переселиться в доктора, в банкира или в ученого-физика... хоть в самого губернатора!

"Не так все просто, -- пояснил пришелец. -- Мне нужна личность с воображением, масштабная, свободная от предрассудков, готовая сотрудничать по доброй воле. Еще непьющая, -- добавил он после недолгого раздумья. -- Я ведь не зря обратился к вам -- я ощутил мощную работу мысли, творческую ауру, способность воспринять ментальный импульс. Словом, вы мне подходите. Вместе со всеми вашими проблемами".

Ким поскреб небритую щеку. Проблемы у него, конечно, были -- это с одной стороны; с другой -- не прибавится ли их, если подселить к себе духа, бесплотный разум из глубин Галактики, бог ведает, с какой звезды? Подселишь и ненароком прыгнешь из окошка... а этаж тут, как справедливо заметил Кузьмич, не шестой, а двенадцатый... Но кое-что в словах пришельца подкупало, и Ким -- быть может, впервые с момента рождения -- вдруг ощутил себя не жалким бумагомаракой, а личностью творческой, масштабной, свободной от предрассудков. Как раз такой, какие сотрудничают с космическими пришельцами.

-- Ладно, -- промолвил он, вставая, -- так и быть, переселяйся! Но при одном условии: в мысли мои не лезь!

"Вмешиваться в чужой мыслительный процесс крайне неэтично, -- заметил инопланетянин. -- Как говорят у вас, все равно что подглядывать сквозь замочную скважину. Если бы я не оказался в таком бедственном положении, то никогда..."

-- Замнем для ясности, -- произнес Кононов. -- Ну, давай!

Что-то мягко коснулось его сознания и растворилось в нем, как сахар в кипятке. Ким постоял, прислушиваясь к своим ощущениям, но ничего необычного не отметил: плечо по-прежнему болело, в ребрах, схваченных тугой повязкой, покалывало. Подождав минуту-другую, он поинтересовался:

-- Приятель, ты здесь?

"Да, -- отчетливо прозвучало в голове. -- Кстати, вы можете не использовать вторую сигнальную систему, то есть звуковую речь. Мы находимся в телепатической связи. Вполне достаточно помыслить".

Кононов помыслил. Вопрос касался имени пришельца, но оказалось, что произнести его, ни вслух, ни мысленно, нет никакой возможности,

"Так дело не пойдет, -- подумал Ким, перебирая в памяти различные имена. -- Пожалуй, я назову тебя Трикси. И раз уж мы очутились в одной голове, то обращайся ко мне по-дружески, на ты".

"Не возражаю, -- отозвался пришелец. -- Ты -- Ким, я -- Трикси... А теперь ляг и расслабься. Я приступаю к исцелению. Не тревожься, эту процедуру я уже освоил, когда лечил сантехника. С ним еще хуже было -- все-таки шестой этаж..."

Ким последовал совету и, пока зарастали трещины и ребрах, сращивалась сломанная ключица и исчезали синяки, предавался думам о своем чудесном постояльце. Можно ли его считать аналогом голема Идрайна? В каком-то смысле да, ибо Трикси станет для него, для Кима Кононова, неизменным спутником, точно каменный гигант при киммерийце. Но голем -- автономное создание, с собственной телесной оболочкой, а вот об Арраке такого не скажешь. Эта демоническая тварь внедрилась в мозг и душу Гор-Небсехта, и потому у Трикси с ней, пожалуй, больше общего... С другой стороны, Трикси не демон, а инопланетный дух, и аналогии с Арраком оскорбительны! Трикси не злобное чудище, а пришелец со звезд, посланец иного мира!

Видимо, мысль о посланце крепко засела у Кононова, определив присвоенное духу имя. Ким выловил его из хайборийского пантеона, где было множество богов, светлых и темных, синих в крапинку и розовых в полоску, -- мерзкий Сет Великий Змей и светозарный Митра, кровожадный Кром, Нергал, владыка преисподней, ледяной Имир, бог мрака Ариман, Бел, покровитель воров, и прочие трансцендентальные персоны. А среди них -- Зертрикс, посланник Высших Сил, передающий повеления героям и богам помельче. Вот только обликом он неприятен, уродлив и горбат, к тому же и характер у него скверный... "Нет, пришелец не Зертрикс, -- подумал Ким, -- хотя и выполняет функцию посланца. Трикси много лучше, да и звучит интимнее..."

Акт присвоения имени был, безусловно, сакральным и устанавливал прочные связи между дающим имя и принимающим его. Такая связь могла быть дружеской, а чаще -- родственной, объединяющей детей с родителями, или же той, которая делает одно лицо зависимым и подчиненным другому. Можно надеяться, что с Трикси дела пойдут по первому сценарию, а вот у Небсехта с Арраком все иначе, так же, как у Дайомы с големом... Тут ясно, кто господин, кто раб!

Размышляя об этом, Ким постепенно перемещался из привычного земного мира в Хайборию, из больничной палаты -- на волшебный остров, где тоже царила ночь, однако не светлая, а темная, какие бывают в южных широтах. Кости его срастались, кровоподтеки рассасывались, и с каждой минутой его все больше клонило в дрему; он погружался в то состояние меж явью и сном, когда иллюзорные тени обрастают плотью, вторгаются в реальность, двигаются, шепчут, говорят... Надо лишь запомнить их слова, узреть и спрятать в памяти возникшие картины, чтоб описать потом увиденное и услышанное. Скажем, это...

* * *

Ночь -- вернее, предутренний час, когда над морем еще царит темнота, но звезды уже начинают гаснуть в бледнеющем небе, -- выдалась у Дайомы беспокойной. Она стояла в холодном мрачном подземелье, сжимая свой волшебный талисман; лунный камень светился и сиял, бросая неяркие отблески на тело голема -- уже вполне сформировавшееся, неотличимое от человеческого.

Владычица острова вытянула руку, и световой лучик пробежал по векам застывшего на ложе существа, коснулся его губ и замер на груди -- слева, где медленно стучало сердце.

-- Восстань, -- прошептала женщина, и ее изумрудные глаза повелительно сверкнули, -- восстань и произнеси слова покорности. Восстань и выслушай мои повеления!

Исполин шевельнулся. Его огромное тело сгибалось еще с трудом, руки дрожали, челюсть отвисла, придав лицу странное выражение: казалось, он изумленно уставился куда-то вдаль, хотя перед ним была лишь глухая и темная стена камеры. Постепенно, с трудом ему удалось сесть, спустить ноги на пол, выпрямиться, придерживаясь ладонями о край ложа. Челюсти его сошлись с глухим лязгом, и лик выглядел теперь не удивленным, а сосредоточенно-мрачным. Сделав последнее усилие, голем встал, вытянулся во весь рост, покачиваясь и возвышаясь над своей госпожой на добрых две головы. Он был громаден -- великан с бледно-серой кожей и выпуклыми рельефными мышцами.

Веки его разошлись, уста разомкнулись.

-- Я-а... -- произнес голем. -- Я-ааа...

-- Ты -- мой раб, -- сказала Дайома. -- Я -- твоя госпожа.

-- Ты -- моя госпожа, -- покорно повторил исполин. -- Я -- твой раб.

-- Мой раб, нареченный Идрайном... Запомни, это твое имя.

-- Идрайн, госпожа. Я запомнил. Мое имя.

-- Оно тебе нравится?

-- Я не знаю. Я создан, чтобы выполнять приказы. Ты приказываешь, чтобы нравилось?

-- Нет. Только людям может нравиться или не нравиться нечто; ты же -- не человек. Пока не человек.

Голем молчал.

-- Хочешь узнать, почему ты не человек?

-- Ты приказываешь, чтобы я хотел?

-- Да.

-- Почему я не человек, госпожа моя?

-- Потому что ты не имеешь души. Хочешь обрести ее и стать человеком?

-- Ты приказываешь?

-- Да.

-- Я хочу обрести душу и стать человеком, -- прошептали серые губы.

-- Хорошо! Пусть это будет твоей целью, главной целью: обрести душу и сделаться человеком. Я, твоя госпожа, обещаю: ты станешь человеком, если послужишь мне верно и преданно. Служить мне -- твоя вторая цель, и, служа мне, ты будешь помнить о награде, которая тебя ожидает, и жаждать ее. Ты понял? Говори! Голем уже не раскачивался на дрожащих ногах, а стоял вполне уверенно; лицо его приняло осмысленное выражение, темные глаза тускло мерцали в отблесках светового шара.

-- Я понял, госпожа, -- произнес он, -- я понял. Я -- без души, но я -- разумный. Я существую. У меня есть цель...

-- Говори! -- поторопила его Дайома. -- Тебе надо говорить побольше! Возможен разум без души, но нет души без разума. Если ты хочешь получить душу, твой разум должен сделаться гибким в достижении цели. Говори!

-- О чем, госпожа?

-- О чем угодно! Что ты чувствуешь, что ты умеешь, что ты помнишь... Говори!

Он заговорил. Вначале слова тянулись медленно, как караван изнывающих от жажды верблюдов; потом они побежали, словно породистые туранские аргамаки, понеслись вскачь, хлынули потоком, обрушились водопадом. Владычица острова слушала и довольно кивала; вместе с речью просыпался разум ее создания, открывались еще пустые кладовые памяти, взрастали побеги хитрости. Без этого он бы не понял ее повелений.

Наконец Дайома протянула руку, и голем смолк.

-- Больше ты не будешь говорить так много, -- сказала она. -- Ты, Идрайн, будешь молчальником. Ты будешь убеждать оружием и силой, а не словом. Для того ты создан.

-- Оружием и силой, а не словом, -- повторил серый исполин, согнув в локте могучую руку. -- Это я понимаю, госпожа. Оружием и силой, а не словом! Это хорошо!

-- Теперь ты будешь слушать и запоминать... -- Дайома спрятала свой лунный талисман в кулачке, ибо и нем уже не было необходимости. -- Слушай и запоминай! -- повторила она, глядя в мерцающие зрачки голема.

-- Слушаю и запоминаю, моя госпожа.

-- Сейчас ты отправишься в арсенал, выберешь себе снаряжение и одежду. Потом...

Она говорила долго. Голем покорно кивал, и с каждым разом шея его гнулась все легче и легче, а застывшая на лице гримаса тупой покорности постепенно исчезала. Он становился совсем неотличимым от человека, и потому...

* * *

"Проснись, -- зашелестел под черепом голос Трикси, -- проснись же, Ким! Ты здоров. Полезный опыт для нас обоих: ты исцелен, а я изучил твой организм от нейронных клеток до потовых желез, ногтей и мельчайших волосков. Теперь любая метаморфоза займет гораздо меньше времени".

"Какая еще метаморфоза?" -- поднявшись, беззвучно поинтересовался Ким.

"Я же сказал: любая! Любая, какую потребуют обстоятельства. Может, ты хочешь сделаться выше или ниже? Обзавестись третьей рукой и глазом на затылке?"

"Это, пожалуй, лишнее", -- сообщил Ким и принялся сматывать бинты, сначала те, что охватывали ребра, потом освободил от повязки голову и ощупал скулу под глазом. Чистая кожа без синяков, нигде ничего не болит, но в животе -- пустота, словно желудок вдруг превратился в яму, которая жаждала быть заполненной... И побыстрее!

Ким попытался содрать гипс, не смог, плюнул и шагнул к столу, заваленному продуктами. Минут десять он сосредоченно жевал, поглощая с жадностью колбасу, ветчину, виноград и груши, потом запил все это соком и посмотрел на часы. Было пять утра. Ким потянулся, разминая мышцы.

-- Хорошо! Просто отлично! Теперь оденемся, прихватим сигареты и -- домой! А по дороге побеседуем. Ты ведь не против беседы, Трикси?

"Отнюдь, -- ответил дух. -- Подозреваю, у тебя вопросов, как снега в Финляндии!"

-- Ты и там побывал?

"Увы! -- печально вымолвил пришелец. -- Я ознакомился с этой страной, но не нашел там того, что нужно. Вот еще одна проблема, которую я не могу разрешить без добровольной помощи землянина. Надеюсь, Ким, ты мне поможешь?"

-- Непременно, -- согласился Кононов, вытаскивая одежду из шкафа. Он натянул джинсы, затем -- кроссовки и кое-как справился с рубашкой, просунув в пройму загипсованную руку. -- Мы ведь уже договорились: я помогаю тебе, а ты -- мне. Видишь ли, Трикси, я тоже кое-что разыскиваю.

"Кое-кого, -- уточнил пришелец. -- Девушку. Глаза зеленые, волосы рыжие, рост сто семьдесят сантиметров, бюст..."

"Копался у меня в мозгах?!" -- мысленно возопил Ким.

"Ни в коем случае. Я соблюдаю уговор, но инстинктивно фиксирую то, что лежит на поверхности. Сильные чувства и образы, которые ты представляешь, -- в частности, повесть об острове, волшебнице и человеке по имени Конан. У тебя очень развито творческое воображение".

-- Это ты скажи моим издателям, -- пробормотал польщенный Ким, в последний раз осматривая палату. Кузьмич сопел, похрапывал, чмокал губами, сантехник тоже спал, и по его физиономии разливалось блаженство, как если бы он освободился от тяжелой ноши -- скажем, от чугунной ванны, которую пришлось переть с двенадцатого этажа по узкой лестнице и, надрываясь, тащить до помойки. Дыхание страдальца стало ровным, черты разгладились, и, вероятно, снились ему водопроводные сны, привычные и приятные.

Кивнув сопалатникам на прощание, Ким вышел в коридор, миновал на цыпочках спящую дежурную сестрицу, добрался до лифта и поехал вниз. В вестибюле, рядом с вертушкой у двери, скучал охранник.

-- Ты куда?

-- Не спится мне, хочу на свежий воздух, покурить, -- ответил Кононов, протягивая стражу пачку "Кэмела". Тот охотно угостился.

-- А в курилке что тебе не курится?

-- Душно там, противно, и тараканы бегают.

-- Ну, иди. -- Взгляд охранника скользнул по загипсованной Кимовой руке. -- Ты ведь, должно быть, ходячий?

-- Ходячий. Даже прыгучий и бегучий... -- пробормотал Ким, просачиваясь наружу.

Больничный двор был безлюден, просторен и засажен деревьями, а от улицы, тихой в этот предутренний час, его отделяла невысокая ограда с настежь распахнутыми воротцами. Кононов закурил, прогулялся туда-сюда, разглядывая припаркованные у тротуара машины, и обнаружил, что в одной из них, в красных "Жигулях"-"семерке", вроде бы наблюдается шевеление. Оглянувшись на больничные окна, он быстро выскользнул на улицу и подошел к машине. В ней обнаружились двое: один -- на водительском месте, другой -- на заднем сиденье. Оба в штормовках; водитель курил, а второй возился с длинным чехлом, из которого выглядывала рукоятка спиннинга. "Рыбачить собрались", -- подумал Кононов, и постучал согнутыми пальцами в стекло. Передняя дверца тут же распахнулась.

-- До Президентского не подбросите, мужики? Если по дороге?

-- По дороге, -- буркнул водитель. -- Садись!

Ким сел, дверца захлопнулась, рявкнул мотор, и в это мгновение к его губам и ноздрям прижали пропитанную эфиром тряпку. "Это что за фокусы?.. -- мелькнуло у Кононова в голове. -- Меня, выходит, ждали? Но почему?.."

Уплывая в мрак беспамятства, он успел расслышать:

-- Куда его?

-- В корабль на Зинку, к Гирдееву. Гиря желает с ним потолковать.

Водитель хмыкнул:

-- Этот потолкует! Вытряхнет все потроха!

-- Вытряхнет, -- согласились на заднем сиденье. -- Вытряхнет и соломой набьет!

Зинка, корабль, Гирдеев... Пронизывая гаснущее сознание, слова трансформировались, изменялись, приобретали новый оттенок и смысл, принадлежавший уже не этому миру, а иной реальности, сказочной Вселенной, в которую Ким погружался, точно камень в реку. Зинка... Зийна, светловолосая девушка в яркой лазоревой тунике... еще -- Зингара, самая западная из хайборийских держав... Корабль, зингарский двухмачтовый парусник, не "купец", а капер с командой лучников и меченосцев... шастает в море и прибрежных водах, топит пиратские галеры... Гирдеев... капитан Гирдеро, зингарский дворянин... рослый, в блестящей броне и шлеме с перьями, похож на петуха... Очень высокомерен и неприветлив, но Конана возьмет на борт... и Конана, и голема Идрайна... Решит, что можно их продать в невольники в столичном городе Кордава... Да только...

Выпав из земного измерения, Ким очутился на зингарском корабле.

* * * Диалог третий

-- Вай, славили? Ну и ладушки, и харашо... тащи его... К-кэда?! Нэ к складу, обалдуи, а во-он в ту двэрку, а там по лэсенкэ, в подвал...

-- Тощий, падла, а увесистый!

-- Чего увесистый, Толян? Лестница узкая, тащить неудобно... Ноги, ноги держи! И заноси ходули вбок, развернуться надо! Куда его дальше, Мурад?

-- По коридору и в камэру. Ящыки не задэньте! Сюда... сюда клади, под батарэю... Калэчки у кого? У Сашки? Ну, пристегивай гниду... вот так... Тэперь отдыхайте, бойцы! Часика три можно покэмарить. Гиря сказал, подвалит к дэвяти.

Скрип дверных петель, лязг засова. Потом:

-- В дежурку пустишь, Мурад? Топчан там у тебя...

-- Пущу. Пива хотитэ?

-- Сашка пусть пьет. Я на колесах, за рулем.

-- Вай, плохо говоришь! Какой руль, какие колэса? От души прэдлагаю!

-- Ну, если от души...

Глава 4. Корабль

Не разделяю мнения, что сила решает все или хотя бы многие проблемы. Долгое, упорное, настойчивое применение силы рождает столь же долгое, упорное и настойчивое противодействие, доказывая, что третий закон Ньютона справедлив не только в естествознании, но и в общественной практике. Однако бывают ситуации и случаи, когда кратковременный, но мощный импульс силы абсолютно необходим

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

-- Не нравится мне этот Гирдеро, -- сказал Идрайн. -- Не нравится, господин!

Он умел говорить совсем тихо, так, что лишь Конан слышал его, и эта негромкая речь не вязалась с обликом голема, с его чудовищными мышцами, могучими плечами и гигантским ростом. Казалось, горло этого серокожего исполина должно производить совсем иные звуки, громкие и трубные, похожие на грохот горного обвала; однако он предпочитал не сотрясать воздух ревом и рычанием.

Конан выслушал его и кивнул:

-- Мне Гирдеро тоже не нравится, клянусь бородой Крома. Ну так что? Спрыгнем за борт, чтоб убраться поскорей с его лоханки?

-- Я видел, где хранят оружие, господин, -- молвил голем. -- В кладовке, в конце гребной палубы, под замком.

-- И я видел. Что дальше?

-- Этот замок я могу сбить одним ударом.

-- А потом?

Идрайн сосредоточенно нахмурился.

-- Потом? Потом я возьму секиру, а ты -- меч, мой господин.

-- Кишки Нергала! Уж не собираешься ли разделаться с командой?

-- Конечно, господин. Я должен заботиться о твоей безопасности. А безопасней всего захватить корабль, не дожидаясь предательского удара.

Конан покачал головой. Зингарцы, экипаж "Морского Грома", казались хорошими бойцами, и было их много -- не сотня, как он полагал сперва, а целых две. Сотня сидела на веслах, и еще сто составляли абордажную команду -- стрелки, копейщики и меченосцы. Все эти парни прошли неплохое обучение в зингарском войске.

-- Мне -- секиру, тебе -- меч, -- бубнил Идрайн. -- Я буду бить, ты -- добивать...

-- Что-то ты сегодня разговорился, -- оборвал его Конан. -- И речи твои мне не нравятся. Одной секирой и одним клинком не положишь две сотни воинов, парень.

-- Я положу.

-- Может, и так. Но у тебя-то шкура каменная, а мне достанется не один удар. Соображаешь, нелюдь? -- Он постучал кулаком по загривку Идрайна. -- Прикончат меня, и что ты скажешь госпоже?

-- Я сумею защитить тебя, -- буркнул гигант. -- Госпожа останется довольна. Госпожа меня вознаградит.

-- Вознаградит? -- Это было для Конана новостью. -- Чем вознаградит?

-- Даст душу. Сделает человеком.

-- А зачем? -- Киммериец в удивлении уставился на бледно-серое лицо Идрайна. -- Пусть Кром нарежет ремней из моей спины! Не понимаю, зачем тебе становиться человеком?

-- Так велела госпожа. Велела, чтобы я этого хотел. И я хочу, -- тихо прошелестел голем.

-- Ублюдок Нергала! Вот почему ты следишь за мной, словно портовая шлюха за толстым кошельком! Оберегаешь, чтобы заполучить награду? Собственную вонючую душонку?

Идрайн ничего не ответил, разглядывая то море, то небо, то трепетавшие над головой паруса. Они сидели на палубе рядом с лодкой, которых на "Морском Громе" имелось две: побольше, на четыре пары весел, и поменьше, на два весла. Обе эти лодки были укреплены в пространстве между мачтами; каждая, как успел проверить Конан, могла идти под парусом, и в каждой хранился запас продовольствия и пресной воды. Насчет этих суденышек у киммерийца были свои планы.

-- Не нравится мне этот Гирдеро, -- опять пробубнил Идрайн, навалившись спиной на лодку. Суденышко дрогнуло под его напором и закачалось.

Конан тоже не испытывал приязни к Гирдеро. Этот зингарский петух был заносчив, хитер и скуп; за пять дней плавания зингарец ни разу не пригласил его к своему столу, не оказал почтения, не удостоил беседой. Нет, Гирдеро Конану определенно не нравился! Не только из-за своей жадности, но и потому, что заносчивый зингарец властвовал над телом Зийны. Эту светловолосую стройную девушку Конан заметил еще с берега, а поднявшись на борт, с искусно разыгранным удивлением полюбопытствовал, кто же она.

-- Моя невольница из Пуантена, -- коротко ответил Гирдеро. -- Подстилка!

Но киммериец полагал, что Зийна достойна большего. Она была красива, и красоту ее не портили даже синяки на руках, плечах и шее -- следы ночных ласк Гирдеро; она казалась неглупой и, видимо, получила неплохое воспитание; наконец, она не имела отношения к колдовству! Последнее в глазах Конана являлось едва ли не самым важным, и если б он мог выбирать между женщиной-колдуньей и женщиной-рабыней, то колебался бы недолго. К тому же у Зийны были такие прекрасные волосы, такие голубые глаза, такие полные груди! И была она так близка -- лишь руку протяни!

Конан улыбался ей, получал в ответ робкие улыбки и думал, что Зийна была бы куда лучшим и более приятным спутником, чем Идрайн. Если бы он мог выменять ее у Гирдеро на этого каменного олуха! Или похитить... с ее согласия, разумеется.

Согласие он получил на следующее утро, потолковав с девушкой в предрассветный час. Она то и дело пугливо посматривала на дверь капитанской каюты -- видно, боялась, что Гирдеро проснется и обнаружит ее отсутствие; но страх не мешал ей подставлять Конану губы, мягкие и покорные, совсем не похожие на огненные уста Дайомы. Пользуясь сумраком, Конан устроил девушку у себя на коленях, приподнял ей тунику и уже начал ласкать упругие бедра и трепещущую грудь, как над горизонтом показался краешек солнца. А вместе с ним пришел Идрайн.

Конан, увлеченный своим делом, не заметил его, но вдруг девушка взвизгнула, вырвалась из его объятий и, оправляя одежду, исчезла в каюте Гирдеро. Киммериец, разъяренный, вскочил на ноги.

-- Ты... ты... Шакалья моча, пес, отродье пса!

-- Женщина Гирдеро была с тобой, -- равнодушно отметил голем.

-- Была, -- рыкнул Конан. -- Ну и что?

-- Если кто-нибудь из зингарцев заметит и донесет Гирдеро...

-- Вот тогда и возьмемся за топоры, серое чучело! Мысль насчет топоров запала, видимо, в голову Идрайна, и в ближайшие дни он все чаще приставал с этой идеей к своему господину. Вот и сегодня:

-- Отчего ты не хочешь порубить команду, господин? Самое время... Перебьем всех, а первым -- этого Гирдеро... Не нравится мне он. Что-то замышляет...

"Замышляет, точно", -- подумал Конан. Он не раз уже ловил косые взгляды зингарца, а как-то ночью Зийна поведала ему, что Гирдеро притащил из корабельной кладовки две пары кандалов с цепями толщиной в три пальца. Вероятно, затем, чтоб были под рукой, когда понадобятся... "Не прав ли Идрайн, предлагая перерезать экипаж "Морского Грома"?" -- мелькнуло у киммерийца в голове. Он мысленно взвесил оба плана: принять открытый бой или тайно покинуть корабль на одной из лодок, прихватив с собой Зийну, а взамен оставив Гирдеро серокожего голема. Первое представлялось ему более славным, второе -- более разумным.

Будучи человеком быстрых решений, Конан думал недолго и выбрал второй вариант. Не потому, что его беспокоила схватка с командой "Морского Грома", но скорее из-за Идрайна. Ему хотелось распрощаться с этим настырным спутником, и побыстрее! Что же касается схваток и драк, то он полагал, что в пиктских чащобах и ванахеймской тундре, да и в самом замке Небсехта их будет предостаточно.

Сунув руку в сапог, Конан погладил рукоять кинжала и ухмыльнулся, представив, как лезвие пронзает грудь колдуна. Ядовитая Нергалья кровь! За то, что маг сотворил с "Тигрицей", он вырвет ему печень! А затем...

Внезапно Конан понял, что Идрайн толкует все про то же -- как бы перебить команду и завладеть кораблем. "Перебьешь, серая шкура, -- подумал киммериец, -- перебьешь, когда меня не будет на борту". Он поднялся, в раздражении пнул ногой лодку и властным жестом прервал Идрайна.

-- Устал я от тебя, нечисть. Иди-ка вниз и спи. Или думай о том, что станешь делать, превратившись в человека.

Скрипнула дверь каюты, и на палубе появился Гирдеро -- как всегда, в панцире и шлеме с перьями, в высоких сапогах и роскошных бархатных штанах. Любовь к пышному убранству была национальной чертой зингарцев, отчасти компенсировавшей их мрачность, так несвойственную жителям юга. Зингарцы, особенно благородной крови, не походили на веселых аргосцев с их трескучей быстрой речью и на говорливых шемитов, удачливых купцов и искусных ремесленников. Отличались они и от обитателей Стигии, чья угрюмость объяснялась темным культом Сета, Змея Вечной Ночи, а также отягощенностью колдовскими знаниями. Что касается зингарцев, то они были людьми горделивыми, часто -- коварными и себе на уме.

Гирдеро важно поднялся на кормовую надстройку, оглядел горизонт, перебросился парой фраз с кормчим; потом глаза его отыскали Конана, все еще торчавшего у лодки. Едва заметно кивнув, Гирдеро подозвал киммерийца к себе.

-- Солнце взойдет дважды, и мы увидим землю, берег нечестивых пиктов, -- сказал капитан. -- От него повернем на юг, к Барахам и устью Черной реки. Тебе случалось бывать на Барахских островах?

-- Случалось, почтенный капитан, -- молвил Конан, отметив, что зингарец прямо-таки прожигает его подозрительным взглядом.

-- И что ты делал в сем пиратском логове? Киммериец пожал плечами:

-- Торговал. Разве ты не знаешь, благородный дон, что многие купцы из Зингары, Аргоса и Шема торгуют с Барахами? Клянусь светлым оком Митры, -- он протянул руку к солнцу, -- не все островитяне пираты и разбойники. Там много рыбаков, есть козопасы, гончары и корабельные мастера.

-- Все они, особенно моряки, -- бандиты и злодеи, -- угрюмо насупившись, заявил Гирдеро и смолк. Если у зингарца и были какие подозрения о связях Конана с пиратами, пока он предпочитал оставить их при себе.

Прошло еще два дня, и прямо по курсу "Морского Грома" поднялись из вод морских холмы страны пиктов, заросшие сосновыми лесами. Побережье тянулось далеко на север, до Киммерии и самого Ванахейма, и, как помнил Конан, ближе к полярным краям сосновые боры и дубовые рощи сменялись осинниками и непроходимыми зарослями елей. Были там и болота с ржавой водой, и вересковые поляны, и травянистые луга; на юге же властвовали джунгли, населенные всякими хищными тварями, львами и черными пантерами, огромными змеями и чудовищными бесхвостыми обезьянами. Все это обширное пространство, омываемое Западным океаном, называлось Пустошью Пиктов. Но Пустошь вовсе не была пустой и получила такое название лишь потому, что в пиктских землях не имелось ни городов, ни крепостей, а только лесные селения, соединенные тайными тропами. Пиктам хватало и этого; они не сеяли, не жали, а жили охотой и разбоем.

Когда солнце начало садиться, парусник повернул к югу. Конан спустился в крохотный чуланчик, где, привалившись спиной к переборке, дремал Идрайн. Корабль затихал; гребцы устроились на своих скамьях, воины -- в гамаках, и вскоре гул голосов сменился дружным храпом, лишь где-то вверху поскрипывали мачты да хлопали паруса. Ночь, к счастью, выдалась безлунная, вполне подходящая для задуманного киммерийцем дела. Больше тянуть он не мог, ибо на следующее утро "Морской Гром" оказался бы уже вблизи зингарских берегов.

Тем не менее он ждал; ждал в полном мраке, так как в каморке его не было ни оконца, ни светильника. Но отсутствие света не являлось помехой; инстинктивное чувство времени никогда не покидало Конана, и он неплохо видел в темноте. Задуманное им надлежало выполнить перед самым солнечным восходом, когда сон особенно крепок, а глаза вахтенных и стражей начинают слипаться от усталости.

Тянулось время, Конан ждал. Иногда он беззвучно шевелился, чтобы не затекли мышцы; рука его скользила то к защитному обручу на голове, то к рукояти запрятанного в голенище кинжала. Из угла, где скорчился голем, не доносилось ни звука; казалось, там нет никого, лишь одна тьма, пустота и холод.

Наконец Конан решил, что время пришло. Неслышно подвинувшись к Идрайну, он потряс гиганта за плечо и тихо, одними губами, шепнул:

-- Вставай, серокожая нечисть. Пора выбираться с этой лоханки.

Голем встрепенулся:

-- Будем резать зингарцев, господин?

-- Не всех, только палубную команду. Потом спустим лодку и к берегу! С рассветом окажемся на твердой земле.

-- Что я должен делать?

-- Придушить охранников. Но тихо, во имя Крома! Справишься?

-- Справлюсь.

-- Тогда поднимаемся на палубу. Там разойдемся: я -- на нос, ты -- на корму... Да, еще одно: малышка Зийна удерет вместе с нами.

-- Зачем, мой господин?

-- Много вопросов задаешь, ублюдок Нергала, -- буркнул Конан. -- Я сказал, так тому и быть.

Тихо ступая, они выбрались на палубу. Киммериец шагал бесшумно, как лесной хищник, со стороны же Идрайна вообще не доносилось ни звука. Он был огромным и тяжелым, но перемещался с ловкостью пантеры; доски не скрипели под его ногами, не шуршала одежда, не было слышно и дыхания. "Одним словом, нелюдь", -- подумал Конан.

Он вытянул руку в сторону стражей, сидевших у капитанской каюты, и голем, кивнув, скользнул в темноту. Конан двинулся на нос судна, где трое матросов ночной вахты спали под лодкой. Вытащив кинжал, он быстро прикончил их. Заколдованный клинок резал человеческую плоть, не встречая сопротивления; киммерийцу казалось, что лезвие входит в воду или в жидкое масло. Никто из зингарцев не вскрикнул и не пошевелился, когда души их отлетали на Серые Равнины, и Конан, довольно хмыкнув, направился дальше.

Еще двоих он нашел у самого бушприта, под косым парусом, увлекавшим корабль к югу. Эти не спали, а развлекались игрой в кости при тусклом свете фонаря. К счастью, оба были слишком увлечены своим занятием, и Конан, возникнув из темноты, воткнул клинок под лопатку ближайшего игрока, одновременно зажав ему рот левой рукой. Приятель убитого не успел сообразить, что случилось; его выпученные глаза встретились с холодным взглядом синих зрачков, и в следующий момент он слабо захрипел, ничком повалившись на палубу.

Осмотрев трупы, Конан снял с поясов кошельки и, стараясь не звенеть, пересыпал в один из них серебро. Пригодится! Дорога к Ванахейму не близкая...

Еще он обнаружил колчан и арбалет, что было весьма кстати: на передней мачте, в корзине, сидел впередсмотрящий, и прежде Конану не удавалось придумать, как до него добраться. Теперь эта проблема была решена.

Он зарядил арбалет и лег на палубу. На самом кончике мачты раскачивалось нечто темное, бесформенное; через несколько мгновений рысьи глаза киммерийца различили округлый бок корзины, плечи морехода и его голову на скрещенных руках. Он, похоже, дремал; свистнула стрела, ударила стража в лоб, и дрема его превратилась в вечный сон.

Шестеро, отсчитал Конан. Кроме охранников, оставались трое у руля и старший ночной вахты. Все они были на корме, но оттуда не доносилось ни звука.

Скользнув мимо лодок, он убедился, что с охраной покончено. Идрайн свернул шеи воинам голыми руками; зингарцы валялись на палубе, и головы их были отогнуты к груди, словно у цыплят, приготовленных для вертела. Стараясь не греметь оружием, Конан отстегнул пару мечей, собрал копья и вместе с арбалетом погрузил все это добро в меньшую из лодок.

На трапе кормовой надстройки возникла огромная фигура Идрайна. Голем спустился, перешагнул через трупы и присел рядом с киммерийцем, возившимся с веревками. Наконец, пробормотав проклятие, Конан перерезал их ножом и освободил лодку.

-- Все сделал, господин, -- сообщил Идрайн. -- Что теперь?

-- Теперь возьмем эту посудину и спустим за борт.

Нашарив причальный канат, Конан обмотал его вокруг мачты. Затем они подняли лодку, подтащили к борту, спустили вниз на вытянутых руках и разжали пальцы. Днище с тихим плеском ударилось о воду, канат натянулся, и суденышко заплясало на волне рядом с "Морским Громом".

-- Жди здесь, -- велел Конан.

Ступая на носках, он подкрался к капитанской каюте, негромко свистнул, и в приоткрытую дверь тут же проскользнула Зийна. Фигурку девушки скрывал шерстяной плащ, на ногах были прочные кожаные башмаки.

-- В лодку, -- распорядился Конан. -- Там, у левого борта...

Он взял факел и посветил Зийне, пока она, ухватившись за канат, перебиралась в суденышко. Потом, хлопнув себя по лбу, резко повернулся к Идрайну:

-- Ядовитая кровь Нергала! Забыл! Чтоб Митра прижег мне задницу своей молнией!

-- Что случилось, господин?

-- Топор! Понимаешь, топор! У зингарцев, которым ты свернул шеи, были только мечи! А нам нужен топор!

-- Зачем?

-- Затем, что земли пиктов, куда мы высадимся на рассвете, покрыты лесами! Там не обойтись без топора или доброй секиры. Меч хорош против людей, а против дерева нужен топор... Иначе сучьев не нарубишь и костра не разложишь!

Конан отпустил канат и решительно двинулся к люку, ведущему на гребную палубу.

-- Постой, господин, -- сказал Идрайн. -- Если нам нужен топор, я спущусь вниз и достану его. В кладовке моя секира. Я сорву замок и возьму ее.

-- Отличная мысль! -- Киммериец вновь отступил к борту. -- Ты умный парень, Идрайн! Поторопись же за своей секирой и постарайся не шуметь.

Когда фигура голема скрылась в люке, Конан тигриным прыжком подскочил к большой лодке и продырявил ее. Он не нуждался в топоре; зачарованный клинок резал дерево с той же легкостью, как людскую плоть.

Превратив лодку в решето, киммериец соскользнул в плясавшее на волнах суденышко и рассек канат. Борт корабля сразу отодвинулся, ушел в предрассветную мглу; лодочку отшвырнуло, закружило, и в лицо Конану, возившемуся с веслами, плеснули соленые брызги. Зийна испуганно вскрикнула за его спиной:

-- Веревка оборвалась, господин! Твой человек остался на судне! Гирдеро убьет его!

-- Парус! -- рявкнул Конан. -- Ставь парус, женщина, и садись к рулю! Да поживее! А я буду грести!

Уже навалившись на весла, ощущая упругое сопротивление волны, чувствуя, как лихорадочное возбуждение покидает его, киммериец глубоко вздохнул и добавил:

-- О моем человеке не беспокойся, с ним Гирдеро не совладать. Да и не человек он вовсе...

...Жуткий рев, от которого сотрясались стены каюты, пробудил Гирдеро. По привычке он пошарил рядом рукой, но теплого тела Зийны не было; тогда, предчувствуя недоброе, Гирдеро схватил меч и выскочил на палубу.

В сумрачном свете занимавшегося утра он увидел мертвых стражей, распростертых на досках, и серокожего исполина с секирой, который высился по левому борту, как изваяние Нергала. Гигант тянул руки в туманную мглу, будто хотел зацепиться пальцами за прибрежные утесы, и ревел:

-- Господин! Господин! Где ты? Где ты, господин?

"Великий Митра, разбойник сбежал! -- мелькнуло в голове у капитана. -- Сбежал, оставив своего слугу! Но почему?.."

Это требовалось выяснить, и Гирдеро твердым шагом направился к серокожему гиганту. Страха в его сердце не было: из люка уже вылезали пробудившиеся воины и гребцы, вооруженные до зубов.

Он ткнул великана мечом в бок -- вернее, попытался ткнуть: острие даже не поцарапало кожу. Однако слуга обернулся, уставившись на капитана холодным взглядом.

-- Ты, блевотина Сета! Где твой хозяин?

Лезвие огромной секиры блеснуло в первых солнечных лучах и опустилось на правое плечо Гирдеро. Рухнув на палубу и корчась в предсмертных муках, он успел еще увидеть, как серокожий исполин шагнул навстречу его воинам, как снова сверкнул чудовищный топор, как рухнули первые бойцы, тщетно пытавшиеся проткнуть великана копьями.

Его секира поднималась и падала, поднималась и падала, словно серп, срезающий стебли тростника. Стоны, крики и предсмертный хрип огласили корабль...

* * *

Очнувшись, Ким обнаружил, что находится в довольно большом помещении с обшарпанными бетонными стенами, пыльным полом и потолком в серых разводах плесени. С потолка свешивалась тусклая лампа на грязном шнуре, окон здесь не было, а металлическая дверь, с которой осыпалась краска, казалась, однако, неодолимым препятствием. Тем более что сам он лежал на полу, под ржавой батареей, прикованный к трубе, тоже покрытой ржавчиной, но, несомненно, прочной. Поза была крайне неудобная -- его прицепили за правое запястье, и он всем телом навалился на левую загипсованную руку. Впечатление было таким, словно под боком, впиваясь в ребра, бугрился камень.

Со свистом втянув затхлый пыльный воздух, Кононов пошевелился и сел, оглядывая свою темницу. Воспоминаний, как он тут очутился, не сохранилось, и то же самое он мог сказать о поводе. Вроде согласились подвезти... вроде влез в машину к рыбакам... после -- вонючая тряпка на лице, а далее -- сплошная Хайбория! Но даже там, в каком-нибудь Аргосе, Шеме или Зингаре, людей не хватают без веского повода! Значит, повод был... Вот только какой?

-- Куда меня запихнули? -- пробормотал Ким, с удивлением чувствуя, что в голове полная ясность и никаких следов эфирного дурмана.

"В подвал", -- любезно пояснил Трикси.

-- Это я и сам вижу, что в подвал! А почему? "Определенно ответить не могу. Мало информации", -- отозвался пришелец.

-- Но ты хотя бы видел, куда меня везут?

"Нет, к сожалению. Я вижу твоими глазами и слышу твоими ушами. Когда эти органы заблокированы, я глух и слеп, если не считать телепатического чувства. Но этика не позволяет лезть в чужие головы, и по этой причине..."

-- Этика! -- рявкнул Ким. -- Какая, к черту, этика! Там, в больнице, ты о ней не думал? Ты...

"...совершил неэтичный поступок, но умножать грехи не стоит, -- перебил его Трикси с ноткой смущения. -- Однако не беспокойся, мы справимся с ситуацией. Я уже очистил твой организм от действия снотворного. Мерзкий препарат! Зачем он вам?"

-- Как раз для таких случаев, -- мрачно пояснил Кононов. -- А ты не мог меня очистить раньше? Прямо в машине?

"Мог. Но ты подумай, к чему бы это привело? С высокой долей вероятности -- к членовредительству! Тебя бы стукнули по голове либо слегка придушили... А это не так уж приятно, согласен?"

Неохотно кивнув, Ким осмотрел наручники, потом подергал батарею. Она была чугунной, ребристой, старинной конструкции и держалась прочно, на толстых, в палец, штырях, забитых в стену. Такой же несокрушимой выглядела и труба, не говоря уж о железной двери.

"Чего от тебя хотят?" -- спросил пришелец.

"Не знаю. -- Почти автоматически Ким перешел на мысленную речь. -- Я не банкир, не журналист и не чиновник КУГИ [КУГИ -- Комитет по управлению городским имуществом Санкт-Петербурга]... Что с меня возьмешь? -- Подумав, он добавил: -- Может быть, это связано с Дашей? Возможно, ее разыскивают? И супруг решил, что мне известно, где она?"

"Предположение, не лишенное оснований... Однако хочу спросить: всегда ли у вас банкиров и журналистов приковывают к батареям? В вашем регионе я лишь пару месяцев, а в Финляндии это как-то не принято... Местная традиция, я полагаю?"

"Батареи еще ничего, -- отозвался Ким, -- это надежда на выкуп, а вот когда горячим утюжком прогладят или сунут бомбу под седалище!.. Тогда вот запоешь!"

"Но в Финляндии..." -- в ужасе пискнул Трикси.

"А что Финляндия? Гиперборея, темная страна! Там просто не знают, как обходиться с банкирами и журналистами!"

Он еще раз дернул батарею, потом со злобой вцепился в трубу, уперся ногами в стену, напрягся изо всех сил, но проклятая труба не шелохнулась. Ким тоскливо вздохнул.

-- Ну, и что мы будем делать? А ведь собирались домой... Еще я хотел найти Дашу... И роман дописывать надо! К двадцатому! А лучше к пятнадцатому!

"Из-за романа не тревожься, ты и сейчас его пишешь, только в подсознании, -- успокоил Кима Трикси. -- Я это чувствую. И я помогу извлечь написанное и, так сказать, овеществить, используя привычные для вас технические средства, бумагу с ручкой или компьютер. Это подождет, а вот чем я могу помочь сейчас? Например, если сделать твою руку гибкой, как змея, это кольцо с нее соскользнет. Потом ты превратишься в плоскую структуру, пролезешь под дверью и..."

-- Не надо! -- выкрикнул Ким в полном отчаянии. -- Не надо в гибкое и плоское! Не хочу превращаться в змею или блин! Лучше бы ты мне силенок добавил!

"Это не проблема, -- молвил дух. -- Я ведь предупреждал -- возможны любые телесные трансформации, любые метаморфозы, какие тебе угодны. Кстати, не только телесного плана, но и психического. А потому..."

Но Ким уже не слушал его, с восторгом и ужасом уставившись на свои руки и запястья. Они становились все толще и толще, наливались богатырской мощью, пальцы удлинялись, ногти желтели и грубели, тыльная сторона ладони быстро зарастала рыже-бурым волосом. Он напряг мускулы, что-то скрипнуло, на пол посыпались обломки гипса, затем раздался жалобный звон -- лопнувшее кольцо наручников ударилось о батарею. Кононов вскочил -- как оказалось, вовремя, чтобы расстегнуть и сбросить джинсы, а следом и кроссовки. Тело его стремительно менялось, под бурой шкурой выпячивались чудовищные мышцы, ноги были похожи на столбы, невероятного размера ступни попирали пол, рубашка трещала по швам. Он сбросил ее тоже, попытался выпрямиться и въехал макушкой в потолок.

-- Эй, полегче, приятель! -- в панике выкрикнул Ким. -- Ты кого из меня лепишь?

"Гигантопитека, разумеется, -- пояснил Трикси. -- Самое сильное двуногое в семействе гоминидов. Теперь тебе не надо проползать под дверью. Вышиби ее, и дело с концом!"

-- Теперь я не пролезу в дверь, -- резонно заметил Ким, опускаясь на корточки. -- А если пролезу и выйду на улицу, то попаду в зоопарк. Похоже, ты перестарался, Трикси!

Минуту-другую дух размышлял, а Кононов, шаря по полу огромной ладонью, пытался найти свои часы с порвавшимся браслетом. Обнаружив их в левой кроссовке, он убедился, что время раннее, что-то около восьми.

"Нужен эталон, -- сообщил Трикси -- Если не желаешь быть гигантопитеком, скажи, в кого ты хочешь превратиться. С эталоном мне гораздо удобнее работать. Вот, например, герой твоей истории... Он подойдет?"

-- Конан? Но это же вымышленный персонаж!

"Неважно. Ты знаешь о нем больше, чем о реальной личности".

-- Еще бы не знать! Вышло девяносто восемь книг, четыре я сам написал, а с остальными ознакомился во всех деталях. Я, как писатель, должен...

"Эти подробности нам ни к чему, -- прервал его Трикси. -- Ясно, что ты обладаешь большим объемом информации, и, если мне будет позволено, я просканирую эти массивы. А заодно все книги, которые ты прочитал".

-- Все... -- протянул Ким, задумчиво почесывая свою необъятную пятку. -- Все я в точности не помню.

"Однако ты их прочитал, и, значит, они хранятся в памяти. Где-то в дальних ее уголках, куда тебе самому не проникнуть, а я, получив разрешение, сумею добраться. Очень быстро и без особого труда".

Кононов кивнул с протяжным вздохом, напоминавшим вой ветра в каминной трубе.

-- Ну так в чем дело? Сканируй на здоровье.

На секунду у него стукнуло в висках и бледный свет лампочки померк перед глазами, но мгновением позже зрение восстановилось, и Ким с замиранием сердца увидел, что кожа его лишена волос, упруга и приобрела тот бронзовый оттенок, какой считают признаком несокрушимого здоровья. Под кожей перекатывались мышцы, уже не столь гигантские, как в прежнем облике, но очень солидных размеров, как раз таких, чтоб посрамить Сталлоне и Шварценеггера. Живот стал плоским, плечи -- широкими, грудь -- выпуклой и мощной, руки и ноги -- мускулистыми, ладони и ступни приобрели нормальный человеческий вид. Поднявшись, Ким обнаружил, что может достать до потолка, однако не макушкой, а кончиками пальцев.

"Превосходный эталон, гораздо лучше гигантопитека, -- заметил Трикси. -- Надо признаться, книги мне очень помогли. Я, разумеется, не изменил твое лицо, но в остальном... -- Он излучил волну горделивого довольства. -- Что скажешь? Так годится?"

-- Вполне, -- ответил Ким, натягивая джинсы. Они, как и рубашка, оказались коротковаты и тесноваты, зато разношенные кроссовки были в самый раз. Ну, мелочи! Чувствовал он себя превосходно, сила играла в крепких мышцах, пальцы сжимались, стискивая рукоять незримого меча, и на мгновение Ким представил, что меч и правда в его руках и он, взмахнув сверкающим клинком, рубит чью-то шею -- да так, что кровавые брызги веером.

Его замутило. Шутки богатого воображения -- кровь, чудовищная рана, голова, что падает с плеч, разорванный последним криком рот и помертвевшие глаза... Это было ужасно!

Беззвучный голос Трикси вернул его к реальности:

"Хмм... Маленький просчет -- вернее, неувязка... Дух не соответствует телу".

"Ты это о чем?" -- мысленно простонал Кононов.

"О том, что ты -- нормальный человек и мысли о нанесении ран, увечий и убийстве тебе противны и мерзки. Вполне естественная реакция... телесную мощь ты приобрел, но не стремление к насилию. А без него... -- Трикси смолк -- видимо, взвешивая свои этические постулаты, -- потом печально произнес: -- Придется снабдить тебя психоматрицей Конана или иного персонажа, который в данном случае подходит. Я просканировал в твоей памяти нескольких героев книг -- Бешеный, Слепой, Кривой... Возьмем кого-нибудь за эталон психологической конструкции?"

-- Больно уж злобные и жестокие ребята, -- с сомнением заметил Ким. -- Предпочитаю Конана. Он хоть и варвар, но все же не бешеный и пачками из "калаша" не кладет. Режет по одному и в основном чудищ и магов... Просто образчик гуманизма в сравнении с нашими беспредельщиками!

"Разумный выбор", -- согласился Трикси, и тут же в голове у Кима что-то дрогнуло или, возможно, провернулось, снабдив его витамином свирепости. Однако в умеренной дозе -- той, что отвечала медиевальным временам, а не текущему немилосердному столетию.

Под дверью завозились, и Кононов, стукнув себя в грудь кулаком, сдержанно зарычал. Кровь, отрубленные головы и перерезанные глотки больше его не пугали, но мнились чем-то знакомым и обыденным, вроде потрошеной куры в целлофане или консервов из тресковой печени. Мысль об этом органе, располагавшемся справа от желудка, была не только естественной, но даже приятной; и Ким, не в силах сдержаться, яростно прошипел:

-- Прах и пепел! Ну, отворяйте, смрадные псы! Всем печень вырву!

"Ты не спеши, -- тут же откликнулся Трикси, -- а сядь под батареей и надень наручник. Сделай вид, что ты их боишься".

-- Это еще к чему?

"К тому, чтоб разобраться, чего твоим похитителям надо. Вспомни, у нас дефицит информации! Пусть поговорят, поспрашивают, а там и до печени дойдет. Только не очень усердствуй! -- Пришелец сделал паузу, потом заметил: -- Я бы ограничился парой оплеух".

-- С этого начнем, -- мрачно пообещал Кононов и скорчился под батареей.

Дверь с протяжным скрипом распахнулась, и в его узилище шагнули давние знакомцы Гиря с Петрухой и еще один качок, не бритоголовый, а стриженный "ежиком", что, вероятно, говорило о низкой ступени в служебной иерархии. Уши у него были оттопыренные, а на лице -- ни следа интеллекта: волосы начинались сразу от бровей. Ушастый замер у порога, а двое других, приблизившись к Киму, уставились на него, будто на антрекот в витрине. Лампочка в подвале была тусклая, и Гиря недовольно щурился и хмурил брови -- видимо, прикидывал, пойман ли нужный клиент и не случилось ли ошибки.

Наконец он покосился на Петруху и прохрипел:

-- Этот?

-- Этот, будь спок. Я его, сучонка тощего, запомнил.

-- Тощего? Не похож он на тощего, -- с сомнением произнес Гиря.

-- Ну, может, в больнице подкормился.

-- А целый почему? На морде -- ни царапины, и фонаря под глазом нет?

-- Нет, так будет. -- Петруха нацелился пнуть Кима башмаком, но Гиря отодвинул его в сторонку:

-- Погоди. -- Отступив на шаг, он снова оглядел пленника и поинтересовался: -- Ты с Президентского, фраер? Тебе мы давеча карму поправили?

Ким молча ощерился. В своем обычном состоянии он еще мог смириться с руганью и побоями, но психоматрица Конана таких оскорблений не спускала. Конан Варвар уважал традиции, а в Киммерии они гласили: кровь за кровь, зуб за зуб! И потому сейчас он размышлял, с чего начать: вырвать ли Гирину печень и запихать ее Петрухе в зубы или наоборот. Мышцы его напряглись, в ушах загрохотали боевые барабаны.

-- Скалится... -- неодобрительно заметил Гиря. -- Нахальный, падла! А что мы делаем с нахальными? Вот ты, Коблов, скажи! Что с ним делать?

Ушастый качок у двери задумался, потом присоветовал:

-- Типа, пасть порвать! Или, типа, по хоботу... Короче, матку вывернуть!

-- Правильно мыслишь, боец! -- одобрил Гиря и повернулся к Кононову: -- Ты, фраерок, согласен дожить до понедельника? Тогда колись! Три вопроса, три ответа, и отпустим. В целости и сохранности!

Ярость душила Кононова, но он, изобразив испуг, кивнул:

-- Спрашивай!

-- Ты кто такой?

-- Литработник. -- Ким поглядел на ушастого Коблова и уточнил: -- Типа книжки сочиняю. Писатель, короче.

-- Писатель, значит... А с Дарьей Романовной знаком?

Новый кивок.

-- А с Варькой Сидоровой, ее сестрицей?

-- С Тальрозе, блин, -- подсказал Петруха.

-- Да, с Тальрозе. Кликуха у нее, видишь, такая... Знаешь эту стервь?

-- Не имею чести, -- буркнул Ким.

-- Ну, не имеешь, так не имеешь... А вот подскажи, писатель, где у нас нынче Дарья Романовна? Где ее носит, заразу подлую? Может, в хате твоей устроилась, в твоей постельке?

-- У меня ее нет, и где ее носит, не знаю. А знал бы, не сказал.

-- Хмм... -- Гиря поскреб переломанный нос, поиграл бровями. -- Это почему?

-- Договаривались на три вопроса, а задаешь уже четвертый. Лимит исчерпан, так что не потей, дружбан, мозгами!

-- Образованный мужик! Писатель! Считать научился, однако не врубается в ситуацию. -- произнес Петруха, придвинувшись поближе к Кононову.

-- Ну так разъясни ему, -- распорядился Гиря. Петруха лениво шевельнул ногой, прицелившись в пах, но реакция Кима была быстрее: схватив бритоголового за лодыжку, он резко дернул, чувствуя, как проминаются под пальцами мышцы и кость выходит из сустава. Вскрикнув, его противник повалился на спину, а Ким вскочил, врезал ему носком по ребрам и, согнувши плечи и выпятив челюсть, вызывающе уставился на Гирю. Тот взирал на Кононова в безмерном удивлении.

-- Что стоишь, питекантроп? -- рявкнул Ким. -- Давай, подходи! Посмотрим, чей шворц длиннее!

Петруха, матерясь и подвывая, начал подниматься на ноги. Ушастый, стороживший у дверей, промолвил:

-- Помочь, бригадир? Типа, врезать по чавке?

-- Стой, где стоишь, Коблов, -- хриплым шепотом распорядился Гиря. -- Стой, где стоишь! Щас я эту гниду успокою... так успокою писателя, что жеваной бумагой будет харкать... Спидоносец чахоточный!

-- Чахоточный? -- спросил Ким, выпрямляясь во весь рост. -- Чахоточный, значит! -- Он прыгнул, схватил Гирю под мышки и саданул о бетонную стену. -- Ты, Нергалья блевотина! Ослиный помет! Свиная задница! Я тебе покажу чахоточного!

Его кулаки работали, как два кузнечных молота: левой в живот, правой в челюсть, левой в скулу, правой по почкам. Под шквалом ударов Гиря покачнулся, выплюнул выбитый зуб и начал сползать по стенке. Ким обхватил его шею левой рукой, сцепил пальцы в замок и надавил, с наслаждением глядя, как бьется и хрипит бритоголовый и как закатываются его глаза. Петруха рванулся на помощь приятелю, но получил ногой под дых и снова рухнул на пол.

-- Печень!.. -- ревел Ким, выворачивая Гире шею. Вырву печень! Вырву и крысам скормлю! Или шакалам! А труп обмажу собачьим дерьмом и закопаю на свалке! Клянусь бородою Крома!

Он так врубился в образ, что еле расслышал панические вопли Трикси: "Хватит! Остановись! Ты же его задушишь, а это неэтично!" Но все же голос пришельца дошел до его сознания, заставив умолкнуть и разжать пальцы. Петруха, скорчившись, валялся на полу. Гиря хрипел, сучил ногами и, судя по лиловой роже, мог оказаться в любую секунду на Серых Равнинах. Кононов мрачно ухмыльнулся и произнес уже потише:

-- Ну, успокоил писателя? Хочешь, бумажки одолжу? А то харкать нечем будет.

Он повернулся и обнаружил, что ушастый качок застыл в дверях и смотрит на него с беспредельным ужасом. Взгляд Кима словно пробудил его от сна -- Коблов внезапно вздрогнул и попятился, схватившись за дверной косяк. Кажется, ноги его не держали.

-- Врешь, ушастый, не уйдешь! -- зарычал Ким, выламывая из стены батарею. Жалобно пискнул бетон, расставаясь со стальными стержнями, труба со скрежетом вывернулась из втулки, посыпались ржавчина и лохмотья сгнившей пакли. Кононов поднял чугунную гармонь, слегка удивившись ее весу (а весила она не больше спички), прицелился и швырнул в Коблова. Качка вынесло наружу; он заорал, и эти крики смешались с непонятным грохотом -- там, в коридоре, что-то падало, рушилось, шелестело.

Обозрев поле битвы и тела поверженных, Ким удовлетворенно кивнул, выдрал из потолка трубу и направился прочь из камеры. Она открывалась в проход, заваленный старыми ящиками, под грудой которых ворочался и стонал Коблов. Расшвыривая тару, Кононов миновал несколько ниш и ответвлений подвального лабиринта, добрался до узкой лесенки, взошел на нее и очутился перед закрытой дверью. Впрочем, сопротивлялась она недолго и безуспешно -- Ким вышиб ее одним ударом увесистой трубы.

За дверью был небольшой и темный коридорчик, а дальше -- нечто вроде склада, просторное помещение, заставленное картонными коробками, упаковками из разноцветного пластика и стеллажами, в коих громоздились бутылки, бочонки и жестяные банки. Отнюдь не пустые -- кажется, тут было все, что разливают и пьют, от фанты до пива "Гиннес" и коньяка "Наполеон". Среди этого изобилия сновало восемь или десять мужиков, тащивших коробки и упаковки к распахнутым воротам, а за воротами просматривался двор, угол жилого дома, "жигуль"-"семерка" и три микроавтобуса, прибывших, видимо, за товаром. Слева, рядом с коридорчиком, шла высокая деревянная стойка, изогнутая буквой "П", и там, у стола, на топчане и табуретах, сидели трое: один горбоносый, с лицом кавказской национальности, и пара типов, которых Ким признал.

Рыбаки! Те, что его отловили и угостили снотворным!

Он стиснул полутораметровую трубу, намереваясь врезать по стойке, но шепот Трикси его остановил:

"Не торопись, послушай, что они говорят. Нам необходима информация".

"Какая информация! -- беззвучно отозвался Ким. -- Не говорят они, отродья Сета, а пиво пьют!"

Сзади, из подвального этажа, донеслись глухие стоны -- то ли Петруха маялся с лодыжкой, то ли Коблов ощупывал ребра после свидания с батареей.

-- Бэседуют! -- значительно молвил горбоносый, разливая пиво.

-- Не повезло мужику! Гиря сегодня злой, -- заметил один из собутыльников, кажется, водитель "жигуля". -- Говорят, вздрючка ему случилась от хозяина. За Дашку.

Тип с кавказским лицом расплылся в улыбке.

-- Вай, красивая баба! Рыжая, свэжая, халеная... Чего бэжала? Ходила ведь у Палыча в брульянтах и шэлках! Такой мужик! Такие дэнги!

-- Бегут не от денег, а от мужиков, -- откликнулся водитель. -- Дашка, слышь, сама была не бедная, ресторан держала на Фонтанке или бар. Наш и ее загреб, и ресторацию... Это он уважает! Чтобы сразу и обеими руками!

-- Нэ бэдная, ха! Однако за Палыча вышла!

-- Ты, Мурад, сидишь на складе да банки считаешь, -- сказал компаньон водителя. -- А слышишь чего? Только как грузчики матерятся... -- Он наклонился над столом и негромко промолвил: -- А я вот слышал, что Дашка у Палыча привороженная. Вроде он экстрасенса нанял, а может, ведьму... И сразу ему поперло -- и с Дашкой, и с ресторанами, и в прочем бизнесе-шминдесе!

-- Приворожэнные нэ бэгут, -- возразил горбоносый и начал копаться под столом, вытаскивая пивные банки.

"Теперь иди! -- шепнул пришелец у Кима в голове. -- Брось трубу и к воротам!"

"Да я их..." -- начал Ким, но что-то под черепом повернулось, и всякое желание крушить и бить исчезло. Он согнулся, пробрался мимо стойки, схватил упаковку с пивом и выскользнул во двор.

"Тебя не видят, -- сообщил Трикси, -- не видят, я чувствую! Беги! Скорее! Я возвратил тебе обычный облик".

Прижимая пиво к груди, Ким устремился к жилому зданию, встал за углом и осторожно выглянул, обозревая местность. Склад был виден как на ладони -- длинный бетонный барак, в одном конце надстройка в виде башенки, над крышей мачта с транспарантом: "АООО П.П.Чернова. Отпуск продукции с 9 до 20, ежедневно, без выходных". "В самом деле, похож на корабль", -- решил Ким и отправился на улицу.

Улица была имени Зины Портновой, дом двадцать пять, и Кононов, прочитав название, застыл с раскрытым ртом. В голове у него снова завертелось: Зинка, корабль, Гирдеев... Зийна, зингарское судно, Гирдеро, его покойный капитан.. Не иначе как знаки судьбы! Все совпадает -- ну, не все, так многое... созвучие имен, сражение на корабле, побег... Правда, он никого не убил, даже Гирдеева... Оно и к лучшему!

Внезапно ему захотелось есть, и Ким сообразил, что денег при нем ни гроша, что добираться ему от улицы Зины Портновой, считай, через весь город и что метро бесплатно не везет. Он встал у обочины, вытянул руку и, когда притормозила дряхлая "Волга", потряс пивными банками.

-- "Гиннес", двенадцать поллитровок... В Озерки довезешь?

-- За это хоть в Парголово. Садись!

Ким сел и по дороге рассказал водителю, что он нефтяник из Тюмени, приехал навестить армейского дружка, что поселился у него на Президентском, что в магазине сперли кошелек -- прямо из кармана, гады! -- и, значит, не судьба им с другом выпить пива. Во всяком случае, сегодня. День не кончился, утешил его водитель и посоветовал держаться крепче за карманы. Питер -- это тебе не Тюмень! Хотя, с другой стороны, и не Москва, где на ходу подметки режут. На этом они сошлись, переехали Литейный мост, выкатили на Сампсониевский и начали дружно ругать первопрестольную российскую столицу.

* * * Диалог четвертый

-- Дашка, ты с ума сошла! Нельзя тебе там появляться!

-- А где же можно, Варь? Всю жизнь тут, в лесу, не просидишь... В город поеду, к своему хозяйству! Я ему бар не дарила, бумаг не подписывала, все там мое, до последней тарелки, и все мои, Славик Канада, Маринка, Лена, Селиверстов... Отобьемся!

-- Отбились уже раз... А если сам заявится? Шмурдяк твой ненаглядный?

-- Близко не подпущу! Я ведь не знала, что нельзя ему в глаза глядеть... а теперь знаю! Возьму у Селиверстова пистолет, башку продырявлю! Да он и сам догадывается... Не придет, будет "шестерок" подсылать... Трусливый, мразь!

-- Ох, Дашка, Дашка, яблочко ты наше укатившееся... Зачем тебе это? Ездила бы со мной, и был бы тебе каждый вечер праздник, и вышла бы за своего, за циркового... Все по-честному, по любви и без обид!

-- Хватит! Наездилась! Не хочу, как папа с мамой, -- ни кола ни двора!

-- Я ведь езжу...

-- Разные мы, значит, Варенька. Тебе -- праздник, и чтобы огни поярче, и пыль столбом, и чтобы хлопали, а мне другое нужно. Дом хочу! Дом, дело свое, пять ребятишек и мужа! Настоящего! Такого, чтоб за меня... за меня...

-- Ну, Дашенька... Дашутка... не плачь, сестреночка моя родненькая... ты помни, из какой семьи... Не семья -- династия! Дедушка что говорил, знаешь? Улыбайся, всегда улыбайся! Голову сунула тигру в пасть -- улыбайся! Хлыстом огрели -- улыбайся! Ногу сломала -- улыбайся! Дедушка, он му-удрый был... Жаль, ты его не помнишь...

-- Я, Варь, может, не от горя плачу, а от радости. Тот парень, что за меня заступился... сосед твой, Ким, в больнице который... он... он...

-- Что, солнышко?

-- Смотрел.

-- Смотрел! А кто на тебя не смотрит, из мужиков-то?

-- Он не так смотрел. Понимаешь, Варь, ключица у него сломана, весь в бинтах да в синяках, а он глядит... Глядит, как на чудо! И говорит: Даша, вы героиня моего романа! Зеленоглазая, рыжекудрая!

-- Ну, ты такая и есть... не плачь, моя хорошая... А Ким, он кто?

-- Сказал, писатель.

-- Симпатичный?

-- Варенька, он же твой сосед, не мой! Ты его разве не видела?

-- А сколько я дома бываю? Три раза в год, по четвергам, когда рак свистнет...

Глава 5. Потеря

Список людских потерь обширен, диапазон велик, ибо мы теряем все, что только можно потерять, от носового платка и уместного слова до любимой женщины и собственной жизни. Но расстаться с частью своего сознания!.. Подобного мы и представить не можем. Хотя случается, случается... Например, у маразматиков -- но, по причине маразма, они не силах оценить тяжесть потери.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Попав домой (ключ дожидался в тайной щели), Ким опустошил холодильник и проспал до вечера. Снились ему всякие глупости и мерзости: Гирдеро-Гирдеев, которому он выкручивал шею, а та, вместе с остриженной головой, вращалась будто колесо на спице; колдун Небсехт Пал Палыч, гоняющийся за Дашей с банкой магического пива "Гиннес" -- стоило его хлебнуть, как Даша была бы навек зачарована; голем Идрайн -- в виде батареи с подпоркой из фановых труб, крушивший пиктов или зингарцев огромным разводным ключом. Рожи у пиктов были разбойные, бандитские, и Кононов точно знал, что в их толпе скрываются Мурад, Коблов, Петруха и прочие черновские "шестерки" -- или, в хайборийском воплощении, Гор-Небсехтовы. Их полагалось устаканить, но он не мог найти свой меч и пожелал обзавестись еще одной рукой, здоровой и когтистой, как медвежья лапа. Но Трикси, толкуя что-то о гуманности и этике, вырастил ему метровый тонкий хобот, причем не на лице, а в том месте, которое при публике не обнажают. Пикты, придя в восторг, запрыгали с дикими воплями, кривляясь и потрясая оружием, и в криках их Киму послышалось: "Типа, пасть порвать! Или, типа, по хоботу! Короче, матку вывернуть!"

Проснулся он от телефонного звонка. Звонил Сергей Доренко, мастер боевых искусств, его приятель и соратник по писательскому цеху.

-- Мэнсон, ты живой?

-- Еще не знаю. Пришли мне гроб на всякий случай, Дрю, с венком и ленточкой. И тапки не забудь. Белые.

То были их псевдонимы, у Кима -- Майкл Мэнсон, а у Доренко -- Памер Дрю. Боб Халявин, владелец "Хайбории", был твердо убежден, что Конана надо писать под англоязычными псевдонимами, так как на Ивановых и Петровых читатель не клюнет. Не гармонировали Ивановы и Петровы с хайборийским миром! И не имелось в том измерении стран, похожих на Россию, если не считать Заморы, где жили сплошь ворюги и разбойники. Но эта аналогия была, несомненно, ошибочной: во-первых, Говард, сотворивший Хайборию, хоть и являлся великим талантом, но историческим предвидением не обладал, а во-вторых, Замора по климату, нравам и географии больше походила на Чечню.

-- Обойдешься без гроба, венков и тапочек. Киммерийцев сжигают, так что ни к чему добро переводить, -- сказал Доренко. -- Кстати, сожжение будет коллективным и назначено на, завтра, в два пополудни. Великий Кормчий созывает сбор. В Хайль-Борисии.

Хайль-Борисией на жаргоне конанистов именовалось издательство "Хайбория", а Великим Кормчим -- Борис Халявин. Были у него и другие прозвища, самое ласковое из которых звучало как Нергалья Задница.

-- Сбор? А на какой предмет? -- поинтересовался Кононов.

-- Издательская политика. Сроки, перспективы, гонорары, -- проинформировал Дрю-Доренко и повесил трубку.

Из груди Кононова вырвался тоскливый вздох.

-- Опять ставки срежет, Нергалья Задница, -- пробормотал он, перемещаясь на кухню, к плите и холодильнику.

"Финансовые проблемы?" -- осведомился Трикси.

-- Они. -- Ким поставил чайник на огонь и, отыскав в холодильнике последнюю пару яиц, начал готовить яичницу. -- Ты вот, Трикси, в Финляндии побывал... А финских марок у тебя не завалялось?

"В определенном смысле я существо нематериальное, -- сообщил пришелец, -- и в денежных знаках не нуждаюсь".

-- Как не нуждаешься? -- Ким посолил яичницу, нарезал хлеб и бросил в кипяток щепотку кофе. -- Очень даже нуждаешься! Что с тобой будет, если я помру голодной смертью?

"Не помрешь. В твоем столе, в левом верхнем ящике..."

-- А вот об этом не надо! -- возмутился Ким. -- Договор нарушаешь! Опять копаешься в моих мозгах?

"Всего лишь улавливаю мысли, которые циркулируют на поверхности. Я ведь объяснял, что это непроизвольная реакция. У нас ее считают вполне совместимой с нормами этики".

-- А кстати, где это "у нас"? -- спросил Кононов, решив, что наступила пора осведомиться по данному поводу и прояснить кое-какие другие вопросы. Вот, например -- что делает Трикси в Солнечной системе? В чем состоит его миссия? Как он добрался до Земли и сколько лет или веков намерен изучать ее, перемещаясь из тела в тело, из разума в разум?

Ответы Трикси были туманными -- не потому, что он старался что-то скрыть, а по причине слабой подготовки Кононова в областях астрофизики, телепатической метаплазии и звездной навигации. Ким закончил филологический факультет, где эти дисциплины не преподавали, темой же нынешних его занятий являлись колдовство и магия, физиология драконов, осада крепостей, схватки на секирах, обычаи племен, неведомых земным историкам, а также география Лемурии и Атлантиды. В таких материях он разбирался лучше, чем в сообщенных Трикси галактических координатах.

Однако он понял, что родина пришельца располагается в ядре Галактики, в десятках тысяч светолет, и что этот мир совсем не походит на Землю. Ни природой своей и ландшафтами, ни атмосферой и экологией, ни обликом автохтонов, ни их цивилизацией, возникшей в ту эпоху, когда в ближайших окрестностях Солнца еще кружились протопланетные облака. Пожалуй, единственным фактором, объединявшим землян и соплеменников Трикси, являлось любопытство -- причина достаточно веская, чтобы изучать планеты, звезды и туманности, а в первую очередь -- обитаемые миры. Цель изучения осталась неясной; Трикси говорил о том, что длится оно добрых полмиллиарда лет, и в самом скором будущем, через десять-двадцать миллионолетий, когда составят карту заселения Галактики, можно будет начинать второй этап -- культурные контакты, обмен плодами философской мысли, научными достижениями и литературными шедеврами. Что осуществится без проблем, ибо в исторической перспективе все галактические расы станут экстрасенсами и телепатами.

Такая перспектива очень порадовала Кононова, и он, подобрав с тарелки остаток яичницы и запив его кофе, осведомился, сколько миров уже исследовано сородичами Трикси. Оказалось, что побольше миллиона; сам же Трикси в последние пятнадцать тысяч лет нашел и изучил тридцать три цивилизации, не считая полуразумных сообществ, где еще не говорили, а рычали, не ведали ни колеса, ни огня и потому поедали друг друга сырьем. В общем, Земля была тридцать четвертой обитаемой планетой на личном счету у Трикси -- весьма солидный результат, дававший ему право на внеочередное размножение.

-- Ну и как мы тебе? -- поинтересовался Ким, прибирая со стола посуду.

"Монстры! -- с ментальным вздохом ответил пришелец. -- Не обижайся, но этаких тварей, как говорят у вас, днем с огнем не сыщешь. Даже если обыскать половину Галактики".

-- Я не обижаюсь, -- сказал Кононов, вздыхая в свой черед, -- я понимаю... Мы -- мир насилия! Планета зла, обитель дикарей, где льется кровь невинных, бушуют войны и...

"При чем тут войны, насилие и кровь? -- прервал его Трикси. -- Насилие, конечно, не отвечает этике разумных и цивилизованных созданий, но историческая фаза, в которой вы находитесь, делает его неизбежным. Называя вас монстрами, я имел в виду другое, совсем другое! Все нормальные существа в Галактике дышат метаном или аммиаком на худой конец, питаются через кожу и полностью извлекают энергию из пищи. А вы... вы... Основа вашего метаболизма -- кислород и реакция окисления! А что творится в вашем пищеварительном тракте? Он производит отбросы в таких масштабах, что вам приходится смывать их в отстойники и вывозить на поля! Вы не способны к фотосинтезу и прочим способам утилизации энергии светила, какие практикуются у всех высокоразвитых существ, вы поглощаете биомассу и пьете яды -- воду и спирт! А ваши сексуальные обычаи! Ваш метод размножения! То, что называется у вас любовью! Вы..."

-- Вот этого не тронь! Это святое! -- нахмурился Ким. -- К тому же что дано природой, то и естественно. Я ведь не критикую паучих, которые жрут самцов во время спаривания!

"И я не критикую, я только констатирую. В данный исторический период ваш организм несовершенен, но есть надежда, что через пару миллионов лет ситуация изменится. Срок не очень большой, однако -- увы! -- не слишком малый. А сейчас мы имеем то, что имеем".

-- Это тебя задевает?

"В общем-то, нет, за исключением свойственной вам ментальной резистентное™. Великая Галактика! Таких существ мы раньше не встречали ни в космосе, ни на планетах! Вы не только резистентны, вы блокируете ментальные импульсы во всем диапазоне! И я не мог предположить..."

Трикси смолк, а Кононов, заинтригованный последним откровением, негромко протянул:

-- Ментальная резистентность... Ты говоришь о нечувствительности к телепатии? Но я ведь тебя слышу!

"Слышишь, ибо я -- инклинайзер и мои ментальные ресурсы велики. Гораздо больше, чем у моего инклина".

Ким порылся в памяти. Инквизитор, инкубатор, инкунабула, инкрустация, инкогнито... Что такое инклинайзер, он не знал.

"Это понятие в вашем языке отсутствует, -- раздался бесплотный голос Трикси. -- В моем мире все инклинайзеры. Кроме того, так называется моя профессия".

-- Инклинайзер, надо же! А я думал, ты посланник и разведчик, -- произнес Ким.

"Всякий разведчик -- инклинайзер. Это значит, что мы умеем расщеплять сознание на модули или квазимыслящие автономные структуры. Собственно, мы состоим из них, из нескольких модулей-инклинов и ядра, средоточия памяти, знаний, индивидуальности. Все это вместе образует целостную личность, в данном случае -- мою. -- Трикси помедлил и добавил: -- Я лишился одного инклина, Ким. Я отстрелил его с орбиты и потерял контакт с частицей своей сущности, когда она внедрилась в мозг землянина. Где-то в этих местах. В вашем исчислении -- шестидесятая параллель, двадцать пятый или тридцать первый градус восточной долготы. В одном из двух городов, отвечающих этим координатам... -- Он снова сделал паузу, потом с невыразимой грустью произнес: -- Теперь ты в курсе моей проблемы".

Ким, сгорая от любопытства, потребовал объяснений. Расщепление разума, заметил Трикси, стандартный метод рекогносцировки обитаемых миров. Галактика огромна, и изучать ее приходится экономичным способом, без многолюдных экспедиций и даже без тел, чьи потребности слишком велики и слишком дороги для галактических полетов. Гораздо выгоднее отправлять сознание -- в микротранспундере, миниатюрном устройстве, в котором бестелесный разведчик перемещается от звезды к звезде, разыскивая населенные планеты. Обнаружив подходящий мир, он посылает ментальным импульсом частицы своей сущности или инклины; они внедряются в избранных аборигенов, склоняя их к контакту и сотрудничеству. Как правило, с этим не возникает проблем, так как инклин не только датчик информации, но и преобразующее позитивное начало; он может исцелять партнера и направлять его к верным решениям, анализировать ситуацию, подсказывать мудрые мысли и как минимум продлять существование носителя в здоровом и не подверженном болезням теле. Это взаимовыгодный симбиоз, пояснил Трикси, некий договор, полезный обеим сторонам: партнеру-аборигену сопутствует удача, разведчик же избавлен от необходимости приспосабливаться к среде, чуждой и непривычной, и собирает информацию в полной безопасности. Этот процесс идет довольно быстро, так как число инклинов велико -- от нескольких десятков до пары сотен.

У Трикси было девяносто семь инклинов, и, облетая Землю по шестидесятой параллели, он отстрелил первый из них над Северной Европой. В какой конкретно точке, он не знал; подобные мелочи не фиксировались, ибо инклин являлся продолжением его сознания, таким же неотъемлемым и ясно ощущаемым, как, предположим, конечность или палец человека.

Кроме того, излученная частица сущности была структурой автономной, способной выбирать партнера и путешествовать от одного носителя к другому, разыскивая самый оптимальный вариант: существо контактное, без глупых предрассудков и наделенное высоким интеллектом. Поиск всегда начинался с крупных городов, с центров цивилизации, если такие имели место быть, и Трикси полагал, что его инклин находится либо в Хельсинки, либо в Петербурге. Столица Финляндии, впрочем, уже отпадала; Трикси провел там больше года, но не добился ровным счетом ничего.

-- Если я правильно понимаю, -- сказал Кононов, -- ты потерял телепатическую связь с инклином и ринулся вниз со своего транспундера, чтоб отыскать пропажу и разобраться в ситуации. Но если связи нет, если мы резистентны к слабым излучениям инклина и даже блокируем их, как ты его найдешь?

"Подобно слепцу, который ищет монетку на пляже, усыпанном галькой, -- сообщил пришелец. -- Если глаза не видят, что можно сделать? Лишь положиться на осязание".

Челюсть у Кима отвисла.

-- Это что же получается? Выходит, ты перещупал в Хельсинки полмиллиона финнов и финнок?

"Нет, разумеется, нет. Сравнение с тактильным чувством лишь аналогия. Ментальные волны блокировать полностью невозможно, и я способен их улавливать как от любого человека, так и от инклина. К несчастью, только на небольшом расстоянии".

-- Каком?

"Тридцать-сорок метров, максимум -- пятьдесят. Если двигаться вдоль здания в двенадцать этажей, причем не очень быстро, я просканирую его от крыши до подвала".

Челюсть у Кима отвисла еще больше.

-- Ты хочешь сказать, что мне придется обойти все городские здания? Да их тут десять или двадцать тысяч! Здесь, мой экзоплазменный друг, не Хельсинки, здесь Петербург! Здесь зданий и людей не меньше, чем во всей Финляндии!

"К сожалению, других вариантов нет", -- грустно отозвался Трикси.

-- Есть! Плюнуть, сесть в транспундер и поскорее делать ноги! Ты не думай, я тебя не гоню... Но какой смысл в поисках? Было у тебя девяносто семь инклинов, осталось девяносто шесть... компания вполне приличная... Может, со временем новый инклин отрастишь...

"Не получится. Число инклинов, то есть мою способность к расщеплению сознания, определяет индивидуальный генетический код, и тут ничего не убавишь и не прибавишь. А без инклина я -- неполноценная личность, инвалид... Это конец карьеры, Ким! Да что там карьера -- я даже не смогу размножаться!"

Трикси испустил ментальный стон и начал сетовать на жизнь-злодейку, на бедственную свою судьбу, крах карьеры и неминуемую импотенцию. Этого Ким вынести не мог. Глаза его увлажнились, сердце дрогнуло, душа преисполнилась сочувствия; он погладил себя по макушке (под которой, надо думать, и скрывался Трикси), затем произнес:

-- Ну, ну, не делай из неудачи трагедию... Найдем мы твой инклин, найдем! Но без торопливости и спешки. Мне ведь роман надо закончить. Не позже двадцатого!

"Закончишь. Я помогу", -- пообещал пришелец, тотчас прекратив рыдания и стоны.

В дружном единении они покинули кухню, переместились к столу с компьютером, включили его, нашли необходимый файл, и тут Ким на мгновение отрубился. То есть ему показалось, что на мгновение, -- когда он очнулся, за окном уже плыла серебряная ночь, лес по другую сторону улицы стоял темный и тихий, а на мониторе мерцали последние фразы главы о зингарском корабле. Ким перечитал их и довольно хмыкнул.

"Его секира поднималась и падала, поднималась и падала, словно серп, срезающий стебли тростника. Стоны, крики и предсмертный хрип огласили корабль..."

"Очень динамично и экспрессивно, -- подал голос Трикси. -- Что дальше?"

-- Дальше? Дальше Идрайн плывет в Кордаву, столицу Зингары, сходит на берег, находит коня и мчится вслед за Конаном на север, в Пиктские Пустоши. Дайома с големом в телепатическом контакте, а у Небсехта есть волшебное зеркало, чтобы следить за всеми, кто подбирается к его печенке.

"А Конан и светловолосая Зийна? Где они сейчас?"

-- В стране пиктов. Сидят в дремучей чащобе у костра, и девушка рассказывает Конану свою историю. Она из Пуантена -- есть в Хайбории такое графство между Зингарой и Аквилонией. Из благородной семьи -- отец ее дворянин, вассал графа Троцеро, а мать -- немедийка, и от нее Зийне достались голубые глаза и светлые волосы... Росла она в отцовской усадьбе на берегу Алиманы, но в один несчастный день спустились с Рабирийских гор разбойники, прикончили людей, сожгли усадьбу, унесли добро и прихватили пригожую дочку старого рыцаря. Ее изнасиловал главарь бандитов, а после, через третьи руки, продал на кордавском рынке Гирдеро, местному нобилю. Перекупщик уверял, что белокурая красавица сохранила девственность, но истина обнаружилась в первую же ночь. И стала Зийна не просто наложницей Гирдеро, а презренной подстилкой, о которую вытирают ноги...

"Превосходно! -- одобрил Трикси. -- Я бы сказал, очень реалистично и современно. У вас ведь до сих пор насилуют?"

-- Еще бы! В полный рост! -- откликнулся Ким. Пальцы его с небывалой резвостью плясали по клавишам, с каждым словом история Зийны двигалась вперед, и он уже сомневался, кто у него главная героиня, то ли Дайома, то ли красавица из Пуантена, которую он породил на улице Зины Портновой. Непраздный вопрос! Как все, имевшее отношение к Дарье Романовне... Ким предпочел бы, чтобы по облику она была Дайомой, а по характеру -- Зийной, столь же заботливой, самоотверженной и нежной... "А вдруг она такая в самом деле?.." -- мелькнула мысль. Нашла ведь его в больнице... не просто нашла, а притащила пудовую сумку с деликатесами... Небось Кузьмич их сейчас подъедает!

Трикси опять пробудился:

"История рассказана, костер погас, и девушка уснула. Конан встает, обходит лагерь и смотрит, не затаились ли во тьме враги... Так?"

-- Не так. Мой издатель заявил бы, что герои скисли, а сюжет провис. Не хватает важной сцены.

"Какой? Чтобы не скиснуть, им надо поесть?"

-- Нет, позаниматься любовью, -- объяснил Ким. -- Но в романтичном и скромном изображении, чтобы читали бабушки, дочки и малолетние внучки. И все были довольны.

Прищурившись, он поразмыслил пару секунд, потом написал:

"Руки Зийны крепко обнимали шею Конана, трепещущая грудь прижималась к его плечу, шелковистые волосы душистой волной прикрывали губы; он вдыхал их аромат, медленно пропуская невесомые прядки меж пальцев. Эта голубоглазая пуантенка нравилась ему, ибо сердце Зийны было столь же самоотверженным и преданным, как у Белит, королевы Черного Побережья, его погибшей возлюбленной. "Сколь различны эти женщины обликом и сколь схожи душой", -- лениво размышлял он, прижимая к себе покорное девичье тело; теперь, после трехдневных странствий по пиктским чащобам, он не сомневался, что Зийна -- как некогда Белит -- отдаст за него жизнь".

"Скромно, очень скромно, -- согласился Трикси. -- Обнять, прижаться трепещущей грудью, погладить по головке... Если б и на деле было так, я бы смирился с вашими сексуальными обычаями".

-- Критикан! -- отозвался Ким. -- Ну что с тебя взять, с инклинайзера без самого важного инклина? -- Перечитав написанное, он задумчиво наморщил лоб, посмотрел на часы (было семь минут второго), перевел взгляд на темную полоску леса по другую сторону улицы и пробормотал: -- Вот теперь можно отправить Конана в дозор... Ночь, глухое время... шумят деревья, воют волки, и пикты крадутся по пятам...

Пальцы Кима забегали по клавишам.

* * *

Усталая Зийна заснула в его объятиях. Конан бережно прикрыл ее плащом и несколько мгновений разглядывал умиротворенное лицо девушки; сейчас она казалась ему столь же прекрасной, как рыжекудрая Дайома. Даже еще прекрасней; ведь для владычицы острова он был всего лишь игрушкой, а эта юная женщина, одарившая его любовью, нуждалась в защите и покровительстве. Тот, о ком заботишься, становится особенно дорог; и хоть Конан не обладал чувствительным сердцем, он поклялся про себя, что после замка Кро Ганбор наведается в Рабирийские горы и вырежет печень главарю бандитов, обидчику Зийны.

Но сейчас его тревожили иные заботы. Он поднялся, подвесил к поясу меч, взял в руки копье и отошел на самый край поляны, где они расположились на ночлег. Тут, в двадцати шагах от костра, царила непроглядная темнота, и ничто не мешало киммерийцу слушать ночные шорохи и всматриваться в ночные тени.

За три дня они преодолели немалый путь и находились сейчас у верхнего течения Черной. Речной поток отделял земли пиктов от Боссонских топей, и Конан старался не уклоняться к восходу солнца, чтобы не угодить в бездонные трясины нескончаемых болот. Он неплохо знал эти места, ибо доводилось ему служить наемником на пиктских рубежах, в джунглях Конаджохары, под Велитриумом, пограничным аквилонским городом. К западу от Велитриума стояла небольшая цитадель Тасцелан, бревенчатая крепость, защищавшая переселенцев из Аквилонии; ее коменданту киммериец и продал свой меч. Времена тогда были неспокойные, южные пикты бунтовали, а потом, объединившись под рукой Зогар Сага, местного колдуна, и вовсе сожгли Тасцелан. Конан едва унес ноги; впрочем, Зогар Сага он успел прирезать.

Хоть с той поры минуло лет шесть или семь, он помнил и звериные тропки в лесу, и подходящие для привалов поляны, и ручьи с чистой водой; помнил и то, как надо ходить в этих лесах, где за каждым деревом могла таиться засада. Пикты были дики и коварны, не менее дики и коварны, чем киммерийцы, и Конан их не любил. Они отличались бессмысленной жестокостью -- могли, к примеру, отрезав человеку голову, истыкать труп ножами. Но, не испытывая теплых чувств к этим коренастым черноволосым варварам, он уважал их, как воин может уважать воинов. Пикты являлись отличными бойцами, упорными и храбрыми до безумия, и их каменные секиры и копья с кремневыми наконечниками нередко одолевали аквилонскую бронзу и сталь. Лес был для пиктов и отчим домом, и обителью богов, о чем стоило помнить всякому, желавшему незаметно постранствовать в их землях.

Конан тоже не забывал эту истину, проявляя предельную осторожность. Он пробирался на север самыми глухими тропками, жег крохотные костры под разлапистыми ветвями огромных елей, смотрел, слушал, нюхал. Два дня все было тихо; на третий его начало одолевать смутное беспокойство. Казалось, нет никаких поводов для тревоги: он видел лишь следы кабанов, оленей да медведей, слышал только шорох ветвей да скрип чудовищных темных стволов, вдыхал свежие ароматы хвои и смолы, а не дым костра и не едкий запах человеческого пота. Но инстинктивное предчувствие опасности не покидало киммерийца. Враги были еще далеко, но он представлял, как чьи-то внимательные глаза рассматривают сейчас отпечаток ноги в мягком мху, обломанный сук, примятую траву и срезанную ветвь; чьи-то ладони пересыпают пепел костра, определяя, сколько дней назад его жгли и сколько путников грелось у жаркого пламени. Как ни берегись, нельзя пройти по лесу и не оставить следов, а опытный глаз, глаз охотника-пикта, зацепившись за одну отметину, найдет и другую.

Вот почему, даже обнимая нежное тело Зийны, Конан был настороже, и взгляд его перебегал с лица девушки то к темным стволам деревьев, то к лежащему поблизости арбалету. И сейчас, когда его подруга уснула под теплым плащом, он не мог избавиться от беспокойства: слушал, нюхал лесной воздух, широко раздувая ноздри, думал. Еще пять-семь дней, и они доберутся до границы Ванахейма, но можно ли считать это залогом безопасности? Вовсе нет; пикты, лесные крысы, упрямы и будут идти по следам до тех пор, пока не настигнут добычу. Особенно киммерийского воина! Вряд ли они ведают, за кем гонятся, но если б знали о том, Конан не дал бы за свою жизнь и жизнь Зийны ломаного стигийского медяка.

Наконец, убедившись, что враги далеко, он выдрал клок влажного мха, притушил им костер и лег рядом с Зийной. Некоторое время киммериец размышлял, не направиться ли все же к востоку, чтобы запутать следы в Боссонских топях, потом вспомнил о жутких болотных демонах и прочей нечисти, водившейся за Черной рекой, и решил идти прежним путем. Вскоре дремота начала одолевать его, а аромат волос Зийны заглушил запахи леса. Спустя несколько мгновений он уснул, не спал беспокойно, не отпуская рукоять обнаженного меча.

* * *

Ким тоже уснул, часов в пять утра, и проспал до десяти.

Проснулся он голодным, как ванахеймский волк, -- видимо, сказывались еще реинкарнация в Конана, битва в подвале, игры с батареей и прочие подвиги. Чувствуя зияющую пустоту в желудке, Ким осмотрел холодильник, но, кроме обертки от маргарина и сырной корочки, не обнаружил ничего. Он сунулся в письменный стол, где в левом верхнем ящике лежали деньги с последнего гонорара, а под ними -- заначка, неразменная сотня долларов и еще сто мелкими купюрами, пятерками и десятками.

"Целое богатство! А ты говорил..." -- раздался шепот Трикси.

Не обращая на него внимания, Ким отсчитал четыреста рублей, схватил рюкзак, предназначенный для продуктов, и выскочил из дома. Неподалеку, на проспекте Энгельса, у метро, располагался универсам, обвешанный аптечными киосками, фруктовыми палатками и книжными лотками, а главное -- шашлычными и пирожковыми, при мысли о которых бурчало в желудке и рот наполнялся слюной. Туда Ким и шагал, подпрыгивая и втягивая носом чудные запахи свежей листвы и пирожков с капустой, что разливались в летнем воздухе. "Сигареты, -- прикидывал он, -- еще сигарет купить, и молока, и хлеба, и яиц... и докторской колбаски, копченого сыра и что-то мясное... пельменей пачку, а лучше -- две... картошки, и побольше! А еще..."

"Не так быстро, -- послышался бесплотный голос Трикси. -- Я не успеваю сканировать здания, мимо которых ты несешься".

"Я голоден, -- мысленно отозвался Ким. -- Просканируешь на обратной дороге".

Примчавшись к ближней пирожковой, он сунул продавщице сотню.

-- Два с капустой, будьте любезны... -- Тут он запнулся, осознал нелепость сказанного, сравнил зиявшую в желудке бездну с парой пирожков и добавил: -- Еще четыре с мясом и столько же с картошкой.

-- Вам в пакет? -- заботливо спросила продавщица.

-- Можно и в пакет. А вот завязывать ни к чему.

Под испуганным взглядом продавщицы Ким проглотил пирожок и, чтоб не смущать ее, направился к рекламным щитам, воздвигнутым с краю тротуара. Прячась за ними, он жевал и откусывал, откусывал и жевал, и, по мере того как пустота из желудка переселялась в пакет, в глазах его яснело, и смысл рекламных объявлений просачивался от зрительных рецепторов к сознанию. Тут были призывы экстрасенсов, лечивших от порчи и венца безбрачия, реклама женского белья ("Только в трусиках "хи-ха" я добуду жениха"), предложение салона итальянской мебели ("Цены пугают, но выбор успокаивает"), десяток театральных афиш и прочая белиберда, которой Кононов обычно не уделял внимания. На самом дальнем щите, под картинкой с дамскими прокладками ("Можешь прыгать за порог, если сухо между ног"), притулился цирковой плакатик с изображением слона, двух крепких мужиков, вцепившихся в уши животного, и рыжей полуголой дамы, возлежавшей на его спине. Надпись гласила: "Цирк в Озерках! Сегодня и ежедневно! Вольтижировка и танцы на слонах! Труппа Три-Тальрозе-Три!!!"

Увидев эту афишу, Ким подавился последним пирожком, с усилием проглотил его и замер, уставившись в плакат. Тальрозе! Варька Сидорова, сестрица! Тальрозе, блин! Эти слова Петрухи и Гири тут же припомнились ему вместе со смутными намеками на стервь, которая пляшет на слонах -- вместо того чтоб выкаблучиваться на арене, на мягком песочке. К тому же в лице цирковой красотки, невзирая на старания художника, просматривались следы фамильного сходства с Дарьей Романовной: волосы -- рыжие, очи -- зеленые, ноги -- длинные, а все остальное -- в меру упругое, пышное и соблазнительное.

Ким проглотил слюну и торжествующе выкрикнул:

-- Удача, Трикси! Это ведь ее сестра... моя соседка, блин! Из двести тридцать третьей! А где одна сестричка, там, наверно, и другая! Клянусь челюстью Крома!

"Очень рад, -- сообщил пришелец. -- А как дела с моим инклином?"

-- Сейчас в универсам заглянем. Народу там тьма-тьмущая, сканируй себе на здоровье. А после пробежимся по Президентскому... То есть не пробежимся, а будем шагать неторопливо вдоль всех домов, а их не меньше сорока, и в каждом по шестьсот квартир... Пятьдесят тысяч жителей! Один процент всего населения!

Тут Ким сообразил, что население по большей части обретается в школах, на дачах, в детских садах и на работе, но, не желая расстраивать компаньона, упрятал эту мысль поглубже. Не убежит Президентский и никуда не денется! Гулять по нему еще и гулять!

Через час, затарившись продуктами, он стоял у дверей своей квартиры, но поглядывал на дверь соседскую. Приложил к ней ухо -- тишина... Позвонил -- ноль реакции... Рыжеволосая Тальрозе-Сидорова испарилась, улетучилась, но человек -- тем более такой, которого изображают на афишах, -- не пропадает без следа. Рассуждая на эту тему, Ким направился к холодильнику, загрузил его покупками и, просуммировав известные факты, решил, что накопилось их немало. Во-первых, Дашина сестричка -- живет себе рядом, трудится в цирке, а с нею -- слон и пара крепких мужиков... что-нибудь знают о рыжей Варваре, если не слон, так мужички! Во-вторых, "корабль"-склад П.П.Чернова, отпуск продукции с девяти до двадцати... Можно наведаться туда, взять кладовщика за жабры, тряхнуть и выяснить, где проживает Гор-Небсехт, супруг прекрасной Даши... Хотя что толку, раз подручные Чернова сами ее ищут, а найти не могут? А в-третьих, -- и это самое важное! -- Даша держала ресторан, причем не где-нибудь, а на Фонтанке! Много ли там ресторанов и баров? Какие есть, наверняка у Невского... "Поищем, -- решил Кононов, -- поспрашиваем, а заодно пройдемся по центру -- вдруг обнаружится инклин?"

Последнюю мысль Трикси уловил и преисполнился благодарности. Затем шепнул, что скоро полдень, а в два у Кима встреча в Хайль-Борисии -- так не пора ли отправляться? Пора, ответил Ким, но перед тем порылся в телефонной книге, нашел страницу с цирком в Озерках и стал туда названивать. Дозвонился с третьего раза, видимо, секретарше с приятным девичьим голоском.

-- Скажите, девушка, труппа Тальрозе сегодня выступает?

-- К сожалению, нет. Облом у них заболел. Банановой кожурой объелся.

-- Облом?

-- Это их слон, -- пояснила секретарша. -- Если вы хотите сдать билеты...

-- Я, собственно, не обилечен, -- признался Кононов, -- мне Варвара Романовна нужна. Я Ким Николаевич, ее сосед. Президентский бульвар, квартира двести тридцать два, а у Варвары Романовны -- двести тридцать третья.

-- Одну минуту, -- сказала секретарша и зашелестела бумагами; очевидно, сверяла адрес. Затем послышалось: -- Варя отдыхает, пока у Облома понос. Сказала, на даче... А что случилось, Ким Николаевич?

-- Затопили нас со второго этажа, -- трагическим тоном пояснил Ким. -- Мою квартиру и ее... Нужно ущерб оценить и в суд! Срочно! У нас на втором этаже такие прохиндеи... -- Он мысленно извинился перед Колей и Любашей и, подпустив в голос слезу, спросил: -- Ради Христа, девушка! Как мне с Варварой Романовной связаться? Иск совместный подадим... а то ведь все пропало, обои, мебель, телевизор... все до последней фуфайки! И лак с паркета смыло в подвал! В трубке сочувственно вздохнули:

-- Ужас какой! Придется вам на дачу к Варе ехать... минутку, я посмотрю... вот... Поселок Крутые Горки, ехать по Приозерскому шоссе до поворота на Сосново... только Сосново -- справа, а Горки -- слева, по дороге к Первомайскому...

-- Улица, -- простонал Ким, -- улица какая? И номер дома?

-- У меня не помечены, но Варя говорила, что поселок крохотный, а дом их вообще не в поселке. Вы с машиной?

-- С машиной, -- подтвердил Кононов, всхлипнув.

-- Да вы не расстраивайтесь так, -- сказала секретарша. -- Раз затопили, не сожгут.

-- Спасибо на добром слове. Пожар у нас уже был.

-- Надо же... а Варя ничего не говорила... В общем, не доезжая до Горок с километр, ищите грунтовку направо, между болотом и ельником. Дальше -- на второй передаче, пока не застрянете. Там их дом и будет. Понятно?

-- Понятно, -- сказал Ким. -- Очень вам благодарен, милая девушка! И передайте Облому, что я желаю ему здоровья.

Он повесил трубку и начал собираться в город.

* * * Диалог пятый

-- Ну, молодец, Гирдеев, ну, порадовал! Так ты, выходит, жив-здоров? Это хорошо. Замечательно! Мужчина ты одинокий, и, если бы тебя пришибли, был бы для меня убыток -- похороны, венки, оркестр, салют на прощание... Один оркестр знаешь сколько тянет, не говоря уж о салюте? Разорил бы ты меня, Гирдеев, по миру пустил! А так -- хе-хе! -- живой, и ничего тебе не нужно, кроме бабок за текущий месяц... Может, выходное пособие добавить? Нет, пособие не могу! Перед бухгалтером своим не оправдаюсь -- не числишься ты у меня в платежной ведомости и никогда не числился! У нас с тобой приватная договоренность: ты служишь, я плачу. Плохо служишь...

-- Босс... Пал Палыч...

-- Не перебивать, ходячее хранилище спермы! Стоять навытяжку и слушать!.. Так вот, плохо служишь -- не плачу. А за что платить? За то, что вшивый лох по стенкам вас размазал? -- Пауза. -- Кто он такой? Кто, я спрашиваю? Писатель, говоришь? Типа, книжки сочиняет? А может, он художник? Вот ты какой разрисованный! Рожа до сих пор синяя! А с остальными что? Что он с ними сотворил?

-- У Петрухи выбита нога, не ступить... У Васьки Коблова похуже -- ребро сломано и психическая травма, боится труб и батарей. Лечила сказал, пройдет, но не сразу.

-- Вот! А ты говоришь -- писатель!

-- Босс...

-- Да?

-- Не писатель он. Я так полагаю, из цирковых Варвариных дружков, из тех, что цепи рвут и штанги выжимают. Силища у него неимоверная! Еще с приемами знаком... у-шу, а может, карате...

-- А может, вообще ниндзя... Вы же его изметелили, когда супруга моя смылась! Это как понять?

-- Выходит, не изметелили. Так ногами лупцевали, что в больницу загремел, а вышел через день -- ни синяков, ни ссадин... Фокусник! Думаю, притворялся, задерживал нас, чтоб Дарья Романовна ушла...

-- Фокусник? Хе-хе... Это хорошее определение. Фокусник! Только фокусникам место в цирке или на кладбище, ты это запомни, Гирдеев! -- Пауза. -- Варьку нашли?

-- Ни дома нет, ни на работе. Слон их поганый болеет... Мужики Варварины при нем, дерьмо тачками вывозят, а Варвара как бы в отпуске. Исчезла, а куда, не говорят. Ну, возьмусь за мужиков, узнаю!.. Не Игорь расколется, так Олег, не Олег, так Игорь!.. Я им кости...

-- Ты с костями-то погоди! Исчезла, говоришь? -- Пауза. -- Раз исчезла, значит, прячется... и не одна, с сестрой... Не любит меня Варька, давно хотела с Дашей развести... -- Снова пауза. -- Ты вот что, Гирдеев... ты собирай бойцов и поезжай с утра в Крутые Горки. Хата там у них, от родителей, Дашка как-то проговорилась... Горки эти по дороге к Первомайскому, а про дом расспроси в поселке. Небольшой поселок, все друг друга знают.

-- Заметано, босс. Только...

-- Только что?

-- Думаю, если они в той хате, так не одни. Фокусник, думаю, с ними. Охраняет! Думаю, Варька его наняла... Здоровый, гад! Опять же приемы...

-- Он думает! Я тебе что сказал, Гирдеев? Место фокусникам в цирке или на кладбище! -- Пауза. -- Оружие возьмите. Против лома нет приема.

Глава 6. Хайль-Борисия

Читатели -- да и коллеги -- не раз любопытствовали, с какой целью я выбрал такой странный и малоподходящий для российского автора псевдоним Обычно я избегал определенных ответов на данный вопрос, чтобы не быть заподозренным в мистике. Но если говорить откровенно, то я полагаю, что не мы, авторы, выбираем себе псевдонимы, а псевдонимы выбирают нас -- и только в этом случае они поистине становятся вторыми именами и прирастают к нам, как кожа.

История же моего псевдонима такова. Первый мой издатель, некто Борис Халявин, придумал англоязычные клички группе молодых писателей, трудившихся над сериалом о Конане Варваре. Среди них были весьма забавные -- например, Альгамбра Тэсс и Френсис Пичи, ну а я из Кима Кононова превратился в Майкла Мэнсона. До сих пор не знаю резонов издателя, присвоившего мне это имя... Но так ли, иначе мои романы о Конане получили известность под этим псевдонимом, и мне не захотелось расставаться с ним, когда я стал работать над более серьезными вещами. Не потому, что имя было, как говорится в издательских кругах, уже "раскачено"; на самом деле все объясняется проще, в шкуре Майкла Мэнсона я чувствовал себя очень уютно.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам"

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г

Издательство "Хайбория" занимало одну из квартир в доме восемнадцать по Можайской улице, в солидном, отделанном гранитом особняке времен Распутина и первой русской революции. Кому принадлежал особняк в нынешние перестроечные времена, оставалось великой тайной; "Хайбория" арендовала площади у юридической конторы "Сфинкс", которая являлась арендатором Северо-западного страхового общества, и эта цепочка тянулась в бесконечность -- возможно, до КУГИ или другого хозяина, желавшего остаться неизвестным. Плату, однако, собирали с завидной аккуратностью.

За железной дверью "Хайбории", снабженной четырьмя замками, тянулся неширокий коридор, куда выходили бухгалтерия, кабинет владельца фирмы и комнаты редакторов, корректоров, макетчиков; заканчивался коридор в темноватом зальчике с камином, треснувшим паркетом и древним овальным столом из мореного дуба, просторным, как палуба авианосца. Зал предназначался для совещаний и торжеств; на его стенах висели картины (Конан убивает Амальрика, Конан режет глотку Ольгерду, Конан крадет золото гномов, Конан на троне Аквилонии), а огромный стол окружали девятнадцать стульев. Двадцатым было кресло издателя Боба Халявина -- роскошное, с резной высокой спинкой и подлокотниками в виде крылатых драконов.

У стола сидели и стояли пятеро: Памор Дрю-Доренко, мастер боевых искусств, интеллигентный Миша Леонсон (он же -- Митчел Лайонз), Жека Киселев (Бад Кингсли, юное дарование), Лена Митлицкая (Альгамбра Тэсс -- тонкая, хрупкая, бледная, с кукольным личиком и ресницами неописуемой длины) и Френсис Пичи, настоящую фамилию которого никто не знал и ею не интересовался. Появление Кима было встречено шарканьем ног, скрипом стульев и громкими возгласами: "А вот и Конан!" "Какие новости из Киммерии, варварище? Нефть у вас не дешевеет? Дефолт не ожидается?" "Нет, -- ответил Ким. -- Наша экономика стабильна, и демократия процветает. Народный хурал вынес импичмент президенту, но с опозданием -- его уже зарезали". Засим Альгамбра Тэсс подставила Киму щечку для поцелуя, Кингсли и Лайонз хлопнули по спине, Дрю-Доренко -- по шее, и только Пичи поклонился с кислой миной. В их компании он был единственным членом Союза российских писателей, творцом постмодернистских шедевров, уже пустивших ко дну три издательства; "конину" и всех конанистов Пичи презирал, однако у кассы был неизменно первым.

Ким уселся на привычное место между Киселевым и Дрю-Доренко. Жека, парень молодой, веселый, тут же пихнул его локтем в бок и полюбопытствовал:

-- Говорят, ты подрядился книжку писать "Геннадий Зюганов -- зеркало русской революции". Верно, Мэнсон, или сплетни?

-- Сплетни и враки, -- ответил за Кима Доренко. -- Он роман в стихах творит, "Приключения дрянного мальчишки" называется. Уже и псевдоним придумал -- Дарий Осламов.

Митчел Лайонз, интеллектуал и циник, негодующе фыркнул и закурил сигарету "Мальборо".

-- Ты что-то имеешь против физиологической литературы, Дрю?

-- Ровным счетом ничего, Лайонз. Доказать? Так я вам сейчас анекдот расскажу, очень сексуальный. Три террористки Хафиза, Сайда и Гюльчатай взорвали на рынке лоток с помидорами. Ну, хватают их, тащат в отделение и начинают шарить в интимных местах на случай взрывчатки. А Хафиза и говорит...

Альгамбра Тэсс гневно хлопнула ресницами.

-- Заткнись, сексуальный маньяк! Член сорок пятого калибра, а мозги комариные... Я тебе покажу интимные места!..

-- А покажи! И я покажу! -- с задором подначил Доренко и стал раздеваться. Кингсли-Киселев утробно захохотал, Миша Леонсон хихикнул, а Пичи с брезгливым видом оттопырил губы, словно в комнате вдруг появился бочонок с тухлой капустой.

"Что это с ними?" -- услышал Ким беззвучный голос Трикси и ответил:

"Ничего. Развлекаются. Писатели, люди творческие, вот и играет фантазия. Не бери в голову".

Тут послышались неторопливые шаги, и в зале, со свитком под мышкой, возник Халявин, он же -- Великий Кормчий, Ворюга Бел и Нергалья Задница. Был он некрасив, но обаятелен: огромный нос, глаза уклончивого цвета за темными очками и челюсть, похожая на волчий капкан. Начинал Халявин комсомольским лидером, затем перековался в бизнесмены, сохранив, однако, прежние привычки. По дороге к председательскому креслу он широко улыбнулся публике, сделал ручкой "а ля Леонид Ильич" и, наклонив голову к Доренко, прошептал:

-- Застегните штаны, Дрю! Вы не в бане для партхозактива... Общественность смотрит!

Утвердившись в кресле, Нергалья Задница неторопливо протер очки, извлек колокольчик, позвонил и снова улыбнулся открыто и ласково, так улыбается непогрешимый вождь своим соратникам по партии.

-- Прошу внимания, коллеги! На повестке дня у нас вопрос о сотом юбилейном томе и мерах по оживлению сериала. Девяносто девятая книга уже в производстве... -- Он вытащил записную книжку, полистал ее и сообщил: -- Там у нас повесть Митчела Лайонза "Небесная секира", вещь вяловатая и небольшая, а на добивку -- побрехушка одного чечако из Рязани... хмм... в общем, мелочь, пустяки... Но юбилейный выпуск должен быть отпадным! Экшн-роман в пятьсот страниц, с динамикой, крутым сюжетом, сотней трупов и парой героинь. Одна должна быть рыжей стервой, другая, на ваше усмотрение, блондинкой или брюнеткой, но с нежной душой. Эскиз обложки прилагается.

Халявин расправил свиток, и конанисты дружно застонали. Впрочем, рисунок был не хуже и не лучше тех, какими "Хайбория" уже осчастливила читателей: обнаженный Конан мчался на могучем жеребце, в обеих руках по клинку, у седла секира, за поясом кинжал, на спине арбалет, под коленом копье, а с копья свисает японское оружие мичи-чучи -- стальная цепь с тремя крючками. Сбоку к жеребцу прилепилась нагая дева с пышным задом и копной волос, еще не закрашенных, -- намек, что масть определяет автор.

-- Я, пожалуй, пас, -- сказал Сергей Доренко. -- У меня написана треть книги, но Конан в ней девиц не возит. Он там Аргос оккупирует. И он не голый, а в броне.

-- Ну, это не очень существенные детали, -- заметил Великий Кормчий. -- Треть книги... хмм... В июле успеете? К пятнадцатому?

-- Определенно нет.

-- Хмм... Лайонз и Тэсс у нас на август, значит, отпадают... А что у остальных? У Кингсли и Пичи? У вас, Мэнсон? Вы, кстати, в июльском плане!

Киселев возвел глаза к потолку, Френсис Пичи неопределенно пожал плечами, а Ким промолвил:

-- Трудимся, как бобик над куриной косточкой. Половина готова. Уйма трупов и пара девиц, рыжая и блондинка.

-- Вот это разговор! Конан -- он и есть Конан! -- Халявин погладил свой титанический нос. -- Если выполните взятые обязательства, если не подведете, я... хмм... я увеличу вознаграждение на двадцать пять процентов!

-- Сорок, -- вдруг проскрипел Пичи. -- Сорок, и будет готово к пятнадцатому. Только без нежных блондинок. Обе будут стервами.

Конанисты недовольно загудели, Альгамбра Тэсс выкрикнула что-то насчет гадского нрава всяких писательских обмылков, Доренко пробормотал: "Хинштейн, твою мать!.." -- но Великий Кормчий одним движением руки навел порядок. Затем повернулся к Пичи и произнес:

-- Когда напишете, тогда посмотрим. А еще посмотрим, что и как напишете! Это у вас ведь в "Сердце Аримана" Конан скачет во весь опор, ведя кобылу под уздцы? А в романе "Стигийская тварь" описан разбойник, точь-в-точь похожий на нашего губернатора! Этак, сударь мой, вы до президента доберетесь, и все мы загремим в Кресты! -- Хмыкнув, Халявин свернул картинку с Конаном, девой и жеребцом и подвел итог: -- В общем, жду предложений к пятнадцатому! От Мэнсона и всех, кто претендует на появление в юбилейном томе. А сейчас перейдем ко второму вопросу. Какие предложения, господа-товарищи?

-- Насчет оживляжа? -- осведомился Дрю-Доренко. -- А к чему оживлять? Лучше закопать на этом самом юбилейном томе. Мэнсон пусть и закапывает, поглубже и подальше. Где-нибудь в Бурятии или на Колыме.

-- Народ нас не поймет, -- сказал Великий Кормчий.

-- Я тоже, -- поддержала Альгамбра Тэсс. -- Мне детей кормить надо!

У Альгамбры было двое детей от трех мужей и девяти любовников, что, несомненно, являлось смелым евгеническим экспериментом. Исследовав сильный пол вдоль и поперек, она утверждала, что ни один в сравнении с Конаном не тянет -- хотя бы по той причине, что мужики приходят и уходят, а Конан остается.

-- Вот что, -- сказал Кингсли-Киселев, -- а не добавить ли нам к Хайбории новую страну Руссландию? Отправим в нее Конана, и пусть он выпустит кишки Илье Муромцу.

-- Это непатриотично, -- возразил Халявин.

-- Тогда Соловью-разбойнику!

-- Чушь! Ах, какая чушь! Жалкое русофильство! -- взмахнула кудрями Альгамбра. Цвет их по временам менялся, знаменуя очередные победы на сексуальном фронте. В данный момент Альгамбра была платиновой блондинкой -- что, в отсутствие воздыхателя, знаменовало ожидание и поиск. Навивая на палец прядь волос, она в задумчивости протянула: -- Вот если переселить Конана в тело женщины... рыжеволосой разбойницы... этакой Конанши Варварши...

-- ... то будет не Конан, а Рыжая Соня, -- закончил Лайонз-Леонсон. -- Про Соньку мы уже писали, так что я поддерживаю Жекину идею, но, разумеется, без муромцев и соловьев. Свести бы его с Тарзаном или Бэтменом...

-- С Джеймсом Бондом, -- подсказал Доренко. -- А что? Представьте, что в КГБ построили машину времени и заманили в нее Бонда. Он провалился сквозь ледниковый период, попал в хайборийскую эру и повстречался с Конаном. А Конан уже аквилонский король и очень нуждается в разведке... Вот Бондик этим и займется, организует филиал МИ-5 или "Моссада", прижмет туранских террористов и женится на поп-звезде из Черных Королевств, которую спасет от извращенца-мага.

-- Насчет извращенца прошу уточнить, -- потребовал Жека Киселев.

-- Пожалуйста! Заглянем в курс частной сексопатологии... -- Дрю вытащил из сумки толстенную книгу, раскрыл ее и забормотал: -- Зоофилия... копрофемия... мазохизм... эксгибиционизм... педофилия... трансвестизм... некрофилия... Вот, некрофилия! И описание случаев есть! Хотя бы такой: мужчина тридцати пяти лет, отец двух детей, систематически убивал саперной лопаткой девушек, с трупами которых совершал половые акты. Убил таким образом тринадцать человек и попался. На вопрос, зачем он это делал, ответил, что если бы следователи сами попробовали, то их бы за уши не оттянуть... Отличный оживляж! Как считаете? -- Подмигнув Киму, Доренко уставился на Халявина.

"Это правда?!" -- ужаснулся Трикси в глубине Кимова сознания.

"Правда, -- подтвердил Ким. -- Медицинский факт".

"Вот! А ты сердился, что мне не нравится ваш способ размножения. Сказал, святое! Да у существ, которые дышат метаном, такое сочли бы..."

"Заткнись! -- распорядился Ким. -- Еще раз объясняю: это не святое, а чистая клиника!"

-- Не пойдет, -- сказал Халявин, почесывая длинный нос. -- То есть с Бондом можно, а с извращениями нельзя. Нас молодое поколение читает. Они...

-- ...об извращениях знают больше нашего, -- перебил Доренко. -- Но если некрофилия не годится, отправим Бонда с Конаном в гарем, и пусть они посоревнуются, кто больше обесчестит жен туранского султана. Я готов такое изваять. Образ любимой султанской жены спишу с Альгамбры, а Пичи будет евнухом.

Киселев и Леонсон заржали, Пичи кисло улыбнулся, а Альгамбра Тэсс зашипела:

-- Самцы вы все! Ах, какие вы вонючие похотливые самцы!

-- От самки слышу, -- парировал Дрю. -- Что глядишь на меня синими брызгами? Это ведь вымысел, дорогая, литературная игра! Я не зарезал Деда Мороза и не похитил невинность Снегурочки!

-- Так она тебе и даст... -- буркнул Миша Леонсон.

Нергалья Задница звякнул колокольчиком и со словами: "К порядку, граждане!" -- повернулся к Киму:

-- Что у вас, Мэнсон? Есть идеи?

-- Нет... пожалуй, нет... -- промямлил Ким. -- Я, видите ли, увлечен своим текущим сюжетом. Погрузился и с головой ушел в роман.

-- Кстати, как он у вас называется?

-- Грот Дайомы. Дайома -- это рыжая, зеленоглазая, а еще имеются блондинка, духи, колдуны, разбойники и целое кладбище трупов. Вот только с конем...

-- Коня я вам прощаю! -- Халявин небрежно повел рукой и повторил: -- Грот Дайомы... Неплохо, Мэнсон, неплохо! Через недельку рассчитывайте на аванс. -- Он осмотрел остальных конанистов, задержавшись хмурым взглядом на Френсисе Пичи, и произнес: -- Хочу отметить, что мозговая атака прошла успешно и породила ряд плодотворных идей. Хмм, да... плодотворных в той или иной степени... В общем, руководству есть над чем подумать. Все свободны!

Писатели, приободрившись и облегченно вздыхая, стали расходиться. Альгамбра облизала губки и томно улыбнулась Киму, но он остался глух к намекам и поскорее выскользнул на улицу -- а там, вслед за Доренко, направился к его машине, побитому жизнью "Москвичу". Доренко, бывший кузнец, бывший спецназовец, бывший историк и бывший что-то там еще, владел различными талантами, причем из каждого умел извлечь прямую выгоду. Кроме сочинительства, он занимался преподаванием ушу и джиу-джитсу, пописывал в желтую прессу статейки, читал в пединституте лекции и вел радиоклуб для девушек (как сохранить фигуру и защититься от насильника). Но все это были лишь способы для добывания денег и улучшения качества жизни, а страсть у Памора-Сергея была одна: оружие. Не автоматы и базуки, а благородные клинки, секиры, копья, дротики, кинжалы и булавы, которые он делал сам, раздобывая заготовки из инструментальной стали, бронзу, кость и дерево твердых пород.

Усевшись в машину, Дрю сказал:

-- Ко мне поедем, пиво пить за твой успех. Это надо же! Это ведь случай невиданный в хайборийской истории! Чтоб Задница пообещал аванс! Мне казалось, он слова такого не знает.

"Москвич" чихнул, пофыркал, но послушно завелся, и они покатили на Гражданку, на Северный проспект, в обитель Дрю, в точно такую же квартиру, как у Кононова, если не считать ее стен, увешанных острым железом, и небольшой кладовки, превращенной в арсенал. Добравшись без происшествий до места и прихватив соленых крендельков, воблу и бутылки (не какой-нибудь "Гиннес" или "Туборг", а пролетарскую "Балтику"), они просидели на кухне три часа, беседуя о тактике римских легионов, целительных свойствах женьшеня, искусстве фэншуй и звездных войнах, о привидениях и видах на гонорар, а еще о том, как обустроить Россию. Наконец, разговор коснулся оружия, и хозяин, притащив из кладовой шлифованную, темного дерева рукоять, похвастал:

-- Гляди-ка, что обломилось на мебельной фабрике! Мореный дуб, метр длиной, три пальца толщиной! Чурбашка для диванных ножек... А я древко для секиры сделаю, сноса не будет!

Ким оглядел стены, увешанные мечами и топорами, побарабанил по щиту, закрепленному над кухонным столом, и сказал:

-- Не дашь чего-нибудь попользоваться? Ну, хотя бы эту штуку?

Он покосился на огромный клинок с рукоятью из моржовой кости, крестообразной гардой и бронзовым навершием. Мысль о том, что надо бы вооружиться, бродила у Кима в голове и укреплялась с каждой выпитой бутылкой. Не всюду ведь найдутся батарея и труба! А парни у Чернова ушлые и после битвы в подвале знают, что почем... Заявятся с ножиками и ломами, с цепями и кистенями, а мы им меч продемонстрируем... Вон, дрын-то какой! С рукояткой до подбородка достанет!

Дрю-Доренко почесал в макушке.

-- Попользоваться, говоришь? Это с какими такими целями?

-- Помахать! -- Ким сделал неопределенный жест. -- Почувствовать В руке клинок и натурально впечатлиться. А впечатлившись, сесть и написать, как Конан рубит пиктов от плеча до паха.

-- Этим мечом ты не помашешь, -- заявил Доренко, открывая пиво. -- Кишка тонка! Это двуручный рыцарский меч, и весит он двенадцать с половиной килограммов. Таким рубили сарацина вместе с лошадью.

-- Ну, другой дай! Вон тот, поменьше и полегче!

Хмыкнув, Дрю покачал головой:

-- Не игрушки, Мэнсон! А ну, как в ногу попадешь или соседке в задницу? Вот палку я тебе дам. -- Он сунул Киму дубовое древко. -- Маши себе, впечатляйся! А у меня еще есть.

Взвесив дубинку в ладонях и решив, что лучше что-то, чем ничего, Ким сказал:

-- А машину на завтра дашь? Надо мне за город съездить, проведать кой-кого.

-- Машину бери, но с обеда. Утром у меня дела -- в институт, потом заправлюсь и в мастерскую... А в три я ее подгоню прямо к тебе на Президентский. И пошагаю к Леночке... а может, к Анечке...

-- Ну, спасибо, благодетель!

Они разлили по стаканам, прикончили воблу с крендельками, и Ким отправился домой. Первую сотню шагов его слегка пошатывало, и приходилось даже опираться на дубинку, но хмель стремительно выветрился, словно и не плескалось в животе шесть бутылок пива. Свернув с Северного проспекта на Энгельса, Ким поинтересовался:

-- Твоя работа, Трикси?

"Разумеется, -- ответил пришелец. -- Твой организм очищен и приведен в фазу нормального функционирования. Дело несложное -- всего-то окислить спирт в глюкозу".

-- Цены тебе нет, дружище, -- сказал Ким. -- Алкаши бы тебя на руках носили. Наверно, передрались бы, решая, в кого ты въедешь.

"Хватит с меня одного сантехника, -- откликнулся Трикси и добавил: -- Иди помедленнее и держись поближе к домам. Я сканирую".

-- И как успехи? "Пока безрезультатно".

-- Ну, не расстраивайся, -- утешил его Кононов. -- Ты ведь не только ищешь, ты еще и работаешь. Собираешь информацию о том, какие на Земле живут уроды.

Впереди замаячило здание торгового центра с многочисленными вывесками, и Ким, сощурившись, прочитал: "Кафе "Засада", "Пиво оптом -- 24 часа", "Унитазы и ванны из Бразилии", "Секс-шоп "Руслан и Людмила", "Аптека "Пурген", "ДСО "Киммерия". Последняя надпись ввела его в задумчивость. ДСО -- добровольное спортивное общество? Дежурный салон одалисок? Дворец садистов-олигофренов? Диетические супы и обеды? При ближайшем рассмотрении выяснилось, что ДСО означает "Дом, сад, огород". Оставалось узнать, какое отношение это имеет к Киммерии.

Магазин был невелик и очень напоминал квартиру Дрю-Доренко, ибо на стенах висели смертоубийственные орудия -- топоры, блестящие косы и тяпки, зубастые диски для распиловочных станков, лопаты, ломики и прочий инвентарь. Ким, помахивая дубовой палкой, прошелся взад-вперед, любуясь стальными лезвиями и остриями и соображая, что ему больше по нраву, топор или саперная лопатка, а может, лом или кетмень. Но все эти приспособления казались ему легковесными по сравнению с рыцарским мечом -- лопаты и косы словно из жести, ломы коротковаты, а тяпка совсем уж штука несерьезная. Ким было остановился на топоре, но тут за его спиной послышалось негромкое покашливание.

-- Чего желаете, молодой человек?

Повернувшись, Кононов обнаружил старичка-продавца в синем халате и синей же кепочке с надписью "Lily-boy". На вид ему было лет семьдесят с хорошим гаком, но держался он бодро.

-- Ищу что-нибудь такое-этакое, потяжелее, -- сказал Ким.

-- Ферштейн! Кувалда вас устроит? Пудовая, для забивки свай?

-- Можно посмотреть?

-- Отчего же нельзя? Пройдем в подсобку, и посмотрите.

Кувалда нашлась в дальнем углу, за частоколом грабель и бочкой с садовым варом. Бетонный пол под ней растрескался.

-- Давно лежит, -- произнес старичок, задумчиво лаская взглядом слегка проржавевший инструмент.

-- Как давно?

-- Лет восемь. С той самой минуты, как открыли магазин.

-- А почему она здесь валяется?

-- А потому, что до прилавка ее не донести. Подниму, и аллее капут! -- объяснил продавец и, подумав, добавил: -- Интересует? За полтинник отдам.

-- Интересует, -- промолвил Ким, вытаскивая деньги. -- Беру! Заверните.

-- Шутник вы, однако, -- вздохнул продавец и покосился на дубинку. -- Если хотите, я вам кувалду насажу, и понесете на плече. Рукоятка у вас подходящая... обстругаем конец, пристукнем молотком... С этим гешефтом мы живо управимся.

Так и было сделано, а к тому же, когда Ким с натугой перевернул кувалду и поставил ее на попа, старик закрепил рукоять железным клинышком. Затем инструмент улегся Кононову на плечи, и он, постанывая, но чувствуя себя вооруженным до зубов, потащил его к выходу.

-- Не давит? -- заботливо спросил продавец, когда они вышли на улицу. -- Может, желаете тачку купить? Но это не в пятьдесят обойдется, а в пятьсот.

-- Дотащу, -- прохрипел Ким и, подняв голову к вывеске, спросил: -- А почему Киммерия?

-- Какой вы любопытный, юноша... -- Старик взглянул на витрину соседей, где красовались черные ванны и унитазы, и объяснил: -- Киммерия, потому что не Бразилия, не Парагвай и не княжество Монако. -- Он похлопал Кима по спине. -- Заходите! Подберу вам что-нибудь еще, потяжелее или полегче. Выбор у нас неплохой.

Ободренный этим напутствием, Ким свернул за угол, проковылял до кирпичной стенки, что огораживала баки с мусором, укрылся за ней и замер, кряхтя и отдуваясь.

"Трикси!"

"Ким?"

"Матрицу Конана, да поживее! Меня сейчас расплющит!"

Джинсы затрещали, рукава рубашки вздулись под напором мышц, и кувалда разом стала легче перышка. Убедившись, что зрителей нигде не наблюдается, Ким подбросил ее вверх, поймал за кончик рукояти и крутанул в воздухе. Ощущение невероятной силы переполняло его; казалось, он мог сокрушить Китайскую стену одним ударом, а вторым -- вогнать ее обломки в землю. Чудесное, пьянящее чувство!

"Все в порядке?" -- осведомился пришелец.

-- Лучше не бывает! Если бегом, так будем дома через полчаса.

"Я же просил помедленнее! Тут тысячи людей, и надо каждого проверить... Ты с финнов бери пример, финны не суетятся и никуда не торопятся, -- посоветовал Трикси. -- Где сейчас твой Конан? В пиктских землях, вместе с голубоглазой девушкой? Вот и представь, что бредут они к северу, слушают лесные шорохи и говорят о том о сем. А главное, не спешат!"

-- Ты меня вдохновил, -- улыбнулся Ким. -- Пожалуй, представлю и перемещусь... Жаль, под руками ни блокнота, ни компьютера!

"Зачем тебе компьютер и блокнот? Я на память не жалуюсь. Перемещайся!" -- ответил Трикси и замолчал.

* * *

-- Мой отец владел землями от Алиманы до самых предгорий и на треть дня пути вдоль речных берегов, -- сказала Зийна. Прошло пару дней, и они пробирались по вересковой пустоши, заваленной большими валунами, торопясь укрыться в темневшем неподалеку ельнике.

-- Большие угодья, клянусь Кромом! -- откликнулся Конан. -- А ведь ты говорила, что отец твой был небогат.

-- Земли наши обширны и красивы, но не слишком плодородны, -- пояснила Зийна. -- Есть виноградники и роща апельсиновых деревьев, есть хорошее пастбище для лошадей и коз, есть лес, где растут дубы и буки...

-- Значит, можно торговать бревнами, -- заметил Конан.

-- Отец не любил торговать. Он говорил, что это занятие не для благородного рыцаря, владеющего мечом и копьем. Он был равнодушен к богатству.

-- А зря! Будь он богат, нанял бы много воинов, и тогда ублюдки с Рабирийских гор побоялись бы приблизиться к вашей усадьбе. Конечно, золото не главное в жизни, но иногда мешок с монетами может ее спасти.

-- Отец говорил: меч надежнее...

-- Правильно говорил! А ошибался он только в одном: мечей должно быть побольше... -- Конан взглянул на солнце, висевшее в зените, и добавил: -- Если бы со мной шли сейчас два десятка киммерийцев с острыми мечами да секирами, получилась бы славная потеха! Только шерсть полетела бы от лесных псов, которые гонятся за нами!

-- Ты не жалеешь, что оставил своего слугу на корабле? -- спросила Зийна. -- Он выглядел могучим воином...

-- Не жалею. Лучше сразиться с сотней пиктов, чем терпеть рядом с собой эту нечисть!

Голубые глаза Зийны испуганно расширились.

-- Нечисть? Почему ты так его называешь?

-- Потому как он нечисть и есть! Нечисть и нелюдь, сотворенная из камня и тупая, как камень!

Зийна вздрогнула, подняла руку к солнцу.

-- Да защитит нас Митра от всякого зла! Страшные вещи ты говоришь, любимый!

-- Чего же в них страшного? Этот Идрайн сотворен колдовством, но мало ли колдовства в мире? -- Он поднес ладонь к волосам и машинально ощупал свой защитный обруч. -- Конечно, от злых чар жди беды, но этот серокожий не был злым... ни злым, ни добрым, просто равнодушным, как пень.

-- Это еще страшнее, -- сказала Зийна, помолчав. -- Теперь я знаю, почему ты его невзлюбил.

-- Невзлюбил я его из-за другого, -- сказал Конан. -- Он настырный ублюдок... И потом, мне не нравятся твари, у которых я не могу вырезать печень.

-- А те, у которых можешь, -- нравятся? -- спросила девушка, усмехнувшись.

-- Не всегда. Но если я знаю, что могу укоротить мечом тварь на голову, я спокоен. А коли не так... -- Он помотал головой и, ускорив шаги, заспешил к лесу.

Пустошь, которую они пересекали, тянулась на пять-шесть полетов стрелы. Тут, в северной части Страны Пиктов, протянулись невысокие увалы, поросшие вереском и колючим северным шиповником; здесь и там на склонах холмов громоздились серые валуны, обросшие бурыми мхами и напоминавшие массивные туши медведей. Казалось, в вереске уснуло на века целое медвежье племя -- матерые самцы, уткнувшие лобастые головы в землю, годовалые подростки с угловато выступающими лопатками и костлявыми хребтами, медведицы, окруженные стайкой свернувшихся в клубок медвежат. Место было глухим, как, впрочем, и любое другое в пиктских чащобах, и если б Конан мог взглянуть на него сверху, выглядело бы похожим на сизую, заваленную камнями плешь в обрамлении темно-зеленого густого ельника. К этому ельнику и стремился киммериец, пробираясь между холмами и стараясь, чтобы один из них всегда был сзади и прикрывал путников от любопытного взгляда.

-- Граф Троцеро, властитель Пуантена, благородный человек. Если я вернусь домой, граф отдаст отцовы земли... -- Девушка вновь начала о своем. -- А если я вернусь не одна...

Конан внезапно замер и сделал ей знак замолчать. В полусотне шагов от них над вершинами елей с громким карканьем кружили вороны. Их было много; словно черные крылатые посланцы Нергала, они метались в голубых небесах, пророча беду. Конан сунул Зийне копье, сбросил с плеча арбалет и зарядил его. Мышцы на его могучих руках вздулись и опали: он натягивал тетиву, не пользуясь рычагом.

-- Что? -- спросила девушка, оглядывая опушку. Нежное лицо ее посуровело, между светлыми бровями пролегли морщинки.

-- Птицы, моя красавица, птицы. Вороны! Кто-то их спугнул, клянусь бровями Крома!

-- Значит?..

-- Значит, нас обошли! Проклятые лесные крысы!

Заметив шевеление среди елей, киммериец пригнулся и дернул Зийну вниз. Над их головами с шипением мелькнула стрела, ударила в серый камень; наконечник рассыпался искрами кремневых осколков.

-- Туда! -- Схватив девушку за руку, Конан потащил ее к ближним валунам. Их было три, целое медвежье семейство, залегшее на вечную спячку: пара медведиц, прижавшихся друг к другу носами, и огромный медведь, развалившийся неподалеку. Внутри каменного треугольника хватило бы места для человека и лошади, а защищать пришлось бы два прохода. Киммериец, мгновенно оценив преимущества этой позиции, толкнул Зийну внутрь и прижался к большему из камней.

Тут же еще три стрелы вспороли мох на гранитном медвежьем хребте. Конан выстрелил, довольно кивнул, когда в ельнике раздался вопль, и, перезарядив арбалет, послал вторую стрелу. Ельник откликнулся протяжным волчьим воем.

-- Сколько их там? -- спросила Зийна, приставив к камню копье и обнажая меч.

-- Один Нергал знает. Если пять или восемь, они покойники, а если два-три десятка, покойники мы. -- Конан огляделся и указал девушке на более узкий из проходов. -- Встань там и возьми копье, а не меч. Ты ловкая! Бей в грудь, в горло или в глаз, на полную длину древка, чтоб никто не мог к тебе приблизиться. Бей, малышка, и ты еще увидишь берега своей Алиманы!

Стиснув копье, девушка встала, где велено. Конан покосился на нее и одобрительно хмыкнул. Отважна, словно рысь! Только что они шли по вересковым холмам, таким безлюдным и безопасным, и вдруг в одно мгновение все переменилось: враги атаковали их, и перед каждым путником замаячила мрачная тропа -- последний путь, ведущий на Серые Равнины. Но на лице Зийны не было страха. Похоже, старый пуантенский рыцарь достойно воспитал свою дочь! Она обладала сердцем воина -- твердым, как стальной наконечник ее зингарского копья.

По камням вновь начали чиркать стрелы. Конан отвечал, чутко прислушиваясь к каждому вскрику и воплю, доносившемуся с опушки; лишь эти звуки да змеиное шипение метательных снарядов обнаруживали врага. Колчан киммерийца постепенно пустел, кровь его кипела -- он жаждал схватиться лицом к лицу с этими смуглыми недоростками, что засели среди деревьев. Его меч и кинжал против их топоров и копий! Давняя неприязнь поднималась в нем; столь давняя и древняя, что первопричина ее поросла седым мхом, оделась камнем, покрылась снегами тысячи зим, развеялась пеплом мириад костров. Причины не помнил никто, но ненависть была жива. Веками сражались пикты и киммерийцы, не давая пощады и не захватывая пленных; а если уж это случалось, то пикт расставался с печенью на алтаре Крома, а киммерийца пытали у столба или живым подвешивали к деревьям в жертву лесным богам. И потому...

* * *

"Стой! -- беззвучно выкрикнул Трикси, но тут же разочарованно протянул: -- Ошибка... Всего лишь ментально одаренный ребенок..."

-- Телепат?

"На этом этапе своего развития вы неспособны телепатировать друг другу. Ментальный дар встречается, но лишь в латентной фазе. Восприятие чувств, настроений, ясновидение, способность к регулировке биоэнергетических полей -- только это, и не больше. Что, в сущности, неудивительно -- ведь вы используете мозг всего на три процента".

-- Неужели? -- поразился Ким, перемещаясь из пиктских лесов поближе к реальности, на Президентский бульвар. -- Только три процента? А остальное пропадает втуне?

"Вовсе нет. Где я, по-твоему, нахожусь? В твоем сознании, в его латентной области, и область эта много больше закутка, который ты считаешь своим разумом. -- Помолчав, Трикси задумчиво произнес: -- Мне кажется, в том и состоит причина вашей ментальной резистентности. Вы не используете мозг даже на четверть, не знаете, как привести его в движение, как овладеть его ресурсами. Возможно, в силу своего нелепого метаболизма... Вот если бы вы дышали метаном... или хотя бы аммиаком..."

-- Больно вонючий, -- возразил Ким, перекладывая кувалду с левого плеча на правое. Он уже шагнул к своему подъезду, но тут его озарила внезапная мысль. Остановившись, Кононов оглядел пустынный в вечернее время бульвар, лесок за серой лентой мостовой, громады домов с сияющими оранжевым светом окнами, блеклое небо и повисшую в нем луну -- осмотрел все это и, не найдя ничего любопытного, поинтересовался: -- Много народу ты уже отсканировал?

"Девяносто восемь тысяч триста пятьдесят шесть человек, -- сообщил пришелец. -- А что?"

-- А то, что осталось четыре миллиона с гаком. На самом деле больше: я каблуки стопчу, бродя по улицам, но люди тоже не сидят на месте -- кого-то ты отсканируешь вторично, кого-то вовсе не найдешь. А если еще учесть приезжих, дачников и все такое... Боюсь, что поиск наш растянется на годы!

"В Финляндии я справился за четырнадцать месяцев", -- возразил Трикси.

-- Тут тебе не Финляндия, дружище. Сам говорил: финны не суетятся, не торопятся... А почему? Потому что живут в благополучном застое, а у нас эпоха перестройки, у нас народ шустрит и скачет. Ты хоть на Дрю посмотри! Утром он дома, потом в институте, потом на заправке и в мастерской, в три у меня, а после -- у Леночки или у Анечки... а может, у Любочки, Милочки или Татьяны. Ну и где ты его найдешь?

"Я его уже проверил. В нем нет инклина".

-- Тот тип, в котором есть, может быть еще шустрее. Сегодня он здесь, а завтра на Канарских островах или в другом Петербурге, который во Флориде.

Трикси призадумался. Киму казалось, что он ощущает тоску и безысходность, которыми потянуло от пришельца, будто светлый июньский вечер вдруг превратился в январскую ночь, холодную и темную, когда на небе ни луны, ни звезд, а по бульвару свищет пронзительный ветер. Это чувство было таким внезапным и острым, что он содрогнулся и покачал головой. Потерять частицу сущности в миллионной человеческой толпе, разыскивать ее годами, зная, что за этой толпой другие, миллиардные, в которых потерянное сгинет, как золотая монетка в Марианской впадине... Трагичная судьба!

"Что ты предлагаешь?" -- наконец мрачно осведомился Трикси.

-- Я пораскинул своим трехпроцентным умишком и думаю, что тип, поймавший твой инклин, как-то отличается от нормы. Я ведь отличаюсь! -- Ким небрежно поиграл кувалдой. -- Пока ты в моем сознании, я, точно робот-трансформер, неуязвим и непобедим! Ты говорил, что инклин не просто сборщик информации, но может помогать носителю, содействовать его успехам... Значит, нужно отыскать везунчика! Такого, кому поперло год назад! Первым делом просмотреть газеты -- может, объявился новый экстрасенс? Телепат, святой или целитель... Или кто-то исцелился сам... был паралитик, а теперь кидает молот и рекорды бьет... Или, скажем, у чиновника проснулась совесть, и он отдал свой особняк слепым детишкам. Дело неслыханное и потому...

"...заметное, -- промолвил Трикси. -- С этим я согласен! Но симбиоз между инклином и носителем возможен лишь при сознательном контакте, чему мешает ваша ментальная невосприимчивость. Поверь, я изучил этот вопрос! Я пересаживал свои инклины с близкой дистанции и наблюдал реакцию людей. Она была неоднозначной и временами очень странной".

-- А поконкретнее?

"Можно и поконкретнее. Так вот, одни инклин не замечают, и поведение их не меняется, другие испытывают дискомфорт различной степени, от беспокойства до сильного стресса. Есть такие, что временно сходят с ума... У третьих, в очень немногих случаях, вдруг пробуждается редкий талант, заложенный природой: эйдетическая память, дар гипноза, электромагнитная ориентация. Эффект, конечно, обратим -- все исчезает с эвакуацией инклина. -- Сделав паузу, Трикси пояснил: -- Это определяется психологическим типом носителя, его способностью воспринимать инклин на подсознательном уровне. Люди разные, понимаешь?"

-- Разные, -- согласился Ким. -- Отсюда вывод: ты проводил свои опыты на финнах, а у нас другая ментальность, и потому реакции будут другими. Ты слышал поговорку: что русскому благо, то немцу смерть?

"И что это значит?"

-- Возможность подчинения инклина. Представь, что человек-носитель возобладает над ним подсознательно, не ощущая его присутствия и считая, что в нем проснулся естественный дар -- тот самый, заложенный природой... Как тебе этот вариант?

"Он мне совсем не нравится, -- без промедления откликнулся пришелец. -- Не нравится, но исключить его я не могу. Ваш мир такой необычный и странный..."

-- Мир! Мир -- это еще цветочки, а ягодки -- наша страна, -- промолвил Ким и зашагал к подъезду.

* * * Диалог шестой

Пальцы танцуют по клавишам мобильника, те загораются мягким зеленым светом. Долгие мелодичные гудки... Потом голос:

-- Слушаю.

-- Славик, ты?

-- Дарья Романовна? Даша, Дашенька, где же вы пропадали! Тут такое... такое творится!.. Мы все...

-- Помолчи, Славик. Где я была, неважно -- считай, болела. Теперь выздоровела... Что с нашим заведением?

-- С заведением? Ммм... Можно сказать, процветает, Дарья Романовна! Налоги уплачены, аренду продлили, ассортимент расширили... Ну а доходы... Тут я, признаюсь, не в курсе.

-- Не в курсе? Ты мой управляющий и должен...

-- Я ваш, Дашенька, душой и телом ваш, но я уже не управляющий. Вы разве не знаете, что Павел Павлович поставил Ерчуганова? Его человек, его хозяйская воля и власть... Так что о доходах -- к Ерчуганову, а я теперь хожу в завхозах. Продукты там купить, пиво завезти и протереть тарелки да стаканы...

Молчание. Потом:

-- Я не знала. Ты, Славик, не думай, что я вас бросила. Я в самом деле заболела. Тяжелый случай помешательства... Бывает! Но проходит.

Снова молчание.

-- Где вы сейчас, Даша?

-- В машине. В город еду. Уже проехала Парголово... Вот что, Славик, скажи Селиверстову...

-- Он, Дашенька, уже у нас не служит. Ерчуганов своих охранников привел. Зовутся секьюрити, а по виду -- бандиты.

-- Ты, Славик, не перебивай хозяйку! Во-первых, скажи Селиверстову, чтоб завтра был на месте. Непременно! Во-вторых, ты не завхоз, а управляющий. Мой менеджер! Помнится, раньше мы без завхоза обходились.

-- А что с Ерчугановым? И с его качками?

-- Захотят по-доброму, уйдут. Не захотят, сделаю из них мясо по-цыгански. Или соус бешамель.

-- Простите, Дарья Романовна... ммм... не очень удобно спрашивать... а как же ваш супруг?

-- Думаешь, из него не получится соус? Тишина. Короткий смешок в трубке.

-- Понял. Осознал! Прочувствовал! Сказать Селиверстову, чтоб озаботился подмогой?

-- Сами справимся. Вот что, Славик... С квартирой -- с той, что над баром, -- все в порядке?

-- В полном, Дашенька. Ерчуганов про нее не знает, и Павел Павлович, думаю, тоже. -- Пауза. -- Только зачем вам в нее? Поживите у нас или хотя бы переночуйте. Оля моя, так с радостью!

-- Спасибо, Славик, спасибо, милый... Не надо. Не хочу для вас неприятностей. А еще... еще помнишь, что о кошках сказано? Кошки гуляют сами по себе.

Глава 7. Битва в лесу

Должен признаться, что мне приходилось убивать. Уже в зрелом возрасте я участвовал в Нефтяных войнах 2012-2014 гг., был переводчиком, но попал в окружение с ротой десантников и сражался за свою жизнь и жизни товарищей как солдат, штыком и автоматом. Был в Африке, в Ливии, Уганде, Эфиопии в качестве фронтового корреспондента, потом очутился на Кубе в дни Первого восстания, и в каждой "горячей точке" меня старались прикончить как минимум десятком способов, невзирая на мой журналистский статус. Я, разумеется, сопротивлялся; мне не хотелось покинуть этот мир, своих друзей, детей и горячо любимую супругу. Поэтому я убивал, хотя насилие и смерть ужасны. Я это точно знаю. Мне приходилось умирать.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Дрю-Доренко не подвел, пригнал машину к трем, но засиделся у Кононова изрядно, болтая о всяких пустяках. Гость ведь, не выгонишь! И в результате Ким добрался к повороту на Крутые Горки лишь в шестом часу. Как сообщила цирковая девушка, дорога тут делилась натрое: прямо -- магистраль на Приозерск, направо -- шоссе похуже, к Соснову, налево -- совсем уж дрянная дорожка с разбитым покрытием, ведущая в Горки. День был будний, и на всех трех направлениях царило затишье: не прятались в кустах гаишники, не рассекали атмосферу иномарки, и только время от времени скромно шуршали шинами "Жигули" или ковылял куда-то трактор с прицепом, полным навоза. Ким остановился у развилки, открыл дверцу, посмотрел на сосны и ели, толпившиеся по обочинам дорог, вдохнул свежий смолистый воздух и пробормотал:

-- Хорошо... Только камешка не хватает. "Какого камешка?" -- поинтересовался Трикси.

-- Такого, вещего... На котором написано: прямо пойдешь -- в ГАИ попадешь, направо свернешь -- мотор разобьешь, налево свернешь -- принцессу найдешь.

"Значит, нам налево", -- заключил Трикси.

Вздохнув и покосившись на кувалду, дремавшую в ногах соседнего сиденья, Ким свернул в нужную сторону. Тихо подвывая, "Москвич" пополз от ямы к колдобине, от колдобины к яме; сосны, будто сочувствуя ему, зашелестели ветвями, потом раскатилась звонкая дробь ударившего в боевые барабаны дятла. Дорога, вначале прямая, стала петлять; как обычно в Карелии, холмы сменялись оврагами, хвойный лес -- болотом или дикими зарослями малины, нетронутые чащи -- делянками, где поработали пилой и топором. Если б не этот признак цивилизации, вид был бы точно такой, как в северных Пустошах Пиктов -- ну, еще зверье отсутствует и дорога заасфальтирована... Как бы заасфальтирована, уточнил Ким, объезжая очередную воронку.

Минут через пятнадцать справа потянулось болотце, потом завиднелся низкорослый ельник, а между болотом и ельником возникла тропка примерно двухметровой ширины. "Все, как говорила та девушка", -- мелькнуло в голове у Кима. Он переключил с третьей на вторую передачу, повернул и двинулся на север, припоминая последнюю инструкцию: ехать дальше, пока машина не застрянет. "Москвич" уже не подвывал, а всхлипывал, стонал и трясся так, будто в пароксизме страсти хотел наехать на красотку -- "Ладу", девственную, новенькую и блестящую. Но "Лады" в обозримом пространстве не нашлось, зато впереди замаячило что-то красное, угловатое, высокое и на колесах. Ким развернулся с горем пополам, заглушил мотор, вылез из машины и, крадучись, направился к яркому пятну.

Оказалось, что это джип, просторный, мощный и абсолютно пустой. Осмотрев его, Кононов почесал в затылке, оглядел тропу, зажатую между болотцем и ельником, и произнес:

-- Похоже, мы опоздали, Трикси. -- Он прикоснулся к капоту, почувствовал тепло еще неостывшего двигателя и добавил: -- Если опоздали, то ненадолго. Совсем ненадолго. Думаю, минут на тридцать-сорок... Ну, приступай к трансформации!

Теплая волна прокатилась от головы до пят, мышцы набухли и отвердели, и одновременно Кононов ощутил, как изменилось восприятие окружающего. Для него, горожанина, лес был местом для прогулок, не очень знакомым, однако вполне безопасным, как бы накрытым аурой четырехмиллионного города, исхоженным вдоль и поперек -- пусть не им, но другими людьми. Теперь все изменилось. Он чувствовал себя в лесу как рыба в воде или краснокожий гурон в дебрях Онтарио; он был повелителем леса, его владыкой, охотником на хищных тварей, что прятались в лесных глубинах. Он был сильней и смертоноснее любого хищника и демона и знал об этом, он не боялся ничего, но помнил об осторожности -- так, как помнит о ней тигр, выслеживая дичь. Сила, хитрость и опыт Конана, варвара из Киммерии, были с ним.

Подхватив кувалду, Ким побежал вдоль дороги, прячась за деревьями и нюхая воздух. Чутье его обострилось, слабые запахи дыма и пищи, присущие человеческому жилью, стали внезапно ясными, различимыми; они пробивались сквозь аромат смолы и хвои, указывая направление. Он мчался бесшумно, огибая мохнатые ели, проскальзывая тенью в зарослях подлеска, перепрыгивая кочки и невысокие кусты; казалось, лес раздается перед ним и, точно зеленые морские воды, смыкается за спиной. Он различал шелест листвы, птичьи крики, далекие неясные скрипы и шорохи; потом в лесную симфонию снова врезалась звонкая дробь барабана -- солировал дятел.

Не успел он закончить, как Ким услышал вопли и, рухнув на землю, пополз к ближайшей елке. За ней открывалась поляна с маленьким хуторком: бревенчатый домик с верандой, пара низких покосившихся сараев с плоскими рубероидными кровлями, штабель дров между ними, колодец, будочка отхожего места и грядки, заросшие травой. Сараи, торчавшие левее домика и ближе к Киму, окружали пятеро мужчин -- Гиря в распахнутой ветровке и четверо незнакомых качков, красных, потных и злых, словно быки, узревшие плащ матадора. На крыше сарая стояла женщина в сарафане, не скрывавшем крепких рук и длинных ног; глаза прищурены, губы стиснуты, ветер играет рыжими прядями. "Кажется, та, что на плакате со слоном", -- отметил Кононов. Еще ее облик напомнил Киму Дашу, но выглядела она постарше и покрепче: налитая грудь воинственно топорщилась под сарафаном, бедра были шире, а кулаки -- заметно увесистей.

Гиря вытер пот со лба, махнул рукой:

-- Храпов, ближе к лесу встань, а ты, Шурик, у поленницы. Скакнет, так бей ее по костылям. Можно поленом, я разрешаю.

Пара качков, плотный угрюмый мужчина и темноволосый парень, переместились, куда приказано. Рыжая на крыше подбоченилась, блеснула зубами в недоброй ухмылке.

-- По костылям, стервец? А если я пяткой в лобешник врежу? И добавлю в ухо?

-- Ничего, оклемается. Шурик у нас молодой, -- отдуваясь и почесывая бритый череп, возразил Гиря. -- А ты, Варюха, не суетись и раньше времени не скалься. Будь ты хоть дважды Тальрозой и трижды Сидоровой, попрыгаешь еще с полчасика и свалишься с копыт. Копыта ведь не слоновьи! Опять же судороги у тебя... лечиться надо... Вот и полечим.

Женщина -- не иначе, как Варвара, понял Ким, -- топнула ногой.

-- Был бы ты один, козлина, я бы тебя полечила, прописала судороги! Катился бы до Питера с голым задом!

Теперь ухмыльнулся бритоголовый:

-- Так я, Варюха, не один, а с четырьмя братанами. Не потому, что тебя испугался. Они, считай, сюда рвались, очередь занимали... Баба ты видная, мясистая -- почему не позабавиться? И позабавимся! Конечно, если не скажешь, куда сеструху дела.

-- Я вам устрою забаву, -- пообещала рыжая. -- Тебе первому член откушу, гад ублюдочный!

Гиря показал ей кулак с выставленным средним пальцем и распорядился:

-- Передохнули и хватит! Храпов и Шурик -- на месте, Егор и Щербатый -- на сарай! Станет дрыгаться, коленом промеж ляжек! Очень это баб успокаивает, если вломить с чувством, но в меру.

"Выходит, Даши здесь нет, -- подумал Ким, глядя, как двое качков шагают к сараю. -- И где же она? В лес убежала, бросив сестру? Как-то не в ее характере... Значит, уехала в город, вчера или сегодня утром... А жлобы Пал Палыча сюда приперлись... Ну, как приперлись, так и выпрутся!"

Егор со Щербатым забрались на крышу и, растопырив руки, медленно двинулись к женщине. Ким, не выдержав, фыркнул -- сцена напомнила ему ловлю бабочек детишками. Правда, у этих "детишек" не имелось сачков, зато торчали за поясами резиновые милицейские дубинки, а рожи были хмурыми и в то же время плотоядными, словно у пары оголодавших кобелей.

Один из парней -- Егор, а может, Щербатый -- внезапно подскочил к Варваре, но та, с неженской силой стукнув его в челюсть, выскользнула из расставленных рук, перепрыгнула на поленницу, а с нее -- на крышу второго сарая. Видимо, этот фокус делался не раз и был во всех мелочах отработан -- по дороге Варвара успела левой ногой выбить полено у Шурика, а правой врезать ему по затылку. Удар оказался неслабый -- Шурик охнул, покачнулся, но устоял, откинувшись на груду дров. Потом выхватил дубинку и с угрожающим видом помахал ею в воздухе.

-- Ну, падла гребаная, погоди! Я тебе воткну!

-- Это и воткнешь, если больше нечем, сучонок вшивый! -- откликнулась женщина. Повернувшись к Гире, она приставила ладонь к низу живота, пошевелила пальцами и насмешливо осведомилась: -- А правда, что у всех отморозков здесь тоже отморожено? И что причиндалы свои вы держите в холодильнике?

-- Поймаю, узнаешь, -- пообещал бритоголовый, затем, хмуря густые брови, оглядел помощников и произнес: -- Так у нас дело не пойдет, братва, так мы до вечера провозимся. Вот что... Ты, Щербатый, останься на крыше, Храпов пусть следит, чтоб в лес не смылась, а мы ее на этом сарае возьмем. С трех сторон!

Под черепом Кима проснулся Трикси:

"Что они делают? Это какая-то игра? Национальный спорт? Такого я в Финляндии не видел!"

"Такого нигде не увидишь, -- заметил Ким. -- Это Дарьина сестра. Они ее ловят".

"Зачем?"

"Хотят узнать, где Даша. А если не скажет, примутся насиловать".

"Ни на одной планете, где дышат метаном... -- начал Трикси, но тут же, не закончив фразы, возмутился: -- Это мерзость, клянусь квазарами Галактики! Мерзость! Ты собираешься вмешаться?"

"Еще как! Только не вырубай меня из образа, пока я их не успокою. И не давай советов. Советы, они хороши после драки".

С этими словами Ким, извиваясь змеей, пополз в траве, желая подобраться с тыла к Храпову. Гиря с подручными уже залез на крышу, Варвара отступила на самый край и погладывала то на троих противников, то на Щербатого, то на землю -- видно, соображала, куда прыгать и куда бежать. Наконец, сделав изящный пируэт, она скакнула на поленницу, Шурик прыгнул вслед за ней, дрова под их тяжестью зашуршали, заскрипели и разъехались, сбросив непосильный груз. Варвара вскочила первой, с увесистым поленом, нацелилась Шурику в темя, но в этот миг с соседней крыши ринулся Щербатый. Он рухнул на женщину, сшиб ее наземь, но тут же дико взвыл -- рыжая, похоже, знала, в какое место бить. Но было поздно: сзади на нее навалился Шурик, подбежавший Егор схватил за руки, а Гиря, поставив башмак на затылок, втиснул лицо в землю. Задыхаясь, Варвара билась под ними, как кошка под сворой жадных псов.

До Храпова, с интересом следившего за свалкой, было три шага. Близко, совсем близко! Кононов поднялся с грозным ревом, одним прыжком пересек разделявшее их расстояние, швырнул качка в траву, занес пудовый молот. "Не убивай!" -- пискнул Трикси. "Гуманист хренов..." -- пробормотал Ким, но молота не опустил, ткнул упавшего носком в живот и, вращая над головой кувалду, направился к сараям, разбросанным поленьям и копошившимся на земле телам.

Гиря его не заметил -- увидел Щербатый, сидевший у стены с рукой на причинном месте.

-- Это что еще за хрен припадочный? Это...

Ким легонько стукнул его в висок, проломил стену ударом молота, сунул обмякшее тело в дыру.

-- Этот хрен тебе не по зубам. Полежи, приятель, отдохни...

Он повернулся, перехватил свое оружие посередине рукояти и огрел ею Шурика по хребту. Может быть, не Шурика, а Егора -- они стояли радом на коленях, пытаясь связать Варвару, а та сопротивлялась молча и отчаянно. Ким опустил кувалду, схватил насильников за шеи, стукнул лбами, потом, глядя в мертвеющее лицо Гири, медленно произнес:

-- Что, узнал фраера с Президентского? Чахоточного спидоносца? Вижу, узнал... Ну, на этот раз я погляжу, какого цвета у тебя печенка! Может, протухла и не годится на паштет... Ты, братан, циррозом не страдаешь?

Он надвигался на бритоголового, усмехаясь, поигрывая мышцами, еще не решив, что сделает с ним -- то ли и правда вырвет печень, то ли переломает ноги или оставит без ушей. Достойную кару он еще не выбрал, но был уверен в своей силе, в неуязвимости и в том, что может эту кару совершить. Кровь Нергала! Кто этот хмырь, чтобы тягаться с киммерийским варваром? Прах и пепел -- а больше ничего!

Он не увидел, как поднимается сзади Храпов, только услышал тихий щелчок предохранителя. Раздался гром, пуля вошла под лопатку, пробила сердце; с последним выдохом вспух и опал на губах кровавый пузырь, и Ким без звука, молча, повалился в траву.

Отерев со лба холодный пот, Гиря с облегчением выдавил:

-- Фраер -- он фраер и есть.

Потом вытащил спрятанный под ветровкой пистолет и разрядил в грудь Кима.

* * *

Тьма и холод... Мрак, пронзительная боль... Казалось, он падает в пропасть, откуда не возвращаются, -- летит долго, бесконечно и все не может достигнуть дна.

Потом холод и боль отступили и словно растаяли, сменившись чувством умиротворения и покоя. Но он еще падал, падал в никуда, хотя полет уже не казался путешествием в вечность -- скорее, дорогой к иному миру, опасному, но полному борьбы и жизни. "Я не умер, -- мелькнуло у Кима в голове, -- странно, но я не умер! Я падаю... Но куда?"

Ощущение тела внезапно вернулось к нему. Он вдохнул прохладный воздух, услышал, как шумят ели, раскачиваясь на ветру, почувствовал жар нагретого солнцем валуна и тяжесть арбалета в собственных руках. Мир покачнулся, дрогнул и застыл, точно лесной пейзаж, вдруг воплотившийся в реальность.

Эта реальность мнилась привычной, столь же обыденной, как Президентский бульвар, двор с киосками и скамейками, голубоватое летнее небо и дорога, петлявшая вдоль болотца. Он был Конаном, Конаном Варваром из Киммерии, странником, заброшенным в лесные дебри. И он сражался с пиктами.

* * *

Стрелы кончились. Отбросив арбалет, Конан вытянул меч и взял в левую руку волшебный кинжал. Меч, добытый на "Морском Громе", казался ему совсем неплохим -- обоюдоострый, с длинным прямым клинком отличной кордовской закалки. Правда, был он слишком узок и легковат для его руки, но выбирать не приходилось.

Киммериец выступил из-за камня. Бешенство ярилось в его сердце, стучало молотом в висках; мышцы наливались тяжелой злой силой. Сейчас, перед битвой, он все позабыл: и остров Дайомы, безмятежно гревшийся в теплом море, и северный замок, где затаился сгубивший "Тигрицу" колдун, и девушку со светлыми волосами, глядевшую ему в спину. Он знал лишь, что стая волков загородила дорогу, и жаждал проткнуть им глотки острым железом.

Припоминая пиктскую речь, он осыпал врагов руганью:

-- Смрадные псы, сыновья псов! Блевотина Нергала! Я, Конан из Киммерии, намотаю ваши кишки на свой клинок! Я заставлю вас подавиться собственной желчью! Я скормлю вашу плоть земляным червям! Выходите, крысы! Выходите, и посмотрим, чья кровь сегодня угодна богам!

То был давний обычай -- бахвалиться перед боем. Но Конан не хвастал: он готовился сделать все, что было обещано. Гнев его был велик; ярость подымалась жаркой волной в груди. Привычным усилием он остудил ее: ярость не должна туманить взор и слишком горячить кровь.

-- Выходите, потомки осла и свиньи! Да будут бесплодными утробы ваших жен! Да пожрет огонь ваши жилища! Да угаснут ваши очаги под ветром с киммерийских гор! Да сгниют ваши поганые боги!

В лесу взвыли, и первый пиктский воин выступил из-под прикрытия елей. Был он невысок и коренаст, смугл и черноволос; черные его глаза сверкали, подобно двум угольям. На плечах воина топорщилась серым мехом волчья шкура, руки сжимали боевой каменный молот. Конан презрительно плюнул в его сторону.

Все новые и новые коренастые фигуры выступали на поляну, скользя бесшумно и легко, словно тени с Серых Равнин, почуявшие запах свежей крови. Их было двадцать или тридцать, и Конан мог считать себя покойником, но это его не страшило. Он знал, что будь перед ним шемиты, офирцы или черные воины жарких земель, оставалась надежда победить или хотя бы выжить: он прикончил бы пять или десять человек, устрашив остальных. Но пикты не отступали никогда, и этот обычай становился непреложным законом, если дело касалось киммерийцев.

Топча вереск, воины в волчьих шкурах ринулись к нему. Конан шагнул навстречу -- но не слишком далеко от двух камней, прикрывавших его слева и справа. Тонко пропел зингарский клинок, перечеркнув кровавой полосой плечо и грудь первого пикта; волшебный нож рассек древко топора и вонзился в живот второму воину. Конан отбросил его пинком ноги и ткнул кинжалом прямо в каменное лезвие секиры, которым прикрывался третий из нападающих. Зачарованная сталь прошла сквозь камень, коснулась горла; пикт хрипло вскрикнул и повалился на землю.

Трое! Конан оскалился в лицо четвертому врагу -- тот, сжимая копье с кремневым острием, замер в нерешительности. За спиной его набегали новые бойцы, тоже с копьями и топорами; никто не нес лука и не собирался стрелять. Киммериец был слишком ценной добычей, и его хотели взять живьем -- для украшения священной рощи, где пленник будет висеть и гнить долгие месяцы, радуя богов Леса, Неба и Луны.

Конан сделал ложный выпад мечом, пикт выставил копье, но тут же выронил оружие, схватившись за живот. Меж пальцев его потоком хлестала кровь, в огромном разрезе -- от ребра до паха -- алели внутренности.

-- Я же сказал, что намотаю твои кишки на свой клинок, -- произнес Конан, выдернув из страшной раны кинжал. Пикт, хватая воздух ртом, медленно осел в вереск.

"Четверо! В такой компании не стыдно отправиться на Серые Равнины", -- мелькнуло в голове у киммерийца. Он немного отступил в глубь прохода, разглядывая свирепые бородатые лица, тяжелые челюсти, по-волчьи ощеренные рты. "Доводилось ли этим воинам слышать о Конане из Киммерии, некогда -- аквилонском наемнике, грабителе из Заморы, контрабандисте, разбойнике и пирате? Может, слышали, а может, и нет, -- думал Конан, с бешенством орудуя клинком, -- но эту встречу они запомнят надолго!"

Его ярость, гнев и ненависть полыхали теперь холодным огнем, как и положено в бою: то был негасимый и сильный костер, питавший его упорство и силу. Он ненавидел пиктов ровно настолько, чтобы никого не жалеть, не замечать людей за людскими лицами, а видеть лишь хищные волчьи морды и лапы, грозившие ему каменными когтями. Да и кто признал бы людьми этих дикарей.? Даже киммерийцы считались не столь варварским племенем; по крайней мере они пасли коз и умели ковать железо.

Он свалил еще двоих: одному отсек плечо вместе с рукой, второму проткнул кинжалом глотку. Но каменный наконечник, метнувшись змеей, оцарапал Конану ребра, обожженная дубовая дубина задела по локтю, едва не выбив меч. Пробормотав проклятие, он отступил, обороняя свою щель меж камней, подобно гигантскому морскому крабу, атакованному акулами. Валуны не позволяли пиктам навалиться на него всей кучей, но он понимал, что скоро воины в волчьих шкурах заберутся на камни и нападут сверху. Или со спины, если ворвутся во второй проход.

Второй проход! Отбиваясь от кремневых секир, он оглянулся на Зийну. Девушка еще держалась; в пяти шагах от нее лежали две неподвижные фигуры, и в каждой торчало по копью. Вероятно, Зийна метнула свое оружие с отменным искусством и силой, но теперь у молодой пуантенки остался только меч. Она уже не могла им убить, только оборонялась, отражая удары вражеских палиц и топоров.

Большая сучковатая дубина свистнула над самой землей, ударив Зийну под колени. Она упала, скорчившись от боли, и Конан успел разглядеть, как сражавшийся с ней воин отбросил секиру, сорвал с плеча плащ из волчьего меха и набросил его на девушку. Она Пилась под серой шкурой, словно пойманная в сеть рыба. Пикт с торжествующим воплем упал на нее.

Скрипнув зубами, киммериец ринулся вперед. Жестоким ударом в пах он опрокинул одного воина, рассек бедро другому, пронзил плечо третьему. Ошеломленные враги отступили, и Конан вырвался из сноси каменной норы, будто карающий Ариман: глаза сверкали, пот и кровь струились по мощной груди, меч и кинжал рубили плоть, дробили кости и черепа. Он был в ярости, и ярость эта, уже не холодная, а огненно-пилящая, на миг устрашила даже пиктов.

Но только на миг. Коренастые воины окружили киммерийца, набросились на него, как стая псов на дикого матерого кабана, дружно ударили копьями и топорами. Конан ощутил каменное острие под лопаткой, острый сук дубины, распоровший бедро; он рванулся, избежав оглушающего удара в висок. Он был сейчас почти мертвецом -- если не трупом, так пленником, повисшим в священной роще рядом с Зийной.

Этих ублюдков, этих вонючих лесных крыс было слишком много! Он уложил десятерых, но оставалось вдвое больше! Он чувствовал веревку, скользнувшую по шее, и другую, которой пытались охватить его колени; видел, как пикты разворачивают сеть, плетенную из кожаных ремней, слышал придушенные крики Зийны.

Он рассек веревки, поднял меч и приготовился к встрече с Кромом. Живьем его не возьмут!

Где-то за спиной загрохотали копыта, потом дико взвизгнул жеребец, волчьими голосами взвыли пикты; Конан, ткнув ближайшего мечом, перескочил через мертвое тело, вырвавшись из кольца. Никто не пробовал ударить его или набросить сеть -- в двадцати шагах в окровавленном вереске шевелилась огромная груда рук и ног, темноволосых голов и серых шкур, дубин и топоров. От этой живой дергающейся кучи доносились стоны и рычание, а с десяток пиктов, только что пытавшихся пленить Конана, кружили рядом с ней, словно вороны, сжимая в руках молоты и копья.

Внезапно куча распалась. Гигантская серая фигура с поднятым топором возникла над иссеченными телами, ноги в тяжелых сапогах расшвыривали их, точно расколотые поленья. Пикты ринулись к великану, ударили враз, уперлись остриями копий в живот и грудь, в спину и плечи. Топор серокожего опустился вместе с кулаком, и два воина покатились в вереск с пробитыми черепами. Затем исполин шевельнулся; треснули древки, бессильно расщепились кремневые острия, рукояти дубин дрогнули в ослабевших пальцах.

Стальное лезвие секиры опять взлетело вверх, ударило, поднялось, опустилось... Серокожий исполин расправлялся с пиктами, будто со стаей крыс, и в этом было нечто унизительное. Нечеловек убивал людей -- убивал походя, без усилий, столь же легко, как каменные воины короля Калениуса расправлялись некогда с восставшими зингарцами.

Конан глядел, будто зачарованный, забыв о своих ранах и даже о Зийне, стонавшей и трепыхавшейся под плотным меховым плащом. Люди вступили в схватку с ожившим камнем; они пытались поразить его жалким своим оружием, опутать веревками, свалить на землю. Безуспешно! Топор и гранитный кулак сокрушали кости с тем же равнодушием, с каким дождь поливает землю и проплывают в небесах темные тучи. Тут, на вересковой поляне, в кольце елей, бился не человек, сражалась стихия -- необоримая и мощная, словно удар молнии Митры.

Пикты, однако, сопротивлялись. Пикты падали. Пикты умирали. Их осталось пятеро, потом -- четверо, трое, двое... наконец, последний, истекающий кровью... Потом -- никого. Одни пали в честном бою от руки человека, других сокрушила равнодушная сила голема.

Никого! Только трупы в ало-сизом вереске, только вороны в вышине да конь в хлопьях пены, только женщина под волчьим плащом да двое мужчин, пристально глядящих друг на друга...

-- Кажется, я поспел вовремя, господин, -- проронил Идрайн.

-- Но не жди от меня благодарности, нелюдь, -- ответил Конан и сплюнул в окровавленный вереск.

* * *

"Ким!"

Голос был бестелесным, беззвучным -- не голос, а мысль, будившая его. "Ким! Ким! Ким!"

Он застонал, открыл глаза и поворочал головой. Над лесом низко висело солнце. Слева и справа -- стены сараев, меж ними -- груд а разбросанных дров. Полено давило в поясницу. Он попытался вытащить его, не смог, уперся руками в землю и сел. Рубашка на спине и груди была мокрой, набухшей кровью.

"Ким!"

-- Я здесь. -- Кононов сильно потер ладонями щеки. -- Я живой?

"Живой. Восстановление заняло двадцать две минуты сорок секунд".

Ким задумался. Сила прибывала с каждым мгновением, но мысли медленно ворочались под черепом. Он пересчитал дырки в залитой кровью рубахе. Пять!

-- Восстановление, говоришь? Ты меня с того света вытянул!

"Мозг не поврежден, и это было несложно, -- заверил Трикси с ноткой гордости. -- Вот с тем сантехником пришлось повозиться. Видел бы ты его! Шестой этаж, как-никак".

В голове у Кима просветлело. Он расстегнул рубашку, ощупал кожу, потом дотянулся до левой лопатки. Ни следа ран, ни рубцов нет, ни шрамов, ни царапин!

-- Зря я тебя послушал, -- произнес он с глубоким вздохом. -- Надо было того бандита -- Храпова, что ли?.. -- пришибить. Да и всех остальных, пожалуй. Мы ведь не метаном дышим -- кислородом, а он не содействует гуманности.

"Моя ошибка. Готов признать: ты лучше меня разбираешься в ситуации, -- покаялся Трикси и после паузы добавил: -- Если бы стреляли в голову, мы оба были бы мертвы. Больше я не стану мешать. Действуй в согласии с вашим земным обычаем".

-- То-то же! -- сказал Ким, поднимаясь. Он прихватил валявшуюся рядом кувалду, прокрался вдоль стенки сарая, выглянул из-за угла и облегченно перевел дух.

Варвару -- чего он втайне опасался -- еще не насиловали. Она стояла на коленях у колодца, над баком для кипячения белья; Шурик с Егором держали ее за плечи, Щербатый, вцепившись в рыжие волосы, совал ее голову в бак. Гиря, почесывая в затылке, наблюдал за этой сценой, а Храпов, развалившись на травке, курил. Пейзаж казался столь же мирным, как если бы дачники отстирывали скатерть после обильного пикника.

Щербатый поднял голову Варвары. Глаза ее были выпучены, широко разинутый рот жадно хватал воздух, по лицу стекала вода.

-- Ну, припоминаешь? -- сказал Гиря. -- Значит, дело было так: вы с сестрицей и с этим Олегом, хахалем твоим, рванули за город, на дачу. Хахаль отвез вас, оставил колеса и умотал электричкой. А дальше что? Колес-то нет! Выходит, сестрица уехала?

-- У-е-хала, -- с трудом выдохнула рыжая.

-- А куда?

-- Н-не з-знаю!

-- Это плохо, что не знаешь. Это, Варька, не по-родственному! Пал Палыч тебе ведь родня? Родня! И свое желает забрать, не чужое! Собственную жену, любовь свою сладкую, единственную! -- Гиря подмигнул помощникам, и те заржали. -- Ну, так где она? Куда винта нарезала?

В глазах рыжей зажглась ненависть. Она мотнула головой и прохрипела:

-- Ищите!

-- Так у нас базара не получится, -- вымолвил Гиря. -- А знаешь, что делают с теми, кто не отвечает за базар? Мочат их, Варька, мочат в натуре! -- Он махнул Щербатому и распорядился: -- Ну-ка, окуни ее, прополощи извилины! Вдруг вспомнит. А не вспомнит...

-- На травке разложим, -- подсказал Шурик и жадно облизнулся.

-- Разложим, -- кивнул Гиря. -- Только ты будешь в задних рядах.

-- Это почему?

-- А потому, что самый моложавый и вообще "шестерка". Окунай!

Варвару снова сунули в воду, а Ким несколько раз присел, согнул руки и поворочал шеей. Тело повиновалось ему, как точный, готовый к битве механизм. Матрица Конана также была на месте, распространяя ощущения могущества и смертоносной холодной ярости. Конан Варвар точно знал, кого и как прикончит.

-- Вытаскивай! -- скомандовал Гиря. -- Ну, припомнила, гадюка рыжая?

-- Н-ничего... н-ничего н-не припомнила, -- еле ворочая языком, произнесла Варвара и плюнула на башмак Щербатому. -- Не найти вам Дашку, волчарам позорным! Не найти! Все зря! Меня зря мучаете и парня зря убили!

Гиря сдвинул густые брови.

-- Ты о себе заботься, не о том фраере! Он копытца откинул, а ты, сучка, пока что жива. С тобой мы по-нежному, по-хорошему, а фраера кушают мураши. Может, уже и съели.

-- Не съели, -- сказал Ким, выступив из-за угла. Движения его были стремительны, словно ветер нес над землей мощное тело; ступни едва касались травы, тяжелый молот со свистом вращался в воздухе. Он ударил Храпова ногой в висок, опустил кувалду на бритый череп Гири, вырвал ее, ломая кости и разбрызгивая кровь, снес затылок Щербатому и, дернув молот на себя, всадил рукоятку под челюсть Егора. Шурик, оцепеневший на мгновение, вскочил и бросился бежать, но кувалда мелькнула в лучах вечернего солнца, догнала и с хрустом врезалась между лопаток. Ким подошел, поднял ее, брезгливо сморщился и сунул в бак с водой.

Варвара глядела на него, сидя на корточках и приоткрыв рот. Глаза у нее были темные, как зеленоватое бутылочное стекло.

-- Ты... ты ведь умер! В тебя стреляли!

-- А вы видели? Вам этот, -- он шевельнул ногой голову Гири, -- на затылок наступил.

-- Я слышала! И видела, что ты мертв, когда меня к колодцу потащили! И рубашка у тебя в крови!

-- Царапина, -- пояснил Ким, присаживаясь напротив женщины. -- Но если говорить серьезно, пулей меня не убить и ножиком не зарезать. Я, Варвара Романовна, умею стимулировать регенерацию.

-- И где такому учат?

-- В Тибете, у буддийских монахов. Искусство бусидо фэншуй.

Варвара, будто не веря своим глазам, покачала головой и бросила взгляд на бездыханные тела.

-- Этому монахи тоже учат?

-- Всенепременно, -- подтвердил Ким. -- Они хоть монахи, а шутить не любят. Опять же бандит -- он и в Тибете бандит.

-- Полезная штука, особенно для цирковых... -- пробормотала женщина. -- Научишь?

-- Никак не могу, Варвара Романовна, далай-лама не велел. К тому же в период обучения -- а длится он восемь лет -- необходимо соблюдать аскезу. Это, я думаю, не для вас.

Губы женщины вдруг задергались, она спрятала лицо в ладонях и то ли зарыдала, то ли захохотала, глухо и хрипло, содрогаясь всем телом, раскачиваясь и царапая ногтями лоб. "Истерика", -- подумал Ким, придвинулся ближе и, обхватив ее за плечи, начал гладить по мокрым растрепанным волосам.

-- Все хорошо, Варвара Романовна... они мертвы, и вам ничто не угрожает... все хорошо... я рядом, я здесь, чтобы вас защищать...

Дрожь постепенно стихала, рыдания сделались тише. Наконец, она вытерла глаза и щеки, сбросила с плеч руку Кима и буркнула:

-- Я в порядке. Ты вот что... ты меня Варей зови.

-- Ким Кононов, писатель. Ваш сосед, -- отрекомендовался Ким. -- Еще -- знакомый Даши.

Варвара ахнула, отстранилась и уставилась на него но все глаза.

-- Мамочки мои... так ты тот самый парень... Дашка говорила, лежит в больнице, в бинтах и синяках...

-- Он самый, только без бинтов, -- подтвердил Ким. -- Бинты -- мелочь, чепуха... в общем-то, для маскировки.

-- А сюда ты как добрался?

-- С Дашей хотел повидаться, а в цирке объяснили, где вас искать. -- Ким извлек кувалду из бака и стал обтирать ее пучком травы. -- Люди мы не чужие, Варя, и думалось мне, что помощь вам нужна. Сердце подсказало.

-- Сердце... -- протянула Варвара, вставая и одергивая сарафан. -- Ошиблось твое сердце: Дашка в городе, а я не героиня твоего романа.

-- Не ошиблось, -- возразил Ким, кивая на трупы. -- Писателю нужны разнообразные впечатления. -- Он тоже поднялся и оглядел поляну. -- Камни тут есть?

-- Камни? Зачем тебе камни?

-- Покойников в болоте утоплю. Глубокое болото? Варвара махнула в сторону деревьев:

-- Вон там, в сотне метров, озеро есть. Такая промоина, что дна не достать... Справишься?

-- Справлюсь. Только вот что, Варвара Романовна... вы уж простите, проголодался я... Регенерация требует массу энергии, так как сдвигается цитологический баланс, а это грозит паратаксисом. Опять же гормоны...

Женщина усмехнулась и погрозила ему пальцем:

-- Гормоны ты для Дашутки оставь. Бандюг со двора убери, а я уж тебя накормлю. Потом поговорим... спаситель!

* * *

Но в этот вечер им побеседовать не пришлось. Одолев огромную сковороду картошки со свининой, Ким сомлел -- то ли от обильной еды, то ли от треволнений и произошедшей с ним метаморфозы, а может, от всего разом. Не каждый день случается погибнуть самому, воскреснуть и посчитаться с обидчиками, отправив души их в астрал, а плоть -- в глубокое лесное озеро! Он размышлял об этом, лежа в маленькой Дашиной горнице, на Дашиной кровати, касаясь щекой ее подушки, что пахла так сладко и тревожно... События этого дня мешались с хайборийскими видениями, битва у колодца переплеталась с боем в Пиктских Пустошах, Гиря и его подручные вдруг превращались в дикарей, одетых в волчьи шкуры, но целивших в Кима -- или в Конана? -- из автоматов "узи" и базук. В общем, смесь была как раз такой, чтобы наполнить его сны кошмарами, но выручил Трикси -- сделал так, что снилась Киму прелестная Даша, плясавшая то на спине у слона, то на выстланной рубероидом крыше сарая, то на поленнице дров.

Ким проспал до десяти, улыбаясь этим чудным снам, а когда пристроился к столу позавтракать, Варвара осмотрела его, вздохнула и промолвила:

-- Симпатичный ты парень, и есть в тебе кураж, и возрастом Даше подходишь, не то что ее шмурдяк... Дай вам господь! Только вчера, по-моему, ты был повыше и покрепче. Или у меня в глазах двоится?

-- Не двоится, -- заверил ее Ким. -- Это все тайцзи ушу... то есть бусидо фэншуй. Стимуляция мышц при помощи биоэнергетической накачки. Тоже тибетская методика.

-- Надо же, -- покачала головой Варвара. -- Ты такой молодой, а уже писатель и боец, и даже в Тибете побывал!

-- Не был я в Тибете, -- отозвался Ким, поглощая яичницу. -- Меня тут обучили, в буддийском дацане в Лисьем Носу. Есть там два монаха, из наших, питерских... один -- Рабинович Мойше Лейбович, а другого зовут Оронг Ханты Манси... Ох, и крутые! -- Он проглотил кусок и спросил: -- А почему вы, Варя, Тальрозе-Сидорова? Это что же, псевдоним?

-- Вовсе нет. Мы, Кимчик, из цирковых, а это нация особая, где всякие крови перемешаны... -- Варвара подперла щеку кулаком и снова вздохнула. -- Тому уж века полтора, как две цирковые семьи породнились, Тальрозе и Сидоровы... От них мы и происходим. Кто на канате работал, кто на трапеции или с першем... еще жонглеры были, дрессировщики и акробаты. Я вот на слоне кувыркаюсь...

-- А Дарья?

-- Что Дарья? Бросила наше ремесло, а счастья не нашла... Деньги у нас были, Ким, золото в червонцах, еще от дедов-прадедов, с Николашкиных времен. Продали, когда Союз накрылся. Я квартиру купила, шмотки, то да се... А Дашка говорит: не стану транжирить, в дело пущу. Она, Дашка-то -- голова! Деловая! Уродилась в Ангелину, нашу прапрабабку, а та цирком правила, сама, говорят, на кассе сидела! Крепко сидела -- грош меж пальцев не проскочит! Дашутка вся в нее... Опять же красавица! Поулыбалась кому надо, дали ей аренду, бар открыла на Фонтанке... И так у нее дело пошло, так пошло!..

-- Что за бар? -- спросил Ким, намазывая маслом четвертый кусок хлеба.

-- Зовется точно по твоей фамилии -- "Конан". Мужик такой был, из греков или римлян. Большой герой! В Троянской войне сражался или в Пунической с Ганнибалом... Не помню. Я, Кимчик, не сильна в истории.

Кононов вздрогнул, чуть не подавившись хлебом. Он знал про это заведение! Он его помнил! Он даже был в нем... Бар "Конан" неподалеку от Графского переулка и Аничкова моста! Года три тому назад Халявин собрал там конанистов и сотрудников редакции -- отмечали выход в свет пятидесятого тома и начало новых серий про Кулла Валузийского и Рыжую Соню. Ели бифштексы, пили пиво, закусывали креветками и соленым миндалем... Ким даже вспомнил метрдотеля или менеджера -- такого щуплого, юркого, смешливого... Халявин книжкой его одарил -- "Конан и леопард с Гирканских гор".

[В Петербурге, на Фонтанке, у Аничкова моста, действительно был бар "Конан", и там, зимой 1995 г., издатели и автор отмечали выход в свет романа под названием "Дар Митры" (примечание М.Ахманова)].

-- Конан, а ты -- Кононов, -- задумчиво повторила Варвара. -- Видать, судьба! Мы, цирковые, в судьбу верим.

-- А дальше что было? С Дашей и баром? -- Ким прикончил яичницу и отхлебнул чаю. Рыжая подвинула ему варенье.

-- Ну, как водится, стали Дашутку тянуть под "крышу". Трое приходили или четверо -- отбилась. Потом и Пашка этот заявился, Чернов Пал Палыч... Бизнес у него ресторанный по всему городу, а сам из бывших таможенников, на водке паленой приподнялся. Увидел Дашку и с ума сошел. Ты, говорит, драгоценность, изумруд, тебя в оправу из брильянтов надо взять и золотом чеканным обложить! Иди, мол, за меня красавица, и все тебе будет -- и "крыша" надежная, и норки с соболями, и брильянты с кадиллаками, и вилла на Канарских островах. Дашка посмеялась. Не хочу, сказала, на Канарах, а хочу в Акапулько. И что ты думаешь, Кимчик? Приполз через месяц, ключи притащил!

-- Надо же! -- удивился Ким, наворачивая варенье.

-- Ходил он за ней, ходил, а Дашка -- умница! -- не отваживала. "Крыша" и впрямь надежная, и лучше такой защитник-ухажер, чем отморозок с Лиговки... Но замуж за него не собиралась. А год назад взяла и собралась! Приворожил ее будто... Околдовал! И после свадьбы я ее не видела и дозвониться не могла. Держал как птичку в клетке... Дашка звонила иногда и бормотала что-то несусветное -- мол, талисманом меня считает, думает, счастье со мной привалило, начал всерьез богатеть. Говорит такое и плачет... Я ей -- уходи, беги! Она опять же плачет -- не могу, любить приказано и быть при нем. А почему? Не знаю... -- Варвара покачала головой и тихо прошептала: -- Темное дело, чародейное...

Ким нахмурился, пытаясь что-то вспомнить. Мысль ускользала, пряталась, таилась, пока он не взмолился Трикси: "Помоги!" И сразу всплыли склад-"корабль", стол, пивные бутылки и трое за столом, Мурад и его похитители, а следом припомнились слова: "Дашка у Палыча привороженная... экстрасенса нанял или ведьму... поперло ему -- и с Дашкой, и с ресторанами, и в прочем бизнесе-шминдесе..."

Он отставил кружку и сказал:

-- Чародейное? Ну-ну... Это по моей части. С этим я, Варя, разберусь. Тем более что чародей халтурный -- Дарья ведь все-таки сбежала!

На сочных губах рыжей мелькнула мечтательная улыбка.

-- Сбежала, да... А как сбежала, знаешь? У Пашки усадьба в Комарове, там и живет, с охраной и прислугой. Звоню. Трубку качок поднимает, зовет, как обычно, хозяина. Я -- стонать да рыдать... Упала, мол, на репетиции, вывих или перелом, думала, пройдет до вечера, а сейчас болит, хоть на стенку лезь, еле до телефона доползла. Ночь опять же, никто не едет... Он мне: у меня поедет! Хочешь, "Скорую" вызову или своих врачей пришлю, с сиделками. А я: Дашу хочу, сестренку!.. в участии нуждаюсь!.. И вою в голос. Он подумал и говорит: сам приехать не смогу, гость у меня деловой, а Дашенька одна не выезжает. В остальном чего хочешь проси, хоть академика медицинского! Приедет, ногу отрежет и новую -- хе-хе! -- пришьет. А я: не отпустишь Дашку, тебе же хуже. Узнает как-нибудь, что про сестру больную скрыл, устроит тебе семейную жизнь! Уговорила, словом...

Ким -- ушки на макушке! -- сидел, слушал, не перебивал. История, будто у Алисы в Зазеркалье, делалась все интересней и интересней.

-- Я ведь что удумала? -- сказала Варвара. -- Я удумала такое: приедет Дашка, войдет ко мне с охранником, а у меня Олежек, парень крепкий, и мы того охранничка повяжем. А там, по ситуации, в дверь или в окно, и к Игорю -- он ждал с машиной во дворе. Только нас и видели! Ну, сторожу у окошка, гляжу на улицу -- сестренка подъезжает, но не ко мне идет, а вдруг пустилась в бега! А мужики-охранники -- за ней! Мы с Олегом через окно во двор, перехватили Дашутку и деру, пока ты с теми мужиками бился. Ты прости нас, Кимчик, что не помогли... Я уж думала -- наше счастье, пьяный на охранников полез, задержит...

-- Зачем мне помощь? -- отозвался Ким, небрежно шевельнув бровями. -- С фэншуйным карате бандиты не страшны. То есть я хотел сказать, не с карате, а с бусидо.

-- А Даша говорила, сильно тебя покалечили...

-- Я ведь объяснил, что это видимость одна. Кодекс у нас, у бусистов, такой: злодея сразу не бить и даже не очень сопротивляться. Вдруг в совесть придет, одумается? Ну, а если настырничает... -- Скорчив жуткую гримасу, Ким грохнул кулаком о стену.

Варвара с пониманием кивнула головой и начала прибирать со стола, приговаривая:

-- Поеду в город с тобой, у Олежки поживу, в вагончике... Что тут куковать, раз Даши нет? Она, знаешь, час-другой была, как под кайфом, потом отлежалась, к тебе в больницу съездила, а там мы за город собрались Только не усидела здесь. К своим, говорит, поеду, к Славику, Маринке, Лене... все из ее заведения... Шмурдяк заявится -- отобьюсь, а то и башку продырявлю! Гордая она, Дашка... насилия над собой не прощает. Ты уж за ней, Кимчик, пригляди!

-- Пригляжу, -- промолвил Ким. -- Вас отвезу, заеду к приятелю, отдам машину и к ней. Может, Дарья у меня поживет?

Варвара усмехнулась:

-- Может, и поживет! Как договоритесь. Оглядев Кима, она исчезла в своей комнате и возвратилась с синей, тщательно отглаженной рубашкой.

-- Эту одень, Олежкину. Твою я выбросила. Вся в кровище...

Через полчаса они зашагали по ухабистому тракту вдоль болотца. Ким сгибался под тяжестью кувалды, а рыжая шла налегке, о чем-то размышляла, посвистывая птицам да швыряя в болото еловые шишки. Когда миновали красный джип, она плюнула в его сторону и спросила:

-- А скажи-ка, Ким, велики ли у писателя доходы?

Кононов, отдуваясь, переложил кувалду на другое плечо.

-- Знаете, Варя, что говорят издатели? Российский писатель должен быть тощим, нищим, голодным и пьяным. Чтоб адекватно отражать российскую реальность.

-- Выходит, доходы небольшие, -- заключила Варвара. -- Ну, ничего, Дашутка тебя подкормит и приоденет! А издатели твои сквалыги, вруны и сволочи. Вот Лев Толстой... Тоже писатель был, а граф! Богатый, сытый и с поместьем! "Войну и мир" написал!

-- Реальность была другая, -- заметил Ким, распахивая дверцу "Москвича".

* * * Диалог седьмой

-- Не нашли?

-- Нет, Пал Палыч. Джип на месте, дом пустой, дрова раскиданы, натоптано везде, и у колодца все в крови. Кровь вчерашняя, подсохлая, но пятен, как на скотобойне, -- и на траве, и на колодезном срубе, и на бачке для воды. Словно свиней кололи...

-- Хмм... Ты, Толян, не увлекайся, давай без аналогий. Что еще?

-- Еще следы, Пал Палыч. Тачка подъезжала, "жигуль" или "Москвич", протектор в грязи отпечатался. И кроссовки! Шастали от колодца в лесок, а там -- к пруду... Даже не пруд, а полынья в болоте, глубокая и с топким берегом.. Отпечатки ясные, будто тащили тяжелое и не раз.

-- Тяжелое, говоришь? Хмм, тяжелое... И какие мысли у вас с Сашком зародились?

-- А что тут рожать, Пал Палыч? Подвалил мужик на тачке, угробил наших и сбросил в прудик. Потом отвалил. Может, с бабами, может, один.

-- Гирю угробил и четверых бойцов? С оружием? Плохо верится, Толян!

-- Не верите, а зря. Если тот, что со склада утек, так очень может быть. Мы его с Сашком тащили -- на ощупь бациллистый, а как он Гирю приложил! И Коблова с Петрухой! Такому убить, что пива выпить!

-- Боишься?

-- Боюсь, Пал Палыч! Я ведь не из Гириной бригады, к крови непривычен... И свою жаль!

Долгое молчание.

-- Вот что, Толян... Ты фокусника того на рожу помнишь?

-- А как же! С Сашкой везли, в подвал к Мураду кантовали... Как не запомнить!

-- Знаешь кабак на Фонтанке? Бар, откуда Ерчуганова вышибли?

-- Знаю. Возил туда спиртное.

-- Ерчуганов там поблизости сшивается, следит. Сказал, заявился тип какой-то, тощий и с огромным молотком. Не пьет, а усадили на почетном месте... Ты прогуляйся вечерком, в окошко загляни. Вдруг узнаешь?

-- А если он меня узнает?

-- Я что сказал, лохастый недоумок? Я сказал, в дверь не лезь, в окошко загляни! Окна там широкие, большие... Понял, чмо?

Вздох. Потом с сомнением:

-- Ну, ежели в окошко..

-- Иди, Толян, иди... И во дворе не ошивайся, в город езжай, на склад. Устал я от тебя...

Глава 8. Бар "Конан"

Киплинг сказал есть шестьдесят девять способов сочинять песни племен, и каждый из них правильный. Путей, ведущих от мужчины к женщине, гораздо больше, но в правильности их тоже не приходится сомневаться. Мы идем по этим дорогам и неизменно достигаем цели -- ведь, в конце концов, человечество еще не вымерло!

Майкл Мэнсон "Мемуары

Суждения по разным поводам"

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г

Кровать была широкой и мягкой, с голубоватыми простынями и тонким, легким, но удивительно теплым одеялом. Возможно, ощущения мягкости и теплоты исходили от спавшей рядом женщины -- ее голова прижималась к плечу Кима, рука обнимала шею, рыжие волосы рассыпались по его груди. Он лежал, боясь пошевелиться, слушал ее тихое дыхание, смотрел, как светлеет окно за плотно задернутой шторой, и вспоминал, вспоминал...

Было ли это вчера или полвека назад? Все-таки вчера; через пятьдесят лет эти рыжие локоны поблекнут, лягут морщинки на нежную кожу, губы станут не такими сладкими... И что с того? Он будет любить ее по-прежнему, ибо любовь не только физическое влечение и не восторг перед женской красотой, а нечто большее -- созвучность душ, соединение сердец, радость, которую даришь и получаешь той же мерой, щедро, без оглядки. Еще, конечно, благодарность. "За что я буду благодарен ей -- тогда, через половину века? -- раздумывал Ким. -- За прожитые вместе годы? За наших дочерей и сыновей? За счастье любоваться ею, слушать ее голос? За то, что она -- моя Муза, моя Дайома, фея с волшебного острова?"

На этом острове он появился вчера и обнаружил, что за прошедшее время как будто ничего не изменилось. Разве что вывеска -- "Бар "Конан" -- была поменьше, зато из бронзы, а сразу за дверью торчал серьезный человек размером шесть на девять -- не иначе как Дашин секьюрити. Зал все тот же -- квадратный, довольно просторный; потолок и стены отделаны дубовыми панелями; напротив входа -- стойка бара; столики вдоль стен числом двенадцать, а тринадцатый стол -- в углу и слева, на возвышении -- не предназначен для посетителей: там, в огромном кресле, сидел восковой Конан, сжимавший в кулаке гигантскую кружку. По стенам было развешано оружие из дерева и жести, секиры и мечи, щиты и кольчуги, а также знамена с таинственными разноцветными гербами; большие зеркала за стойкой делали помещение глубже, отражая сияние факелов-светильников. В середине зала -- пустое пространство в семь шагов поперек; сверху свешивается демон с клыками и алыми электрическими глазками. Демон со злобой разглядывал Конана, будто собирался его съесть.

Перешагнув порог, Ким выбрал место у окна, уселся и со вздохом облегчения пристроил у стены пудовую кувалду. Шесть часов, народа немного -- компания парней у стойки да четыре парочки. Парни пили пиво, закусывали креветками и обсуждали лотерейный бизнес, парочки шептались над бокалами шампанского и красного вина. За фигурой Конана -- распахнутая дверь; оттуда тянуло вкусными мясными запахами и доносилась перекличка поваров.

-- Чего желаете?

Рядом с Кимом вырос молодой официант: суконная рубаха-безрукавка, наплечники из жести и кожаный пояс с подвешенным слева кинжалом. Справа за поясом виднелся мобильник.

-- Аквилонец? -- спросил Ким, обозревая наряд официанта. -- Или немедиец?

[Напомню читателям, что Аквилония и Немедия -- центральные державы хайборийского мира; Конан стал королем Аквилонии (прототип -- Франция) и воевал с Немедией (прототип -- Германия). (Примечание автора)]

-- Простите?

-- Если аквилонец, тащи бифштекс и пива, а если немедиец, куска не съем, глотка не выпью. Еще отравишь!

Парень впал в задумчивость, затем насторожился, бросил взгляд на кувалду, на секьюрити, торчавшего в дверях, и сообщил

-- Мы травим посетителей лишь в особых случаях. Персон нон грата. Вы не из таких?

-- Я -- Конан! Живой Конан! -- заявил Ким, слегка пристукнув по столу ладонью. -- Как я могу здесь быть персоной нон грата? Я только требую аквилонского сервиса. Хочу, чтоб обслужил меня не маркитант, а юная очаровательная дева. Желательно зеленоглазая и рыжая.

Официант вздрогнул и снова покосился на секьюрити.

-- Простите. Один момент... Сейчас сбегаю за девой.

Но вместо девы к столику Кима приблизился менеджер -- тот самый щуплый и юркий, но отнюдь не смешливый. На этот раз глаза его были холодны, как ванахеймский лед.

-- Говорите, вы Конан? Живой?

-- Кровь Нергала! Он еще сомневается! Могу паспорт показать с киммерийской пропиской.

Парни у стойки, почуяв скандал, обернулись. Две парочки поспешно выскользнули вон, а секьюрити напрягся и многозначительно уставился на Кима.

Щуплый менеджер постукал себя по виску:

-- Вы в своем уме?

-- В своем. Натурально в своем, раз деву требую! -- Ким наклонился и зашептал: -- Скажите ей, что Конан Варвар исцелился в лазарете и отомстил пиктам за обиды. Теперь готов спасать ее от колдуна. Только поесть бы сначала и выпить...

-- Так и передать? -- набычился щуплый.

-- Так и передайте. В точности эти слова, а еще привет от Варвары Романовны.

Менеджер вздрогнул, побледнел и ринулся к двери, распахнутой за молчаливо пировавшим Конаном. Вернулся он минут через пять, с любезной -- можно сказать, дружеской -- улыбкой.

-- Давайте знакомиться. Слава Канада, главный местный... э-э... маркитант.

-- Интендант, -- поправил Ким. -- Маркитанты подают, а интенданты снабжают и командуют. А я -- Ким Кононов. Явился с Пустошей Пиктов, с Крутых Горок. Там...

Представив, _что_ там было, он смолк и помрачнел. Убить легко, а вспоминать жутко... живые люди, как-никак, хоть мерзкие и подлые... Для Конана такое раз чихнуть, а для него и Трикси -- мука! "Странно, -- подумалось ему, -- Конан вроде человек, а Трикси -- существо чужое, непонятное, пришелец и бестелесный разум... Но в плане морали и этики Трикси был ближе, чем киммерийский варвар".

Слава, не заметивший его терзаний, произнес:

-- Что там произошло, мы в курсе -- Варвара Романовна уже звонила. И обрисовала... так, в общих чертах... Ну, не будем о грустном! Велено мне вас напоить, накормить и проводить к очам зеленым. -- Он вдруг подмигнул. -- Очи-то хороши, а?

-- Хороши, -- со вздохом согласился Ким и показал на воскового Конана. -- Вот этого лучше уберите. Во-первых, не похож, а во-вторых, я там сяду. Чтоб видели, под чьей охраной заведение.

-- Как прикажете. -- Кивнув, менеджер повернулся к серьезному мужчине при дверях. -- Селиверстов! Не в службу, а в дружбу -- убери чучело! Сунь в кладовку, где компот из персиков и груш. У нас теперь живой Конан на балансе.

Ким с неторопливостью поднялся, прихватил кувалду и, провожаемый любопытными взглядами парней у стойки, проследовал к огромному креслу и почетному столу. Вокруг него захлопотали трое: Артем, давешний аквилонец-немедиец, и две девицы, Марина и Лена. Пиво, жаркое, картофель фри, салаты, мясное ассорти, орешки... Кононов ел, чокался кружками со Славой и, поглаживая рукоять кувалды, плел истории о хайборийских делах. О драгоценностях Траникоса и тенях Замбулы, о мерзких богах Бэл-Сагота, о Стигии и Черных Королевствах, о ледяном великане Имире и гномах, что роют золото в холмах Гипербореи. Не забывал он точно указать, какому магу вырвал печень, какого демона располовинил и скольким пиктам, ванам или асам выгрыз горло либо послал их на Серые Равнины с намотанными на нос кишками. Славик, то подмигивая Киму, то подливая ему в кружку, с серьезным видом интересовался, как приготовить кебаб из дракона, взять ли мясо с ляжки или с хвоста, и почем услуги гейш в Аргосе и Коринфии; Ким солидно объяснял про ядовитость драконьей плоти и то, что лучшие девки в Шадизаре, а берут они туранскими крузейро, по монете за ночь. Бар между тем наполнялся; Артем с девицами не успевали разносить, парни у стойки сосали по четвертой кружке пива, прочий люд не отставал, внимая сказаниям киммерийца, и, судя по всему, выручка ожидалась рекордная.

Ким доел последние салаты и, опираясь на кувалду, встал. Его ощутимо покачивало; лица, обращенные к нему, двоились, прыгали яркие отблески на жестяных доспехах и секирах, а свет электрических факелов трепетал, будто раздуваемый незримым ветром. Вдобавок в ушах шумело, и речи Славика, тянувшего, его к дверям, стали совсем неразборчивы.

"Трикси!" -- воззвал Кононов к своему неразлучному духу.

"Нейтрализую! -- грохнуло под черепом, и тут же, печальнее и тише, раздалось: -- Но поиски безрезультатны, Ким... Сканировал несколько тысяч, пока мы сюда добирались, но никаких следов инклина..."

"Значит, нужен поиск не простой, а целенаправленный, -- отозвался Ким. -- Вот завтра и займемся".

-- Сюда, гость дорогой... -- Славик, придерживая за талию, вел его мимо кухни и кладовых с вместительными холодильниками, мимо дверей с табличками "Бухгалтерия", "Менеджер", "Душевая". -- Нам в этот коридорчик... аккуратно, чтобы вписаться в поворот... и прямо в дверку, не спотыкаясь на пороге...

-- Куда ты меня тащишь? -- спросил Ким. -- И почему вцепился в мой ремень?

-- Провожаю в комнату отдыха руководящих кадров. А вцепился для гарантии. Все же изволили выпить немало.

-- Мне, как слону дробина. Киммерийцы пьют не кружками, а бочками.

И правда, шаг его был тверд, слух ясен, и перед глазами уже не кружилось и не качалось. Славик уважительно причмокнул, подвел Кима к стеллажу в комнате отдыха, что-то надавил, и полки бесшумно отъехали в сторону. За ними темнела узкая лестница, ведущая вверх.

-- Тайная явка? -- полюбопытствовал Ким.

-- Вроде того. Работаем мы заполночь, и шум беспокоил жильцов со второго этажа. Кляузы пошли, жалобы, угрозы... Дарья этого не любит, и с первых же прибылей квартиру откупила, еще до того, как... -- Слава кисло ухмыльнулся. -- В общем, место, не известное ее супругу. Как раз такое, где прячутся зеленоглазые девы.

Он подтолкнул Кима к лестнице. Вспыхнула лампочка, стеллаж с негромким шорохом закрыл проем, и Кононов начал подниматься. Наверху была обычная дверь, полуоткрытая, за ней -- прихожая: обои под мрамор, ковер цвета морской волны, хрустальные светильники, встроенный в стену шкаф с зеркальной дверцей. "Грот Дайомы!" -- озираясь, подумал Ким.

Дайома тоже здесь была. Строгий темный костюм и туфли-лодочки, макияж -- по минимуму, волосы уложены узлом, на шее -- ожерелье из агата и никаких других украшений. Бизнес-леди! Деловая, как Шерон Стоун при подписании контракта.

Зубы ее блеснули в улыбке, и впечатление строгой деловитости рассеялось.

-- Ким...

-- Даша...

Ее рука была одновременно мягкой и твердой. Выпускать ее Киму не хотелось. Они стояли и глядели друг на друга. Потом он сказал:

-- Ты обещала, что найдешь меня.

-- Вот... нашла...

Она потянула его в комнату. Тут обстановка гармонировала с Дашиным костюмом: компьютер, факс и телефон на черном офисном столе, напольные часы и телевизор, полки с папками и справочниками, диван и рядом -- столик с баром. Бутылка, два бокала... "Французское бордо", -- отметил Ким.

Даша налила вина. Цвет его был рубиновым, а аромат такой, что мысли у Кима снова смешались.

-- За встречу!

-- За встречу...

Она опустила бокал. Тонкие пальцы скользнули по краю хрустальной посудинки.

-- Варя мне звонила. Спасибо, Ким. Если бы не ты... Правда, что в тебя стреляли?

-- Правда.

-- И?..

Дашина ладошка вдруг оказалась у него под грудью, рядом с сердцем. Ким выдохнул:

-- И ничего. Даже царапин не осталось.

-- Я хочу посмотреть!

Он расстегнул рубашку. На щеках Даши выступил слабый румянец; прикосновение ее руки было нежным, ласковым.

"Что она делает?" -- проснулся Трикси.

"Исчезни! -- мысленно рявкнул Ким. -- Заткнись, исчезни и носа не высовывай!"

"У меня нет носа. Мы диффундируем метан сквозь кожу, по осмотическому принципу", -- с достоинством проинформировал пришелец, однако замолк.

Даша покачала головой.

-- В самом деле ничего, ни шрамов, ни царапин... Варя сказала, что ты учился у буддистов, у каких-то монахов со странными именами, да? И учили тебя странному -- буси или тайфэй... Никогда не слышала! Варя такая фантазерка!

-- Никаких фантазий, -- промолвил Ким. -- Сплошное бусидо фэншуй, владение тонкой энергией в оборонительных и лечебных целях. Еще помогает сделать жизнь счастливой и влиять на окружающих.

Он уставился в зеленые Дашины очи, чувствуя, что тонет в них, как песчинка в Марианской впадине. "Большой вопрос, кто на кого влияет", -- мелькнула мысль.

Даша вздохнула:

-- Ты меня гипнотизируешь, но мне не страшно. Даже наоборот... Давай-ка, пока не загипнотизировал совсем, я покажу тебе квартиру.

Покажу квартиру... Сердце Кима сладко дрогнуло. Этого чужим не предлагают! Не смотрят на них с таким восхищением и лаской! Значит, уже не чужой...

-- Главное я знаю, -- сказал он, -- знаю, как спуститься вниз. Если на тебя наедут...

-- Наедут, -- с внезапной грустью подтвердила Даша. -- Не завтра, так послезавтра, не в июне, так в июле... Он от меня не отвяжется.

"Супруг", -- догадался Ким. Он шел за Дашей, любуясь ее движениями, стремительными и легкими, будто она скользила, не касаясь пола. Колыхался тяжелый узел волос на затылке, раскачивалась юбка над стройными икрами, в ритме танго постукивали каблучки... Дайома, прекрасная фея! А может, Зийна, пуантенка? Ким чувствовал, как эти женщины, переместившись из сказки в быль, сливаются в одну, живую, теплую и близкую. В этом таилась опасность -- не для влюбленного Кима, но для писателя Майкла Мэнсона. Он сотворил двух героинь, но будут ли они различны, непохожи, когда мечтаешь о реальной девушке? Ее ведь не разделишь по-халявински: эта -- рыжая стерва, а та -- блондинка с нежной душой... "Печально, но Зийну придется ликвидировать, -- подумал Кононов, -- Дайома все же главный персонаж, и без нее никак не обойтись".

Они миновали прихожую и коридор, взглянули на непривычно большую кухню и гостевую комнату и, наконец, очутились в спальне.

-- Ты не спешишь? -- спросила Даша, распуская волосы. -- Может быть, устал и хочешь спать?

Дыхание у Кима пресеклось. Она стояла так близко! И пахла так соблазнительно!

-- Не спешу, -- хрипло выдавил он, -- и спать не хочу. Я вообще-то, Дашенька, сова, и ночь самое мое время.

-- Что же ты делаешь ночью, милый?

-- Работаю... роман пишу...

-- Тот, где героиня похожа на меня? Он молча кивнул.

-- Такой роман лучше писать вместе, -- сказала Даша, придвинувшись к нему совсем близко.

Губы у нее были сладкими, язычок проворным, груди упругими, но в отличие от Дайомы вовсе не маленькими.

* * *

Плечо Кима затекло, он пошевелился, и лежавшая рядом девушка глубоко вздохнула. Веки ее поднялись.

-- Ты...

Это "ты" было таким выразительным и значило так много! Ты здесь, ты рядом со мной, ты никогда меня не покинешь... День за днем, год за годом я буду просыпаться и смотреть в твои глаза, в твое лицо -- вот первое, что я увижу в синем утреннем сумраке, увижу раньше, чем свет за окном и чем детей, которых подарю тебе. И ты меня увидишь и улыбнешься, не замечая, что за ночь я изменилась, что я не так молода и прекрасна, как вчера или месяц назад... Мы с тобою -- два путника, которых уносит потоком времени к водопадам; чей-то ближе, чей-то дальше, но мы плывем и плывем, не расставаясь ни на миг, согревая друг друга, не думая о неизбежном.

-- Ты...

Ким поцеловал ее. Даша взъерошила ему волосы, прикрыла ладонью глаза, выскользнула из постели. Он лежал с зажмуренными веками, прислушиваясь к наполнившим комнату таинственным шорохам и шелестам -- она одевалась. Потом раздался звук шагов, скрипнула дверца шкафа на кухне, с шипением зажглась горелка, что-то еще негромко застучало, зазвякало, и в воздухе поплыл аромат свежего кофе. Прошло шесть или семь минут -- Ким отсчитал их по вдохам и выдохам, -- и снова послышались шаги, а вслед за ними Дашин голос:

-- Открой глаза, лежебока.

Он выполнил приказ.

Это была незнакомая Даша, не бизнес-леди в строгом костюме и не нагая фея, дарившая его любовью, но Даша-хозяйка -- правда, не менее очаровательная, чем в предыдущих ипостасях. Она стояла перед Кимом в легкомысленных брючках и топике на бретельках; в руках ее был поднос, а на подносе -- две дымящиеся чашки, печенье и стаканы с соком.

Кофе в постель! Душа Кима сейчас растаяла бы, но это случилось раньше, ночью, и потому растаявшее испарилось. Он сел, потянулся к чашке, глотнул и одобрительно промолвил:

-- Правильный кофе! Крепкий, ароматный... Только несладкий.

-- Сейчас подсластим, -- сказала Даша и поцеловала его в губы.

Завтракали они на кухне. Ким, исправно поглощая бутерброды, смотрел на Дашу, думал о прошлых своих увлечениях и размышлял, чем отличается любимая женщина от просто женщины, с которой можно переспать. Конечно, любимая женщина красивее, и запах от нее приятней, и звук ее голоса нежней, и пища, которой она касалась, имеет необычайный вкус... А кроме того -- кофе в постель! И поцелуи вместо сахара! Сколь помнилось Киму, ни одна подружка так его не баловала. Выходит, не подружку он нашел!

-- Я вниз пойду, к Славику в кабинет, -- сказала Даша, -- проверю с ним отчетность. А ты чем займешься, милый?

-- Не знаю. Четверть десятого, и бодрствовать как-то непривычно... Я ведь, солнышко, по ночам сочиняю, а утром сплю. Часиков этак до двенадцати.

-- Теперь ты будешь днем сочинять, а ночью спать, -- распорядилась Даша и уточнила: -- Со мной.

Ким расплылся в счастливой улыбке.

-- Еще вечер есть Ты не против, чтоб вечерами я поиграл в Конана Варвара? Сяду за стол в твоем заведении, у ноги -- кувалда, под руками -- кружка, а рядом -- Рыжая Соня... То есть ты.

-- В зале мне лучше не показываться, -- возразила Дарья, и на лицо ее набежали тени. Ким тоже помрачнел и буркнул:

-- Век взаперти не просидишь.

-- Не просидишь, -- согласилась она. -- Тем более, что он уже знает, где меня искать. Пришел Селиверстов, выкинул его "шестерок", коленом вдогонку наподдал... Не сам же до этого додумался! Значит, хозяйка вернулась...

-- Но не одна, -- сказал Ким, накрывая ладонью ее руку. -- Не одна! С защитником!

Она одарила его долгим, ласковым, тревожным взглядом.

-- Милый ты мой! Не понимаешь, что мне с тобою еще страшнее?

-- Это почему?

-- А потому, что я за тебя боюсь...

-- Зря. Бусидо не выдаст, черт не съест. -- Кононов встал и молодецки повел плечами. -- Если позволишь, я на твоем компьютере поработаю. Роман мне надо сдавать недели через две.

Даша тоже поднялась, чмокнула его в щеку и сказала:

-- За кухней есть еще одна прихожая, и там выход на лестничную площадку. Ключи на гвоздике... Только, если куда пойдешь, записку мне оставь. Проголодаешься, еда в холодильнике. Я к трем вернусь, обедать будем.

Зацокали каблучки, стукнула дверь, и Ким остался в одиночестве -- вернее, с неразлучным Трикси. Вопросы буквально распирали пришельца.

"Твой гормональный баланс в течение ночи резко менялся. Я наблюдал выброс адреналина, кортизона и других гормонов. Еще -- учащенное сердцебиение. Почему?"

-- Разве у финнов бывает иначе? -- спросил Ким.

"У финнов я в такие ситуации не попадал. Скажи, вы всегда размножаетесь в таком критическом режиме?"

-- Мы не размножались. До этого дело, конечно, дойдет, но в отдаленном будущем.

"Не размножались? Но те процессы, что я зафиксировал..."

-- Это любовь, -- пояснил Ким, -- любовь, горнило страсти. Власть Эроса, мой экзоплазменный друг.

"Не понимаю. У тех, кто дышит метаном, каждый акт спаривания ведет к размножению".

-- А спариваетесь вы часто?

"Раз в столетие, если найдутся подходящие собрачники".

-- Бедняги! А мы -- каждую ночь. Кислород, знаешь ли, возбуждает.

С этими словами Ким направился в кабинет, присел к столу и включил компьютер. Машина была у Даши навороченная: конечно, пентиум, плюс плоский монитор на двадцать инчей, видеобластер, стример, DVD-ром и, разумеется, выход в Интернет. Глаза у Кима разбежались, и минут пятнадцать он знакомился с этим богатством, тыкая пальцами в клавиши и бормоча: "А если вот так... а если этак... а тут у нас что?.. ну и ну, вот это хренотень!.. прям-таки полный отпад!"

Натешившись вволю, он произнес:

-- Сейчас поползаем по сайтам экстрасенсов и паранормальных новостей. Вдруг чего и обнаружится.

"Что ты хочешь найти?"

-- Владельца твоего инклина. Или владелицу. Представь, жила себе женщина, жила и вдруг превратилась в ведьму, ровно год назад. С чего бы?

"Насколько я ориентируюсь в вашей психоэмоциональной сфере, поводы могут быть разными. Болезнь, финансовые неудачи, семейная драма, кризис среднего возраста".

-- Все это так, -- согласился Ким. -- Может, дамочку муж бросил или нагрела фирма "Мани ваши будут наши". Однако мы поищем. Не всяких обездоленных, а ведьм-удачниц, а также колдунов, целителей и телепатов. Что-нибудь яркое, чудесное и странное.

Но ничего необычного он не нашел. Ведьмы, колдуны и экстрасенсы дружно предлагали отремонтировать карму, заштопать дыры в ауре и обрести по доступным расценкам мистическую мощь. Новых персон в этой компании не прибавилось, никто не теснил конкурентов, не поражал невиданными чудесами, не обнаруживал необъяснимых талантов. Словом, в сферах паранормального бизнеса сенсаций не наблюдалось, равным образом как и внезапных исцелений от диабета, лейкемии или болезни Паркинсона. Не прибавилось в Питере и святых; ни один из чиновников и олигархов не испытал внезапного приступа совести, не поделился имуществом с ближним, не одарил убогого, не продал виллу на Лазурном берегу, чтоб посодействовать больным детишкам. Наоборот, все с неприличной поспешностью гребли и богатели, богатели и гребли, но это никак не относилось к чудесам. Это была суровая реальность.

После недолгих попыток Ким мрачно насупился и хмыкнул. Идея целенаправленного поиска терпела катастрофу -- то ли ввиду отсутствия чудес, то ли от того, что за год о прошлых чудесах забылось. "Нужно в старых газетах пошарить", -- пробормотал он и ужаснулся, подумав об этом унылом занятии. Сейчас ему не до того -- роман, и Даша, и разборки с ее неприятным супругом... Это с одной стороны, а с другой -- имеется соглашение с Трикси о дружбе и взаимовыручке. И Трикси не нарушает обязательств! Где бы он был без помощи пришельца? Лежал бы под батареей в подвале или валялся в лесу, кормил бы мух да муравьев!

"Не печалься, -- послышался бесплотный голос Трикси. -- Сейчас не вышло, так что-нибудь еще придумаешь. Я в тебя верю. Ты человек с воображением и творческой потенцией".

-- Потенция есть, -- печально согласился Ким. -- Еще бы ума прибавить!

"Ты успокойся и не дергайся. Хочешь, поговорим о чем-нибудь нейтральном? О тепловой смерти Вселенной или о том, что приключилось у вас когда-то с динозаврами?"

-- Лучше попишем, -- сказал Ким. -- Халявин ждать не любит. Напомни-ка последний эпизод... Куда мы въехали?

"В битву с пиктами. Лес вокруг, а больше никого и ничего. Только трупы в ало-сизом вереске, только вороны в вышине да конь в хлопьях пены, только женщина под волчьим плащом да двое мужчин, пристально глядящих друг на друга. И голем говорит..."

-- Хватит, я все припомнил, -- отозвался Ким. Пальцы его затанцевали по клавишам, и вскоре сцена, пригрезившаяся в смертном забытьи, была облечена словами и упокоилась в Дашином компьютере.

"Что дальше?"

-- А дальше они перебрались в Ванахейм, к северу от Пиктских Пустошей, -- пояснил Ким. -- Шагают вдоль побережья прямо в тундру, к ледяным пустыням и замку Кро Ганбор. Пока еще втроем. Ночуют у костра, беседуют...

"Беседуют?"

-- Не только, -- сказал Ким, вспомнив Дашины поцелуи, и вновь забарабанил по клавишам.

* * *

-- Не могу, -- шепнула Зийна, -- не могу, милый! Он смотрит...

-- Он спит, -- сказал Конан, лаская упругую грудь девушки. -- Спит, не видит и не слышит ничего. Он -- камень, и ему нет до нас дела, клянусь Кромом!

По правде говоря, киммериец лишь пытался успокоить Зийну. Их серокожий спутник, хоть и сидел неподвижно, с опущенными веками, не пропускал ни шороха лесного, ни тени в ночном сумраке. Впрочем, их шепот и возня под накинутым плащом его не интересовали; вряд ли Идрайн даже понимал, чем они занимаются и что означают поцелуи, объятия и тихие стоны Зийны.

Второй день они пробирались вдоль побережья, в приграничной местности, разделявшей Ванахейм и Пустоши Пиктов. Здесь, на севере, во владениях Имира, подтаявшие морские льды еще дышали холодом, под низкорослыми елями еще лежали груды снега, а чахлые корявые березы, торчавшие среди трясин, только-только начали пробуждаться к жизни после зимних метелей и вьюг. Путешествовать в этих краях было нелегко: заваленный буреломом болотистый лес подступал к самым береговым утесам, отвесным и обрывистым, каменный щит материка взрезали шхеры, иногда рассекавшие сушу на многие тысячи локтей. Но между лесом и скалами тянулось сравнительно открытое пространство, узкая полоска земли, покрытая осыпями и желтой прошлогодней травой; эту естественную дорогу, уходившую к северу, к равнинам Ванахейма, Конан и решил использовать.

После битвы с пиктами они потратили день или два на отдых, в основном, из-за Зийны, так как ранения киммерийца были не столь серьезными и не помешали бы ему продолжить путь. Но удар дубины, которую метнули в ноги девушке, не прошел бесследно. Кости ее, к счастью, остались целы, однако на голенях вспухли огромные синяки, причинявшие боль при любом движении. Конан лечил ее примочками из листьев папоротника да горьким отваром из мха и хвои. Один Митра ведал, какое из этих средств оказало целительный эффект, но вскоре опухоль спала, и Зийне удалось взгромоздиться на жеребца Идрайна. Путники тут же тронулись в дорогу: мужчины -- пешком, девушка -- на коне.

Когда они пересекли лес и вышли к побережью, скакун начал хромать. Копыта его были сбиты о камни, вдобавок он непрерывно дрожал -- для зингарской лошади суровый северный климат был непривычен так же, как жалкие сухие стебли, которые приходилось жевать вместо сочной зеленой травы. Возможно, сказывалась и недавняя бешеная скачка, когда Идрайн гнал коня днем и ночью, пытаясь настигнуть своего сбежавшего господина; так или иначе каменные осыпи и холод доконали жеребца. Конан забил его и оставил на поживу волкам, ибо в мясе путники нужды не испытывали -- на болотах было достаточно уток и гусей, а в лесу встречались кабаны и лоси. Арбалет Конана вполне мог прокормить его и Зийну, а Идрайн не нуждался в пище. Одно это вызывало у девушки суеверный страх и неприязнь. Серокожий исполин пугал ее -- и своей полной нечувствительностью к холоду, и тем, что не испытывал никаких человеческих потребностей, и бездушным ледяным взглядом, и даже негромким своим голосом, от которого за десять локтей веяло дыханием Серых Равнин. Она никак не могла привыкнуть к тому, что Идрайн всего лишь оживший камень, равнодушный к тяготам нелегкого пути, преследующий только одну цель -- выполнить приказ волшебницы, вдохнувшей в него жизнь. Она...

* * *

Телефон пронзительно заверещал, вырвав Кима из стылой ванахеймской ночи и переправив в теплое июньское утро. Он поднял трубку.

-- Конан Варвар у телефона. Бывший король Аквилонии.

-- Кимчик, ты? А где Дашутка?

-- На боевом посту, Варвара Романовна. Сидит в кабинете у Славика и производит ревизию.

-- Так я ей в кабинет перезвоню. -- После паузы, осторожно: -- Как там у тебя дела?

-- Как в раю. Накормили, напоили и спать уложили. А утром -- кофе в постель.

В трубке раздался облегченный вздох.

-- Ты оценил?

-- Вплоть до загса и обмена кольцами. Хотите, я вашу фамилию возьму? Буду Кононов-Сидоров-Тальрозе.

-- Не стоит, -- сказала Варвара, -- ни в паспорте не поместишься, ни на книжной обложке. Кстати, до обмена кольцами не худо бы развестись со шмурдяком-благоверным. Ты ей эту мысль подскажи.

-- Подскажу, -- промолвил Ким, послушал, как Варвара одобрительно сопит в трубку, и спросил: -- Как там Облом поживает? Выздоровел?

-- На пути к выздоровлению. От бананов хобот воротит, любимую морковь не ест, а трескает отруби с опилками. Диета у него такая при поносе.

-- Сурово! -- посочувствовал Ким. -- Ну, привет передавайте. Я к слонам со всей симпатией... Как оклемается, навещу, морковки принесу и попрошусь потанцевать на спине.

Хихикнув, Варвара повесила трубку. Ким поглядел на экран, неторопливо набрал несколько фраз, потом вошел в нормальный ритм. Странно, но совиные привычки не мешали, шум с улицы не отвлекал -- работа-лось, как ночью, даже еще быстрее и плодотворнее. "С чего бы? -- думал Кононов, барабаня по клавишам. -- То ли кофе в постель, то ли Дашино влияние, то ли Трикси посодействовал..." Так ли, иначе, но снова раскинулись вокруг безлюдные мрачные земли, нависло над головой серое небо, загрохотали волны, штурмуя скалистый берег. Ванахейм! Не так уж далеко от Питера, но все же к Мурманску поближе...

* * *

Путь Конана отклонился к западу, к прибрежным утесам, за которыми ярилось и бушевало море. Тут встречались сосновые рощицы и заросли разлапистых елей; тут, в укромных бухтах, прятались ванирские подворья -- побольше, принадлежавшие вождям, и совсем маленькие, в коих обитала одна семья, какой-нибудь рыбак или охотник с женой и полудюжиной рыжеголовых отпрысков. Смутные мысли бродили у Конана в голове; он собирался заглянуть в подходящую ванирскую усадьбу и либо найти там дружину из крепких молодцов, готовых штурмовать хоть замок колдуна, хоть ворота мрачного царства Нергала, либо выведать, где можно разжиться сотней-другой воинов. Не исключалось, что такой визит мог закончиться побоищем. Все зависело от обстоятельств: как его примут, куда посадят, какой кусок поднесут -- или предложат, вместо мяса и пива, понюхать лезвие секиры.

Размышляя на сей счет и прислушиваясь к грохоту волн, упрямо таранивших берег, он вспоминал о кормчем Шуге, старом псе, об Одноухом, десятнике стрелков, о Харате, парусном мастере, мошеннике Броде, Кривом Козле, Стимо с бычьим загривком, недоумке Рикозе и прочих головорезах, ходивших с ним на "Тигрице". "Эх, были б барахтанцы тут, не пришлось бы сговариваться с ванами, искать у них людей! С другой стороны, если б парни _были_, к чему тогда мстить Гор-Небсехту, этой склизкой гадине? -- думал Конан. -- Тогда бы он о колдуне и слыхом не слыхивал, как и о Дайоме, владычице острова!"

Но судьба судила иначе, и теперь, подбираясь к замку Кро Ганбор, Конан мечтал, как справит тризну по своему экипажу -- причем не багряным барахтанским вином, а кровью! Вот только воинов у него маловато: один каменный ублюдок и одна пуантенка...

Ублюдок, конечно, стоил сотни бойцов, но лучше спихнуть его с утеса и сговориться с ванирами -- с каким-нибудь вождем, готовым обокрасть родную мать, не то что богатый замок. Вождем у ванов почитался всякий, кто мог снарядить боевое судно и два-три десятка воинов, но такой предводитель Конану не подходил; для штурма Кро Ганбора требовался отряд побольше. Иногда он сожалел, что пикты так неуступчивы и упрямы. На худой конец он мог бы, преодолев неприязнь, повести их воинство на север -- вот только чем бы все закончилось? Пикты сражались каменным оружием, а у ванирской дружины Гор-Небсехта наверняка имелись стальные клинки и копья, крепкие медные кольчуги да бронзовые рогатые шлемы. "Нет, -- думал Конан, -- против ванов лучше нанять ванов, если не имеешь под рукой кого получше -- скажем, киммерийцев".

План его был вполне реальным, ибо смертельной вражды между ванирами и киммерийцами не было. Они то ссорились, то мирились; иногда вместе воевали с асами, иногда ходили в набег на Гиперборею, а временами случалось и обратное: киммерийцы и асиры, вступив в союз, обрушивались на Ванахейм. Многое зависело от вождей, от их междоусобиц и счетов друг с другом. Бывало так, что ван ненавидел вана сильнее, чем асира или киммерийца, и охотно принимал помощь иноплеменников, чтобы пустить кровь сородичу. И потому Конан полагал, что сможет с кем-нибудь сговориться -- тем более что в этих северных краях имя его пользовалось известностью и даже почетом. Да, пикты были бы только помехой! Если бы он заявился с ними в ванирскую усадьбу, могло случиться что угодно... Ваниры любили пиктов не больше, чем киммерийцы.

* * *

Ким откинулся в кресле и, хмурясь, почесал затылок. Не нравилось ему, когда куски романа разбросаны там и тут, начало на одном компьютере, а продолжение -- в другом. Непорядок! Соединить бы надо, на этом самом пентюхе, коли он тут задержался... Собственно, не задержался, а обосновался, прочно и надолго. А что? Место хорошее, вид на Фонтанку приятный, и городская библиотека рядом, опять же районный загс поблизости -- хочешь, женись, а хочешь, разводись... Ну, разводиться можно в рубище, а бракосочетание -- момент торжественный, костюм необходим, штиблеты, галстук... А у него -- джинсы да рубаха, и та с чужого плеча...

Он закрыл файл, пошарил в столе, нашел ручку и листок бумаги, написал: "Любезная моя Дарья Романовна! Честь имею предложить Вам руку, сердце и остальные мои органы, какими пожелаете владеть с этого дня и до скончания веков. В общем, вся моя душа и тело -- Ваши! Но тело нуждается в облачении, а зеркало души -- то есть лицо -- необходимо брить и чистить в нужном месте "Блендамедом". Поехал в Озерки, чтобы пополнить гардероб. Если до трех не обернусь, не беспокойся. Целую. Ким". Подумав, он добавил: "Солнышко! Ты пахнешь розами и медом. Ты..."

Ким закрыл глаза, вдыхая ее запах, витавший в воздухе. Солнечный свет, струившийся в окна, трепетал под веками мягким огнем, будто рыжие Дашины волосы, а в голове рождались рифмованные строчки -- что-то о любви, губах, подобных алому кораллу, чарующих очах и спелых виноградных гроздьях, что прячутся за шелком платья. Еще о лебединой шее, тонком стане и... Он вздохнул, решительно поднялся и зашагал к дверям, бормоча: "Двигай, олух, шевелись! Раньше уедешь, раньше приедешь!"

Добравшись к себе на Президентский, Ким набил рюкзак вещами, прихватил роман с парой запасных дискеток, выгреб из стола последние рубли вместе с валютной заначкой. Потом тщательно запер квартиру, спрятал ключ в секретное место и поглядел на часы. Двадцать минут второго... пожалуй, можно прогуляться, а по дороге и цветы купить... Какие любит Даша? Со временем он это выяснит, а нынче что уместней роз?.. Алых, пышных, ярких, с нежным ароматом и лепестками, как губы любимой... целая охапка из миллиона алых розочек... Размышляя об этом, Ким приблизился к цветочному ларьку, исследовал свою наличность и выяснил, что миллион ему не потянуть. Пришлось ограничиться более скромным букетом.

У входа в метро он замер, обуреваемый какой-то смутной мыслью, потом развернулся и прошагал пару кварталов Выборгского шоссе и торгового центра с лавкой унитазов из Бразилии, аптекой "Пурген" и ДСО "Киммерия". Мысль тем временем созрела и оформилась; теперь он знал, что движется сюда, гонимый страхом и тревожным ощущением. Воспоминанием, как впивались в его тело пули -- там, в лесу, и чувством беззащитности перед оружием, какого не было и не могло быть в хайборийских землях. Странно, но он не думал про пистолеты и винтовки, автоматы и гранаты, как если бы забыл о них, вдруг превратившись в Конана; он размышлял о дротиках, метательных ножах, праще и томагавках. Кувалда хороша для рукопашной, а с десяти шагов противника не пришибешь -- тут нужен инструмент полегче, поострее... "Топорик? Может быть", -- подумал Ким и просочился в магазин.

Народу в нем было столько же, как в предыдущий раз, -- он сам да ветхий продавец. Встретил он Кима, точно старого знакомого.

-- Гутен таг! Ну, юноша, кувалда пригодилась? О, да вы с цветами! Какой букет роскошный!

-- Жениться собрался, -- пояснил Кононов, пропуская вопрос о кувалде мимо ушей. -- Вот, присматриваюсь... Может, попадется что-то нужное в хозяйстве.

-- Не хотите наковальню? Или тиски с рычагом, чтоб трубы гнуть? Или ключ разводной, пятидюймовый? Или...

Но Ким обозревал саперные лопатки, железные колья и небольшие туристские топорики. Затем его повлекло к дискам для распиловочных станков; он примерился к одному-другому, ощупал зубчики и острые края, уколол палец и поднял задумчиво брови. Вот это штука -- ни дать ни взять японский сюрикен! Инструментальная сталь, заточена, как бритва, и на вес легка... Пожалуй, то, что надо.

-- Диски возьму для пилы. Такие, с крупными зубцами.

-- Яволь! -- отозвался старец. -- Вам пару завернуть?

-- Нет, двадцать штук. Сложите вон в ту сумочку из брезента.

Продавец сдвинул на затылок кепку "Lily-boy" и поскреб розовую лысину.

-- Жена, я понимаю... крепкая девушка, наверное, долго пилить... Лет за сорок справитесь?

-- Не угадали, -- с важным видом ответил Ким. -- Жену не пилить, а кормить приходится. В общем, лесопилку открываю. Без лесопилки она за меня не пойдет.

-- Бог в помощь, -- сказал продавец, складывая диски в сумочку. -- Лесопилка -- это серьезно. Это вы будете мой постоянный клиент со скидкой в пять процентов. Ферштейн?

-- Ферштейн, -- подтвердил Ким, рассчитался и зашагал к метро. Рюкзак мерно шлепал по пояснице, диски в сумке весело побрякивали, а розы перебивали смрадный запах, которым тянуло с забитого машинами шоссе. Двигались они стремительно, и Трикси разворчался:

"Эти ваши экипажи... грохот, вонь да гарь... метан не любите, а углекислый газ -- он что же, лучше?.. или полезней для здоровья?.. Хоть бы неслись помедленней, сканировать не успеваю!"

-- Домов тебе мало? Люди живут в домах, а не в машинах.

"Мы уже шли этой дорогой, и здания я просканировал. Лучше выбрать другой путь, дворами или параллельной улицей".

Ким замедлил шаги и помахал перед лицом букетом -- день был жаркий.

-- Ну так выбирай! Или дворами, или улицей. Я не могу разорваться!

"Я тоже".

-- А, собственно, почему? -- Кононов совсем остановился. -- Ты у нас инклинайзер! Умеешь расщеплять сознание.

"Я объяснял уже, что в вашем мире мой метод не годится. Конечно, я могу рассеять свои инклины, но мне их потом не собрать. Ваша ментальная резистентность..."

-- Да-да, я помню -- из-за нее ты теряешь связь с инклинами. Но по-моему... -- Ким застыл, как гончая при виде дичи. -- По-моему, -- повторил он тише, -- твой метод нуждается в усовершенствовании. -- Ты ведь рассеиваешь инклины случайным образом, так?

"В каком-то смысле. Обычно я отправляю их в центры цивилизации по всей планете, а уж кому достанется инклин, определяет случай. Но на Земле так действовать нельзя. Я просто растеряю частицы своей сущности".

-- Из-за того, что не можешь поддерживать связь на большом расстоянии. Предел, насколько я помню, метров сорок-пятьдесят. Я не ошибся?

"Нет. С этой дистанции я могу вступить в контакт с инклином и извлечь его из разума носителя". Ким с довольным видом усмехнулся:

-- Значит, возможна рассылка инклинов по адресам. По точным адресам, конкретным людям, с которыми мы можем встретиться в любой момент. Например, моим коллегам, Жеке Киселеву, Леонсону, Дрю и прочей публике. Даже Халявину, Нергальей Заднице! А кроме того, соседям по дому, продавцам, официантам "Конана" -- в общем, всем, кого я вижу регулярно.

"А цель? -- полюбопытствовал Трикси. -- Какая в этом цель?"

-- Если инклины будут работать в режиме поиска, наши возможности расширятся. Каждый носитель где-то бродит, встречается с сотнями людей, даже с тысячами, и мы проверим эти толпы с помощью инклинов. Конечно, если ты настроишь их необходимым образом. Запрограммируешь, как стаю ищеек.

"О!" -- произнес Трикси и замолк. Ким ждал, побрякивая дисками в сумке, и постепенно чувство глубокого удовлетворения охватило его. Источник этой эмоции был внешним -- ее несла ментальная волна, и в ней ощущались благодарность и надежда. Можно сказать, даже энтузиазм.

"Вот видишь, я в тебе не ошибся, -- заявил наконец пришелец. -- Ты в самом деле человек с воображением и творческой потенцией. И очень, очень разумный в отличие от остальных представителей вашего вида! -- Сделав паузу, Трикси признался: -- Я удивлен. Отличное решение, хотя оно не вписывается в рамки наших методов. Инклин -- квазиразумная структура, и я могу его, как ты сказал, запрограммировать. Термин не совсем подходит, но суть процесса не важна; пусть называется ориентацией на достижение определенной цели. Только выбирай доверенных людей, надежных, с устойчивой психикой. Этот сантехник..."

-- Не надо о печальном, -- промолвил Ким и зашагал к метро. На эскалаторе он поднес букет к лицу, закрыл глаза и на мгновение представил, будто касается Дашиных губ.

* * * Диалог восьмой

-- Хорошо тут у тебя, Паша... Сосны, тишина, покой, забор высокий, ворота крепкие, благослови их Аллах... Люблю! Опять же коньячок, бассейн и банька... Но ты же меня не за этим звал? Не только за этим? Есть какие-то проблемы?

-- Есть, Анас Икрамович, есть... Хе-хе... Без проблем не проживешь!

-- Конкуренты, э?

-- Вроде того. Вот у меня кабачок на Фонтанке, хороший кабак, и место торговое, прибыльное... Оттягать хотят! Людей моих побили и погнали, а я ведь в заведение вложился! Хотя формально не мое, на Фукса регистрировали. Ну, Фукс там ни при чем, другие крутят.

-- Оттягать? Нехорошо! Аллах не любит, когда на чужое зарятся! Что ж ты бойцов не пошлешь? Главного крутильщика возьми, мне отдай. Увезем к брату в Хасавюрт, в ямку посадим, поучим уважению.

-- Не взять мне главного, Анас Икрамович. Большой фокусник, ниндзя! Поймали было, хотели поучить, так он моих уродов покалечил и слинял. Дальше -- хуже...

-- Это как?

-- А так. Послал я за город пятерых... хмм... по личному делу отправил, семейному... Не вернулись! Велел поглядеть -- тачку пустую нашли, потом следы... натоптано сильно, и кровь... Думаю, этот ниндзя расстарался. Может, не один, с помощником...

-- Тамбовский, что ли, отморозок? Вроде мир у нас с тамбовскими...

-- Чей, не знаю, а Гиря, боец мой покойный, говорил, что тип -- из писателей. Теперь романы пишет в моем заведении на Фонтанке, видели там его. Кабак зовется "Конан", так он под этого Конана работает, таскается с огромным молотком. Боятся мои люди, Анас Икрамович. Помочь бы надо. Профессионально.

-- Писатель, э! Дело-то смешное, Паша. Мелкое!

-- Пять трупов -- мелкое?

-- Трупов ты не видел. Может, твои запили, подрались, вернутся через день, и ты их лично трупами сделаешь. Потом других наймешь, серьезных, чтоб этого Конана прищучили.

-- Хе-хе... Не вижу смысла нанимать, Анас Икрамович. Я вам плачу, вы и разбирайтесь.

Долгое молчание. Потом:

-- Ты, Паша, так на меня не смотри... глаз у тебя нехороший, Паша, такой глаз, что хочется ножиком ковырнуть...

-- Аллах не простит, Анас Икрамович! Ну, так пошлете своих?

-- П-пошлю. С-сегодня вечером устроит?

-- Да. Только по-тихому, без погрома. Чтоб мебель не ломали, не били зеркала и не пугали посетителей. Спецы у вас хорошие, стратеги кагэбэшные, пусть придумают, как фокусника взять и вырубить. Хитростью или там подначкой... Но не под локти на улице!

-- А почему?

-- Убьет и удерет.

-- Убивать и мы умеем.

-- Если успеете, нет возражений. Но аккуратно, без лишней стрельбы. И вот еще что, Анас Икрамович... Пусть ваши отзвонят, что все в порядке, я подскочу, загляну в кабак. Надо же -- хе-хе! -- принять и оплатить работу!

-- Это без проблем. Отзвонятся. Ну, еще по одной, Паша!

Мелодичный перезвон стаканов. Потом:

-- А где хозяйка твоя, жена-красавица? Прячешь?

-- Была бы здесь, чего ее прятать? Укатила, Анас Икрамович, уехала на отдых в теплые края. Греется сейчас на пляже в Акапулько.

Глава 9. Поединок

Увы! Канули в вечность романтические турниры, где рыцари ломали копья, где воины сходились грудь о грудь, испытывая крепость мышц, мечей и панцирей, где дамы рукоплескали победителю, а звуки труб и голоса герольдов летели над зеленым полем и отдавались эхом среди высоких стен величественных замков. Схватки нынешней эпохи происходят преимущественно в кабаках.

Майкл Мэнсон "Мемуары

Суждения по разным поводам"

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

-- Господин! Эй, господин!

Конан обернулся.

-- Там человек! -- Голем тыкал секирой в сторону прибрежных скал. -- Прячется за камнями! Прикажешь достать?

-- Я сам достану, серозадая обезьяна. Стой где стоишь!

Киммериец воткнул копье в землю и с вытянутыми руками направился к черным базальтовым утесам. Их склоны, иссеченные ветром, были покрыты глубокими трещинами; одни из них походили на морщины, другие -- на шрамы от затянувшихся ран, а третьи зияли, подобно огромным разрезам, проделанным топором гиганта. Камни, выбитые из скалистой тверди, валялись внизу беспорядочными грудами, и были среди них всякие -- от таких, что величиной с барана, до таких, в коих можно было бы выдолбить пещеру для небольшого племени троглодитов. Идрайн показывал как раз на одну из самых крупных глыб.

Подойдя к ней ближе, Конан рявкнул:

-- Эй, выходи! Не бойся! Сегодня я обещал Крону не трогать рыжих!

-- Зато с меня Имир не брал никаких клятв, черный хорек! -- раздалось в ответ, и из-за камня выступил огромный ванир. Его засаленные огненно-красные лохмы падали на плечи, борода казалась бесформенным шерстистым клоком, куртка была распахнута и обнажала могучую, заросшую рыжим волосом грудь, а кулаки, тоже в рыжей щетине, походили на два тяжелых молота. У пояса ванира висел топор, а у ног валялась вязанка хвороста, перетянутая ремнем из китовой кожи. -- Ну, чего ты ищешь на моей земле, хорек? -- рявкнул рыжеволосый. -- Клянусь моржовой задницей, здесь никому не разрешается бродить без дозволения Хорстейна, сына Халлы! Особенно ворюге-киммерийцу!

-- А дорого ли стоит твое дозволение? -- спросил Конан.

-- Мешок серебра! Вот такой! -- Огромные лапы ванира раздвинулись, потом описали в воздухе круг. Похоже, речь шла о мешке размером с бычью голову.

Конан, хмыкнув, оглядел унылый берег, торчавшие кое-где ели да сосны, бесплодный скалистый обрыв и уходившую к востоку тундру.

-- Незавидные у тебя земли Хорстейн, сын Халлы, -- сказал он, -- и красть тут вору-киммерийцу нечего. Вдобавок, не вижу я на скалах рун или иных знаков, коими были бы отмечены твои права на владение землей. Сдается мне, что ты, лживый пес, просто хочешь ограбить путников, а?

Пасть рыжеволосого растянулась в ухмылке.

-- Может, и хочу! А руны, о которых ты толкуешь, я готов вырубить своей секирой на твоей башке!

Он взялся за топорище, но Конан, расстегнув пояс с мечом, бросил оружие на землю и предложил:

-- Мешок серебра не стоит ни твоей жизни, ни моей. Не хочешь ли помериться силами без острого железа? Победишь, серебро твое, проиграешь, так хоть останешься жив. Годится, рыжий шакал?

Ванир смерил киммерийца недоверчивым взглядом.

-- А есть ли у тебя серебро, вонючий хорек? Ты не походишь на человека с набитым кошельком.

Конан вытащил из-за пазухи кожаный мешочек -- тот самый, который он взял у мертвого матроса с зингарского корабля. Распустив завязки, он высыпал на широкую ладонь несколько монет -- полновесных кордавских даблантов с изображением лика Митры. Глаза Хорстейна жадно блеснули.

-- Вот, видишь. -- Побренчав монетами, киммериец опустил их в кошель, а кошель бросил на землю рядом со своим мечом. -- А у моего слуги, вон того парня с серой рожей, есть целый мешок серебра -- как раз такой, какой тебе хочется.

-- Ладно! -- Ванир с заметным сожалением расстался со своей секирой и, задрав голову, посмотрел на небо. -- Вроде бы непогода собирается, -- сообщил он. -- Ну, ничего, до бури я тебе бока-то обломаю и загривок намну, киммерийский хорь.

Ванир стащил куртку. Торс его оплетали могучие мышцы, а левое предплечье пересекал шрам, явный след молодецкого удара топора. Конан, сбросив плащ, потуже насадил на голову железный обруч -- схватка, кажется, предстояла жаркая. Он мог бы предложить ваниру поединок на ножах и прирезать его, как лесную свинью, но такой исход киммерийцу не нравился. У него были свои виды на этого рыжеволосого дикаря.

Противники сошлись, и Хорстейн без долгих раздумий метнул огромный кулак прямо в подбородок Конану. Тот подставил плечо и крякнул; удар был силен! Но слишком прямолинеен и неискусен. Вряд ли ванир обучался кулачному бою, коим владели мастера Заморы, Немедии и Аквилонии.

Дождавшись, когда Хорстейн сделает новый выпад, Конан отступил и, скользнув за спину ванира, наградил его увесистым пинком. Рыжеволосый растянулся на земле, сунувшись лицом в вязанку хвороста. Когда Хорстейн вскочил, Конан с удовольствием убедился, что щеки у него расцарапаны, а на шее багровеет здоровенная ссадина.

-- Ну, хватит с тебя, рыжая шкура? -- спросил киммериец.

Ван, изрыгая проклятия и поминая через слово то моржовую задницу, то протухшие кишки кита, вновь ринулся к врагу. Некоторое время бойцы кружили по истоптанной земле, обмениваясь ударами; вскоре у Конана расцвел огромный синяк на ребрах, а у Хорстейна был подбит глаз и рассечена бровь. Струйки крови, мешаясь с потом, текли по его виску, заливали ухо и исчезали где-то в дебрях нечесаной бороды.

При очередном повороте Конан оказался спиной к скалам, лицом к своим спутникам, стоявшим шагах в двадцати. Зийна выглядела спокойной, лишь пальцы ее стискивали рукоять меча да трепетали веки. Физиономия Идрайна напоминала запечатленный в камне лик высокомерного демона, следившего за схваткой пары псов. Мнилось, что на ней написано: хочет господин потешиться, пусть тешится, да только к чему? К чему, если все можно закончить одним ударом?

Внезапно Хорстейн наклонил голову и бросился на киммерийца, ударив теменем в челюсть. Жесткие грязные волосы на миг забили рот Конана; он вцепился в них зубами и дернул, выдрав изрядный клок. Ван зарычал. Его мощные руки обхватили торс противника, пальцы сошлись в замок на спине; Конан тоже обхватил его, вовремя сообразив, что происходит. Видно, Хорстейн догадался, что в кулачном бою ему не совладать с искусным врагом, и решил раздавить ему ребра. Силы для этого у вана имелись с избытком.

Теперь соперники сражались грудь о грудь, сжимая друг друга в богатырских объятиях; лица их покраснели, налились кровью, жаркое дыхание вырывалось из распяленных ртов, глаза вылезали из орбит, мышцы подрагивали от напряжения. Они походили сейчас на пару львов, рыжего и темногривого, сошедшихся в смертельном поединке -- пасть к пасти, клык к клыку, коготь к когтю. Киммериец давил, но ван не уступал; ванир нажимал, но киммериец держался.

Наконец Конан просунул ногу меж широко разведенных колен Хорстейна, выбрал подходящий момент и ударил вана пяткой по голени. Они свалились; Конан был наверху, Хорстейн -- внизу, и затылок его глухо стукнулся о каменистую землю. Падение и крепкий удар оглушили вана совсем ненадолго, но этого времени Конану хватило, чтобы поймать могучую длань рыжего, заломив ее в локте. Резким рывком киммериец перевернул Хорстейна на живот, продолжая выворачивать руку. Теперь ванир разъяренным медведем рычал и бился под ним, но никак не мог освободиться; было ясно, что стажировку у аквилонских мастеров этот увалень не проходил.

Поймав его вторую руку, Конан...

* * *

Дзинь! Дзиннь, дзиннь!

Ким недовольно прищурился на телефон, поднес трубку к уху.

-- Это ветеринарная лечебница?

-- Она самая. Но мы лечим только ящериц, змей и других пресмыкающихся. Если у вас крокодил с инфарктом, я вышлю "неотложку".

-- У меня кот. Подавился рыбьим хвостом.

-- Коты -- не наш профиль. Извините, -- сказал Ким и положил трубку.

Поднявшись, он прошелся по комнате от стола с компьютером к столику у дивана, потом к окну. На столике исходил ароматом вчерашний букет роз, утреннее солнце светило в глаза, по серо-стальной Фонтанке плыл белый кораблик, набитый туристами, -- головы крутятся туда-сюда, блестят очки и объективы. Теплый денек, хороший! "В такие дни свадьбы играть", -- подумал Ким, протягивая руку к телефону.

Против ожидания, Дрю-Доренко оказался дома. Видно, тоже сидел у компьютера, писал.

-- Чем порадуешь, Мэнсон?

-- Хочу в ресторан пригласить. Помнишь "Конан" на Фонтанке? Куда нас Нергалья Задница водил?

-- Помню. -- Сделав паузу, Дрю осведомился: -- Никак аванс обещанный выдали? Дожал-таки Борисика? Поздравляю!

-- Чихал я на аванс и на Бориса. Другой повод, серьезнее. С девушкой своей познакомлю.

Похоже, Дрю-Доренко онемел. Не выпуская из рук инициативы, Ким назначил время -- около семи -- и принялся дозваниваться Леонсону, Баду Кингсли и Альгамбре Тэсс. Пичи, конечно, исключался, да и телефона его Кононов не знал; опять же Пичи не тот человек, чтоб отоваривать его инклином. Надежные нужны, с устойчивой психикой! В этом смысле Альгамбра тоже внушала сомнения -- уж слишком часто масть меняет...

-- Вот, -- сказал Ким, разделавшись с приглашениями, -- первая поисковая группа прибудет в девятнадцать ноль-ноль. Кадры проверенные и непричастные к сантехнике. Можешь их осчастливить, Трикси. А заодно Славика Канаду, Артема, Леночку с Мариной и Селиверстова. Подходят?

"Полагаюсь на твои рекомендации, -- ответил неразлучный дух. -- Опрашивать как будем?"

-- Ненавязчиво. Местных служащих -- хоть ежедневно, а нашу банду я еще раз соберу, через неделю. Скажу, аванс выдали. А потом... потом что-нибудь придумаем. Кстати.. -- Ким почесал в затылке, побарабанил пальцами по столу. -- Твой инклин ведь лечит? В смысле, справляется со всякими хворобами носителя?

"Лечит. Это компенсация за сотрудничество, осознанное или нет".

-- Тогда подсадим продавцу из "Киммерии"? Уж больно симпатичный старичок! А старость в нашем мире вещь печальная и сопряженная с болезнями...

"Я знаю, Ким. Мы не болеем и не старимся, но я встречался с такими феноменами на других планетах".

-- Вы что же, вообще не умираете?

"Почему? Ничто не вечно во Вселенной! Умираем, -- сообщил Трикси и добавил: -- Когда захотим".

Брови Кима полезли вверх. Он повернулся к экрану, посидел пару минут в изумлении и задумчивости, переваривая услышанное, затем прочитал последнюю фразу в набранном тексте: "Поймав его вторую руку, Конан..." -- хмыкнул и вернулся к работе.

* * *

Поймав его вторую руку, Конан уселся на крестец поверженного соперника и придавил коленом хребет.

-- Ну, все еще хочешь услышать, как бренчат монеты в моем кошеле? -- поинтересовался он. -- Или хруст твоих костей будет звучать приятнее?

-- Пуу-стии... -- прохрипел ванир, не прекращая, однако, попыток к сопротивлению. -- Пуу-стии... хорр-рек!

Конан обозрел необъятную спину, поросшую рыжим волосом.

-- Я могу сломать тебе шею, хребет или руку... Могу и отпустить! Выбирай, отрыжка Имира.

Он немного ослабил захват, и Хорстейн пробормотал:

-- Отпусти! Но чего ты за это захочешь?

-- Ничего! Почему ты решил, что я намерен взять с тебя выкуп?

-- Не бывало еще, чтоб разбойник-киммериец отпустил честного ванира без выкупа!

Конан расхохотался и встал, разжав стальные тиски на руках рыжеволосого. Этот Хорстейн не внушал ему неприязни -- пожалуй, даже нравился.

-- Я тебя отпускаю, рыжая шкура. Все, что ты мне должен, -- пара-другая историй.

-- Каких еще историй? -- подозрительно спросил ванир. Он сел и, морщась, начал растирать запястья.

-- Ну, к примеру, о том, чья это земля на самом деле. -- Конан сплюнул в сторону скал. -- Оборванцу вроде тебя положено шесть локтей, причем не на земле, а под землей. И если эти богатые угодья, -- он сплюнул в сторону тундры, -- в самом деле имеют хозяина, то зовут его никак уж не Хорстейн, сын Халлы.

-- Ты не прав, -- возразил рыжий. -- Берег этот ничейный, а значит, мой, клянусь сосульками в усах Имира! Вот дальше, за моими землями, -- Хорстейн ухмыльнулся, помянув о "своих землях", -- лежит бухта Рагнаради, принадлежащая Эйриму Удачнику. Еще зовут его Высокий Шлем, потому что таскает он на башке горшок из железа, взятый не то в Гандерланде, не то в самой Аквилонии. Он, этот Эйрим...

-- Господин! -- донеслось сзади, и Конан, обернувшись, увидел, что Идрайн помахивает секирой. -- Господин! Должен ли я подойти и снять голову с твоего врага?

-- Стой! -- рявкнул Конан. -- Стой на месте! И расстели плащ, чтобы моя женщина могла сесть! А этот ванир мне не враг. Я желаю с ним поговорить.

Ему не хотелось, чтобы Хорстейн разглядел голема вблизи. Можно было биться о любой заклад, что рыжеволосый ванир не станет рассказывать всем и каждому о своем поражении, но о серокожей твари ростом в семь локтей он мог и проболтаться. Лишние слухи были Конану ни к чему.

-- О! -- произнес Хорстейн, выразительно подняв палец и усаживаясь на вязанку с хворостом. -- О! Господин! Видать, ты не простой человек, киммерийская рожа, коль величают тебя господином!

-- А как еще слуга должен звать хозяина? -- буркнул Конан, поднимая плащ, пояс с мечом и кошелек зингарского матроса. Пояс он затянул вокруг талии, плащ набросил на плечи, а кошелек принялся подбрасывать в ладони. Монеты в нем звенели тонко и соблазнительно.

-- Значит, за твоими землями находится бухта Рагнаради и поселение Эйрима Высокого Шлема, -- произнес киммериец. -- А далеко ли до него?

-- За день можно добраться, -- сказал Хорстейн. -- За день, если не разыграется буря. А коль разыграется, то не доберешься вовсе. -- Он привстал и, щурясь, оглядел горизонт и небеса. Их начали затягивать темные тучи.

-- Какие же земли лежат за уделом Эйрима? -- спросил Конан, словно бы не слыша последних слов ванира.

-- Там есть еще десяток подворий, а за ними -- Кро Ганбор, каменные башни да стены, а посередь них -- злобная крыса, прокляни ее Имир! А дальше ничего нет, только вечные льды да снега, где даже летом сдохнешь с голоду, если не навостришься жрать волков. Ты как насчет волчатины, киммериец?

-- Мне больше по нраву крысятина. Ты вот обмолвился насчет крысы за стенами Кро Ганбора... Это кто ж таков?

Огромный ванир повел плечами, будто поежился, и внезапно севшим голосом пробормотал:

-- Колдун, поганые моржовьи кишки! Живет там столько лет, что старики не упомнят, когда он появился в наших краях... -- Тут Хорстейн поднял глаза и произнес еще тише: -- Ты, киммериец, здоров драться... шустрый, видно, парень! Но я бы тебе не советовал подходить к стенам Кро Ганбора. Может, и уйдешь обратно, да только в медвежьей шкуре. Или в волчьей... Это уж как чародею будет угодно!

-- Боишься его? -- спросил Конан. Ответом было лишь угрюмое молчание, и он, стиснув в ладони кошелек с монетами, задал новый вопрос: -- А что, Эйрим Высокий Шлем тоже боится колдуна?

-- Ну, боится не боится, а опасается, -- буркнул ванир. -- Что мне за Эйрима говорить? Он вождь, а я простой ратник. У него корабли, и люди, и удача... А у меня что? Топор да жена, порог да очаг, а при нем -- шестеро малолетних...

-- Да, небогат ты, Хорстейн, сын Халлы, хоть и владеешь обширными землями! -- Конан в последний раз подбросил кошель в ладони и швырнул его на колени рыжеволосому. -- Держи! Только не хвастай всем, что ограбил киммерийца и намял ему загривок! А теперь я хочу послушать про Эйрима. Большой ли он вождь? Храбрый ли? Сколько у него кораблей и воинов? Велика ли его сила?

-- Большой вождь! Выходит в море на трех кораблях, и людей у него сотни! Да, большой вождь, -- с ухмылкой протянул Хорстейн, -- храбрый и удачливый, да только кончилась его удача...

-- Это почему же?

-- Ну, сам я не видел, но люди говорят, что прислал к нему колдун своих воинов. И двух старшин своего войска, Торкола и Фингаста. Оба изгои! Один руку на отца поднял и братьев порешил, да и другой не лучше. Моржовый клык им в брюхо! -- Хорстейн откашлялся, сплюнул и позвенел монетами в кошеле. -- А за серебро спасибо, киммериец. Чем же я тебе удружил? Или рад был кости поразмять?

-- И кости ты мне размял, и истории забавные поведал, -- усмехнулся Конан. -- Теперь я знаю, к кому мне идти.

Он повернулся и сделал шаг к своим спутникам.

-- Ну, иди, -- буркнул Хорстейн ему в спину. -- Только шел бы ты лучше к моему очагу, парень. Хоть и не Эйримовы хоромы, а много ближе, и метель там переждать можно. Говорю, буря надвигается! А в бурю надо сидеть под крышей, у огня. Ведомо ли тебе про имировых сыновей, ледяных великанов? Они шутить не любят!

-- Ведомо, -- отозвался Конан. -- Я их не боюсь.

-- А как насчет снежных дев, дочерей Имира? Их тоже не боишься? -- произнес Хорстейн, сын Халлы, пряча кошелек за пояс.

Но Конан его уже не расслышал.

* * *

Даша подкралась к нему на цыпочках, обняла, окутала облаком рыжих волос.

-- Труженик мой! Скоро нам принесут обед. Ты есть хочешь?

-- Хочу, -- сказал Ким, млея от счастья. -- Но лучше бы сейчас не наедаться. Я ведь друзей на вечер пригласил. Памора, Митчела, Бада и Альгамбру Тэсс. Ты не против?

-- Не против. -- Даша уселась к нему на колени. -- А эти друзья -- они что же, иностранцы?

-- Негры, -- пояснил Ким, -- только литературные, вроде меня. Очень подходят к твоему хайборийскому заведению. Мы ведь, лапушка, творим о Конане и с Конана живем. Можно сказать, с "конины".

-- Надо же! Когда-то мне подарили томик Говарда, и я его за ночь проглотила. Не думала, что ты о том же пишешь. -- Даша уставилась в экран, перечитала последний отрывок, затем сказала: -- Правда, о Конане! И про снежных дев я помню... "Дочь ледяного гиганта", да? Был, кажется, такой рассказ?

-- Был. О дочери Имира, божества снегов и льдов, коему поклоняются северяне. Эти девы тощие, хрупкие, бледные, с белыми волосами... -- Ким внезапно сообразил, что описывает Альгамбру Тэсс, поперхнулся и добавил: -- В общем, нечисть и нелюдь. Приходят с метелью и замораживают путников.

-- А я? Ты говорил, что я -- в твоем романе. Кто я там?

-- Колдунья.

-- Разве? -- Глаза ее лукаво заблестели.

-- А разве нет? -- Ким прижался губами к ее шее, пробормотал: -- Понимаешь, милая, колдуньи разные бывают: есть ведьмы, а есть феи. Рыжие, зеленоглазые... те, что обедом кормят и кофе в постель подают. Знаешь, что делают с такими феями? -- Даша зарделась, отодвинулась, но он продолжал шептать: -- Женятся на них, ясно? Женятся, любят, детишек заводят и умирают с ними в один день... Ты записку мою вчера читала?

-- Читала...

-- Как насчет руки и сердца?

Она вздохнула.

-- Я не свободна, Ким.

-- Надо освободиться. Чем быстрей, тем лучше.

-- Надо. -- Лицо Даши помрачнело, ясный лоб прорезала морщинка.

Выдержав паузу, Ким спросил:

-- Боишься его?

-- Нет. Не хочу ни встречаться, ни вспоминать о нем, ни думать. Особенно встречаться. Он... он бывает очень убедительным.

-- Настолько, что ты с ним расписалась?

Даша вдруг всхлипнула, уткнувшись носом Киму в плечо.

-- Я не знаю, как это вышло, милый... не знаю, клянусь! Он мне совсем не нравился... не потому, что стар и некрасив, а больно уж недобрый... Ходил, уговаривал и вдруг уговорил... Как, не знаю! Будто затмение нашло, болезнь или крыша съехала... Варя кричала -- с ума сестренка сходишь! Потом плюнула, на гастроли уехала, а он меня к себе увез, в Комарове. Дом там у него... не дом, прямо дворец или крепость... Стена вокруг трехметровая, охрана, псы... И никуда от себя не отпускал! Не любит в город выезжать... говорит, кому надо, тот сам ко мне приедет... И ездили! А он хвастал: жена у меня молодая, умница, красавица!

Внезапно плечи Даши затряслись, словно выгнали ее в морозную ночь в легком платьице. Она обхватила Кима за шею и разрыдалась.

-- Как вспомню его руки и глаза... как он надо мной в постели... смотрит, тянется к груди, к коленям, шарит, шепчет: "Моя!.. Моя!.." А потом...

У нее перехватило горло. Ким представил это "потом", скрипнул зубами и испустил мысленный вопль:

"Трикси! Можешь ей помочь? Пусть забудет про этого гада, про лапы его загребущие, про все, что с ней творил! Пусть..."

Что-то прозвенело в голове, будто тренькнула и оборвалась гитарная струна.

"К ней подсажен инклин. Сейчас она уснет. Ненадолго", -- сообщил Трикси.

Дашино тело обмякло, головка качнулась солнечным цветком на тонком стебле и опустилась Киму на грудь. Он поднялся, перенес ее на диванчик, вытер платком мокрые щеки, присел в изголовье и задумался. Странные чувства одолевали его. Не было людей на свете, которым Кононов желал бы зла; не терзали его душу ненависть и ревность, не сушила память о неотомщенных обидах, не сочилось ядом сердце при мысли об обидчиках. Был он романтик и рыцарь той породы, что берет не силой, не угрозами, а убеждением и благородством; редкий тип для нынешних времен, неходовой товар. Может, по той причине и писал он сказки о борьбе добра со злом, в коих добро всегда побеждало происки злобных колдунов и светлый меч брал верх над черной магией.

Но это была, так сказать, генеральная линия, поскольку носитель меча умел ненавидеть и не прощал обид. В этом Конан Варвар был непохож на Кима Кононова, и мысленный контакт между ними, более тесный, чем дозволяется у автора с его героем, что-то менял в характере Кима, чего-то добавлял ему. Жестокости? Стремления мстить? Свободы в выборе способов мести? Возможно. Во всяком случае, сейчас Ким размышлял о Дашином супруге с холодной злобой, и чудилось ему, что он, вцепившись в горло ненавистного, давит и давит, и слушает жалкие хрипы, и смотрит в тускнеющие глаза

Он вздрогнул и разжал сведенные судорогой пальцы. Даша спала. Щеки ее порозовели, и дыхание было ровным.

"Хочешь, чтобы она забыла? -- спросил Трикси. -- Мой инклин избавит ее от тягостных воспоминаний. Несложная операция".

-- Нет.

"Но ты же сказал: пусть забудет!"

-- Я погорячился. Все, что было с ней, плохое и хорошее -- ее и не подлежит изъятию. Достаточно, если инклин ее успокоит.

Хлопнула дверь. Ким поднялся, вышел в прихожую, взял у Марины поднос с тарелками.

-- Спасибо, поилица-кормилица.

-- А Дарья Романовна где?

-- Дремлет.

Марина не без лукавства подмигнула Киму:

-- Это вы ее так утомили? Ну, пусть отдохнет. Через пару часов открываем.

Бар работал с десяти до четырех, и в это время публика в нем пробавлялась пивом с солеными орешками, шампанским, кофе и мороженым. Затем, после часового перерыва, приходил шеф-повар Гриша, и начинали собираться клиенты посолиднев, из Дома журналистов и городской библиотеки, Британского совета по культурным связям и прочих лежавших окрест заведений. Эти ели шашлыки, бифштексы, котлеты по-киевски, пили виски и коньяк и наделяли официантов чаевыми. Поэтому считалось, что "Конан" по-настоящему открывается с пяти.

Прикрыв за Мариной дверь и переправив поднос на кухню, Ким вернулся к Даше и сел на диванчик. Через минуту веки ее дрогнули, и он догадался, что Даша смотрит на него -- так, как умеют смотреть лишь женщины, через ресницы, почти не открывая глаз. Лицо ее было спокойным.

-- Я уснула?

-- Да. А я стерегу твой сон и размышляю.

-- О чем?

-- О твоей сопернице. -- Глаза Даши распахнулись, и Ким торопливо пояснил: -- Сопернице из Хайбории. Там ты фея и колдунья, но есть еще другая девушка с видами на Конана. Так, понимаешь, издатель распорядился.

Даша села, протянула руки и ухватила Кима за уши.

-- Издатель не издатель, а я не потерплю соперниц!

-- Придется ее убить, -- со вздохом промолвил Ким. -- А жаль! Совсем неплохая девушка, хоть и блондинка.

-- Придется, -- подтвердила Дарья. Потом призадумалась и сказала: -- Ты уж ее не мучай, милый, не терзай. Мы, девушки, любим умирать красиво.

* * *

К семи бар начал заполняться. У столиков при входе расселась компания журналистов и телевизионщиков; там шумно отмечали выход в свет какой-то новой передачи, "Все до лампочки" или "От фонаря". Ближе к стойке лакомились эклерами дамы из Британского совета, по временам оглашая воздух птичьими вскриками -- "Вандефул!.. Магнифишн!.. Найс айдиа!" Столик под самым окном заняли две упакованные в джинсу девицы, по виду -- лесбиянки; шептались, хихикали, пили коньяк и гладили друг друга ниже пояса. За ними деловито трудились над бифштексами шестеро молодых людей, напоминавших команду борцов с Кавказа: все с большими сумками, черноволосые, плечистые и как бы на одно лицо -- глазки маленькие, челюсти квадратные. При них был мужчина постарше, видимо, тренер, непохожий на кавказца; выглядел он начальственно и озирался по сторонам с высокомерной миной. Иногда Кононов ловил его холодный взгляд; глаза у мужчины были серые, мрачные, непроницаемые. Может, и не тренер вовсе, а из породы сероглазиков? Искусствовед-астрофизик, только в штатском?

Впрочем, взгляды эти Кима не смущали -- он наливал, поднимал и чокался. Даша, сидевшая рядом, раскраснелась и была чудо как хороша; Миша Леонсон шептал ей на ушко комплименты, Жека обхаживал Альгамбру (та заявилась в белом и в ожерелье из хрусталя -- ни дать ни взять снежная дева), а Дрю-Доренко налегал на шашлык, потчевал компанию анекдотами и с ироничной усмешкой разглядывал жестяные секиры и мечи -- какая, мол, профанация! Разговоры за столом велись легкие, шутливые: вот надо бы полки подвесить и выставить в них сто томов "конины", а к ним пейзажи заказать, поинтереснее, чем у Халявина в издательстве, -- скажем, Конан в туранском гареме или в шадизарском кабаке. Тряпочного демона убрать; болтается под потолком, похож на Бада Кингсли, а значит, страха никакого, только смех. "Правильно, убрать!" -- хихикал Жека. Раз место есть посередине, лучше приспособить столб, колонну такую деревянную, и приковать к ней Памора Дрю, раскрасив предварительно под пикта. Доренко кивал, соглашался и спрашивал, нельзя ли столб воздвигнуть поближе к тем английским курочкам, что лопают эклеры. Он им такой эклер преподнесет! Натуральный, из Пиктских Пустошей! Альгамбра ахала, морщилась: самец ты, Дрю, неандерталец и сексуальный маньяк! Не маньяк, ухмылялся Доренко, а целеустремленная личность с правильной сексуальной ориентацией. Как у Мэнсона! Тут он косился на круглые Дашины коленки и подмигивал Киму.

Дверь внезапно распахнулась, и в зал вошел мужчина огромного роста, в безрукавке и вельветовых штанах. Штаны были потертыми, а безрукавка оранжевой кожи, усеянная заклепками, надета на голое тело; волосы светлые, курчавые, с шеи свешивается цепь, но не из драгметаллов, как это принято у "новых русских", а самая натуральная железная -- хоть медведя води, хоть бадью из колодца вытягивай. Наряд дополняли кирзачи с подвернутыми голенищами и широкий ремень, тоже весь в заклепках, с внушительной латунной бляхой. В общем, не для бара "Конан" посетитель. Ким удивился, как его не бортанули от дверей, но такой маневр был, очевидно, нелегким: Селиверстов -- шесть на девять, а этот, с заклепками, еще покруче. Как минимум двенадцать на восемнадцать.

Гигант встал посередине зала, под чучелом демона, и осмотрелся, медленно ворочая головой на бычьей шее. Появился Селиверстов и замер у порога; физиономия бдительная, руки скрещены, и правая -- за отворотом куртки, в наплечной кобуре. Клиенты оживились, тренер-сероглазик хмыкнул, и даже девочки-лесбияночки перестали тискаться -- видно, решили, что ожидается какой-то забавный аттракцион.

Наклонившись, Ким ощупал под стулом сумку с дисками и, припомнив, что в голове у него не раз уже тренькало и звякало, мысленно спросил:

"Разосланы инклины? Сколько?"

"Девять, -- отозвался Трикси. -- Твоим друзьям, официантам, повару и менеджеру".

"Тогда принимайся за трансформацию. Предчувствие у меня. Не нравится мне этот тип!"

"Думаю, мне тоже", -- заметил пришелец, и теплая волна тут же захлестнула Кима, переполняя мышцы энергией и силой. Стул под ним жалобно скрипнул, столик под локтями задрожал, и он поспешно отодвинулся.

Гигант стукнул себя кулаком по груди.

-- Ну, сейчас заведет шелупонь: мы люди-беженцы, не местные, ночуем по вокзалам... -- пробурчал Доренко.

Но в этот раз сценарий был другим.

-- Я -- Семитха Кулрикс из Офирии! Непобедимый воин и боец! Камни жру, песком отплевываюсь! Кто тут Конан, выходи!

Глаза у Даши округлились, Альгамбра Тэсс захихикала, а дотошный Леонсон сказал:

-- Заврался ты, парень! Семитха и Кулрикс -- пиктские имена, а не офирские.

-- А мне по барабану! -- рявкнул великан и топнул сапогом -- так, что зазвенела посуда и британские дамы испуганно пискнули. -- Где ты, Конан, сучья пасть! Конана хочу! Чтоб вырвать ему яйца... то есть печень!

-- Развлекаем публику? -- Дрю-Доренко повернулся к Даше. -- А здоровый хряк! Почем наняли? За кружку пива? Так я бы лучше сыграл и даром.

Даша улыбнулась, недоуменно пожала плечами, а за ее спиной, под лампой-факелом, возник Канада.

-- Прикажете выкинуть, Дарья Романовна? -- Менеджер поднял руку, собираясь махнуть Селиверстову, но Ким его остановил:

-- Не торопись, Славик. Это, кажется, меня.

Он почувствовал, как Дашины пальцы вцепились в рубашку, ласково отстранил ее и поднялся.

-- Тебя, тебя, -- подтвердил Доренко, -- только не твоя весовая категория. Вы его, Дашенька, не пускайте, а я сейчас этого хряка вилкой уложу.

-- Сиди, -- негромко сказал Ким и повернулся к Даше. -- Ты, женщина, тоже сиди, смотри и не пытайся меня остановить. Киммерийцы не прощают оскорблений.

Он вышел на середину зала. Британские дамы притихли, замерли с раскрытыми ртами и впитывали славянскую экзотику; от столов, где сидели журналисты, доносился сдержанный гул, а на лицах молодых кавказцев было написано жадное любопытство. Один скользнул к дверям, другой -- к стойке бара, а остальные развернули стулья и посматривали то на Кима и Семитху, то на тренера-сероглазика. Казалось, мигни он либо пальцем шевельни, и парни вынесут из зала всех, вместе со столами и закусками.

"Подозрительно", -- решил Ким, обратив внимание, что сумки у них под руками. Еще он заметил, как бледнеет Даша, как спорят о чем-то Киселев и Леонсон, а Дрю-Доренко хмурится и крутит пальцем у виска. Вдруг Альгамбра взвизгнула: "Потешный бой! Потешный бой!" и застучала кулачком по столу.

-- Заводной бабец, -- пробасил Семитха. -- Потом я ее отымею. И ту, рыжую, тоже. Или сперва рыжую, а после...

Ким коротко и страшно ударил великана в пах. Коленом, с разворота. Его восприятие, как это уже бывало, изменилось; Конан, возобладав над ним, вырвался на свободу и глядел сейчас с холодным торжеством на стонущего человека. В том, что должно свершиться, Конан не видел ни потешного, ни театрального; бой есть бой, и все в бою дозволено, чтоб подобраться к врагу, сломать ему хребет или проткнуть глазные яблоки.

Семитха выпрямился. Лицо его было жутким, распяленный рот, выкаченные глаза, побагровевшие щеки.

-- Что, имелку прищемили? -- поинтересовался Ким.

-- Щас... -- прохрипел великан, -- щас, паскуда... Щас я тебя закопаю!

Они закружились под чучелом демона, обмениваясь сильными ударами. Противник был могуч и крепок, и Кима, подставлявшего то локоть, то плечо, слегка покачивало. Сознание его раздвоилось: разум, принадлежавший Киму Кононову, был словно сам по себе, а киммерийские инстинкты обороняли плоть и кровь, не требуя разумного вмешательства. Он размышлял, зачем подослан этот тип, то ли скандал устроить и напугать клиентов, то ли с иными злобными целями, а руки и ноги вкупе со всем остальным делали привычную работу, сгибались, разгибались и совершали множество движений, потребных в нынешних обстоятельствах. Недремлющий инстинкт подсказывал, как уклониться от удара и в какую точку бить; он видел пот, стекавший по лицу Семитхи, слышал его шумное дыхание и в то же время замечал происходившее извне и не имевшее сейчас к нему касательства: напряженные лица зрителей, раскрытые рты британских дам, следившего за битвой тренера, Селиверстова в дверях, хмурого Доренко и потемневшие Дашины глаза.

"Ха!.." -- выдохнул гигант. В плечо... "Ха, ха, ха!.." Снова в плечо, в локоть, в кулаки... "Ха!.." А это уже по корпусу, справа по ребрам, а целил в печень... "Профессионал, -- мелькнула мысль у Кима, -- боксер-тяжеловес и, кажется, не из последних". Он ударил, рассек до крови бровь противнику, переместился назад, к столам, где сидели кавказцы. Один из них, повинуясь кивку сероглазого, стал приподниматься, но Доренко, вытянув руку, придавил ему затылок.

-- Куда?

Парень дернулся, пришипел: "Грабли обломаю, гнида!" -- но палец Дрю уже воткнулся в тайную точку за ухом, тяньжун или ваньгу, нажатие которой ведет к мгновенной смерти.

-- Не суетись, джигит, -- сказал Доренко, подмигнул сероглазому тренеру и добавил: -- Вот так-то, друг! Белое арийское сопротивление не дремлет!

Глаз Семитхи заливала кровь, и Ким, обойдя его слева, нанес безжалостный удар по почкам. Гигант развернулся, послал тяжелый кулак в пустоту, вытер лицо и получил прямой в челюсть. Голова его откинулась, словно на шарнирах, взгляд остекленел. Журналисты зашумели, одна из дам азартно свистнула, а сидевшие под окном лесбиянки полезли на стулья, чтоб лучше видеть.

-- Хайль Борисия! -- выкрикнул Дрю-Доренко.

-- Хайль! -- дружно поддержали остальные конанисты.

Ким ударил гиганта по ноге ступней, сбил на пол, уперся коленом в необъятную спину, нашарил на загривке цепь. "Хорошая цепочка, крепкая", -- подумал он, накручивая на кулак стальные звенья. Семитха захрипел, ткнулся лицом прямо в туфельки Альгамбры.

-- Ну, вот! -- с неудовольствием промолвила она. -- А говорили, бой потешный!

Ким хищно ощерился,

-- Это кто сказал? -- Чуть ослабив цепочку, он наклонился к уху противника и рявкнул. -- Значит, ты Семитха Кулрикс из Офира? А как по-настоящему? Отвечай, моча шакалья! Задушу! Или хребет сломаю!

-- От-пус-сси... -- Речь великана была невнятной. -- Семен я Кх-кулешов... От-пус-сси, урод!

Но Ким не ослабил хватки.

-- Откуда? Кто нанял? -- Он задавал вопросы, фиксируя каждое движение сероглазого и его бойцов. А в том, что в бар пришли бойцы, сомнений у него не оставалось. Вот только чьи!

-- Из "Ультиматума" я... -- прохрипел бывший Семитха Кулрикс. -- Бойцовский кх-луб такой... А наняли черножопые... Вон старшой их сидит... Зай... Зайцев Гх-леб Ильич...

-- Ты чего плетешь, дебил хренов? -- осведомился сероглазый, приподнимаясь. Его команда дружно потянулась к сумкам, парень у стойки напрягся, а стоявший рядом с Селиверстовым полез за пазуху. "До дисков бы добраться", -- подумал Ким и стукнул великана по затылку, погрузив в беспамятство. Темноволосые бойцы тащили из сумок что-то железное, громыхающее, визг лесбиянок резал уши, Дрю-Доренко внезапно совершил кульбит и принял боевую позу, Альгамбра с грозным видом ухватила нож, а Даша -- пустую бутылку. "Только этого нам не хватает", -- мелькнуло у Кима в голове. Он опрокинул на сероглазого тренера стол, пнул в голень парня с автоматом, ужом скользнул к стене мимо растерянного Леонсона и выпрямился, сжимая свой боезапас.

Сталь протяжно запела под его пальцами. Не дротики, не топоры и не кинжалы -- диски... Умеет Конан их метать? Ким еще размышлял над этим, когда стальная звездочка врезалась в зад сцепившегося с Селиверстовым бойца. Дальнейшее свершилось быстро, под визги и крики, треск автоматных очередей, звон стекла, грохот ломавшейся мебели и стук предметов, одушевленных или нет, валившихся на пол с воплями либо в покорном молчании. Ким метал свое оружие и мысленно бился с взъярившимся киммерийцем: тому хотелось всадить острия в лоб и горло, а не в запястья и локти. "Не лес, -- убеждал его Кононов, -- место людное, торговое, зачем нам столько трупов? Руки порежем, чтоб автоматы бросили, добавим по сусалам и вышвырнем вон". "Кром побери!.. -- гневался Конан. -- Какие руки и сусалы? Насмерть бей, Нергалово отродье! В глотки целься да по вискам! Короче, мочи!"

Эта борьба закончилась вместе с дисками. Ким обнаружил, что публики в зале нет, кроме дрожавших под столом лесбиянок, что Семитха Кулрикс из "Ультиматума" тоже куда-то делся, что темноволосые, в крови и в мыле, сами утекают на улицу, а Селиверстов им помогает, провожая каждого пинком. Жека Киселев еще размахивал кулаками, Леонсон оттирал с рубашки пятно от соуса, Альгамбра взирала на Кима с восхищением, а Дрю-Доренко занимался делом -- собирал стальные диски. Ким поискал глазами Дашу и улыбнулся ей -- растрепанная и прекрасная, она походила на валькирию.

Кто-то под его ногами застонал и завозился. Отодвинув стол и стулья, он извлек сероглазого, хрипевшего и хватавшегося за грудь -- видно, приложило краем столешницы, -- и поставил на ноги.

-- Как тебя? Зайцев? Ну, прыгай отсюда, пока на шашлык не пустили.

-- Чьи? -- выдохнул тот. -- Вы чьи? Тамбовские или норильские? А может, казанские?

-- Мы хайборийские, -- ответил Ким. -- А вон та девица, -- он покосился в Дашину сторону, -- у нас за главаря. Лучше на нее не наезжать -- лютая беспредельщица! Рыжей Сонькой кличут... Не слыхал?

-- Анасу Икрамовичу это не понравится, -- пробормотал сероглазик. -- Сильно не понравится!

Пошатываясь, он направился к выходу, а Ким поспешил к Даше. В зале возник Славик с блокнотом, стал бродить туда-сюда, что-то шептать и записывать -- видимо, подсчитывал убытки. Киселев посмотрел на Леонсона и промолвил:

-- Брось ты с рубашкой возиться, Лайонз! Ты вокруг взгляни и впечатлись!

-- Чем? -- кисло спросил Леонсон.

-- Это же кино голливудское! Такая сека и заруба! Роман можно сбацать -- Конан против чеченской мафии! Давай на пару, а? По свежим впечатлениям? Конан есть, -- он кивнул на Кима, -- а Дашенька будет у нас прототипом...

-- Дашеньку ты не трогай, это мой типаж, -- произнес Ким и обнял ее за плечи.

Подошел Дрю, погромыхивая сталью.

-- Диски от пильной машинки... хм, оригинально! Ты где же, Мэнсон, научился их кидать? И драться? Не замечал я у тебя таких талантов... -- Повернувшись к окну, он заметил дрожащих лесбиянок, подмигнул им и сказал: -- Что, перепугались, секс-меньшинства? Дуйте отсюда да поживей. Милиция скоро приедет, и заметут вас как подозрительный элемент.

Девушки пискнули и ринулись к дверям.

-- Милицию я уже вызвал. -- Славик Канада приблизился, вздыхая и заглядывая в свой блокнот. -- Милицию, спецназ, ОМОН и ФСБ. Кто-нибудь да приедет... Скорее всего мой знакомый, капитан из райотдела. -- Он пошуршал листами, горестно сморщился. -- У нас, Дарья Романовна, поломанных столов -- четыре, стульев -- девять, разбитых зеркал -- одно и сотня пуль в стенах и чучеле демона. Еще, разумеется, посуда... Но это мелкие потери, а главный убыток -- престиж! Кто к Нам пойдет после такого разбоя?

-- Не пойдут, а побегут и в очередь встанут, -- возразил Доренко. -- Нынче у вас самое жареное место во всем Питере! Ты, юноша, видел тех, с телевидения? Как эти ребятки глядели! Завтра к вам наедут и прославят на весь город -- и ресторанчик ваш, и хозяйку, и тебя! -- Он ухмыльнулся Киму.

-- Это уже лишнее, -- сказал Кононов и предложил: -- А не пойти ли нам отсюда? Есть помещение наверху, очень уютное и с черным ходом.

-- Идите, -- кивнул Славик. -- Мы тут чуть-чуть приберемся, а с милицией я лично побеседую, с моим знакомцем-капитаном. Скажу, бандиты наехали, под "крышу" брать, а чьи, не знаю.

-- Что про него соврешь? -- Дрю похлопал Кима по спине. -- И про хряка, с которым он бился?

-- А, это... Это у нас аттракцион такой. Для развлечения публики, вместо стриптиза.

-- Толково, -- похвалил Доренко. -- Ну, показывай, куда идти.

* * *

Проводив гостей, Даша с Кимом встали у окна на кухне, обнялись и выключили свет. Близилась полночь, но у гранитного речного парапета еще маячили ротозеи, болтали, тыкали пальцами в милицейского старшину и Селиверстова, охранявших дверь. Из-под моста выплыл речной трамвайчик под флагом "Белые ночи", притормозил, и гид, размахивая руками, принялся что-то объяснять упитанным туристам; те загалдели, защелками фотокамерами, расцветив катерок сиянием вспышек. На улицу вышли Славик Канада, повар, официант Артем, за этой троицей -- капитан и двое в штатском.

В толпе произошло движение, и к ним метнулись какие-то люди -- видимо, корреспонденты.

-- Так приходит мирская слава, -- произнес Кононов.

"Ты о чем?" -- полюбопытствовал Трикси.

"О том, что духу надо спать, когда его носитель общается с любимой женщиной, -- строго отозвался Ким. -- Третий лишний, понимаешь?" -- Он поцеловал Дашины волосы и вымолвил: -- Дрю, похоже, прав -- не будет у тебя отбоя от клиентов. Ты, солнышко, с "Ультиматумом" свяжись, пусть еще бойца пришлют, лучше этого Сему Кулрикса. С ним мы уже сработались.

-- Погромщики были не из "Ультиматума", -- сказала Даша, прижимаясь к нему. -- Я не знаю, кто они и откуда. Мой... ну, Павел... он таких не держит. У него "шестерки" попроще, вроде Петрухи и Гирдеева.

-- Уже покойного, -- усмехнулся Ким. -- А эти, по словам их предводителя, присланы от ананаса с икрой. Слыхала про такого?

Глаза у Дарьи округлились.

-- Ананас с икрой?

-- Я хотел сказать, Анас Икрамович.

Даша призадумалась.

-- Бывал он у Павла... нечасто, раз в три-четыре месяца... Муж... Павел... объяснил -- партнер по бизнесу, фрукты с Кавказа возит, водку дешевую, вино. Дагестанец или чеченец, но из наших, из питерских. И образованный! Персидский знает и арабский, по-русски чисто говорит, без всякого акцента, и очень вежливый -- цветы мне обязательно дарил и называл красавицей.

-- Ну а теперь другой от него подарочек, тоже цветы, букет абреков огнестрельных называются. В другом бы месте я их, гадов...

Внезапная ярость опалила Кима. То ли матрица киммерийца еще гнездилась в его душе, то ли гневался он на Дашиного супруга, на всякое о нем упоминание. Горько представить, что Даша жила себе, жила, не знала никакого Кима Кононова, вышла замуж за богатого, ложилась с ним в постель, пусть поневоле, и кто-то, а не Ким, дарил ей цветы и говорил комплименты Встретить бы ее пораньше лет на пять, чистой, юной, вот тогда бы...

Он скрипнул зубами, ужаснувшись такому кощунству. Спасибо судьбе, что встретил сейчас! Спасибо, что полюбила его, стоит с ним у окошка, держит за руку, щекочет за ухом губами, целует и не знает, что он подумал о ней... Спасибо!

Но что-то она почувствовала -- может, инклин подсказал, а может, обычная женская магия. Напряглась в объятиях Кима, постучала по груди кулачком, шепнула:

-- Что, киммерийцы не прощают оскорблений?

-- Не прощают, -- согласился Ким. -- Мстительный мы народ, дикий и нецивилизованный. Око за око, пасть за пасть. Только кровавая месть снимает стрессовое состояние.

Даша расслабилась, мурлыкнула:

-- А я не смогу помочь?

-- Сможешь, -- ответил Ким после недолгого раздумья. -- Выброси сапог.

-- Это как же?

-- Обычай такой у киммерийцев: если женщина с мужем разводится, выбрасывает из жилья его сапог.

-- Как все у вас просто, -- сказала Даша и замолчала.

Часы в кабинете пробили полночь. На светло-сером небе вспыхнула звезда, воды Фонтанки стали темными, как деготь, зеваки разошлись, и только чья-то фигура еще маячила на набережной, словно неупокоенный дух утопленника. Вздохнув, Даша высвободилась из объятий Кима, приподнялась на цыпочки, поцеловала его в нос, сказала:

-- Ты иди, милый, ложись, я скоро приду. Позвонить мне надо.

-- А не поздно?

-- Не поздно, -- ответила она. -- Я знаю, что не поздно. Он, когда злится, может не спать всю ночь.

* * * Диалог девятый

Мелодичные гудки в мобильнике. Потом тихий щелчок.

-- Павел?

-- Ты, мое золотце?! Дашенька, голубка, я...

-- Замолчи и слушай. Я к тебе не вернусь, Павел. Не вернусь, хоть полк за мной пришлешь и золотом дорогу вымостишь! Ты лучше обо мне забудь. Свет не без женщин, другую найди и успокойся.

-- Я спокоен, хе-хе, спокоен, рыбка... Но ты ведь помнишь, что я своим не делюсь, не отдаю и не дарю. Что мое, то мое.

-- Уже не твое.

Долгое тяжелое молчание.

-- У тебя кто-то есть? Есть, знаю! Писака-фокусник!

-- И потому ты клоуна прислал?

-- Не клоуна, а мастера, известного... ммм... в определенных кругах. Очень, как говорят, артистичного. Чтоб вынести лишний реквизит без шума и пыли... Ну, не получилось! А получилось бы, сам бы приехал и помирился с тобой. Хотя мы ведь не ссорились, а?

-- Не ссорились. Просто ты мне не мил. Оставь меня, Паша, в покое!

-- Это, рыбка моя, затруднительно. Жди! Я к вам еще кого-нибудь пришлю.

-- Вот что, Павел... Лучше бы нам разбежаться, как ты говоришь, без шума и пыли. Ты человек со связями -- позвони в Куйбышевский загс, пусть подготовят документы и бланки заявлений, чтоб ни тебе, ни мне не ждать. Ты подъедешь и подпишешь, я подъеду, подпишу... Подписали, получили в паспорт штамп и позабыли друг о друге.

-- Вот, значит, как? -- Молчание. -- Ты, золотце, слишком уж торопишься. А зря! Знаешь ведь, я всегда получаю то, что хочу.

-- И получишь, только не меня. Получишь бракоразводный процесс с разделом имущества. Ты с законами знаком? Все нажитое за последний год, все, что ты нагреб, -- общая наша собственность. "Славянский Двор" на Литейном, "Крыша" в "Европейской", бары и забегаловки в Гостином, еще на Васильевском три кафе и новый ресторан на Стрелке... Ну и все остальное. Год у тебя был, Паша, удачный! Захочешь сохранить свое, придется откупаться. Большими деньгами!

-- Ты... ты, рыбка, никак меня шантажируешь?

-- Вот именно. Или по-моему будет, или по-плохому.

-- А не боишься, что мне помогут?

-- Это кто же? Анас Икрамович? Если он долю в твоих заведениях имеет, то будет очень разочарован. Есть простое решение -- разойтись, есть сложное -- судиться... Я почему-то думаю, что Анасу Икрамовичу простое нравится больше сложного. Меньше эмоций, целей капиталы.

-- Тут ты, Дашенька, права. Деловая ты женщина, хе-хе, умная! Знаешь, где и как муженька прижать... Значит, либо по-твоему, либо по-плохому? А подумать мне дозволяется? Поразмыслить над этими альтернативами?

-- Не очень долго. Минуты, думаю, хватит.

-- Мне, пожалуй, и минута не нужна. Любовь любовью, а бизнес бизнесом... Повидаться, кстати, не хочешь? Может, я тебе "Славянский Двор" отдам или "Гурмана" на Большой Морской... А? Поговорим, посмотрим друг на друга...

-- Не хочу я на тебя смотреть, насмотрелась! И говорить не хочу! В "Конан" звони, Славику. Скажешь, что документы готовы, я приеду. Все!

Быстрые гудки отбоя. На другом конце линии -- злой яростный шепот:

-- Не все, рыбка моя, не все!

Глава 10. Снежная дева

Ничем не обделен мир -- в том числе и женской прелестью; в его оранжереях и садах благоухают всякие цветы. Блондинки, белые лилии с нежной кожей и глазами, словно небесная синь; томные тюльпаны-брюнетки с гибким станом и пламенными очами; кареглазые шатенки, чайные розы; огненногривые красавицы-орхидеи, чьи зрачки подобны изумруду, а губы розовеют красками утренней зари. Не знаю существа прекрасней и желанней женщины! Не знаю созданий более милых, очаровательных и добрых!

Но я допускаю, что у женщин совсем иное мнение друг о друге.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Дом на Фонтанке был старым, с мощными толстыми перекрытиями, но внизу шумели так, что комната полнилась целой какофонией жутких звуков. Молотки стучали, пилы визжали, дрель с воем вгрызалась в стены, а временами что-то грохотало и лязгало, будто двери гигантского стального сейфа. Этот шум производился бригадой ремонтников, трудившихся в "Конане" уже часа четыре: они заменяли панели, пробитые пулями, монтировали зеркало над стойкой, таскали мебель и устанавливали вместо демона колонну, трехметровый дубовый ствол, к которому будет подвешено чучело, но чье конкретно, Даша и Славик еще не придумали. Зато и та и другой сошлись в одном: если уж чиним и ремонтируем, так почему не освежить приевшийся интерьер? Они освежали его с утра, при помощи дизайнера, художника и вышеупомянутой бригады, не обращая внимания на творческие муки Кима.

Но все же что-то ему удалось соорудить. Он продвигался не очень быстро и, при ином раскладе, мог примириться с лязгом и грохотом, с визгом и стуком. Если описывать землетрясение, гибель Атлантиды или драку в кабаке, фон был весьма подходящий, как и для погонь, разбойничьих вылазок либо атак тяжелой рыцарской конницы. Но действие шло к катарсису, к гибели верной Зийны, то есть к такому эпизоду, который пишут в тишине, закрывши двери, чтобы ни одна душа не видела, как плачет и страдает автор. Слезы и муки в данном случае -- необходимые издержки производства: если не заплачешь сам, то и читатель не зарыдает.

А надо, чтоб ужасался, сочувствовал и рыдал... Зря, что ли, деньги за книгу плачены?

* * *

Конечно, было ведомо Конану про снежных дев и про то, что даже летом случаются в Ванахейме сильные метели, но рассчитывал он, что вьюга будет недолгой и удастся пересидеть ее у скал, паля костер, а вечером дойти до усадьбы Эйрима и глотнуть там подогретого пива. А заодно поглядеть, что делают на Эйримовом подворье люди Гор-Небсехта, два изгоя, которых ни в одном ванирском доме принимать не полагалось.

Но не успели путники сделать и тысячи шагов, как небо затянула белесая мгла, прибрежные утесы потемнели, а в воздухе закружили снежные пушинки. Они падали вниз, пока еще неторопливо, скрывая землю мягким пологом, одевая скалы в искрящиеся одежды, оседая на капюшонах плащей, поскрипывая под ногами. Мир вокруг замер; все стало белым-белым, как саван покойника.

Конан, разглядев скальный козырек и нишу под ним, повел туда свой маленький отряд. Конечно, это жалкое убежище не могло сравниться с гротом Дайомы -- ни золотого песка, ни высоких сводов, ни сияющих врат. Зато была корявая сосна, выросшая у самого входа, и Конан, ткнув в ее сторону рукой, приказал голему:

-- Руби!

Идрайн взялся за топор, дерево застонало и рухнуло после четвертого удара. Серокожий принялся обрубать ветви, Зийна торопливо складывала их в кучу, Конан высекал огонь. Сейчас он уже ругал себя, что не согласился пойти к Хорстейну, да было поздно. Рыжий ванир исчез в утесах; кричи -- не докричишься. А искать его усадьбу в начинавшемся снегопаде казалось чистым безумием.

Они успели разложить костер. Идрайн, повинуясь команде хозяина, сунул в огонь огромный смолистый комель срубленной сосны, и пламя забушевало. Конан и Зийна уселись на подстилку из ветвей, прижались друг к другу, сберегая тепло. Голем прислонился к скале, по-прежнему невозмутимый, но киммерийцу чудилось, что в глазах его поблескивает злорадство. Конечно, то было лишь иллюзией; каменный исполин мечтал о награде, человеческой душе, а к этой цели вела лишь одна дорога: служить верно и преданно.

Зийна пошевелилась, положила головку на плечо киммерийца; выбившаяся из-под капюшона золотистая прядь коснулась его губ.

-- Таких снегов в Пуантене не бывает, -- тихо молвила девушка, со страхом рассматривая сугробы, выраставшие прямо на глазах. Она не боялась стрел и мечей, но буйство стихии ее пугало, напоминая о собственной ничтожности и беззащитности. Вглядываясь в белесый туман, она видела оскаленные пасти снежных духов, их острые ледяные зубы; ей мнилось, что звенящую тишину вот-вот нарушит тяжкая поступь Имира, владыки ванахеймских равнин.

Конан обнял ее за плечи, привлек к себе.

-- Не тревожься, моя красавица. Лучше думай о том, что мы почти добрались до цели, а значит, скоро повернем назад. К твоему Пуантену, к его виноградникам, к берегам Алиманы!

Зийна вздохнула.

За пламенной завесой костра продолжал идти снег.

Снег был на редкость густым, он прикрывал мир мутной мглой и не кружился, не танцевал в воздухе, а падал отвесно, извергаемый невидимыми тучами. Легкие пушинки превратились в большие хлопья; ни неба, ни ближних скал было уже не разглядеть, а тундра исчезла совсем, словно ее навеки погребли снега, всю -- и травы, и мхи, и редкие деревья.

-- Вот место, где кончается власть Митры, -- произнес Конан, вытянув руку к снежной стене. -- Тут свои боги, и играют они в свои игры.

-- Нет, милый, нет! -- воскликнула Зийна. -- Скрылось лишь солнце, око Митры, но бог не покинул нас. Он с нами!

Девушка произнесла это с такой уверенностью, что Конан усмехнулся:

-- С нами? Где же?

Она прижала руку к груди.

-- Тут! В наших душах, где горит зажженный им огонь!

-- Огонь, -- повторил Конан, чувствуя, как стужа заползает под волчий плащ. -- Ты говоришь о пламени жизни, принадлежащем Митре, а весь огонь, которым я владею -- вот! -- С этими словами он протянул руку к костру, а потом ощупал свой наголовный обруч. "Защитит ли магия железного кольца от злобных отпрысков Имира?" -- думал киммериец. Сможет ли он поразить их заколдованным ножом? Возможно и так, но лучше, если бы эти твари вообще не появились... Что делать им тут, у морского берега, вдали от гор с ледяными вершинами? Да еще летом?

Пламя костра дрогнуло, поднимался ветер. Он дул не с моря и не с равнины; он кружил, вращался тысячью малых вихрей, и каждый из них напоминал белую расплывчатую змейку. Они метались и плясали, подчиняясь ветру, который выл все пронзительней, все громче, пока его голос не заглушил треск ветвей в костре. Стужа леденила спину Конана, и он, пытаясь согреться, повернулся боком к костру.

-- Снежные демоны пришли, -- со страхом сказала Зийна, крепче прижимаясь к нему.

-- Нет, -- возразил Конан, -- нет. Просто ветер кружит снега.

Но он не испытывал в том уверенности; в танце белых змеек чудилось ему нечто завораживающее. Впрочем, они уже не были змейками.

Белые смерчи заметно выросли. Сначала они доставали всего лишь до колена, потом поднялись вровень с плечом и, наконец, превзошли человеческий рост -- в два, в три раза, в десять раз... Они тянулись к невидимому небу, бросали в лицо Конану горсти ледяных игл, морозили кожу. Костер еще защищал; от него струилось тепло, и огненные языки, лизавшие скальный козырек, жаркой завесой отделяли путников от белой пустыни. От холода и ветра. От ярости разбушевавшейся вьюги. От смерти.

-- Смотри! -- Зийна протянула дрожащую руку. -- Смотри, милый! Дракон! Скалит на нас клыки...

-- Нет, -- Конан поднял лежавшее на коленях копье и пошевелил пылающие ветви. -- Нет! Это метет поземка, и снежные струи напомнили тебе змея.

"Может быть, и так, -- сказал он себе, вглядываясь в белесую круговерть. -- А может быть, и в самом деле дракон..." Но драконы его не пугали; он готовился к более страшному. Завораживающая пляска белых змей притягивала его взгляд, проникшая под плащ стужа леденила сердце.

Белые змеи стали огромными колоннами, кружившими под дикое завывание ветра. Но одна из них почти не увеличилась в размерах; она была по-прежнему небольшой, не выше плеча рослого мужчины. И не походила на змейку; скорее, на развевающийся плащ, наброшенный на плечи. Чьи плечи? Конан не мог этого сказать. Иногда сквозь белесую пелену вдруг проступали очертания прекрасного лица, пленительной груди, точеного колена; затем киммериец видел лишь развевающийся по ветру снежный балахон. Это бесплотное одеяние приближалось к костру, и жаркое пламя вдруг начало угасать. Его языки уже не облизывали нависший над головой Конана камень, а лишь тянулись к нему, то вспыхивая ярче, то опадая, словно увядающий цветок.

-- Костер! -- воскликнула Зийна. -- Костер гаснет, милый! -- В голосе ее звучал ужас.

-- Ветер задувает пламя, -- произнес Конан, едва шевеля заледеневшими губами. -- Идрайн! Иди сюда! Передвинь бревно ближе к огню!

Ответом ему было молчание. Пробормотав проклятие, киммериец вытащил пылающую ветвь и вытянул ее на длину руки. Неяркий свет упал на застывшую фигуру Идрайна, словно прилепившегося к скале; глаза голема были выпучены, на серых коротких волосах лежал снег. И снег бугрился на его плечах, покрывал грудь, заметал ступни, колени, подбирался к секире в безвольно опущенной руке, превращая каменное изваяние в высокий бесформенный сугроб.

-- Что с ним? -- прошептала Зийна. -- Он сможет нас защитить?

-- Проклятое чучело! Теперь он не защитит и собственного зада, примерзшего к скале!

-- Но ведь Идрайн не... не человек... -- Теплое дыхание девушки на миг согрело Конану щеку. -- Он не боялся холода!

-- Холода -- нет! Только волшбы!

Преодолевая сопротивление застывшего тела, киммериец привстал и с яростным воплем метнул копье в колыхавшийся перед костром снежный балахон. Наконечник и древко пронзили вихрь, исчезли в белесом тумане; до Конана и Зийны долетел негромкий смех.

-- Она... -- Тихий голос девушки был полон ужаса. -- Она... Дочь Имира... Явилась...

* * *

Явились телевизионщики -- подъехали на маленьком автобусе, выгрузили аппаратуру, проникли в помещение, и там разгорелся скандал. Суть его была ясна, хоть голоса звучали невнятно: что за ремонт?.. вы почему не подождали нас?.. где разбитое пулями зеркало?.. где дыры в стеновых панелях?.. где ломаная мебель и посуда?.. и трупы -- где?.. Ах, трупов не было... Жаль, искренне жаль!

Ким схватился за голову и просидел в этой позе минут пятнадцать. Потом выключил компьютер, сунул в карман дискету с текстом, спустился вниз и посмотрел на Дашу: она отбивалась от репортеров, жаждущих кровавых подробностей, давала указания рабочим, следила за установкой зеркала, а в промежутках ее терзали дизайнер и художник. Он врезался в людской водоворот, прикрыл любимую женщину грудью и зашептал:

-- Поедем, солнышко, ко мне. У нас в Озерках благодать, тишина, покой и свежий воздух... В лесу погуляем или сходим искупаемся...

Канада возник, будто чертик из коробочки.

-- И правда, Дарья Романовна, поезжайте! Я справлюсь. Работяги при деле, художники тоже, а этим, -- он кивнул на репортеров, -- я наплету такого, что хватит на три боевика. Как Гриша-повар рубился секачом и как Маринка откусила ухо главному бандиту.

Даша откинула со лба рыжую прядь и оглядела помещение.

-- Сейчас не могу -- мы еще с чучелом не решили и мебель не расставили. Еще страховой агент притащится... -- Она задумалась на секунду. -- Ты отправляйся, Ким, а я приеду обязательно, только попозже. Хочу взглянуть, как ты живешь... как жил до меня.

Эта обмолвка согрела сердце Кима. Как жил до меня! Выходит, жизнь его переменится, и Даша вступит в его дом не гостьей, а хозяйкой. Он улыбнулся и сказал:

-- Адрес запиши. И как от метро добраться...

Его возлюбленная рассмеялась:

-- Адрес? Что за адрес? Забыл, что Варя у тебя в соседках? Я помню, где сестра живет и где мой...

Она покосилась на менеджера, захлопнула рот, но слово "милый" повисло в воздухе. Ким, все еще улыбаясь, вышел на улицу, направился к метро, но тут услышал голос Трикси:

"Куда? В вашей подземной трубе я просканирую сотни, а на поверхности -- тысячи! Ты по улицам пройдись и загляни в магазины, где народа побольше. Может, и купишь что-нибудь, а я займусь работой".

-- Верно, -- согласился Ким и зашагал к Пассажу. В ювелирном отделе он присмотрел обручальные кольца, пересчитал свои доллары (хотя и так было известно, что их двести), вздохнул и подумал, велик ли окажется аванс за "Грот Дайомы"? Сейчас на золотое колечко хватит, а вот на то, с брильянтиком -- увы! А так хотелось бы надеть его на палец Даши...

Снова вздохнув, Ким вышел на Невский, прогулялся мимо бутиков, ресторанов и театральных касс, мимо гостиницы "Европейская" и Армянской церкви, мимо огромных окон Дома книги и картинной галереи, поглядел на витрины, закурил, бросил окурок в урну, съел мороженое и, наконец, добрался до Мойки. Тут, в угловом старинном здании, был оптический магазинчик, а перед ним -- крыльцо о четырех ступенях и еще одна дверь, со множеством вывесок и объявлений: почта "Экспресс", нотариальная контора, собачья парикмахерская и так далее. Где-то в середине -- белый эмалированный овал с надписью синими буквами: "Экстрасенс Генрих Теодорович Тормоз-Забайкальский. Эзотерические услуги. Снятие порчи, сглаза и венца безбрачия".

"Погоди-ка, -- вдруг прошелестел Трикси, -- не спеши. Мне надо разобраться".

"Никак инклин обнаружил?" -- поразился Кононов, сворачивая к угловому дому.

"Еще не знаю. Надо подойти поближе".

"Надо, так подойдем!"

Поднявшись по ступенькам, Ким миновал собачью парикмахерскую (из нее тянуло запахом паленой шерсти) и очутился в длинном коридоре с дюжиной дверей -- за ними, видимо, располагались все обозначенные при входе заведения. Офис экстрасенса отыскался за дверью с копией эмалированной таблички; Ким отворил ее и, перешагнув порог, попал в приемную.

Тут, за секретарским столиком, у телефона и компьютера, сидела худосочная дева в очках, короткой юбочке и с толстой книгой. "Как обрести магическую силу и стать целителем", -- прочитал Кононов на обложке. Девица, похоже, училась без отрыва от производства.

Вежливо склонив голову, он произнес:

-- Я к господину Тормоз-Забайкальскому, мадмуазель. Проблемы у меня. Серьезные. Срочно нуждаюсь в эзотерических услугах.

Девица оторвалась от книги, окинула его изучающим взглядом и повернулась к компьютеру.

-- Маэстро принимает по предварительной записи. Ваша фамилия, молодой человек? Вам назначено на сегодня?

-- Нет. А можно без записи? Прямо с колес?

-- Можно, но по двойному тарифу.

-- А каков тариф?

-- Это зависит от услуги и от количества тонких энергий, потраченных на вас маэстро, -- охотно пояснила дева. -- Диагностика кармы -- двадцать пять в валютном исчислении, снятие порчи и сглаза -- от сорока до ста пятидесяти, благословение мистической звезды Эрцгаммы -- двести, а если надо подкачать харизму, то...

-- В последнем не нуждаюсь, харизмы у меня хватает, -- прервал девицу Ким. -- Давайте диагностику.

Он покопался в карманах и с грустным вздохом выложил на стол полсотни баксов Шесть дней работы! Но дружба не измеряется деньгами...

Девица шустро сгребла гонорар, сунула в ящик и стукнула наманикюренным ноготком по клавише.

-- Ваши проблемы? И ваша фамилия? Можете назвать любую с целью анонимности.

-- Майкл Мэнсон. А проблемы у меня со здоровьем. Болезнь зовется хронический дефолт, осложненный импичментом.

-- Ждите!

Девица упорхнула в кабинет маэстро, а Ким спросил:

"Что ощущаешь, Трикси?"

"Разочарование. У человека за дверью есть ментальный дар, но очень слабый и абсолютно не связанный с инклином. Пустышка, друг мой!"

"Раньше нужно предупреждать, -- сердито отозвался Кононов. -- Я ведь уже заплатил! А коли деньги потрачены, то..."

-- Прошу! Маэстро ждет.

Девица появилась на пороге, стрельнула глазками на Кима, и он уверенным шагом "нового русского" направился в кабинет.

Маэстро, облаченный в темную мантию и бороду "а-ля Распутин", восседал за палисандровым столом. Крупные черты лица, пронзительный суровый взгляд огромный крючковатый нос (побольше, чем у Халявина, отметил Ким) и плотоядная улыбка делали его похожим на вампира. Казалось, встанет сейчас, шагнет, лязгнет челюстью и присосется...

Но против ожидания экстрасенс захлопнул рот и кивнул на кресло.

-- Садитесь, господин... э-э... Мэнсон. Мне доложили про дефолт с импичментом. Гипербола, я полагаю? Иносказание? А налицо финансовые неудачи, неверие в себя, проблемы с женщинами и ослабление потенции. Энергия в чакрах иссякает, престиж колеблется, деструктурирует имидж, падает самооценка... Я прав?

-- Почти, -- ответил Ким, усаживаясь в кресло. -- Все просекли, Генрих Теодорович, кроме финансовой непрухи. Бизнес -- а я занимаюсь общепитом -- как раз о'кей. Вот, ресторан приобрел, "Мечта кадавра" называется, у Смольного... не слышали?.. Всех губернаторских чиновников пою-кормлю... Еще кафешек пару, блинную, пельменную... ну и бунгало на Канарах... Грех катить на бизнес! А вот в остальном...

Экстрасенс прикрыл глаза темными веками.

-- Обманывать меня не стоит, юноша. Сейчас вы пребываете в мире иллюзий и фантазий, не отличая возможного от действительного. Однако, -- он с важным видом покивал головой, -- однако все перечисленное может у вас появиться, если вы разумно распорядитесь тем, чем обладаете на самом деле. Своими талантами, умом и сексуальной привлекательностью.

-- Вот как? -- Ким изобразил прилив энтузиазма. -- А мне казалось, что в кровати я за базар не отвечаю.

-- Пусть не кажется, -- прервал его маэстро. -- Я уже исследовал вашу кармическую дорогу и заверяю, что вы вполне состоятельны. И даже более того... -- Экстрасенс сделал несколько пасов, поводя руками на манер слепца, ощупывающего нагую стриптизершу, и повторил: -- Более того! Я чувствую мощное движение астральных энергий и небывалый эзотерический потенциал! У вас, молодой человек, безусловно, есть способности, и надо лишь приложить их в нужной сфере.

"Твоя работа?" -- беззвучно поинтересовался Ким.

"Ни сном ни духом, как говорят у вас", -- ответствовал Трикси.

Тем временем маэстро продолжал водить руками, щупая уже не одну, а целый кордебалет стриптизерш.

-- Способности есть, но дар нуждается в пробуждении, -- резюмировал он. -- Это штука непростая и требует усилий, как ваших, так особенно моих. Примерно три-четыре сеанса инициации с полной самоотдачей и выходом в астрал. Если вы вложите некую сумму... скажем, тысячу-полторы...

-- Большие бабки, Генрих Теодорович! -- заметил Ким. -- Типа, подумать надо.

-- Подумайте, подумайте. Все окупится стократно, заверяю вас. -- Маэстро наклонился над столом, чтоб быть поближе к Киму, и доверительно понизил голос: -- Представьте, с год назад пришел ко мне один мужчина, вполне удачный бизнесмен лет так пятидесяти с хвостиком. Удачный, повторяю, но хотелось большего -- вы понимаете, расширить дело, найти партнеров посолиднее, очаровать молоденькую женщину... А это все зависит от дара убеждать, от неких таинственных флюидов, влияющих на окружающих, от завершенности астральной проекции, которая в Египте называлась "ка"... Словом, я ему помог, инициировал скрытые таланты, и он теперь не просто удачлив, а, можно сказать, любимец Фортуны. Счастливый муж и богатейший человек... Не исключается, вы его знаете, коль связаны с кафе и ресторанами...

Везунчик годовалой свежести! Словно молния пронзила Кима. "А я вот слышал, что Дашка у Палыча привороженная. Вроде он экстрасенса нанял или ведьму..." -- не в первый раз прозвучало у него в голове, и тут же, будто подтверждая эту мысль, откликнулся Дашин голос: "Он... он бывает очень убедительным". Кононов тоже склонился над столом, придвинувшись к маэстро, и хриплым голосом спросил:

-- А этот, типа, любимец Фортуны... как его по имени? Не помните?

Экстрасенс развел руками;

-- Отчего же! Помню, но не могу назвать. Сами понимаете, тайна и гарантированная конфиденциальность... Так что насчет инициации?

-- Подумаю. Пошевелю рогами, -- сказал Ким и, распрощавшись, направился к выходу.

"Есть соображения? -- спросил он, очутившись на Невском и поворачивая к метро. -- Ты говорил, что кто-то из людей инклин не замечает, а у кого-то крыша едет либо пробуждается паранормальный дар... А если этот дар разбудит экстрасенс? Пошарит мысленно в астрале, нащупает проекцию -- то есть потерянный тобой инклин -- свернет в бараний рог и приспособит на службу клиенту. Чтоб он расширил бизнес и женщин чаровал... Такое возможно?"

"Не знаю, -- с заминкой ответил Трикси. -- Впрочем, в вашем ненормальном мире все возможно, а потому проверь свою гипотезу".

"Проверю, -- пообещал Ким. -- Как бы только подобраться к Палычу? В усадьбу его съездить, в Комарове? Должно быть, поместье немалое и с охраной, как Даша говорила... на сорок метров к дому не приблизишься... А с сотни ты его возьмешь?"

"Нет", -- печально откликнулся Трикси и замолчал.

Они поехали домой, купили пива, пирожков, пирожных и заглянули в магазинчик "Киммерия", в свой безотказный арсенал; Ким разжился для вида отверткой, и пока он выбирал, какую и за сколько, в голове у него прозвенело: инклин отправился по назначению. "Сделано", -- сообщил Трикси и опять погрузился в грустные раздумья.

Открывая двери, Ким расслышал, как пронзительно трезвонит телефон. Он заторопился, не сразу попал в замочную скважину, буркнул что-то непечатное, провернул ключ, но все равно не успел -- звонки прекратились. "Если не Даша, так оно и к лучшему", -- мелькнула мысль. Потом он вспомнил, что Даша номера его не знает, и совсем успокоился; пошел на кухню, сделал кофе с бутербродами, выпил одно, съел другое и перебрался к компьютерному столу. Тишина, покой... Только шелестят за окном деревья, да чирикают воробьи... "Дашенька приедет, возьмем пирожков и пива, в лес пойдем", -- решил Кононов и погрузился в работу.

* * *

-- Она... -- тихий голос девушки был полон ужаса. -- Она... Дочь Имира... Явилась...

Над гаснущим костром пронесся ветер, взметнул нежный плащ, унес его за дальние сугробы. Среди Белой пустыни плясала нагая девушка. Ее ступни, будто не чувствуя холода, скользили по снегу, тонкий стан изгибался, пухлые губы смеялись, но в глазах сиял ледяной блеск морозных северных равнин. Чем-то она походила на Зийну, но в ней не чувствовалось живого тепла; словно бесплотный дух, она танцевала перед огнем, и рыжие языки его бессильно опадали, алые жаркие угли рассыпались холодным пеплом, недогоревшие ветки покрывала серая седая зола.

Конан, однако, не мог отвести от плясуньи глаз.

-- Исчезни, скройся! -- крик Зийны заставил киммерийца очнуться. Привстав на колени, девушка прикрывала его своим телом, грозила белому призраку мечом. -- Уйди! Он мой! И ты его не получишь!

Серебристый смех дочери Имира прожурчал, словно ручей весной.

-- Получу... получу... -- С каждым звуком ее голоса над кострищем взвивалась струйка дыма; вскоре огонь погас, и лишь холодное мерцание снегов освещало фигурку снежной девы.

Зрачки Конана сверкнули.

-- Гляди на меня, смертный, гляди... Разве я не прекрасна?

Она легким перышком кружилась в снегу, не оставляя следов; подрагивали полные груди, колыхался гибкий стан, вились по ветру волосы, мерцала белоснежная кожа. Конан чувствовал ее дыхание, летевшее к нему над угасшим костром; оно заставляло цепенеть, манило блаженной истомой.

-- Иди ко мне, воин! Иди! Ляг со мной!

-- Лучше я лягу с последней из портовых шлюх! -- пробормотал киммериец немеющими губами. Что-то он должен был вспомнить, о чем-то поразмыслить, но голос Зийны, творившей молитву светлым божествам, мешал ему.

А! Железный обруч! Обруч и кинжал! Обруч не помог, не защитил от волшебства снежной девы... Но оставался еще кинжал, тот зачарованный клинок, которым он должен был пронзить сердце колдуна... Дайома сказала: тысячи смертных падут под его ударами, но лезвие останется таким же чистым и несокрушимым... тысячи смертных или одно существо, владеющее магическим даром... Кого же поразить -- призрак, сотканный из снега и похоти, или Гор-Небсехта? Выбора, кажется, не было.

-- Кинжал, -- прохрипел он, -- мой кинжал...

Зийна склонилась к нему, обхватили за плечи, защищая от подступавшего к сердцу холода. Ее руки были теплыми.

-- Что, милый? Что нам делать?

-- Кинжал... я должен достать ее кинжалом... -- Губы Конана едва шевелились.

Он попытался дотянуться до своего ножа, но внезапно почувствовал, что не может стиснуть пальцы в кулак: они были мертвыми, застывшими, как сосульки. Пробравшаяся под плащ стужа уже не колола его ледяными иглами, а облизывала сотней холодных языков, высасывая последнее тепло, последние капли жизни. Он не мог поднять оружия, не мог отвести взгляд от снежной девы; ее зовущий смех заглушал голос Зийны. Ему чудилось, что пуантенка плачет, окликает его, спрашивает о чем-то, но зов дочери Имира был сильней, и теперь мысль о том, чтобы поразить это прекрасное существо зачарованной сталью, казалась ему кощунственной.

"Да и поможет ли сталь? -- размышлял он, погружаясь в небытие. -- Ваны и асиры говорили, что от снежных дев нет спасения!"

Нет спасения... нет спасения... нет спасения...

Разум Конана померк, душа вступила на тропу, ведущую вниз, к Серым Равнинам.

* * *

Едва эпизод был закончен, как заверещал звонок. Ким метнулся к телефону, потом сообразил, что звонят в дверь.

Дашенька!.. Наверное, устала от хлопот с ремонтом, художниками, репортерами и страховыми агентами... Значит, так: первым делом -- взять на руки, перенести через порог, потом -- расцеловать, потом -- кофе с пирожными, потом расцеловать еще раз и...

Ким отворил, раскрыл объятия и чуть не рухнул у порога: перед ним стояла Лена Митлицкая, она же -- Альгамбра Тэсс. В белом наряде и хрусталях, в которых явилась вчера, в белых изящных туфельках и с белым цветком хризантемы в прическе, подобной короне из платины. Цветок и выражение глаз, одновременно томное и хищное, делали ее такой неотразимо романтической, что Ким покачнулся и в испуге отступил.

-- Ах, -- воскликнула Альгамбра, шагнув в прихожую, -- ах, наконец-то! Я звонила тебе, звонила, потом мне представилось, что ты работаешь и отключил телефон. Но я была не в силах ждать! И я приехала!

-- Польщен, -- пробормотал Ким, отступая еще дальше. -- Надеюсь, ничего плохого не случилось?

Альгамбра взмахнула ресницами неописуемой длины.

-- Плохого -- ничего, только хорошее. Кстати, где у тебя спальня?

-- Тут. -- Ким снова попятился, оказавшись в вышеназванном помещении. -- А кухню и вторую комнату осмотреть не хочешь? Еще туалет и ванная есть...

-- В ванную после. Успеется. -- Альгамбра подняла руку, что-то выдернула из волос, и снежно-белые пряди рассыпались по спине. Затем она сбросила туфельки.

Глаза у Кима полезли на лоб.

-- Пятку натерла? Может, йода принести?

Его окинули гипнотизирующим взглядом. Ресницы Альгамбры работали, словно два веера, вверх-вниз, вверх-вниз, но отчего-то Киму становилось не прохладнее, а жарче. Он попытался вспомнить все, что знает про Альгамбру Тэсс: двое детей от трех мужей, не понимает юмора, но склонна к экзальтации, не замужем в данный момент, но продолжает поиск принца и героя. Последняя мысль заставила Кима содрогнуться.

-- Ах, -- произнесла Альгамбра, осматривая узкую кровать, -- вы, мужчины, так недогадливы! При чем тут йод и пятка? Йодом не усмиришь самум страстей и не зальешь вулкан желаний... -- Она коснулась маленькой груди и расстегнула верхнюю пуговичку платья. -- А вы, вы... Или робки чрезмерно, или наглы, как самец Доренко-Дрю.

-- Я тоже наглый самец! -- выкрикнул Ким в отчаянии, сообразив, к чему движется дело. -- Я извращенец! Очень мерзкий и противный!

Альгамбра расстегнула вторую пуговичку и одарила его нежной улыбкой:

-- Ты -- герой! Вчера... ах, вчера ты был великолепен! Лев, тигр, леопард! Прежде я тебя не знала, не ценила...

-- И не надо, -- вставил Ким.

-- ...но теперь узнаю, -- вела свою арию Альгамбра. -- Я долго думала и ощутила, что ты назначен мне судьбой. -- Ее пальцы застряли на третьей пуговице, она дернула ее и тут же расстегнула четвертую. -- Ты мой идеал! Ты должен подарить мне счастье... счастье и дитя... Сейчас, немедленно!

Она стащила платье с хрупких плеч и узких бедер, швырнула его в изголовье постели и принялась за бюстгальтер. Полупрозрачный, кружевной -- соски просвечивали под невесомой тканью, как пара розовых черешенок... Ким судорожно вздохнул. При всех своих недостатках Альгамбра Тэсс была хорошенькой женщиной, стройной, с тонкой талией, длинными ногами и белоснежной холеной кожей. "Конечно, -- сказал он себе, -- у Даши все лучше и соблазнительней, и вид приятнее, и запах, и если бы Даши не было, то..."

Но она была! И не где-то в отдалении, а, возможно, в поезде метро, или на эскалаторе, или даже на Президентском бульваре... Сейчас войдет, увидит и что подумает? Ужас сковал Кима, в груди заледенело, и он через силу прохрипел:

-- Ты... это... ты, Ленка, не торопись разоблачаться. Я ведь уже при невесте -- сосватал и даже калым заплатил!

Альгамбра, сражаясь с застежкой лифчика, поджала губы.

-- Ты о ком? О рыжей из ресторана? Как ее?.. Дарья?.. Ну, это эпизод! Тебе она не подходит. Тебе нужна женщина неземная, с тонкими чувствами и душой, что соткана из лунного света... Да помоги ты мне с этим проклятым лифчиком!

Ким, однако, не двинулся, и Альгамбра справилась сама. Затем, покачивая бедрами, она взялась за резинку трусиков и медленно потянула их вниз.

"Что происходит? -- спросил Трикси. -- Готовишься к акту размножения? Если так, я удалюсь в латентную область сознания и буду размышлять о горестной своей судьбе".

"Ни в коем случае! -- мысленно простонал Ким. -- Мне помощь нужна, а ты собираешься удаляться! Ну-ка, за работу!"

Резинка трусиков сползла до середины ягодиц.

"Чего ты хочешь?"

"Преврати меня! Крысой сделай или тараканом!"

"Это невозможно. Разница масс слишком велика".

"Тогда в гориллу превращай! И поскорее!"

"Понадобится время. Процесс более сложный, чем..."

Ким попятился. Сбросив трусики, Альгамбра направилась прямо к нему.

-- Мой лев, мой повелитель! Мой герой! Сожми меня в объятиях, выпей, укуси... Съешь меня, сломай...

-- Сломать и я могу, а заодно покусать, -- раздался сердитый Дашин голос. "Я же дверь не закрыл!" -- мелькнуло в голове у Кима. Он повернулся и вздохнул, не то со страхом, не то с облегчением: стоя на пороге спальни, насмешливо прищурившись, Дарья разглядывала голую Альгамбру Тэсс.

-- Слишком ты тощая, подружка, чтоб парня у меня отбить. Такие в партере плохо работают, -- сказала Даша, сделала пару шагов и, ухватив Альгамбру за плечи, легонько встряхнула. -- Кто-то у нас тут лишний, и, думаю, это не я. Одевайся!

Ким перевел дух. Меж его лопаток стекал пот, глаза молили: спаси и защити!

-- Катись ты... -- воинственно начала Альгамбра, но вдруг с ней что-то произошло: рот недоуменно округлился, румянец залил щеки, она ойкнула, ахнула, ринулась к платью, схватила его, выронила, уткнулась лицом в сжатые кулачки и зарыдала. Темные ручейки туши потекли от глаз, запрыгали по плечам платиновые пряди; в следующий миг она повалилась в кровать, стараясь сжаться, спрятаться от посторонних взглядов.

-- Ой-ей-ей! -- промолвила Дарья. -- Первый раз вижу такое чистосердечное раскаяние... -- Она посмотрела на Кима. -- Ты ведь ей ничего не сделал, дорогой? Не кусал и не пытался выпить?

Кононов уже пришел в себя -- достаточно, чтоб отмести такие инсинуации.

-- Никакого повода! -- вскричал он, ударив себя кулаком в грудь. -- Ни повода, ни взгляда, ни намека! Сидел, писал, трудился... Вдруг она врывается и...

Даша одарила его царственной улыбкой. Так улыбается женщина, которая знает все про своего мужчину и не имеет сомнений в том, что лишь она одна, одна-единственная в целом свете, способна его напоить, накормить и осчастливить. "Слова и оправдания излишни", -- понял Ким.

Потеребив свой рыжий локон, Дарья кивнула на дверь.

-- Вот что, милый, нечего тебе тут делать. Иди, поработай, а я сама с ней разберусь. Вчера нормальная была, а нынче что-то с девушкой не так... Может, бандитов перепугалась и от испуга не отошла? Стресс, я слышала, располагает к сексу.

-- Располагает, -- подтвердил Ким, проскальзывая в дверь. -- А лучшее средство от стресса -- прогулки на свежем воздухе.

-- Верно. Вот мы и сходим в лес, прогуляемся и потолкуем.

Кононов вернулся к компьютеру, сел у открытого окна и, по собственному совету, стал интенсивно дышать, обогащая кислородом кровь и успокаивая чувства. Отдышавшись, он спросил:

"Ну? В чем дело, Трикси?"

"В инклине. Тот самый случай, когда носитель испытывает возбуждение и беспокойство и сублимирует их в фантазиях".

"Какие фантазии, друг дорогой! Она чуть меня не трахнула!"

"Я понимаю под фантазией болезненную тягу к объекту страсти, желание спариться с ним. Это характерно для земных аборигенов с комплексом неполноценности и неустойчивой психикой".

"Да, психика у нее того, гуляет, -- согласился Ким, услышав, как хлопнули двери. -- И что теперь?"

"Инклин изъят, и через час-другой наступит стабилизация, -- утешил пришелец. -- Ты и твоя женщина выбрали хороший способ, чтобы ускорить данный процесс: влияние планетарной фауны и флоры. В общем, пройдется по лесу и возвратится здоровой"

-- Если возвратится, -- пробормотал Ким, соображая, что может при случае Даша сотворить с Альгамброй. Подвесит к елке или утопит в дренажной канаве... Другие нынче времена, не хайборийские, и снежной деве не тягаться с девушкой из цирка!

"А это уже твои фантазии, -- вмешался в его размышления Трикси. Тебе что было сказано? Иди, работай!.. Вот и трудись. Что там у нас на очереди?"

-- Гибель Зийны.

"Пиши! Но не забудь, что девушки любят умирать красиво".

* * *

Зийне было страшно -- так страшно, как никогда за всю ее недолгую жизнь. Страшней, чем в пылающей отцовской усадьбе, страшней, чем в хищных лапах рабирийских разбойников, страшнее, чем на ложе Гирдеро, дворянина из Зингары...

Милый ее сидел с окаменевшим лицом, а за черными угольями костра кружилась и журчала смехом нагая девушка, средоточие злой силы, от которой Зийна не могла защититься. И не могла защитить возлюбленного, чьи руки были холодны, как лед...

"Где же Митра?" -- проносилось у нее в голове. Почему светлый бог не поможет ей? Чем она его прогневила?

Снежная дева с торжествующим хохотом плясала перед ней -- невесомый белый призрак в белой пустыне. Ветер прекратился, огромные снежные вихри-драконы, так пугавшие Зийну, исчезли; только мягкие хлопья продолжали падать на землю, сверкая и искрясь. Луч солнца пробился сквозь тучи, и мир сразу стал из мутно-белесого серебряным и сияющим. Мощь пурги иссякала, но мороз был еще силен -- достаточно силен, чтобы сковать вечным сном возлюбленного Зийны. Он и так казался почти мертвым, и лишь изо рта вырывалось едва заметное дыхание.

Ступни снежной девы взметнули серое облачко -- она была уже рядом, танцевала посередине угасшего костра, В отличие от снега пепел и остывшие черные угли проседали под ее ногами, и Зийна видела, как в сером прахе появляются маленькие аккуратные следы.

"Митра, что же делать?" -- подумала она, дрожа от ужаса и цепляясь за ледяную руку Конана.

Но потом Зийна напомнила себе, что она -- пуантенка, дочь рыцаря, а значит, не должна поддаваться постыдному страху. И еще она подумала о том, сколько страхов уже пришлось ей превозмочь. Их было много, не пересчитать -- и гибель отца со всеми его оруженосцами, и смерть матери в пылающем доме, и жадные руки рабирийского бандита, шарившие по ее телу, и позор рабского рынка в Кордаве, и первая ночь с Гирдеро, и все остальные ночи на его постылом ложе... Чем еще могла устрашить ее снежная дева? Смертью? Но смерти Зийна не боялась. Она лишь хотела спасти возлюбленного.

Страх ушел, и тогда Митра коснулся ее души.

-- Что должна я делать, всеблагой бог? -- шепнули губы Зийны.

-- Отогнать зло, -- ответил Податель Жизни.

-- Но нет у меня молний твоих, чтобы поразить того...

-- У тебя есть любовь. Она сильнее молний.

-- Любовь не метнешь, подобно огненному копью...

-- У тебя есть память. Вспомни!

-- Вспомнить? О чем?

-- О последних словах твоего киммерийца.

Зийна вздрогнула. Пальцы ее легли на рукоять кинжала, торчавшего за поясом возлюбленного, холодные самоцветы впились в ладонь. Он говорил, что клинок зачарован... Не в нем ли последняя надежда? Не об этом ли напомнил ей бог?

Чтобы придать себе храбрости, Зийна представила высокие горы Пуантена, сияющее над ними синее небо, луга, покрытые алыми маками, зелень виноградников и дубовых рощ. Губы ее шевельнулись; она пела -- пела песню, которой девушки в ее краях встречали любимых.

Вот скачет мой милый по горному склону,

Летит алый плащ за плечами его,

Сияет кольчуга, как воды Хорота,

И блещет в руке золотое копье...

-- Творишь заклятья, ничтожная? -- Дочь Имира склонилась над ней. Сейчас ее черты, искаженные гримасой торжества, уже не выглядели прекрасными; скорее они напоминали лик смерти.

-- Это песня... только песня... -- прошептала Зийна, стискивая рукоять. Клинок медленно выползал из ножен.

-- Уйди! -- Ладони снежной девы, сотканные из тумана и снега, метнулись перед лицом. -- Уйди! Он -- мой!

-- Возьми нас обоих, если хочешь, -- сказала Зийна. Плечи девушки прижимались к груди киммерийца, тело живым щитом прикрывало его. Кинжал словно прирос к ладони.

-- Ты не нужна мне, грязь! Дочери Имира предпочитают мужчин -- таких, как этот!

Лицо снежной девы надвигалось, ореол серебряных волос окружал его, груди, две совершенные чаши, трепетали, словно в предчувствии наслаждения.

Туда! Под левый сосок!

С отчаянным вскриком Зийна послала нож в призрачное тело. Один удар, только один! Сталь их рассудит!

Попасть ей не удалось -- снежная дева отпрянула быстрее мысли. Лицо дочери Имира исказил ужас, глаза не отрывались от холодно сверкавшего лезвия. Клинок не задел ее кожи, не коснулся плоти, и все же она испугалась. Испугалась! Как всякое существо, едва избежавшее смерти. Хуже, чем смерти, -- развоплощения! Когда умирал человек, оставалась его душа, но после гибели демона не было ничего -- лишь пустота и мрак вечного забвения.

-- Ты... ты посмела... -- Слова хриплым клекотом срывались с прекрасных губ. -- Ты посмела угрожать мне! Мне!

-- Я не угрожаю, -- сказала Зийна. -- Я убью тебя, если ты подойдешь ближе.

Дочь Имира стояла за выжженной проплешиной костра, вытянув вперед руки; растопыренные пальцы ее были нацелены в грудь Зийне, словно десять ледяных стрел.

-- Я не могу зачаровать тебя своими танцами, как зачаровываю мужчин, -- медленно произнесла снежная дева, -- не могу заключить в объятия, растворив твое тепло в снегах тундры и морских льдах. И все же в моих силах послать тебе гибель! Сегодня мне дозволено насладиться смертью -- того, кого ты хочешь защитить, или твоей. Выбирай!

-- Мне не надо выбирать, -- кинжал в руке Зийны не дрогнул. На остром его кончике светился, играл солнечный блик.

-- Ну! Его жизнь -- или твоя!

Зийна молчала. Ей казалось, что грудь Конана уже не так холодна; она согревала его своим телом, своей любовью. Конечно, великий Митра прав: любовь сильнее огненных молний. Губы девушки шевельнулись. "Вот скачет мой милый по горному склону..." -- беззвучно прошептала она.

-- Ты умрешь, -- сказала дочь Имира. -- Я не получу его, но и ты не получишь тоже. Ты будешь бесплотной тенью скитаться по Серым Равнинам и вспоминать, вспоминать... Память о нем станет твоим проклятием. Вечным проклятием!

-- Разве память о любви может превратиться в проклятие? -- Зийна улыбнулась и закрыла глаза. Страх больше не терзал ее; девушка знала, что дочь Имира не приблизится к возлюбленному. Слишком она боялась зачарованной стали!

Под веками пуантенки проплыло видение горного склона, одетого зеленью, спускавшегося к берегу Алиманы. Среди зеленых трав мчался всадник на гнедом коне; глаза его были сини, как небо на закате, за плечами струился алый плащ, кольчуга сияла, как светлые воды Хорота, а в руке рыцаря блестело золотое копье...

Десять ледяных стрел вырвались из пальцев снежной девы и ударили в тело Зийны. Снег перестал падать, тучи неторопливо потянулись к востоку, к далеким горам, обители мрачного Имира, и вместе с ними исчезла его дочь.

* * *

Даша вернулась, когда над Президентским бульваром и парком стали сгущаться летние полупрозрачные сумерки. В квартиру не вошла, а, приблизившись к распахнутому окну, окликнула Кима и сказала:

-- Все в порядке, милый, она успокоилась. Я проводила ее до метро.

Кононов перегнулся через подоконник. Дашины волосы и кожа пахли лесной свежестью, в рыжих локонах, за ухом, белела ромашка.

-- О чем вы говорили?

-- О мужчинах. -- Даша прижалась щекой к его ладони. -- Она такая странная... ищет, ищет, а чего -- сама не знает... По-моему, очень несчастная... Мне ее жалко.

-- Ты не ее жалей, а меня, -- буркнул Ким и стал целовать Дашин затылок.

-- А вот не пожалею!

-- А почему?

Даша рассмеялась, пропела негромко:

-- Все мы, бабы, стервы, милый, бог с тобой. Каждый, кто не первый, тот у нас второй... -- Голос ее внезапно дрогнул, улыбка исчезла. -- Вру я все, не верь, не верь, -- зашептала она. -- Первый ты мой, первый и единственный...

Ким схватил ее под мышки, поднял, посадил на подоконник. Лицо Даши казалось усталым и словно потускневшим; видно, успокоительные процедуры обошлись недешево.

"Что твой инклин? Уснул?" -- поинтересовался он у Трикси.

"Вмешиваться нет необходимости. Она быстро восстанавливает эмоциональный тонус. Стабильная психика, крепкий организм... Ты выбрал хорошую женщину, Ким!"

"Я знаю".

-- Ты из этого окна выпрыгивал меня спасать? -- спросила Даша.

-- Из этого, солнышко.

-- Замечательно!

-- Что?

-- Что окна у тебя на улицу. Спаси меня еще раз, а? Покорми хоть чем-нибудь.

* * * Диалог десятый

Звуки поцелуев.

-- Ким...

-- Ммм?

-- Я ему звонила... вчера звонила... Он согласился на развод.

-- И мы сможем...

-- Сможем, сможем! Вот здесь поцелуй... и здесь... Я не знала, что это так приятно... -- Глубокий вздох. -- Он обещал, что проволочек не будет. Надо в загс подъехать и заявление подписать. Потом... Куда ты меня целуешь, бессовестный? В это место -- только после свадьбы!

-- Ну, так, для первой разведки... Скажи, родная, ты не слыхала -- он к экстрасенсам обращался?

-- К экстрасенсам? Павел? А зачем? Он сам экстрасенс! Колдун! Он, когда глядит...

-- Да?

-- Не хочу об этом вспоминать! Не заставляй меня, милый!

-- Прости, Дашенька... не плачь, не надо... дай я тебя поцелую... Знаешь, я ведь тоже тебя заколдовал... так заколдовал, что никто тебе не страшен... никто и ничто...

-- Правда? Ты умеешь?

-- Само собой. Чтобы писать о Конане, нужно разбираться в колдовстве. В черной магии, белой, зеленой и синей в крапинку... Еще полезно духа завести, личного демона, хранителя и консультанта.

-- И он у тебя есть?..

-- Разумеется! Я ведь не только писатель, но мастер бусидо фэншуй, умею парить в астральных сферах, где обитают инопланетные духи. Там мы с ним и познакомились.

-- Возьмешь меня как-нибудь с собой? В эти астральные сферы?

-- А где мы, мое солнышко, сейчас?

Звуки поцелуев.

Глава 11. На Президентском все спокойно

От того, что мы сменили бубен шамана на компьютер, наши прогнозы грядущего не сделались точнее Что нам известно о нем? Да в сущности ничего! Может быть, через столетие миром будут править демократы, диабетики или мусульманские фанатики. Может быть, не будет ни тех, ни других, ни третьих. Тайна сия непостижима!

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Ночь -- день, ночь -- день... Вернее, утро. Ким сидит у компьютера, слева -- чашка кофе, справа -- сигареты и пепельница. Его стол -- анклав постоянства в переменившемся бытии, а перемены говорят, что появился некто с собственными вкусами, привычками и взглядами на жизнь. Полосатый плед на старом кожаном кресле, вазочка с цветами -- ромашки, собранные в лесу, горка яблок в фаянсовой миске, над книжными полками -- фотография: женщина на трапеции, и к ней, распластав руки, летит по воздуху юная девушка в алом облегающем трико. Были и другие перемены: чисто подметенный пол, отглаженные занавески, прибранные книги, а в холодильнике -- не пирожки и пиво, а настоящий обед, борщ и жаркое с картошкой. Судя по всему, Даша была из тех хозяек, у коих котлеты не пригорают, не убегает молоко и сливки сбиваются всегда.

"Есть в семейной жизни свои преимущества, есть!.. -- размышлял Ким с блаженной улыбкой. -- Конечно, ночью теперь не поработаешь, и до двенадцати не поспишь, и нужную книгу найдешь не сразу, зато сидит он ухоженный и обласканный, сытый и свежий, как майская роза. А ночь... Ну, ночные бдения могут быть приятны не только у компьютера. Что компьютер? Пентюх пентюхом! Железки, пластик да стекло... ни нежной упругости, ни теплоты, ни аромата.. Ни кофе в постель!"

Он лениво ударил по клавише, и на экране появилась буква "А", ударил еще раз, и появилось "н". "Ан", -- подумал Ким. Анабиоз, анаконда, аналогия, ананас... А что мы знаем про ананасы? К примеру, как поживает Анас Икрамович? И что он вообще за птица? Бойцы у него серьезные, при огнестрельном оружии, так что вряд ли он с Кавказа возит виноград... С другой стороны, вежливый -- Даше цветы дарил и называл красавицей...

Минувший день прошел спокойно, ни звука от Анаса и Пал Палыча, ни провокаций, ни наездов, ни угроз. Ремонт в ресторане двигался полным ходом, Славик присматривал за работами, у дверей дежурил Селиверстов, усиленный сержантом из милиции, а Дарья оценивала убытки и торговалась со страховыми агентами. Ким закончил пару эпизодов -- похоронил Зийну и описал, как Конан с Идрайном пришли на подворье Эйрима, ванирского вождя, и обнаружили там незваных и нежеланных гостей. Этих воинов послал Небсехт, чтобы заставить Эйрима готовиться к набегу на остров -- для устрашения зеленоглазой феи и демонстрации мощи колдуна. Эйрим хоть был недоволен, но покорился В общем, в земной и в хайборийской реальностях жизнь струилась тихо-мирно, так что использовать кувалду не пришлось, равным образом, как диски от распиловочного станка. Сие тем не менее не гарантировало безопасности; по временам дух Конана, сроднившегося с Кимом, напоминал, что враг коварен и хитер.

С этой мыслью Ким поднялся и начал бродить от окна к креслу, посматривая на телефонный аппарат. Телефон стоял теперь не на пачке книг, а на изящном китайском столике, который Дата притащила из Варвариной квартиры. Столик был Дашиным наследием от бабушки Клавы Тальрозе-Сидоровой -- когда-то, еще в пятидесятых годах, в дни цветущей юности, она гастролировала в Пекине с московским цирком, приволокла оттуда этот столик и подарила на склоне лет любимой младшей внучке. Крышка стола, инкрустированная перламутром, изображала демоническую рожу с оскаленными клыками и нагло высунутым языком. Примерно так Ким представлял себе Анаса Икрамовича.

Почесав в затылке, он снял трубку, набрал номер знакомого репортера Влада, служившего в бюро журналистских расследований, справился о здоровье и успехах и поведал про налет на Дашин ресторан. Потом сказал:

-- Мы там праздновали именины Конана, так что я из живых очевидцев. Слышал всякие разговоры... будто тамбовские наехали или норильские... а кто говорит, бойцы Анаса Икрамовича. Забавное имя, вроде ананаса, вот и встряло в память... Чечены, что ли?

-- Мафия чеченская, -- пояснил всезнающий Влад, -- а служат ей не одни чечены да кавказцы. Прибалты есть и наши, и с Украины, и с Молдавии... Даже бывшие спецы из бывшего КГБ.

-- Ну и ну! Вот это ренегатство! -- изумился Ким, припоминая сероглазого тренера Зайцева. -- А как же честь мундира?

-- Честь без денег, как сапог без ваксы, -- мудро разъяснил Влад. -- Опять же, чем служба у Анаса хуже государевой? Тут и там беспредел, а потому не ренегатство это, а конверсия в шпионском ведомстве. -- Помолчав, он добавил: -- Что до Икрамова Анаса Икрамовича, то он мужик серьезный -- такой серьезный, что мы им заниматься не рискуем.

-- Ваше бюро?

-- Вот именно.

-- А остальные? Милиция, налоговая служба, ФСБ?

-- Шутишь! -- хихикнул компетентный Влад -- Если уж мы не лезем, куда остальным? Все схвачено-оплачено.

Распрощавшись, Ким повесил трубку и некоторое время сидел, хмуро уставившись в окно и думая о всевластии мафии, о связях между Икрамовым и Дашиным супругом и о том, что сотворил с этим супругом давешний искусник-экстрасенс по кличке Тормоз-Забайкальский. Если, конечно, упоминал маэстро о персоне загребущего Пал Палыча... и если оная персона в самом деле схавала инклин...

Ничего не придумав, Кононов сел к компьютеру, отхлебнул кофе, закурил сигарету и принялся стучать по клавишам.

* * *

-- Выпьем за врр-рагов, брр-рат Конан, -- произнес Эйрим Высокий Шлем. Речь его после многочисленных возлияний казалась невнятной, но все-таки понять хозяина усадьбы Рагнаради было можно. Он поднял огромный рог, окованный бронзой, чокнулся с гостем и рявкнул: -- Во имя прр-роморр-роженной задницы Имира! Выпьем за врр-рагов, брат мой, ибо, пока у человека есть врр-раги, он жив!

Конан, тоже испивший немало, с одобрением мотнул головой. Они с Эйримом сидели за грубо отесанным столом в бревенчатом покое с закопченными сводами, в личных чертогах ванирского вождя. Пол здесь устилала солома, за спинами пирующих пылал огромный очаг, а по бокам тянулись низкие полати, устланные шкурами; над полатями висело оружие, награбленное с половины мира. Еще здесь были две двери: одна, в дальней стене, вела во двор, а другая, около очага, -- в Длинный Дом, где коротали зимнее время воины Эйрима. Больше в хозяйской горнице не имелось ничего примечательного -- если не считать мохнатого пса, трех седоусых соратников-ванов, нескольких бочонков с пивом и вином, а также заставленного блюдами стола. На одном из этих блюд разлеглась зажаренная целиком свинья, уже обглоданная на три четверти.

Рога сдвинулись с глухим стуком, плеснула густая пивная пена. Все пятеро -- гость, хозяин и седоусые витязи -- выпили за врагов.

-- Хорошо ты сказал, брат, -- вымолвил Конан, отирая рот нетвердой рукой. -- Х-хорошо, клянусь Кромом! Ч-человек жив, пока у него есть враги! -- Он сделал паузу, наблюдая, как Найрил, один из седоусых, наполняет рога из полупустого бочонка. -- Но ч-человеку нужны и друзья, Эйрим! Так выпьем же за них!

-- Хмм, дрр-рузья... -- протянул охмелевший вождь ваниров, поглаживая шрам на подбородке. -- Дрр-рузья -- сомнительное дело, брат Конан... Врр-раг -- он всегда врр-раг... А дрр-руг -- сегодня дрр-руг, а завтра -- врр-раг. И пока он жив, морр-ржовы кишки, не разберешь, кто он таков!

Конан не стал спорить. Обглодав последние остатки мяса со свиной ноги, он швырнул кость псу и предложил:

-- Т-тогда выпьем за п-покойных друзей, брат Эйрим. С мертвецами-то все ясно!

-- Вот с этим я согласен, брат Конан! -- ухмыльнулся владыка Рагнаради. Три седоусых воина, кормчие его кораблей, враз кивнули головами. Найрил, Храста и Колгирд плавали еще с Сеймуром Одноглазым, отцом Эйрима, и после вождя являлись самыми важными людьми в усадьбе Рагнаради. Их присутствие на пиру было знаком особого почета, оказанного Эйримом, сыном Сеймура, Конану из Киммерии -- и никак не меньшим, чем жареная свинья на столе. Не так уж много у Эйрима оставалось свиней в хлеву после долгой зимы и голодной весны! Однако он не поскупился, велел заколоть самую жирную. Точнее, не самую тощую.

Трое кормчих почти не вмешивались в беседу хозяина с гостем -- то ли были молчаливы от природы, то ли предпочитали налегать на пиво и мясо, пока того и другого имелось вдосталь. Окинув взглядом их покрасневшие от хмельного лица, Конан осушил рог и пристально уставился на ванирского вождя:

-- А скажи-ка мне, брат Эйрим, п-почему ты не стал пить за ж-живых друзей? Не х-хотел ли ты нанести мне обиду? В-ведь я -- ж-жив, и я т-твой друг! Уже целый день и п-половину ночи -- друг!

Подсчет был совершенно точным -- они начали пить со вчерашнего утра, едва лишь Конан с Идрайном заявились в усадьбу, а сейчас стояла глухая ночь. Прошло достаточно времени, чтоб подружиться до гробовой доски.

Эйрим взлохматил густые волосы, отливавшие начищенной медью. Ванирский вождь был года на три постарше Конана и почти столь же высок и широк в плечах, как киммериец. Большой вождь, храбрый и удачливый, как сказал Хорстейн, сын Халлы, и было это чистейшей правдой, ибо владел Эйрим и людьми, и кораблями. Но истиной являлось и другое, тоже поведанное Хорстейном: удача Эйрима могла закончиться в любой момент. В усадьбе его находились незваные гости, сотня воинов из Кро Ганбора, и он не мог тронуть их, поскольку опасался мести колдуна. Пока что он даже не хотел говорить на эту тему, обрывая Конана всякий раз, когда тот упоминал Гор-Небсехта. Но историю об острове и его зеленоглазой владычице выслушал с интересом. Конан поведал ее, ничего не утаив, кроме загадочной природы Идрайна, своего слуги. В ответ Эйрим буркнул, что остров в теплых морях, видать, тот самый, который интересует колдуна. При этом он многозначительно переглянулся со своими кормчими.

Сейчас, убедившись, что рога наполнены до краев, вождь встал, слегка покачиваясь, и вполне рассудительно промолвил:

-- Я не желаю нанести тебе ни обиды, ни оскорбления. Ни того, ни другого, брат мой Конан. Брат, а не дрр-руг! В этом большая р-разница.

-- Какая?

-- Клянусь Имирр-ром! Разве ты не понимаешь? Я же говорил: брат -- всегда брат, а дрр-руг может стать недрр-ругом.

-- Вроде врага? -- уточнил Конан.

-- Врр-роде, -- подтвердил Эйрим.

-- Так в-выпьем за братьев?

-- Выпьем!

Они выпили, и хозяин Рагнаради кивнул Найрилу:

-- Наливай!

-- Пиво кончилось, -- ответствовал тот, пнув ногой бочонок.

-- Наливай вина! Барр-рахтанского!

-- Кончилось.

-- А арр-госское?

-- Тоже.

Покачиваясь, Эйрим недоверчиво разглядывал опустевшие бочонки, потом распорядился:

-- Пусть р-рабы несут аквилонское! И еще пива! Побольше!

Вино и пиво были доставлены без промедлений. Перед очередным возлиянием пирующие решили покончить с жареной свиньей, и некоторое время в бревенчатом чертоге раздавались лишь чавканье, хруст да стук костей, которые бросали огромному мохнатому псу, вертевшемуся у стола.

-- Вот, -- сказал Эйрим, лаская широкой ладонью загривок своего любимца, -- вот настоящий дрр-руг, который не предаст! Потому что не умеет!

-- Т-тогда выпьем за псов, -- сказал Конан.

-- Выпьем!

Красное аквилонское хлынуло в рога, а из них -- в глотки. Способность ваниров поглощать еду и хмельное питье казалась неистощимой, но Конан им не уступал. За долгие дни скитаний по равнинам Ванахейма ему до смерти надоели зайцы, тощие куропатки и пахнувшая мхом вода, а потому он не отказывался от свинины и соленой рыбы, от каши и вареной репы, от пива, браги, вина, меда и прочих яств, что подносили расторопные рабы. Он ел и пил за двоих, за себя и за Идрайна, дремавшего сейчас в Длинном Доме, в тихом уголке, под надзором воинов Эйрима.

Вождь западных ванов устроил гостю почетный и обильный пир, чему имелись целых три причины. Прежде всего Эйрим скучал и потому обрадовался пришельцу, славному воителю из Киммерии, повидавшему свет и отхватившему немало голов. Одной из них, как вскоре выяснил хозяин, была башка Хеймдала, давнего недруга Эйрима, что явилось вторым поводом для возлияний. Тут уж Конан сделался не просто гостем, а братом, ибо Хеймдал лет десять назад прикончил Сеймура Одноглазого; выходило, что киммериец, сам того не ведая, отомстил за Эйримова отца.

Но имелась и третья причина -- быть может, самая веская. На подворье Эйрима стояли две полусотни бойцов из замка Кро Ганбор, дожидавшиеся своего господина-чародея. Предводительствовали ими Торкол и Фингаст, люди малопочтенные, а просто говоря -- изгои, ублюдки и смрадные псы, коих Эйрим в другое время и на порог бы к себе не пустил. Тем более -- идти с ними в поход! С ними и с мерзким колдуном! Да еще в такие края, о которых в Ванахейме никто слыхом не слыхивал!

Однако Эйрим, храбрый и удачливый Эйрим, боялся; он хорошо представлял, что может сотворить колдун с его рабами и дружиной, с его усадьбой, ладьями и с ним самим. А потому молчал, ни словом не противореча Торколу и Фингасту в том, что касалось будущей экспедиции, подготовки кораблей к долгому плаванию, снаряжению их запасами и воинским скарбом. Но уж сажать за свой стол этих ублюдков он не собирался! И сейчас, пируя с Конаном и ближними людьми, Эйрим Высокий Шлем наслаждался маленькой местью. Пусть видят Торкол и Фингаст, как он принимает почетного гостя -- хоть тот и.не рыжий ванир, а черноволосый киммериец!

Хозяин снова встал и поднял рог с красным аквилонским -- в знак того, что хочет держать речь.

-- Мы выпили за врр-рагов и покойных дрр-рузей, за братьев и за собак, -- сказал он. -- Еще мы пили за тебя, Конан, за меня, за моих людей и мои корабли, за их весла и мачты, за снега Ванахейма и горр-ры Кимме-рии... Помнится мне, мы поднимали рога за печень Крр-рома и задницу Имрр-ра... Теперь настало время выпить за женщин! За твою рр-рыжую!

Конан понурился и помотал головой.

-- Н-нет, брат мой Эйрим, н-не хочу я за нее пить. Она ведь ведьма и обманщица!

-- Хмм... -- Эйрим недоуменно оглядел горницу, полати, пылающий очаг и две двери -- ту, которая вела во двор, и ту, которая вела в Длинный Дом. -- Ведьма и обманщица, говоришь? А почему, брат Конан?

-- Она -- владычица с-сновидений, брат Эйрим, а с-сны -- всегда обман.

Вождь ваниров, покачиваясь на нетвердых ногах (все же выпито было немало!), погрозил Конану пальцем:

-- Ты не прр-рав, брат, не прр-рав! Я не считаю сны обманом. Подумай, что есть наша жизнь? Тот же сон, полный славных битв, дальних странствий, веселых пирр-ров и любви! Жизнь проходит, как сон! И просыпаемся мы лишь в самый последний миг, на ложе смерти, когда сразила нас сталь или доконала болезнь.. Так можно ли гневаться на ту, что посылает сны? Пусть она ведьма, зато -- крр-расивая женщина, а?

При этих словах Конан несколько протрезвел, восприняв их как намек -- намек, что пора поговорить о деле. Он поднял свой сосуд с вином, сдвинул его с рогом Эйрима и сказал:

-- Ладно, в-выпьем за рыжую. И за то, чтоб освободить ее от колдуна Он ведь и тебе ненавистен, брат Эйрим?

-- Ненавистен, -- подтвердил вождь, влив в глотку аквилонское. -- Прислал ко мне своих ублюдков, а те стали грр-розить... мол, не исполнишь волю господина, не доживешь до зимы! И никто не доживет в твоем жалком крысятнике! Господину подчиняются ураганы, и сметут они в море и дома твои, и корабли, и запасы пива, и людей -- всех до последнего раба! Господин! -- Эйрим хмыкнул. -- Им он, может, и господин, да не мне!

-- Т-тогда давай прикончим его, -- предложил Конан. -- Вместе! А людей его перережем.

-- Хорошая мысль... -- Эйрим вдруг перестал покачиваться, будто и не пил вовсе. Он посмотрел на своих кормчих, но те, не отрываясь от блюда с китовым мясом, смущенно потупились. -- Хорошая мысль, брат Конан, -- повторил хозяин Рагнаради и мечтательно уставился в закопченный потолок. -- Перерезать глотки Торколу и Фингасту... и всей их своре...

-- А потом и колдуну, -- добавил Конан. Храста, кормчий, прожевал ломоть мяса и буркнул:

-- Мысль хорошая, да опасная. Против колдуна мы не пойдем.

-- Не пойдем, -- подтвердил Колгирд. А Найрил добавил:

-- Ублюдков его мы не боимся, клянусь Имиром! Их в Кро Ганборе осталось пять десятков, плюнуть да растереть... Сам колдун страшен! Смешает нас с грязью в тундре да с камнями на морском берегу.

-- Колдуна я беру на себя, -- сказал Конан. Он принялся есть кислые моченые ягоды, зачерпывая их ладонью -- это помогало побороть хмель.

Некоторое время ваниры переглядывались и молчали, обдумывая слова гостя. Наконец Колгирд, взглядом попросив у Эйрима разрешения, пробормотал:

-- Колдун-то, говорят, крепок... Ни сталь его не берет, ни бронза, ни камень. Как ты справишься с ним, брат Эйрима?

Конан погладил железный обруч, плотно сидевший на голове, затем вытащил из-за пояса нож и положил рядом с миской, в которой плавали остатки ягод.

-- Мне колдун не страшен. -- Он усмехнулся, лаская пальцами золотистый клинок. -- Говорил я вам, что ведьма с зелеными глазами дала мне оружие и защиту от колдовских чар. Этот кинжал и обруч, что у меня на голове.

Эйрим и трое седоусых внимательно оглядели и то и другое. Потом хозяин Рагнаради произнес:

-- Защита, брат Конан, дело твое, и дело опасное -- ведь как испытаешь этот обруч, не сразившись с колдуном? -- Тут Эйрим сделал паузу и покосился на своих соратников; те враз кивнули. -- А вот оружие... его можно было бы и проверить. На вид -- хороший клинок, клянусь Имиром... да только и у меня найдутся не хуже. Есть меч, откованный в дальних краях, в самом Иранистане -- так им бревно перерубишь с одного удара. Однако...

-- Однако скалу твой меч не возьмет, -- сказал Конан. А потом развернулся и швырнул нож в очажный камень -- да так, что лезвие погрузилось в него по самую рукоятку.

Некоторое время в горнице царила ошеломленная тишина. Ваниры рассматривали рукоять, сверкавшую аметистами и рубинами, чесали в рыжих космах, хмыкали и переглядывались. Конан молчал, понимая, что за мысли ворочаются под их толстыми черепами. Одно дело -- послушать сказочные истории про остров в южных морях, про рыжую чародейку, про распрю ее с волшебником из Кро Ганбора; и совсем другое -- убедиться, что те рассказы истинны.

В горнице, сложенной из толстых сосновых бревен, будто повеяло чем-то нереальным, колдовским. Дрогнуло пламя в очаге, взметнулись искры, таинственные отблески заиграли на клинках, развешанных по стенам; и чудилось, что шкуры, устилавшие полати, вдруг обратились в живых зверей, следивших за людьми сверкающими желтыми глазами.

Эйрим наклонился, поднял бочонок с аквилонским и приник к нему, гулко глотая; вино текло по широкой груди ванирского вождя, капало на стол и лавку. Потом он утерся, подошел к очагу, с видимым усилием выдернул из камня нож и долго разглядывал его, пытаясь найти царапины на лезвии. Но их не было.

-- Я дал бы тебе за этот клинок один из своих кораблей, -- произнес наконец Эйрим, -- но даже не буду предлагать такого обмена. Лучше всади нож в брюхо колдуну. Прикончи его, и я -- клянусь Имиром! -- отдам тебе всю добычу, что возьму нынешним летом в теплых краях.

-- Она мне не нужна, -- сказал Конан. -- Мне нужны воины, которые справились бы со стражей Кро Ганбора.

-- Сотня из них -- на моем подворье, -- заметил Эйрим. -- В стенах замка осталось человек пятьдесят, не больше.

-- Я не хотел бы возиться с ними. Мне нужно добраться до колдуна.

-- Что ж, -- произнес Эйрим, возвращая Конану кинжал, -- давай выпьем, брат мой, и обсудим, как приуменьшить их число. Если ты справишься с тварью из Кро Ганбора, я готов рискнуть и вырезать обе его полусотни. Скажем, завтрашней ночью...

* * *

Зазвонил телефон.

-- Мэнсон? Это Халявин. Трудишься? Ну и как продвигаются дела?

-- Успешно. Блондинку прикончил, теперь пиво пью. С ванирами.

-- Надеюсь, виртуально и без Доренко?

-- Святой истинный крест!

-- Ну, хорошо. Я тут узнал, ты жениться собираешься? Вроде уже и помолвка была?

-- Была, -- признался Ким. -- Проблемы тоже были, но, к счастью, рассосались.

-- Рассосем еще одну, -- тоном мудрого отца народов сказал Халявин. -- Тебя тут аванс поджидает, восемь тысяч. Но с условием: первым делом, первым делом самолеты, ну а девушки, а девушки -- потом.

-- Намек понял. Благодарствую!

Короткие гудки отбоя.

"Вот это да!.. -- подумал Ким. -- Халявин-то человек оказался! Восемь тысяч отвалил в аванс, половину гонорара! Хватит на колечко, а еще..."

Дзинь! Дзинь, дзинь!

Звонила Варвара.

-- Как поживаешь, Кимчик?

-- Как Адам в раю, если б его не выгнали оттуда с Евой.

-- Не тесно вам, голубки? А то ко мне перебирайтесь, моя ведь квартира трехкомнатная, с тахтой двухспальной и телевизором "Хитачи". Мы с Олежкой и в вагончике перебьемся, к слону поближе. Мы привычные.

-- Мы тоже. Как-никак, все при советской власти родились, -- напомнил Кононов и справился о здоровье Облома.

-- Уже на капусту с морковью перешел, значит, идет на поправку, -- сказала Варвара. Потом негромко осведомилась: -- Шмурдяк вас больше не цеплял? После того наезда? Не звонил, "шестерок" не подсылал? Не сманивал Дашку брильянтами?

-- На Шипке все спокойно, -- отозвался Ким и с гордостью добавил: -- А брильянты я ей сам куплю. Колечко уже присмотрел, такое, знаете, венчальное-обручальное... Вы, Варя, не тревожьтесь, сестричка ваша в хорошие руки попала.

На том конце линии хихикнули.

-- Еще бы! В руки мастера трень-бринь!

-- Бусидо фэншуй, -- строго поправил Ким и распрощался.

Походив по комнате, сосредоточившись и погрузившись в мир иной, он присел к компьютеру и написал: "Не пойти ли нам облегчиться? -- произнес Эйрим Высокий Шлем, сын Сеймура Одноглазого..."

Телефон зазвонил снова.

-- Мэнсон? Ты ящик смотришь?

-- Не имею такой привычки. Я, Дрю, не смотритель, а читатель.

Ким, и правда, телевизором не увлекался. Из ящика ведь что наружу прет? В новостях -- реальность, а все остальное -- фантазии. Реальность была жутковатой, а что до фантазий, то их он мог придумать сам.

-- Ты ящик-то включи, полюбопытствуй, -- молвил Дрю. -- Там про кабак наш освещают и про героя-варвара, изгнавшего злодеев.

Он пропел: "Нет мира в хайборийских королевствах!" -- и повесил трубку.

-- Чего любопытствовать? -- буркнул Ким, вернулся к компьютеру, перечитал: "Не пойти ли нам облегчиться? -- произнес Эйрим Высокий Шлем, сын Сеймура Одноглазого" -- и добавил к написанному: "Самое время, подумал Конан; выпито немало да и съедено изрядно. Пора облегчиться, а затем продолжить переговоры. Ему никак не удавалось..."

Дзинь! Дзинь, дзинь, дзи-иинь!

"Ты становишься популярным", -- внезапно пробудившись, заметил Трикси.

Ким чертыхнулся, но к телефону подошел. Прежде -- ни за какие коврижки! Выключил бы к дьяволу проклятый аппарат и сел работать. Но жизнь переменилась, и между "прежде" и "теперь" была большая разница. Такая рыжая, зеленоглазая...

Он снял трубку.

-- Ким Николаевич? Это Славик. Нас по телевизору показывают! Дарья Романовна сказала, чтобы я вас предупредил.

-- С какой целью? -- поинтересовался Ким.

-- Как с какой? Ведь интересно же! Дарья Романовна говорит...

-- Что бы она ни сказала, я слушаю и повинуюсь, -- прервал менеджера Ким. Аккуратно опустил трубку на рычажки, бросил тоскливый взгляд на экран компьютера и включил пылившийся в углу телевизор. Поплыли кадры -- вывеска, дверь, зал ресторана с разбросанной и опрокинутой мебелью, потом послышалась скороговорка комментатора:

"В минувшую среду владельцы бара "Конан", что на Фонтанке, вблизи городской библиотеки, решили развлечь посетителей аттракционом в духе боев без правил. Два бойца, нанятых, вероятно, двумя враждующими бандитскими группировками, вступили в поединок, который завершился кровавым побоищем. Ведется следствие, но число пострадавших, как и заказчиков этого мероприятия, установить пока не удалось. Одной из версий является "чеченский след"; видимо, и к схватке, и к последующим за ней событиям приложила руку чеченская мафия. Компетентные органы полагают, что наемник чеченцев проиграл, что и спровоцировало вспышку насилия: часть зрителей, явно принадлежавших к кавказской национальности, принялась громить бар и избивать публику. Мы считаем это очередной акцией устрашения, связанной..."

Далее комментатор перешел к событиям на Северном Кавказе, и на экране замелькали эпизоды боев с террористами, артобстрелов, взрывов и зачисток. Ким грустно вздохнул и выключил телевизор.

"Твоя страна воюет", -- заметил Трикси.

Ким вздохнул снова.

-- Война -- лишь продолжение политики другими средствами. Правда, негодными.

"Политика, борьба за власть, внутривидовая конкуренция... Я ознакомился с этими понятиями, проникнув в разумы нескольких носителей, весьма компетентных в данных вопросах. Обдумывая и анализируя императивы, которые движут вами, я пришел к мнению об их иллюзорности".

-- Ну-ка, ну-ка! Послушаем! -- Заинтригованный Ким уселся в старое кресло рядом с китайским столиком. -- Ты полагаешь, что борьба за власть -- иллюзия? А как же партии, национальные интересы, экономическая подоплека разногласий, идеи авторитарности и демократии? Все это -- иллюзия?

"Экономическая доминанта ваших действий является, конечно, реальностью, но все остальное -- туман, скрывающий истинную расстановку сил. Вы изобретаете сложные теории, тогда как связь вашей политики с экономикой много проще и обычно ее диктует элементарный инстинкт выживания. Взять хотя бы партии... Что это такое?"

-- Организованные группы людей, выражающие интересы определенных слоев населения и стремящиеся к власти, дабы реализовать на практике свою политико-экономическую программу, -- отбарабанил Ким. -- Вот, к примеру, в Штатах есть демократы и республиканцы, а у нас...

"Сначала о Штатах, -- осадил его Трикси. -- Так кто, по-твоему, там правит?"

-- Я же сказал, республиканцы или демократы. То одни, то другие, согласно волеизъявлению свободного народа.

"Республиканцы!.. Демократы!.. -- Ментальная волна иронии накрыла Кима. -- Великая Галактика! Вот еще одна иллюзия, еще один мираж! -- Ирония стала сильнее. -- Есть, мой мудрый, но слишком доверчивый друг, такая человеческая болезнь, которая зовется диабетом. В Финляндии я просканировал пару врачей и кое-что выяснил. Нарушения в поджелудочной железе, продукция инсулина падает, а этот гормон вам жизненно необходим. Без него не усваиваются углеводы -- сахар, фрукты, хлеб... Сбой углеводного цикла фатален, так как глюкоза не может проникнуть в клеточные структуры. Очень распространенное заболевание! Слышал о нем?"

-- Разумеется. Ну и что с того? При чем тут диабет? Тем более что хоть болезнь неизлечима, но в наше время несмертельна -- сидят себе люди на диете, вводят искусственный инсулин или принимают таблетки... не знаю какие, но таблетки снижают уровень глюкозы. А еще...

"А еще помолчи и послушай. В Штатах пятнадцать миллионов диабетиков, объединенных, вместе с врачами и медсестрами, в союз. Лекарства им выдаются бесплатно, как в вашей стране, но у них еще множество льгот и привилегий. А теперь вспомни определение партии: группа, выражающая интересы, и так далее... В этом случае я бы добавил: жизненные интересы -- ведь без лекарств и помощи этим людям не прожить! И вот они объединяются в союз, отстаивающий их права. Мощный, сплоченный, диктующий свою волю сенаторам и конгрессменам, генералам и президентам".

-- Ты хочешь сказать... -- начал пораженный Ким.

"Да, да, именно то, о чем ты подумал: самой могучей державой вашего мира правят диабетики! В подавляющем большинстве -- люди взрослые, активные избиратели".

-- Избирателей в Штатах миллионов двести, -- возразил Ким. -- Пятнадцать против двухсот... Что-то у тебя не вяжется с арифметикой, друг дорогой.

"Еще одна иллюзия... Учти, у каждого больного в среднем трое родичей -- муж или жена, родители или взрослые дети. Выходит, к делу причастны шестьдесят миллионов, а к избирательным урнам являются не двести, а дай бог сто двадцать. Те, кто связан с диабетом, приходят всегда, и таких -- половина. Их поддерживают фармацевтичекие фирмы, производители особого питания, глюкометров и шприцов, фермерские союзы. Представь, что какой-то президент решит урезать ассигнования на лекарства... И что с ним случится?"

-- Отстрелят, -- честно признался Ким и с любопытством спросил: -- Так что же, и у нас правят диабетики?

"Увы! Они разумные люди, их интерес -- стабильность и процветание, а у вас... -- Трикси издал нечто, вроде ментального хмыканья. -- У вас пока что правит класс сантехников-алкоголиков. Но ты не огорчайся: по моему прогнозу, лет через тридцать половина ваших жителей станет диабетиками, а алкоголики вымрут из-за цирроза печени".

-- Плохо ты нас знаешь, -- отозвался Ким. -- Мы умеем совмещать полезное с приятным.

На его губах змеилась усмешка. Было так забавно вникать в рассуждения инопланетного существа о земной политике! Может, Трикси в чем-то прав? Как говорится, со стороны виднее... Может, в Штатах в самом деле правят диабетики? И в Штатах, и в Европе, где диабетиков тоже вагон... Европа-то объединяется и общую валюту вводит! Интересно, сколько недужных в Евро-парламенте? И что произойдет, когда болезнь научатся лечить и партия диабетиков исчезнет? Не явится ли это поводом к таким мировым потрясениям, перед которыми конфликты в нынешних "горячих точках" -- буря в стакане воды?

Ким не успел додумать эту мысль -- подслушав ее, Трикси снова включился в разговор.

"Ваши внутривидовые противоречия часто связаны не с экономикой, не с принадлежностью к различным расам и религиям, а с обстоятельствами географического плана. Мой мир был издревле одинаков и пригоден для обитания в любых широтах и климатических зонах; у нас нет ни океанов, ни морей и рек, ни мест возвышенных или пустынных. Ваша планета в этом смысле устрашает чудовищным разнообразием рельефов и ландшафтов. Горы, равнины, огромные пространства, занятые водой, или песками, или льдами... Излишнее нагромождение форм, а в результате вечное недовольство, вечный дележ и грабеж. Ландшафтные конфликты! Плюс, разумеется, кислородная атмосфера".

-- Ландшафтные конфликты? -- Ким моргнул с недоумением. -- Это что-то новое!

"Не новое, а старое: борьба между горцами-хайлендерами и лоулендерами, обитателями равнин. Афганистан, Кавказ, Шотландия, Карпаты, Пиринеи... Горцы свирепы, агрессивны, но лоулендеры лучше организованы и многочисленны, а потому победа доставалась им. К тому же они более умны. Великие полководцы и поэты, провидцы и гении -- все они были из жителей равнин".

Кононов, весьма уважавший кавказскую удаль и кухню, решительно замотал головой.

-- Вот тут ты не прав! Не знаю, как там в Пиринеях, а на Кавказе у нас гениев пачки! Один Иосиф Джугашвили чего стоит!

Трикси изобразил ментальный смех:

"А если серьезно?"

-- Серьезно? Ну, Низами и Пиросмани... Шота Руставели... имам Шамиль... еще полководцы были -- Георгий Саакадзе и Вардан Мамиконян... Еще Расул Гамзатов с Муслимом Магомаевым... Еще...

Он призадумался. В голове у него что-то шевелилось и перемещалось, подобно дрейфу континентов, тянувшемуся сотни миллионов лет.

"Я нашел информацию об этих личностях в твоей памяти, -- заметил пришелец. -- Поэмы Низами и Руставели, стихи Гамзатова, которые ты читал, книги о Шамиле, Саакадзе и других... Достойные гуманоиды! Но на равнинах людей такого калибра больше в сотни раз. Если желаешь, еще один пример: мой мир равнинный, и в результате я прилетел к тебе, а не ты ко мне".

Ким рассмеялся и посмотрел на часы: было без четверти пять.

-- Время обеда, а мы заболтались! Поедим, поработаем, а там и Дашенька приедет.

Трикси испустил ментальный вздох. "И опять мне прятаться..."

-- Опять. Ты понимаешь разницу между общественной и личной жизнью?

"Не очень, Ким. У нас нет ни того, ни другого".

-- А что же есть? "Просто жизнь".

Пообедав, Ким присел к компьютеру и бодро настучал четыре страницы текста. Мысли об авансе и колечке для Даши согревали его.

* * *

-- Не пойти ли нам облегчиться? -- произнес Эйрим Высокий Шлем, сын Сеймура Одноглазого.

"Самое время, -- подумал Конан, -- выпито немало да и съедено изрядно. Пора облегчиться, а затем продолжить переговоры". Ему никак не удавалось уломать Эйрима отправиться в поход на замок Кро Ганбор: ванирский вождь с охотой соглашался перебить ратников Гор-Небсехта, обосновавшихся в его усадьбе, но в обитель колдуна идти не хотел, отговариваясь тем, что люди ему не подчинятся. Конечно, волшебный клинок брата Конана, пронзивший камень, был серьезным аргументом; однако, по утверждению Эйрима, нож смотрелся бы еще лучше в брюхе мертвого колдуна. Кто его знает, этого Гор-Небсехта? А вдруг он, издыхая, ухитрится наслать порчу на тех, кто захватил его замок? Нет, хозяин Рагнаради не желал рисковать!

Конан проследовал за ним на задний двор, к земляному валу, где были выкопаны прикрытые досками ямы. От них тянуло смрадом. Ночь, как всегда в летнее время в Ванахейме, была светлой, и киммериец мог разглядеть тянувшийся поверх насыпи частокол из заостренных бревен, торчавшие по углам вышки и тени ближних сараев. Земля уже просохла, и кое-где появились пучки чахлой травы -- больше всего под стенами, защищавшими от ветра.

Усадьба Эйрима стояла на косогоре, полого спускавшемся к воде. Поперек его был выстроен Длинный Дом, крепкая бревенчатая цитадель, в коей коротали зиму воины со своими женщинами и отпрысками. Внутри Дом представлял собой одну огромную залу с подпертой столбами кровлей и с очагами, у которых грелись и готовили еду его обитатели; по стенам шли лежанки в два яруса, а посередине были устроены лавки и столы. Фасадом Длинный Дом выходил к бухте, а сзади к нему торцом было пристроено еще одно сооружение, поменьше, -- жилище самого Эйрима. Надо заметить, что в южных краях все выглядело иначе: господский терем красовался на виду, тогда как воинскую казарму задвигали куда подальше. Но ваниров заботила не красота, а безопасность, и потому вожди их селились поближе к задним дворам.

Справа от Длинного Дома тянулся огромный сарай, заставленный бочонками с пивом и вином, бочками с соленой рыбой, кадками с ягодой, заваленный мешками, полными овса и пшена. Здесь же хранилась и добыча летних набегов, не самая ценная и дорогая: кожи, холстина, грубое сукно, слитки бронзы и бруски железа. В самом конце сарая была кузница, а за ней -- псарня и свинарник, примыкавшие к защитной земляной насыпи.

Таким же образом обустроили и другую половину усадьбы, защищенной тыном и насыпью, в которой рабы отрыли себе землянки. Тут имелась пара обширных кладовых для кораблей и корабельного снаряжения, парусов и весел, бочек с дегтем, веревок и канатов, якорей и связок стрел и дротиков. Сейчас в корабельной кладовой расположились люди Гор-Небсехта, а все ее содержимое дней десять назад перетащили на ладьи -- те покачивались у берега, где северные воды уже очистились от льда. За этим хранилищем стоял обширный навес, под которым зимовали корабли. У него не было стен, только кровля на столбах; навес выходил к воротам, от которых начинался спуск к бухте -- плотно утоптанная дорога, по которой скатывали в воду корабли. Но Конан их не видел. Он находился на заднем дворе, спиной к защитному валу; прямо перед ним был вход в жилище Эйрима, дальше маячили смутные контуры Длинного Дома, справа тянулась стена сарая с припасами, а слева темнели бревна бывшего корабельного склада -- из него доносился дружный храп сотни глоток. Эйрим помочился в ту сторону, сплюнул и подтянул штаны.

-- Всех перережу, -- злобно пробормотал он. -- Завтра же, как уснут! Ты только не подведи с колдуном, брат Конан, -- он подтолкнул киммерийца в бок, -- а то не сносить мне головы!

-- Колдун -- мой, Торкол и Фингаст -- твои, -- отозвался Конан.

Рядом пыхтел Колгирд, усаживаясь над выгребной ямой.

-- Устроим им ночь длинных ножей, -- произнес он, забирая в ладонь свисавшие на грудь усы.

-- Ночь кровавых секир, -- поддержал Храста.

-- Ночь выпотрошенных животов, -- ухмыльнулся Найрил.

-- После такой ночи не худо бы прогуляться и к колдуну, -- сказал Конан.

-- Нет, братец, с ним разбирайся сам. -- Вождь ваниров еще раз плюнул в сторону корабельного склада. -- А как разберешься, возвращайся ко мне. Поплывем вместе на юг, погуляем!

-- Колдуна-то я прикончу, если доберусь до него, -- пообещал киммериец. -- Справиться бы с остатками дружины... -- Он поднял взгляд на Найрила: -- Ты вроде бы обмолвился, что в Кро Ганборе пять десятков воинов? Ну, придется мне потрудиться...

Внезапно Эйрим насторожился; от Длинного Дома долетел какой-то шум, потом грохнула распахнутая дверь, раздались приглушенные вопли, топот и тяжелое дыхание. Казалось, там, под стеной, в закутке между хоромами вождя и сараем с припасами, кипит схватка; Конан уже различал гулкие звуки ударов и сочные проклятия. Но сталь, однако, еще не звенела.

-- Надо взглянуть, -- с тревогой сказал Эйрим. -- У кого-то хмель в башке бродит... Ну, я его вышибу -- вместе с мозгами!

Он заторопился к месту драки, и трое кормчих шли за ним, словно матерые волки за вожаком стаи. Конан шагал последним. Хоть он и приходился теперь братом Эйриму, но все-таки был чужаком и понимал, что не его дело вмешиваться в распри Эйримовых воинов. Вот если они сцепились с людьми колдуна... Тогда бы он мог поработать -- и кулаками, и ножом.

Эйрим свернул за угол, на миг остановился, будто в удивлении, потом побежал, топоча сапогами. Киммериец и трое седоусых мчались следом.

У стены Длинного Дома, около раскрытой двери, высился серокожий гигант, окруженный двумя десятками ваниров. Конан облегченно вздохнул, заметив, что секиры при нем не было, зато руки серокожего мелькали с непостижимой быстротой, и каждый удар достигал цели: два вана уже валялись на земле, и еще с пяток потирали кто плечо, кто грудь. Долго ли пробежать сорок шагов? Но за это время Идрайн сшиб еще троих и начал проталкиваться к двери -- видно, хотел разыскать секиру или что-то другое, столь же острое.

-- Стой! -- закричал Конан, подскочив к нему. -- Стой, нечисть! Ты почему затеял драку, мешок с дерьмом? Я велел тебе сидеть тихо и спать! Спать, а не размахивать кулаками!

Он был в ярости. Если этот серокожий ублюдок убил Эйримовых воинов, то брат Конан тут же станет врагом Конаном! Ему совсем не хотелось биться со всей дружиной хозяина Рагнаради, сложив голову в этом грязном дворе, под стенами Длинного Дома. Прах и пепел! У него была совсем иная цель, и до нее оставалось не больше нескольких дней пути!

Ваниры расступились, с почтением пропуская вождя. Эйрим, сунув ладони за пояс, разглядывал своих людей, ворочавшихся на земле, по лицу его блуждала ухмылка. Затем он поднял глаза на Идрайна -- тот, повинуясь хозяйскому приказу, стоял столбом, но зрачки его поблескивали с явной угрозой. Конан заметил, что волосы голема мокры и от него несет пивом.

-- Кто первый начал? -- поинтересовался вождь.

-- Он... он... -- забормотали воины. Один прохрипел, держась за ребра:

-- Бешеный волк, да пожрет его Имир!

-- Кабан недорезанный! -- добавил второй, еле двигая разбитой челюстью. Остальные молчали; и было похоже, что двое из тех, что валялись на земле, замолкли навсегда.

Конан ткнул голема кулаком.

-- Ну а ты что скажешь?

-- Лживые псы, -- равнодушно произнес Идрайн. -- Я спал, как было велено; они спрятали мою секиру и решили, что смогут справиться со мной. Прикажи, господин, и я перебью этих шакалов!

Внезапно Эйрим расхохотался. Хриплые звуки неслись из его глотки, лицо покраснело, а увесистый кулак то и дело прохаживался по спине Конана -- не со злым умыслом, но от избытка чувств.

-- Вот это боец, клянусь бородой Имира! Всем готов пустить кровь! А ты, брат, зовешь меня в Кро Ганбор... Зачем? Зачем тебе я, зачем мои люди? Твой слуга расправится с полусотней воинов, как волк со стаей сусликов! -- Эйрим повернулся к драчунам -- к тем, что еще держались на ногах. -- Ну, моржовы кишки, говорите, что вы с ним сделали? Подпалили штаны? Пустили крысу за шиворот? Или поднесли прогорклого пива?

-- Поднесли... -- пробормотал один из ваниров. -- Не прогорклого, хорошего пива поднесли.. Видим, скучает парень, а это не дело, когда все пьют. Сунули и ему рог, только он выпить с нами не захотел, нанес обиду, протухшая задница! Ну, мы...

-- Что -- вы? -- поторопил Эйрим смолкнувшего воина.

-- Ну, мы и опрокинули ему на голову цельный бочонок... Чтоб, значит, напился, как следует... Тут все и началось!

Эйрим снова захохотал, потом ткнул Конана в бок и покосился в сторону распростертых на земле тел.

-- Похоже, твой слуга пришиб двоих из моей дружины. Я о том вспоминать не буду, если он завтрашней ночью выпустит кишки десятерым из шайки Торкола и Фингаста. Справедливая цена, как полагаешь, брат Конан?

Киммериец кивнул.

-- Справедливая. Пусть ему вернут топор, и он прикончит не десятерых, а хоть полсотни.

-- Ну а я что говорил? -- усмехнулся Эйрим. -- Зачем тебе мои воины в Кро Ганборе, коль есть у тебя такой помощник?

Он отвернулся и начал распоряжаться: велел убрать трупы, вправить вывихнутые суставы, обмотать ремнями переломанные кости и напоить всех раненых и ушибленных крепким вином. Конан же думал о том, что все выходит так, как и задумано Дайомой: Идрайн перебьет воинов колдуна, а сам он разделается с Гор-Небсехтом.. "Ну, чему быть, того не миновать, -- решил киммериец, -- хорошо еще, что Эйрим положит две трети дружины колдуна".

Тела были убраны, а раненые, опасливо поглядывая на Идрайна, пошли утешаться хмельным. Эйрим. Конан и троица седоусых отправились в хозяйские чертоги -- допивать аквилонское и посовещаться насчет резни, что намечалась следующей ночью. Голема киммериец забрал с собой, подальше от греха. До рассвета было еще далеко, и за оставшееся время серокожий вполне мог снять головы со всех обитателей Длинного Дома.

На пороге Эйримовой горницы Конан огляделся и заметил, что в корабельном хранилище, где спали люди Торкола и Фингаста, мелькают огни. "Видно, их разбудил шум драки", -- подумал он, прикрывая за собой дверь.

* * *

Вновь звякнул телефон, вернув Кима к реальности.

-- Ким Николаевич, Дарья дома?

-- Нет, Славик, -- машинально ответил Кононов и посмотрел на часы. Матерь божья, почти девять! Сердце сжалось в тревоге, и он, стиснув трубку, выкрикнул: -- Что случилось? Где она?

-- Да, собственно, ничего. После обеда отлучилась, сказала, какие-то бумаги ей нужно подписать. Еще сказала, что к шести вернется. Я ждал, ждал... решил, что к вам поехала... вот, звоню на всякий случай...

"Бумаги подписать! -- мелькнуло у Кима в голове. -- Не иначе, в загс пошла, разводиться! Пошла, и нет ее..."

-- Может, решила сестру навестить? -- высказал предположение Славик. -- Или задержалась в магазине... Или...

-- Вот что, Слава, -- произнес Ким, стараясь, чтоб голос не дрогнул, -- я тут ее буду ждать и до утра с места не сдвинусь. Если придет, позвоню тебе. А если не позвоню, ты утром кое-что выясни. Знаешь, где Куйбышевский загс?

-- Конечно. Пешего хода от нас -- пятнадцать минут. Думаете, Ким Николаевич, что она...

-- Ты слушай, Славик, слушай! Нужно выяснить, не видел ли кто ее в загсе... она девушка приметная, такую любой запомнит... Сделаешь?

-- Утром поеду прямо туда и друга прихвачу, капитана милицейского, -- с тревогой промолвил Славик. -- если что, где вас искать, Ким Николаевич?

-- Не ищи. Сам в "Конан" приеду.

Положив трубку, Ким снова поглядел на часы. Начало десятого... Может, подписала заявление, сбросила камень с души и в самом деле поехала к Варваре? Пошептаться, пошушукаться... какое платье выбрать для свадьбы и как ее отпраздновать...

Он набрал номер "Цирка в Озерках". Голос ответившей девушки был уже знаком -- та самая секретарша.

-- Мне бы Варвару Тальрозе-Сидорову... Я Ким, ее сосед...

-- Нет ее. Они с Олегом Облома выгуливают.

-- А далеко?

-- Не очень. На пустыре у озера.

-- А если за ней сходить? Помните меня? Ким Николаевич, из двести тридцать второй квартиры... Я как-то вам звонил, милая девушка.

-- Помню, помню! Что-то у вас случилось, потоп или пожар... А что сейчас?

-- Цунами. В острой форме, -- сказал Ким загробным голосом. -- Так сбегаете за ней?

-- Не могу. Телефон у нас один, и мне положено при нем сидеть.

-- Может, кого пошлете?

-- К сожалению, некого. Вечернее представление идет, все, как говорится, на арене... Да вы не волнуйтесь, не волнуйтесь! Цунами -- это ведь, кажется, аллергическое? Глотните супрастинчику и...

-- Вы ошибаетесь, девушка. Цунами не болезнь, это много хуже, -- буркнул Кононов и отключился.

С минуту он сидел, уставившись на телефон, и скрипел зубами. Добежать до цирка и самому найти Варвару? А вдруг Даша где-то задержалась -- может, туфли к свадебному платья выбирает и галстук жениху... то есть уже выбрала и сейчас придет... Заявится с галстуком и коробкой, а жених исчез! То ли в лесу гуляет, то ли вообще сбежал! К Альгамбре, снежной деве!

"Твой гормональный баланс нарушился, -- сообщил Трикси. -- Отрегулировать?"

-- Не надо. Лучше скажи, что делать будем?

"Активные действия -- на твое усмотрение. Я пришелец, ты автохтон и лучше разбираешься в ситуации. -- Помолчав, Трикси добавил: -- Я тоже обеспокоен. Твоя подруга очень милая... к тому же с нею мой инклин".

Он смолк, а Ким начал бродить по квартире и занимался этим делом до полуночи. Потом рухнул в койку, однако уснуть не удалось -- лишь под утро забылся короткой и тревожной дремой. Снилась ему Дарья, плененная злым колдуном, а стерегла ее шайка ваниров, напоминавших покойного Гирю.

* * * Диалог одиннадцатый

-- Нехорошо получилось с кабаком, Анас Икрамович, нехорошо... Нашумели, постреляли, а толку -- на рубль братской Белоруссии... Ну, я на вас не в обиде! Потому и звоню, чтоб вы на этот счет не волновались. Возьмем мы этот кабак, не сегодня, так завтра... возьмем, куда он денется! Хе-хе... Как говорил ваш Мухаммед, есть много способов, чтоб привести людей к Аллаху: поставки перекрыть, в аренде отказать или с горы столкнуть без парашюта.. Так?

-- Не поминай Аллаха и Пророка всуе, Паша, и про свое заведение забудь. Не очень надолго -- так, на неделю... Это теперь моя проблема, дорогой, кровная, и я с ней разберусь. Может, и неделя не нужна, если шепнешь, где этот хакзад проживает... ну, главный крутильщик, который писатель-фокусник... Хочу с ним повидаться, понимаешь.

-- Шепну, как не шепнуть... А хакзад -- это кто, Анас Икрамович?

-- Это, Паша, на персидском. Рожденный из праха, а проще -- из дерьма... Говнюк, словом.

-- Сочное словечко! Запомню, непременно запомню. Своих недоумков как называть? Чмо да притырок... хе-хе... Надоело!

-- Ты, Паша, веселиться погоди, ты мне скажи про крутильщика. Где живет, куда ходит, с кем корешится... Зайцев мой говорит, дружки у него хайборийские, но к Зайцеву я нынче без доверия. Во-первых, дело провалил, а во-вторых, какие дружки, какая Хайбория? Хабаровск знаю, Харьков знаю, Хайфу знаю, Хайборию не знаю!

-- И не надо, Анас Икрамович. Бред это все, глупости, чепуха... Да и разыскивать фокусника не стоит. Сам придет.

-- Сам? Куда? В кабак твой на Фонтанке?

-- Нет, на склад. На Зинку явится, откуда мои охламоны питье развозят. База там у меня винно-водочная, слышали?

-- Это где Мурад сидит? Слышал, слышал... А что ему там делать, Паша? В нарды с Мурадом поиграть?

-- Вы, Анас Икрамович, туда людей пошлите и не сомневайтесь -- придет он, придет. Даже -- хе-хе! -- прибежит!

-- Что-то ты, Павел, веселый нынче... С чего бы, а? Может, где подфартило, а я не знаю? Может, осетринку сторговал или коньяк французский из Молдавии?

-- Веселый, Анас Икрамович, веселый... Радостный! Жена домой приехала, красавица моя. Из заграниц вернулась, с Акапулько.

Глава 12. Метания и поиски

Чем моложе человек, тем с большей отвагой он замахивается на глобальные проблемы, пытается решить неразрешимые задачи. Причина понятна: у юного льва больше страсти, у старого -- опыта и осторожности.. В молодые годы я размышлял о предвидении будущего, о том, что прекогнистика сделается точной наукой, способной предвидеть события на час, на сутки, на месяц или год, что избавило бы нас от многих ошибок и заблуждений. Но увы! Развитие нелинейной динамики и теории хаоса привело к парадоксальным результатам, к так называемой Первой Небулярной Теореме: чем дальше событие по временной шкале, тем больше вероятность его осуществления. То есть прогноз на сутки нереален, на век -- сомнителен, а вот на десять тысяч лет вполне осуществим. Нелепость? Ничего подобного! Мы не ведаем, какие крушения и катастрофы произойдут через час, но знаем с очень высокой вероятностью, что через десять тысяч лет люди или погибнут, или доберутся до звезд, заняв подобающее место среди галактических цивилизаций.

Приведу один пример, доказывающий опасность и ошибочность краткосрочных прогнозов. На рубеже тысячелетий некое существо (для определенности будем считать его сторонним и очень эрудированным экспертом) утверждало: когда человечество достигнет планет Солнечной системы, на Земле не останется ни слонов, ни тигров, ни ослов. Иными словами, животные исчезнут, вытесненные человеком из всех пригодных для обитания экологических ниш. И что же мы видим в данный момент? Мы исследуем планеты, строим марсианский город и станции в венерианских облаках, однако фауна Земли не менее обильна, чем в конце двадцатого столетия. Есть слоны и тигры, а что касается ослов, четвероногих и двуногих, так их развелось еще больше. Как, впрочем, гиен и шакалов обеих пород.

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

Даша не пришла. Пустая постель, пустой дом, и на душе тоже пустота, как если б ее стиснули, выдавив жизненный сок, и засушили, словно губку...

Ким поднялся, выпил кофе, попробовал поесть, но в горло ничего не лезло. Плюнул, с мрачным видом вымыл чашку, посмотрел на часы -- раннее утро, четверть восьмого. Настроение -- хуже некуда, но в то же время он ощущал такой прилив энергии, что ждать звонка или звонить куда-то самому казалось глупым и нелепым. Совсем смешным! Какие звонки и ожидания? Взять кувалду да разнести по кочкам! Кого? Бывшего Дашиного благоверного, кого же еще!

Он вдруг заметил, как сжались кулаки, как напрягаются мышцы в привычном уже усилии; лицо его окаменело, а где-то под черепом грохнул боевой барабан. Заметил еще одну странность: джинсы давили в поясе, рубаха едва сходилась на груди, плечи стали шире и массивнее. Хмыкнув, Ким полез в кухонный столик, выбрал вилку с толстым железным черенком, пристроил его на пальцах, между мизинцем и указательным, и надавил большим. Жалобно скрипнув, черенок согнулся.

-- Это что же деется? -- сказал Ким, швыряя вилку в мусорное ведро. -- Что, я спрашиваю, творится? Самодеятельность, а? Я ведь не просил меня трансформировать!

"Никаких трансформаций, -- заверил его Трикси. -- То, что ты наблюдаешь, -- следствие прошлых метаморфоз, нечто подобное остаточной намагниченности. Метаморфозы влияют на психику и физиологию, и этот эффект -- кумулятивный: чем чаще преобразования, тем явственней перемены. Объем мышц растет, их тонус повышается, процессы обмена становятся более интенсивными. Есть и психические изменения... пока -- на подсознательном уровне". Ким встревожился:

-- Хочешь сказать, что я превращаюсь в Конана?

"Отчасти. Доля его присутствия невелика, но возрастает с каждой трансформацией. Конечно, ты не станешь Конаном, но позаимствуешь многие его черты -- те, которых у тебя не имелось. Подозрительность, тягу к власти, жестокость".

-- Не возражаю против этого, -- произнес Ким, коснувшись пальцем мускулистого плеча, -- а остального мне не нужно, особенно жестокости. Ты что же, не мог сообразить, к чему ведут метаморфозы?

"Не мог. Видишь ли, Ким, в поисках инклина я проникал в сознание многих людей, но не задерживался в их разумах надолго. Ты первый человек, с которым я сосуществую не минуты, а несколько дней, и, значит, могу изучить особенности вашей психики. Я пришел к мнению, что люди, несмотря на ментальную глухоту, в чем-то подобны нам, инклинайзерам. Есть ядро, основа самосознания и личности, и есть инклины, которые примыкают к нему, сотни, тысячи инклинов -- точнее, их зародыши в латентной фазе".

-- Никогда об этом не слышал. Что-то новое в психологии, а?

"Отнюдь не новое. Представь: ты прочитал книгу, и в твоей памяти сформировался образ персонажа, тем более выпуклый и яркий, чем более талантливо повествование. Вспомни еще о своих родителях, возлюбленной, друзьях, знакомых -- разве их образы не живут в тебе? Разве их счастье тебя не радует, а беды -- не огорчают? Исчезла твоя подруга, и возникло чувство горя такое же острое, как у меня, когда я потерял инклин... Эти образы, мой друг, -- психоматрицы, споры инклинов в твоем подсознании. Они не автономны, как частицы моей сущности, однако влияют на тебя. Прежде всего матрица Конана. Ее воздействие настолько сильное, что сказывается на твоей физиологии".

-- Потому, что ты преобразуешь меня в Конана?

"Разумеется. Другие люди не могут физически превращаться в героев книг, то есть активировать зародыши своих инклинов, овеществлять свои фантазии. Тебе это доступно, с моей посильной помощью. Но есть еще одна причина: ты писатель и обладаешь творческим воображением. Твои инклины более насыщенны и ярки, фантазии более жизнеспособны, и Конан тому примером. Почти сотня книг, и все хранятся в твоей памяти! Он для тебя живее всех живых!"

-- Я не единственный писатель на Земле, -- буркнул Ким, посматривая на часы. Было восемь -- пожалуй, можно отправляться... Но куда? К Варваре в цирк или же к Славику на Фонтанку? Он уже не сомневался, что Дашу похитили, что у сестры ее нет, а значит, лучше ехать к Славику и разбираться, что там случилось у загса. Либо по дороге к нему...

"Конечно, ты не единственный писатель, -- подтвердил Трикси. -- Есть и другие люди, не писатели, с настолько развитым воображением, что временами оно принимает болезненную форму. Например, шизофреники, параноики и участники игрищ, которые у вас зовутся ролевыми. Их подсознанием владеют инклины гномов, эльфов, магов, и потому..."

-- Все это очень интересно, но пора двигаться, -- прервал его Кононов. -- Мы еще обсудим эту тему, но думаю, ты прав -- во всяком случае, в том, что касается собственных книг. Они ведь для писателя -- как дети!

Выйдя на улицу, он повернул к арке, к проходу во двор. Небо было высоким и светлым, по другую сторону Президентского бульвара шелестели деревья, а сам бульвар казался, как всегда, пустынным; редкие машины с осторожностью пробирались по ухабистой мостовой, а служивый люд предпочитал ходить дворами -- так было ближе к подземному и наземному транспорту.

В утренний час дворы оживали, из парадных текли людские ручейки, сливались в речки, потом -- в полноводную бурную реку, что Ниагарой рушилась на эскалаторы метро. Ким плыл, захваченный этим потоком, испытывая чувства отшельника из Синайской пустыни, попавшего в торговый город Тир: толпы народа, давка, шум и никакого благолепия. Двери станции метрополитена уже готовились всосать его, как в голове раздался шепот Трикси:

"Стой! Выбирайся отсюда и догони человека в синей шапочке. Он вышел сейчас из метро... Скорее! У него инклин!"

Работая локтями, Ким вырвался из толпы, ринулся вслед за синей шапочкой, догнал и, ощутив нечто знакомое, убавил шаг.

-- Это ведь... -- начал он.

"...старец из магазина, -- закончил Трикси. -- Я ошибся, с ним инклин-разведчик, а не тот, который мной потерян. Сейчас я его опрошу. Двигайся сзади на расстоянии метров трех-четырех. Это займет секунду..."

Пришелец смолк, но сразу же волна удивления обрушилась на Кима. Он помотал головой и мысленно спросил:

"Ну, что еще случилось?"

"Был контакт между инклинами старца и твоей подруги. Очень, очень кратковременный. Ее везли в машине... Как называется улица, где расположен магазин?"

-- Выборгское шоссе, -- прошептал Ким, чувствуя, как по спине ползут холодные мурашки.

"Ее везли по этому шоссе на север. Было около шести часов... кажется, все... нет, еще одна деталь: ей очень не хотелось ехать".

"По Выборгскому шоссе на север, -- прикинул Ким. -- Потом -- на Кольцевую, и повернули на Приморское, в Комарове... Значит, к безутешному супругу повезли..."

Его затрясло от бешенства, перед глазами поплыли радужные кольца. Он машинально шагал за стариком в синей кепке, глубоко втягивая воздух и стараясь успокоиться. "Адреналин, -- пискнул Трикси, -- избыток адреналина... Сейчас я..."

Туман рассеялся. Ким вытер вспотевший лоб и нагнал старика.

-- Здравствуйте! Тот обернулся:

-- О, мой лучший покупатель! Кувалда, двадцать сменных дисков для пилы, отвертка... Тоже на работу?

-- Нет, -- сказал Ким, -- не совсем. А вы сегодня что-то рано открываете.

-- Рано, рано, и буду арбайт до позднего вечера. Пятница, майн либер, пятница, а завтра суббота, самые торговые дни, когда народ на дачи едет. Сегодня, юноша, раньше полуночи мне не уйти... бывает, на метро не успеваю, ночую прямо в магазине.

-- А не боитесь?

Старик с насмешкой фыркнул.

-- Меня напугать нелегко! До Берлина дошел, шесть лет в награду отсидел, пятнадцать на великих стройках века вкалывал... В семидесятом в Норильск завербовался, на медный комбинат, в литейку... Не места, а сущая Киммерия! Ну, оттрубил там, заработал, дом в Андижане построил, в теплых яблочных краях... Сожгли! Не бандиты, соседи из местных, дружки мои бывшие... Ферштейн? Так чего мне бояться!

-- Верно, бояться нечего, -- -с мрачным видом согласился Ким. -- Когда великий вождь солдат своих ссылает в лагеря, это еще не самое страшное -- страшно, когда соседи жгут, бывшие дружки. Так?

Его собеседник сдвинул шапку на затылок, почесал лысину.

-- А ты с понятием юноша... углядел, в чем самый ужас! Ну, ничего, ничего, еще не капут бойцам-ветеранам... нынче с сыном живу, с внуками нянчусь, тружусь по мере сил... А силы-то вроде прибыло! Кости болеть перестали, давление не скачет... Чудеса! Должно быть, лето такое теплое да спокойное. Для свадеб лето! -- Он искоса взглянул на Кима. -- Ты вроде жениться собрался... А чего такой угрюмый? С невестой поссорились?

-- Украли невесту. Увели!

-- Укра-али! -- протянул старик. -- Это не есть аллее гут! И что ты будешь делать? Другую поищешь?

-- Нет. Такие невесты на дороге не валяются. Отобью! -- Ким яростно стукнул кулаком о ладонь. -- Только нуждаюсь я кое в каких приспособлениях... Не голыми ж руками отбивать!

-- Хмм... И что тебе нужно?

-- Еще не знаю. Может, трактор, а может, пулемет.

-- Бульдозер сгодится?

-- Наверное.

-- Ну так заходи!

Они добрались до Выборгского шоссе и распрощались: старик свернул налево, к магазинчику, а Ким направо, к "Цирку в Озерках". Смысла ехать к Славику и разбираться, что там случилось у загса, он теперь не видел, а вот посоветоваться с Варварой стоило -- хотя бы затем, чтоб не блуждать по Комарову в зряшных поисках. Дом у Дашиного благоверного, или дворец, или целая крепость -- не важно; и крепости имеют адрес. Вот только какой?

Огромный шатер цирка раскинулся рядом с пляжем и лабиринтом торговых палаток, ларьков, аттракционов, безлюдных в этот ранний час. Прямо за шатром синели Суздальские озера, тянулся неухоженный бережок, заросший травой и кустами шиповника, а дальше, в живописном беспорядке, сгрудились ярко размалеванные вагончики, автофургоны, машины, навесы с клетками, хлипкие сараи, кафетерий под полосатым тентом и столбы с подвешенными кабелями. Этот пестрый городок, такой же тихий и сонный, как окружающее цирк пространство, отделяла ограда из зеленых штакетин с широкими воротами; над ними висели цветные лампочки и развевались флаги. Ким сунулся было туда, но громкий окрик заставил его притормозить.

За воротами сидел в брезентовом кресле гигантский усатый мужчина с фигурой борца. Примерно таких же габаритов, как Семитха Кулрикс, он же -- Семен Кулешов. Правда, более вежливый.

-- Запретная территория, хлопец. Дикие звери, дикие люди... Тигры, ишаки, удавы, злыдни коверные... А в том оранжевом вагончике -- людоед-расчленитель, пилит по живому и втыкает ножики. Валил бы ты, парубок, обратно.

-- Расчленитель мне не нужен, и ишаки с удавами тоже, -- сказал Ким. -- Я Варвару Романовну ищу, которая при слоне.

-- Барби, что ли? -- осведомился гигант, сворачивая пальцем крышечку с бутылки пива. -- А кем ты ей будешь, шановный пан?

-- Потенциальным работодателем. Кабаре у меня в Сосновском парке, "Татарское иго" называется. Слона хочу.

-- Кабаре? -- Мужчина отхлебнул пива, вытер усы, прищурился. -- Это шинок, где горилку пьют и раком заедают? В Сосновке, говоришь? Вот шкода какая! Я о таком и не бачил!

-- В кабаре не пьют, а пляшут, -- терпеливо пояснил Ким. -- Я Варвару Романовну нанять хочу. Ангажемент принес. -- Он хлопнул по карману джинсов. -- Половецкие пляски в трех сериях, но непременно на слоне.

-- А почему половецкие? -- с интересом спросил усач и снова приложился к пиву.

-- Потому что "Татарское иго".

-- Кажись, слонов у татар не было, -- задумчиво произнес гигант.

-- Были, -- возразил Ким. -- Слонов из Индии привели, но все они сдохли при осаде Петербурга. Не выдержали нашего климата.

Усач многозначительно покивал и заверил Кима:

-- Облом, слонопотамина Варькина, не сдохнет, а если сдохнет, так только от обжорства. Он в иркутском зоопарке родился -- выходит, сибиряк. Не слон, а прямо мамонт! Ты, хлопец, иди мимо ишачьего сарая и тех вагончиков с красной полосой, потом, где навесы с клетками, сверни налево и выдь на пустырь. Там Барби и будет. И Барби, и подельники ее. Слоновье кормление у них.

Кононов, как подсказали, миновал сарай с грустными осликами, вагончики, из коих шел заливистый храп, добрался до клеток и завертел головой, высматривая Варвару. Над ухом протяжно рявкнули. Он покосился на тигра в ближайшей клетке. Тигр снова рявкнул и с ленцой зевнул, обнажив клыки.

-- Хороший. Просто лапушка! -- сказал ему Ким и проследовал дальше.

Обещанный пустырь был невелик и порядком истоптан. Посередине него высилась серая гора с огромными ушами; уши дергались туда-сюда, длинный хобот забрасывал в пасть что-то зеленое, круглое, хруст и чавканье разносились на сто шагов окрест. Двое мужчин, светловолосых и похожих, словно братья, подкатывали тачки, а Варвара, в комбинезоне и резиновых сапожках, стояла, облокотившись на слоновий клык, и глядела на Облома с материнской лаской. "Идиллия", -- подумал Ким и осторожно приблизился.

-- Варя!

Она обернулась.

-- Кимчик! Вот так сюрприз! -- Подскочила, схватила за руку, чмокнула в щеку и повелительно кивнула светловолосым: -- Братцы, сюда! Это Ким, зять мой новый и любимый. Ну, говорила я вам... Писатель, мастер бодибо... или вэнсуй...

Светловолосые подошли, стали знакомиться. Они в самом деле были очень похожи, оба крепкие, широкоскулые, спокойные. Облом мерно хрустел капустой над их головами.

-- Олег... -- С лопатой, отметил Ким.

-- Игорь. -- А у этого -- вилы.

Слон протянул к нему хобот, обнюхал, дунул теплым воздухом.

-- Но-но, не балуйся! -- строго произнесла Варвара и показала взглядом на крепыша с лопатой: -- Олежка -- мой... ну, как это... бойфренд по-современному. А Игорек его брат и...

-- ...просто френд, -- сказал Игорь. -- Ты не находишь, Барби, что Ким обойдется без этих подробностей?

Варвара топнула ногой.

-- Сколько говорилось -- не смей называть меня Барби! А без подробностей никак. Ким теперь за Дашей, значит, в нашем семействе и родичей обязан знать. Ну-ка, мальчики, обнимитесь и расцелуйтесь с ним!

Они обнялись, расцеловались. От братьев пахло капустой и немного свинарником.

-- С Обломом тоже поцеловаться? -- спросил Ким. Его настроение стремительно улучшалось; он вдруг подумал, что у него и в самом деле есть семья, есть люди, которым он небезразличен. Тем более -- Даша! Они, эти парни, ее похитили -- там, на Президентском, -- а что похищено единожды, можно еще раз украсть. Были б надежные компаньоны!

-- Нет, -- сказал Олег, -- Облом еще не вымытый, так что с поцелуями не торопись. С Дашенькой, я думаю, приятнее... Где она, кстати? Ты почему один заявился?

Кононов помрачнел:

-- Беда с ней приключилась, родичи. Моя вина -- не уберег! Поехала в загс разводиться и пропала! Вечером нет, ночью нет, а утром я выяснил, что отвезли ее в Комарове, к мужу. Силой отвезли.

-- Как выяснил? Откуда? -- Варвара сжала виски ладонями.

-- Телепнулось, -- буркнул Ким. -- Однако не сомневайся, сведения верные, хоть и не из милиции.

Игорь со злостью сунул вилами в кочан капусты, Олег сурово нахмурился и что-то собрался сказать, но его опередил Варварин вопль. Подпрыгивая на месте, она молотила воздух кулаками и рычала:

-- Ну, окаянный, ну, погоди! Душу вытрясу из шмурдяка! Урод мокрозадый! Узнаешь, блин, каковы Тальрозе-Сидоровы! Не те у нас бабы, чтобы в постель их силком тянуть! -- Она задохнулась, но тут же опять набрала воздуха. -- Да я... я за сестренку всех цирковых подниму! От директора до шталмейстера! Мне не нужна милиция! Мы без нее твоих бандюг уроем! Фазенду твою вонючую по бревнам разнесем, а тебя -- в сортир, как велено президентом! Козел трахнутый, крыса, обмылок! Зараза су...

Перекрывая Варварины вопли, тревожно и гневно затрубил Облом. Игорь, успокаивая, похлопал его по хоботу, Олег обнял Варю.

-- Ну, рыженькая, ну, не надо, не кричи... криком делу не поможешь... Мы ведь Дашутку не бросим, не оставим... Все сделаем, как скажешь: шмурдяка -- в сортир, фазенду -- по бревнышкам... еще и спичек из бревен настрогаем...

-- По бревнышкам и я могу, -- сказал Ким, -- а вот фазенда где? Вы говорили, в Комарове, а это все равно что ничего -- там ведь сплошная застройка от Солнечного до Зеленогорска. Вдоль залива километров двадцать и пять от берега... рестораны, санатории, дома отдыха и просто дома... Улица, Варя, нужна, улица и номер. Найдем фазенду, тогда и будем разносить.

Варвара смолкла, хлюпнула носом и вытерла глаза.

-- Думаешь, я знаю? Я ведь там не бывала, кофий не кушала... Питерский адрес знаю, квартира у него на Салтыкова-Щедрина, но в ней он не живет... И то по справке выясняла...

-- Выходит, не знает. -- Ким разочарованно вздохнул, но, почесав в затылке, приободрился: -- Справка!

Справка -- штука полезная! Телефон в Комарове известен, так что можем...

-- Не можем. Мобильный телефон, -- совсем нормальным голосом возразила Варвара. Игорь покачал головой и добавил:

-- Прогресс, мать его ети...

-- В милицию... -- начал Олег.

Варвара фыркнула:

-- Какая милиция, милый! Она его супруга по закону! Он ее не бьет и голодом не морит, еще и облизывает, как сахарную!

-- Я не то хотел сказать. Есть поселковый совет, где все дома зарегистрированы, есть местная милиция -- этим всяк известен. Сейчас поедем, спросим и узнаем.

-- Если скажут, -- возразил Ким. -- Правильный ход, но долгий, а я не желаю, чтоб он ее облизывал. Я сам спрошу. Знаю, где, и знаю, у кого -- на складе, улица Зины Портновой, за домом двадцать пять. Там его люди сидят.

Олег хмыкнул.

-- А эти, думаешь, скажут?

-- Есть очень убедительные способы, -- ответил Ким и, взяв Варвару под руку, направился прочь с пустыря. У клетки с тигром он остановился и стиснул Варин локоть. -- Вы не тревожьтесь, я ее найду. А как найду, понадобится помощь, так что будьте наготове и где-нибудь поблизости от телефона. Машина есть?

-- Есть. У Игорька. А Олег... Если надо, Олег фургон раздобудет.

Ким повернул голову, помахал на прощание братьям.

-- Хорошие у вас партнеры, Варя, надежные. Только уж очень похожи... Близнецы?

-- Близнецы, -- подтвердила Варвара и добавила, слегка порозовев: -- Знаешь, я сама их временами путаю. Особенно ночью.

Когда Ким подошел к воротам, усач приканчивал четвертую бутылку пива. Осмотрев посетителя, он спросил:

-- Ну как, договорился с Барби? Будет в хабаре твоем плясать?

-- Непременно.

-- Приду, посмотрю. А что Облом ревел?

-- Гонорар его не устраивает. Сказал, надо добавить, бананами и морковкой.

-- Столковались?

-- А как же!

Огибая цирковой шатер, Кононов направился к дороге, откуда неслись привычный гул моторов и шелест шин. "Тачку бы взять, -- мелькнуло в голове, -- заехать на Фонтанку за кувалдой, со Славиком перемолвиться и -- на склад. К Мураду и его коллегам... Склад -- место расхожее, люди целый день толкутся, шофера, качки да экспедиторы... кто-нибудь знает, где хозяйский терем... хотя бы два ублюдка, что поджидали тогда у больницы... Вот с ними и побеседуем!"

"Слон, -- внезапно произнес Трикси, -- слон на том пустыре... А еще тигр, лев, медведи и такие серые, с длинными ушами..."

-- Ослы, -- подсказал Ким. -- А что?

"До сих пор я наблюдал лишь птиц, собак и кошек. Но эти животные другие, особенно слон... Слон просто потрясает!"

-- Тебя, разведчика, видевшего тысячи миров? Ты не нашел там ничего чудеснее слона?

"Во-первых, не тысячи, а около двухсот, а во-вторых, я не исследовал зверей и птиц на примитивных планетах, где некому послать инклин, -- сообщил пришелец. -- Видишь ли, Ким, животный мир не очень нас интересует; мы ищем разумные сообщества с высоким уровнем культуры. Чем выше уровень, тем меньше на планете диких тварей -- сказанное мной известно как Закон Вытеснения. Вид разумных вытесняет прочие виды из всех экологических ниш, преобразуя их под собственные нужды. Вы не исключение. Когда вы доберетесь до планет вашей Солнечной системы, на Земле не будет ни слонов, ни тигров, ни ослов. А жаль!"

-- Жаль, -- согласился Ким и поднял руку, голосуя. -- А на твоей родной планете сохранились звери?

"У нас их просто не было -- ни птиц, ни рыб и никаких других животных. Иной тип эволюции, чем на Земле. Самые древние организмы были уже приспособлены к метаморфозам и взаимному слиянию, к обмену ментальной энергией и производству потомства путем деления. Они сливались, усложнялись, совершенствовались, пока не появился разум, и в этот момент..."

Рядом с Кимом затормозила старенькая серая "Тойота". Водитель, щуплый парень с бледным, усеянным веснушками лицом, приоткрыл дверь.

-- Куда?

-- Далеко. Сначала на Фонтанку, рядом с Невским, -- груз забрать, потом на Ленинский, к Зине Портновой, двадцать пять. Свезешь?

-- Груз большой?

-- Да нет, молоток и кое-какие инструменты... На десятке сойдемся?

-- Если в баксах, -- сказал водитель, открывая дверь пошире. -- Залезай! И помолись, чтоб на Литейном в пробку не встряли.

Молитва не помогла -- все-таки встряли. Водитель чертыхался, "Тойота" скрипела и кашляла, неторопливо выплывая к Невскому в потоке машин, а Ким внезапно задремал и очутился в Ванахейме, на пиру у Эйрима. Должно быть, между Хайборией и земной реальностью возникли такие прочные связи, так что события там и тут следовали друг за другом в дивной гармонии и были весьма похожими -- как, впрочем, и люди, Гиря и капитан Гирдеро, Даша и Дайома, ее супруг и чародей Небсехт. Можно было биться о заклад, что сыщется аналог и для Эйрима, и для иных персон, ибо они не прыгали из пустоты, а как бы ответвлялись от людей реальных и уже знакомых Киму либо от тех, с коими он повстречается в близком будущем, через минуты или немногие часы.

Но будущее еще не наступило, а сейчас, как только...

* * *

Как только они допили бочонок аквилонского и прикончили блюдо с китовым мясом, дверь распахнулась. Не та дверь, прорубленная у очага, что вела к Длинному Дому, а та, что выходила наружу, к задним дворам, выгребной яме, кузнице и корабельному сараю.

Пирующие сидели к ней лицом и спиной к огню, и никому не пришлось оборачиваться, когда на пороге возникли две рослые фигуры в медных кольчугах. Конан заметил, что один из незваных гостей еще молод, примерно его лет, с длинными рыжеватыми усами, свисающими ниже подбородка; другой был постарше, с решительным мрачным лицом и рваным шрамом на щеке. У обоих к поясу подвешены мечи; старший держал в руках топор, а младший -- боевую палицу с бронзовыми шипами.

-- Пьете? -- пробурчал воин со шрамом вместо приветствия. -- Веселый пир, я вижу! А по какому случаю?

Эйрим вскочил, грозно насупив брови.

-- Каков бы ни был случай, Фингаст, ты не должен врываться ко мне, да еще вооруженным! Клянусь челюстью Имира, я этого не потерплю!

-- Потерпишь, -- сказал молодой -- видимо, Тор-кол, как догадался киммериец. -- Потерпишь, Эйрим, сын Сеймура. Не то наш господин...

-- Знаю, знаю! -- Хозяин Рагнаради махнул рукой. -- Не то ваш господин сделает так, что я не доживу до зимы! И никто не доживет в моем жалком крысятнике! Господин повелевает ураганами, и сметут они в море и дома мои, и корабли, и запасы пива, и людей -- всех до последнего раба! -- Постепенно голос Эйрима возвышался; теперь он почти кричал. -- Все это мне известно, Торкол-отцеубийца, только я ведь против господина вашего не умышляю! Пью свое, и ем свое, и пирую со своими людьми!

-- А этот тоже твой? -- Фингаст ткнул секирой в сторону Конана.

-- Мой! Брат мой Конан!

-- Не похожи вы на братьев, -- угрюмо заявил воин со шрамом. -- У нас, ваниров, золото в волосах, а этот черен, как ненастная ночь.

Конан встал, обошел вокруг стола и с угрозой уставился на Фингаста.

-- У одних ваниров и впрямь золото в волосах или благородная бронза, -- сказал он, -- а у других -- рыжее дерьмо! Хоть цветом и схоже с золотом, да не золото! Дерьмо в волосах, дерьмо в голове, а на устах -- речи смрадной гиены. Ты, верблюжья моча, зачем сюда ворвался? -- Тут киммериец перевел взгляд на Торкола: -- А ты, усатый шакал, зачем грозишь брату Эйриму? Или он в своем доме уже не хозяин? Прах и пепел! Два недоумка дерзят вождю, храброму сыну Сеймура Одноглазого! Клянусь Кромом, таких у нас в Киммерии вяжут да бросают живьем в выгребные ямы!

Не всякий мог потягаться с Конаном в сквернословии. Лица воинов Гор-Небсехта сначала побледнели, затем побагровели; наконец Фингаст прорычал:

-- У вас в Киммерии никого не бросают в выгребные ямы, хорек! У вас и ям-то таких нету! Всем известно, что киммерийцы гадят под себя, да еще по заднице размазывают!

Ухмыльнувшись, Конан повернулся к Фингасту, задрал куртку и выставил зад:

-- Раз так -- понюхай, меченая шкура! И убирайся, пока я не разукрасил тебе другую щеку!

За столом злорадно заржали. Седоусый Храста, тот вовсе свалился со скамьи и, держась за живот, ползал среди пустых бочонков и обгрызенных псом костей. Найрил и Колгирд то в восторге молотили кулаками по коленям, то хлопали друг дружку ниже поясницы, повторяя: "Понюхай, меченая шкура!" Даже Эйрим, имевший вид раздраженный и грозный, не выдержал, захохотал.

Конан, с довольным блеском в глазах, отступил к стене. Дело было сделано: он оскорбил приспешников колдуна, а Эйрим со своими людьми смеялись -- значит, одобряли нанесенную обиду. Теперь, если бы Эйрим захотел после всех обещаний насчет завтрашней ночи пойти на попятную, миру не быть! Сказанное и сделанное смоет только кровь.

Молодому Торколу захотелось получить ее немедленно -- он поднял палицу и с бешеным ревом рванулся к Конану. Но Фингаст, который был постарше и поопытней, ухватил его за пояс и что-то прошептал -- насчет гнева господина и отданных им приказов, насколько удалось расслышать Конану. Однако и сам Фингаст еле сдерживался; шрам на его щеке налился сизой кровью, пальцы каменной хваткой сошлись на древке секиры. Он погрозил оружием киммерийцу и прохрипел:

-- Отдай его, Эйрим! Отдай нам!

-- Почему? -- Хозяин Рагнаради взглянул на Фингаста с хорошо разыгранным недоумением. -- Ты хочешь зарубить моего брата? За пару сказанных в горячности слов?

-- Нет! Нергал с его словами и с его вонючим языком! Но наш господин повелел взять черного хорька и вырвать ему сердце!

-- Ваш господин? Когда же он изъявил свою волю?

-- Сегодня ночью, Эйрим, сегодня ночью! Вождь ваниров задумчиво поскреб подбородок.

-- До башен Кро Ганбора не один день пути, -- заметил он. -- И что-то я не помню, чтобы в мои ворота сегодня стучался гонец. Может, ты, Найрил, видел его? Или ты, Храста? Или Колгирд? -- Эйрим бросил вопросительный взгляд на своих седоусых кормчих.

-- Моему господину не нужны гонцы, чтоб шепнуть тайное слово своему слуге! -- яростно выдохнул Фингаст. -- Вспомни, Эйрим, _кто_ мой господин! Вспомни, и отдай нам эту киммерийскую крысу!

-- Твой господин шептал слишком тихо, и я ничего не расслышал, Фингаст! -- На губах Эйрима змеилась издевательская усмешка.

Внезапно воин со шрамом отступил к распахнутой двери, потянув за собой Торкола. Теперь оба они, стиснув кулаки, стояли по бокам дверного проема и словно бы стерегли его; а снаружи, во дворе, начала шевелиться и позванивать металлом некая плотная масса, почти неразличимая в сером сумраке северной ночи.

-- Значит, слово господина ты не расслышал, Эйрим? Не расслышал и киммерийца не отдашь? -- с угрозой произнес Фингаст. -- Ну, слушай тогда меня... я-то близко! -- Он оскалил зубы в ответ на усмешку Эйрима. -- Слушай, Высокий Шлем! Воины твои либо дрыхнут, либо пьют, а наши уже во дворе, и на всех брони да кольчуги. У всех топоры да мечи в руках, у всех щиты да дротики... Тебя и старшин твоих, -- Фингаст метнул взгляд на кормчих, -- убьем первыми, вместе с киммерийцем. А дружину вырубим на треть! Треть прикончим, остальные покорятся и поплывут с нашим господином хоть в Кхитай, хоть в страну Амазон... Ясно, сын Сеймура? Ты-то нам не нужен, нужны твои люди, твои корабли да твои припасы!

Эйрим переменился в лице.

-- Врешь ты все, моржова кишка! На валу и башнях сторожа! Или они не заметили, как ты вывел во двор своих ублюдков?

-- Заметили! -- торжествующе рявкнул Фингаст. -- Только сторожа твои уже бегут на Серые Равнины, и у каждого между ребер торчит по стреле!

Он пронзительно свистнул, и во дворе загремело железо, в дверь полезли воины в медных бронях и рогатых шлемах, над столом пропел дротик, впился в скамью; второй опрокинул миску с мочеными ягодами.

-- Похоже, эти парни решили не дожидаться завтрашней ночи, -- пробормотал Храста, подняв над головой бочонок. Найрил ухватился за огромное блюдо с рыбой, Колгирд, громко вызывая подмогу, прыгнул к двери, что вела в Длинный Дом. Эйрим же метнулся к стене, где над полатями висели его меч, шлем и щит.

-- Идрайн! -- позвал Конан. -- Идрайн!

Он не успел договорить, как голем уже стоял за спиной, поигрывая секирой. Киммериец повернулся к Эйриму.

-- Мой слуга кое-что тебе задолжал, братец. Позволишь ли рассчитаться?

-- Еще бы! Самое время, клянусь Имиром. -- Хозяин Рагнаради уже напялил свой высокий шлем, и голос его глухо звучал из-под забрала. Колгирд распахнул внутреннюю дверь и скрылся в глубине Длинного Дома; Найрил и Храста, один -- с блюдом, другой -- с бочонком, пятились к очагу, готовые к обороне.

Но сражаться им не пришлось. Конан вытянул руку к двери, к толпе валивших в горницу воинов, и рыкнул:

-- Ну-ка, серая нелюдь! Возьми их!

Словно ураган пролетел по бревенчатому чертогу Эйрима. Серокожий гигант ринулся вперед, подобно выпущенной из катапульты глыбе, сокрушающей на пути и бронзовые шлемы, и окованные железом щиты, и медные кольчуги, и человеческую плоть, прикрытую доспехом. Топор Идрайна гулко грохнул о металлический ванирский наплечник, потом голем подхватил еще одну секиру, вырвав ее у сраженного воина, и пошел бить в две руки; только слышалось -- гулкое "Бумм!" да тоном пониже -- "Бамм!" Движения серокожего были стремительными и уверенными; казалось, он испытывает удовольствие от битвы, от собственной необоримой мощи, от власти своей над немощными человеческими телами.

Ваниры, ошеломленные этим натиском, попятились. В горнице их было десятка три, все -- опытные воины, и сделали они все, как надо: передние прикрылись щитами, задние разом выметнули топоры на длинных рукоятях, боковые обошли врага, ударили ему в спину. Куртка Идрайна вмиг превратилась в лохмотья, но на коже его не было ни кровинки, ни царапины; лезвия секир и клинки мечей молотили по каменной шкуре голема, но не могли даже высечь искр, кои случаются, когда металлом бьют о камень.

А серокожий рубил! На этот раз он пользовался одним и тем же приемом: не обращая внимания на вражеские удары, сек топорами между шеей и плечом, разваливал противника напополам, до паха или до бедра. Чудовищные раны мгновенно исторгали кровь, алые лужицы хлюпали под ногами Идрайна, устилавшая пол солома сделалась влажной и багровой. Груда внутренностей и изуродованных тел росла у двери.

Голем успел прикончить двенадцать или пятнадцать человек, когда враги сообразили, что биться с ним в замкнутом пространстве опаснее вдвойне. С громкими воплями ваниры начали выбегать во двор; Идрайн, поторопив последних богатырским пинком, последовал за ними. В горнице остались шестеро: Найрил и Храста с отвисшими челюстями, Конан и Эйрим, добравшиеся до своих мечей, да Фингаст с Торколом -- те, выпучив глаза, по-прежнему подпирали стену по обе стороны двери. Из глубины Длинного Дома доносился гул возбужденных голосов, металлический лязг и скрип торопливо натягиваемых кольчуг. Конан, однако, сомневался, что хоть один воин Эйрима успеет сегодня омочить клинок в крови врагов.

Он подбросил в воздух свой меч, поймал его, оглядел замерших у двери людей колдуна и повернулся к хозяину усадьбы.

-- Ну, кого из них ты хочешь, брат Эйрим? Если выбор за мной, то я возьмусь за того разговорчивого недоумка, который со шрамом. Поганая кровь Нергала! Я же обещал разукрасить ему другую щеку!

Эйрим молча кивнул, и два воина с обнаженными клинками начали неспешно приближаться к Фингасту и Торколу.

* * *

-- Ну, наконец! Проехали, матка боска ченстоховска! -- выдохнул щуплый водитель и свернул на Невский. -- Теперь бы на Фонтанке выкрутиться...

-- Туда не лезь, -- распорядился Ким. -- На Рубинштейна сверни, потом в Графский переулок и на углу с Фонтанкой тормознешь.

Парень одарил его братской улыбкой.

-- Тоже водила?

-- А как же!

-- А рассекаешь на чем?

-- Сейчас на своих двоих. Права отобрали -- пса переехал, а оказалось, пес губернаторский.

-- В другой раз ты губернатора переедь, -- посоветовал щуплый. -- За такое дело и прав не жалко!

Он повернул налево, потом направо, проехал метров сорок и остановился. Ким сунул ему две купюры с изображением Линкольна

-- Жди! Я быстро, одна нога тут, другая там.

Ремонтники уже трудились, и в ресторанном зале царила суматоха. Славик тоже был здесь и бросился к Киму, точно утопающий в поисках спасения.

-- Ким Николаевич! Были мы там с капитаном, были! Капитан остался, сотрудниц загса опрашивает... Но пока ничего! Никаких новостей.

-- Зато у меня их целый ворох. -- Ким быстро шагал в комнату отдыха. -- Перехватили Дашу где-то, у загса или по дороге перехватили, впихнули в машину и в Комарове отвезли. Такие вот, Славик, дела. Ты, часом, комаровский адрес не знаешь?

-- Нет. Это что же получается? Киднепинг... хуже бандитского наезда... А вы уверены, Ким Николаевич? Ну, что все так и было?

-- Уверен. Видели тачку и Дашу в ней на Выборгском шоссе. Ехали на север. -- Ким сдвинул стеллажи и начал подниматься по лестнице.

-- Видели? Кто видел?

-- Люди, -- неопределенно пояснил Кононов. -- Вот что, Слава, ты тут хозяйничай, а я за ней отправлюсь. Адресок узнаю поточнее и поеду.

Менеджер слегка переменился в лице.

-- Дай вам бог удачи. Супруг ее, Пал Палыч... говорят, суров! Еще говорят...

Но Ким уже не слышал. Поднявшись наверх, он заглянул в кабинет, покосился на розы, еще не успевшие увянуть, вздохнул и отправился на кухню. Там, в шкафчике под раковиной, стояла кувалда и лежали диски в брезентовой сумочке. Прихватив то и другое, Ким вышел через черный ход, спустился во двор и бегом помчался к "Тойоте". Пудовый молот он нес на плече, почти его не ощущая; казалось странным, что не так давно он еле ноги волочил под тяжестью кувалды.

-- Ну у тебя и молоточек! -- встретил его щуплый водитель. -- Таким не гвозди забивать, а сваи!

-- В корень смотришь, -- подтвердил Ким. -- Сваи и забиваю. Пальмовые.

-- А зачем? -- Они выехали на улицу Рубинштейна и свернули к Загородному проспекту.

-- Ты о королевстве Самоа слыхал? Правит там Сусуга Малиетоа Танумафили Второй, и нынче пожелалось Его Величеству иметь резиденцию в Санкт-Петербурге. Вот и строим... на Зине Портновой строим, в южной части города, где климат для самоанцев более подходящий.

-- А сваи бить какого хрена? И для чего пальмовые?

-- У самоанцев все дома на пальмовых сваях, даже королевский дворец. Забивают молотом, ручная работа, ювелирная, никакой тебе техники... Что поделать, такой у них национальный обычай! Вот и корячимся.

-- Платят-то хоть прилично?

-- Вполне. В свободно конвертируемых самоанских пиастрах. Если на баксы пересчитать, выйдет тридцатка в день.

-- Ого! -- Водитель восхищенно цыкнул. -- А можно ли в вашу бригаду пристроиться?

-- Ты сначала мою кувалду подними, -- сказал Кононов и усмехнулся.

Пробок им больше не встретилось, и через сорок минут Ким высадился у дома двадцать пять по улице Зины Портновой. Был полдень, по бирюзовому небу гусиным пухом плыли облака, солнце сияло, отражаясь в витринах и окнах, и даже серые унылые строения казались праздничными и нарядными. Редкий для Питера зной, цветное белье, развешанное не балконах, полуголые смуглые парни и девицы в топиках, бананы и ананасы на лотках придавали скромной улице экзотику, будто Ким попал в Гавану или даже в Рио-де-Жанейро. "Только пальм и не хватает", -- пробормотал он, огибая длинный девятиэтажный дом.

Во дворе, у склада-"корабля", толкались, суетились, орали и грузились. Ящики, коробки, упаковки, дюжина работников, нежный перезвон бутылок, бочонки с пивом, резкий запах спирта... Добро таскали в три приземистых микроавтобуса, два "Москвича"-"каблука" и маленький грузовичок с надписью по борту: "АООО П.П.Чернова. Развозка продукции".

"Ну, я вас развезу!" -- подумал Кононов, послав беззвучную команду Трикси. На этот раз он не заметил ощутимых перемен -- тех, от которых распирало мышцы и тело казалось переполненным энергией сосудом. Но перемены все же были, не столько физические, сколько психические; он чувствовал ярость, холодное бешенство матерого убийцы, несокрушимую уверенность в своем законном праве ломать и разносить. Эти древние инстинкты странным образом сливались с понятиями человека современного, знавшего, что достижение цели не обязательно требует убийства и насилия, что лучшее оружие -- страх и что угроза, веская и зримая, пугает больше, чем изощренные пытки.

"Вперед! -- сказал ему Конан. -- Иди и вышиби мозги из этих смрадных псов!" "Псы-то они псы, да только разные, -- возразил Ким. -- Эти, что у входа мельтешат, дворняги-работяги -- за что их бить? Женщину мою не крали и в ресторане не буянили... А терьеры и бульдоги -- те за воротами, и с ними другой разговор. Однако и тут желательна умеренность. Если они не возникнут..." "Когда возникнут, поздно будет, -- гнул свою линию Конан. -- Ты, интеллигентское отродье, слишком уж мягкосердечен! Первым бей! В лобешник! Ферштейн?" "Яволь!" -- ответил Ким, направляясь к складу и слушая, как недовольно бурчит Конан: "Всех в расход, и шавок, и бульдогов, всех! Коленом в яйца, локтем в почки и кулаком в висок... Чтоб пасть разинуть не успели, Нергалья моча..."

Приблизившись к воротам, Ким грохнул в железную створку кувалдой и заревел:

-- Кончать погрузку! Все на выход, живо! Склад закрывается на ревизию! Пожарной инспекцией и службой медицинской страховки! Разбегайтесь, братва, ОМОН на подходе!

Грузчики, толкаясь и матерясь, ринулись к машинам, а Ким перешагнул порог, закрыл ворота, лязгнул засовом и огляделся. Все, как прежде: тут -- стеллажи с горячительным, там -- с безалкогольной продукцией, вверху -- гирлянды лампочек, внизу -- бетонный пол, слева -- складские пространства, справа, за штабелями коробок и ящиков, -- стойка, изогнутая буквой "П", а за нею -- дверь в подвал. От стойки к Кононову уже спешил мордоворот в пятнистом комбинезоне.

-- Ты чего, мужик? Типа, инспектор? Документ покажь!

"Из новеньких, из незнакомых", -- подумал Ким и саданул его в живот рукоятью кувалды. Затем, посматривая туда-сюда, лавируя между штабелями готового к отправке груза, двинулся к закутку кладовщика. Знакомых личностей не попадалось, ни Петрухи, ни Коблова, ни рыбаков, поймавших его у больницы; под дальней стеной возились двое работяг, что-то сортировали и перекладывали, а в глубине помещения девушка в длинном халате протирала бутылки. Визит инспектора их, видимо, не взволновал.

На стойке, делая ее еще выше, стояли три лакированных ящичка с золотыми надписями: "Cognac. Camus Napoleon". "Штучный дорогой товар", -- понял Кононов и, размахнувшись молотом, сшиб первый ящик на пол. Дерево треснуло, жалобно звякнуло стекло, горлышки бутылок взмыли вверх вместе с фонтаном осколков, и в воздухе стал разливаться аромат драгоценного французского коньяка.

-- Вай, чэго такое? -- Над стойкой возникла ошеломленная физиономия Мурада. -- Ты сронил, дубина пьяная? Ты, дэшевка? Год тэперь нэ разочтешься! Ты кто?

-- Инвалид в пальто! -- рявкнул Ким. -- Пилот Су-30 [Су-30 -- истребитель-бомбардировщик] без обеих ног, ветеран афганской и чеченской! И сей момент устрою здесь ковровое бомбометание!

Он грохнул молотом по второму ящику, разнес третий в груду щепок и осколков и перепрыгнул через стойку. Девушка в халате испуганно вскрикнула, Но работяги ухом не повели, лишь принялись интенсивно сопеть и нюхать. Ким шагнул к отпрянувшему Мураду. Кувалда покачивалась в его руках, побрякивали стальные диски в сумке, под ногами скрипело стекло. Смуглая горбоносая физиономия кладовщика начала бледнеть.

-- Что, узнаешь? -- Ким легонько подтолкнул его кувалдой, загоняя в щель между столом и топчаном. -- Узнаешь, спрашиваю?

-- Ты... это... пысатель...

-- Я не только писатель, еще поэт и музыкант, -- сообщил Кононов. -- И нынче мы с тобой исполним про колокольчики во ржи... Ты будешь петь, а я -- аккомпанировать!

Давая выход ярости, он грохнул по столу кувалдой. Стол крякнул, покачнулся и рассыпался.

-- Э? -- не понял Мурад. -- Какие пэсни, какие калакольчики?

-- Из Комарове. -- Ким придвинулся ближе и ухватил дрожащего кладовщика за шею. -- Интересуюсь я цветочками, что у Пал Пальма растут, у твоего хозяина. Вот только где? Адрес, быстро! Улица, номер дома, особые приметы? Говори!

Он шевельнул пальцами, исторгнув у Мурада вопль боли.

-- Нэ знаю я! Аллахом клянусь, нэ знаю! Я чэловек малэнъкий, там не бывал! Здэсь сижу, на складе... Я вааще хазяина три раза видэл!

"Ухо откуси, -- посоветовал Конан. -- Можно палец, но ухо помягче, костей в нем нет".

Ким жутко ощерился, лязгнул зубами, склонился к лицу кладовщика.

-- Врешь!

-- Нэ вру! Толян к нему ездит с Сашкой, возит вино, продукты, так нэт сейчас Толяна... Еще Гиря ездил со своими... Так Гири тоже нэт!

-- Вот это правда, -- согласился Кононов, примериваясь к уху горбоносого. -- Про Гирю истинная правда, а остальное мы узнаем. Больно будет, но ты уж потерпи... Тебе какое ухо оставить, левое или правое?

-- А-а!.. -- дико завопил Мурад, и в то же мгновение над головою Кима засвистели пули. Одна чиркнула кладовщика по ребрам, и вопль сменился громкими стонами. Ким рухнул на пол, пополз к загородке, к тому углу, который был дальше от выхода и ближе к подвальной двери. В стену ударила новая очередь, брызнул бетон, и резкий противный запах смешался с ароматом коньяка. Опять выстрелы, потом -- голос, вроде, бы знакомый:

-- Эй, фокусник, выходи! Кончились хайборийские шутки!

Привстав на колено, Ким оглядел помещение и тут же прижался к полу. Диспозиция была неприятной: слева -- сероглазик Зайцев и трое с автоматами, справа -- еще пятеро, тоже не пустые. В подвале прятались или за ящиками и стеллажами? Впрочем, не важно; прятались, значит, ждали, а если ждали, то, выходит, вычислили. "Аналитики!.." -- подумал Кононов и, скрипнув зубами, полез в сумку.

Пробудился Трикси:

"Кажется, засада?"

-- Не кажется! -- рявкнул Ким. -- Восемь пиктов при оружии! Ну, пущу я им кровушку...

-- Ты что там бормочешь? -- снова послышался голос Зайцева. -- Сказано, выходи! К Анасу Икрамовичу отвезем, очень желает с тобой познакомиться. -- Выждав секунду, он добавил: -- Хочешь, чтобы еще постреляли? Не въехал в ситуацию? Ну так объясняю: кончен бал, погасли свечи!

-- Это как сказать, -- ответил Кононов, стремительно приподнялся и метнул два диска.

За ящиками заорали, раздался стук упавшего оружия, грохот рухнувших стеллажей и звон стекла. Мурад, валявшийся под топчаном, простонал:

-- Вай, перэбьют все... Что хазяину скажу?.. И что хазяин скажет?..

Не обращая на него внимания, Ким огляделся и довольно хмыкнул. Двое врагов ворочались в груде разбитых бутылок и переломанных досок -- один зажимал рану на темени, другой пытался выдернуть диск из предплечья. Остальные попрятались кто куда, только торчали над коробками вороненые стволы да виднелась светлая шевелюра Зайцева. Кононов бросил диск, и голова сероглазика исчезла.

"Убьешь их?" -- печально спросил Трикси.

"Убью! -- ответил кто-то, то ли Ким, то ли Конан. -- Убью и на ремни порежу, клянусь утробой Крома!"

"Убьешь и ничего не узнаешь. Ты ведь не убивать пришел, а выяснить, где твоя женщина", -- напомнил дух.

"Выясню. У Мурада. Уши оторву, пальцы сломаю, Нергалья кровь! Все скажет!"

"Не скажет. Я проверил его память и выяснил, что он не лжет. Зондаж, конечно, неглубокий, но страх обостряет чувства и мысли. Он в полном неведении и очень боится".

Ким нахмурился. Вот непруха! Был бы на складе этот Толян или другой из хозяйских "шестерок"... А можно ли до них добраться? Ну, разумеется! Тряхнуть Мурада и узнать, куда везут коньяк да пиво, пройтись по этим кабакам... В каждом директор сидит из ближних холуев Пал Палыча... Глотку коленом придавить, расскажет!

"Реальное дело, но долгое, -- решил Кононов. -- Вот если бы..."

Снова увидев макушку Зайцева, он размахнулся и бросил диск -- так, попугать. Стальные зубья с силой врезались в ящик, диск задрожал, загудел. "Куда кидаешь? -- разворчался киммериец. -- Не в деревяшку надо, а по черепу!"

Сероглазый, прячась за коробками, помахал рукой с белым платочком.

-- Эй, фокусник! Перемирие!

-- Что предлагаешь? -- отозвался Ким.

-- Садись в машину, поедем к Икрамову. Мочить тебя не велено.

"Мочить! Я сам вас замочу! В крови искупаю!" -- рыкнул Конан, но тут же Ким услышал Дашин голос: "Бывал он у Павла... нечасто, раз в три-четыре месяца..." Бывал! Надо думать, не забыл дорогу!

На всякий случай вытащив диск, Кононов поднялся.

-- К Икрамову, говоришь? Ну, поедем, только на моих условиях: ты и водитель впереди, я сзади. Один.

-- Шутить изволишь?

-- Нет. Иначе...

-- Что иначе? -- спросил сероглазик после недолгой паузы.

-- В ящик сыграете. Ящиков тут много, и кандидаты на отгрузку уже есть.

Прищурившись, Зайцев поглядел на Кима, на зубастую звезду в его ладони и на своих бойцов -- тех, что прятались за стеллажами, и тех двоих, что оставались на виду. Раненый в голову был без чувств, его компаньон стонал и ругался, ворочаясь в кровавой луже. Выдернуть диск ему не удалось -- видно, засел в кости.

-- Открыть дверь и вынести раненых, -- велел сероглазый. -- Все по машинам, и убирайтесь! Конец операции. -- Он повернулся к Киму. -- Ты поедешь со мной. Один, на заднем сиденье. Доволен?

-- Просто счастлив, -- сказал Кононов.

* * * Диалог двенадцатый

-- Зря ты это затеяла, Дашенька, зря, рыбка моя золотая. Ты как грозилась? Или по-твоему, или по-плохому? Хе-хе... Ну, а вышло не так и не этак... по-моему вышло, красавица моя! И теперь...

-- Не подходи!

-- Ладно, ладно... Ты глазками-то не сверкай и не маши кулачком! Я ведь тебя не неволю... Я что тебе сказал? Сказал, своим не делюсь, не отдаю и не дарю -- что мое, то мое. Еще сказал, приезжай, поговорим, выясним, чего тебе не хватает, посмотрим друг на друга... По-всякому ведь можно посмотреть, и с лаской, и с угрозой. Ты вот как на меня смотришь? Словно на гнилой банан в мусорном бачке... А я? Я как смотрю? Я смотрю с любовью, даже с обожанием! Как голубь на голубку, как петушок на курочку! Как муж на свою законную супругу, которую он сейчас обнимет, приласкает и...

-- Руки! Руки прочь!

-- Да что с тобой, золотце! Ну-ка, еще раз на меня взгляни, не отворачивай личико... вот так, вот так... обнять меня не хочешь, нет? Хмм, странно... А я думаю, хочешь! Иди сюда! Ко мне! Ближе, ближе... еще ближе... Губки у тебя такие нежные, такие сла...

Звук пощечины, удивленный возглас. Резко хлопает дверь, щелкают замки. Потом:

-- Ничего, моя красавица, ничего... Посиди пока что в пентхаусе, а мы еще поиграем в гляделки!

Глава 13. Крестный отец чеченской мафии

Один энтузиаст затратил много сил, чтобы поймать вампира -- самого настоящего, который питается человечьей кровью. Поймал. И чем теперь, скажите, его кормить?

Майкл Мэнсон "Мемуары.

Суждения по разным поводам".

Москва, изд-во "ЭКС-Академия", 2052 г.

По Ленинскому проспекту, затем по Московскому до Сенной, по Гороховой улице к Дворцовому мосту, через мост на Стрелку Васильевского острова, по набережной к другому мосту, Тучкову, затем по узким улочкам и переулкам Петроградской стороны и снова через мост... "На Каменный остров везут", -- понял Ким-. Каменный остров в Питере -- место таинственное, загадочное; не улицы тут, а аллеи, зелени много, домов мало, и огорожены они высокими длинными заборами. В былые времена стояли тут летние дворцы и резиденции, и кое-что сохранилось, подобно обелискам на заброшенном кладбище: дача принца Ольденбургского, особняк Бельзена, дом Мертенса, дом Фаллейвейдера, Голубая дача, дача Половцева. В минувшую советскую эпоху здесь был обкомовский заповедник: что-то из старого подновили, что-то построили заново и обнесли стенами, чтоб рядовой гражданин не подглядывал, как отдыхают и пируют избранники народа. В эру демократии и гласности судьба строений, как старых, так и новых, а также садов и огороженных участков была покрыта мраком; ходили слухи, что одни из них используются городским правительством, другие тихо догнивают, а третьи проданы, и в них теперь обосновались олигархи. "Места и в самом деле для олигархов подходящие, -- думал Ким, посматривая в окно, -- свежий воздух, тишина, приятные пейзажи. Как раз такие, чтобы расслабиться после трудов по возведению пирамид".

Машина свернула с Березовой аллеи на Кленовую, и Зайцев хмуро пробурчал:

-- Подъезжаем. Смотри, фокусник, любуйся. Может, больше ничего и не увидишь.

Ким не ответил, но молчаливо согласился, что полюбоваться стоит. Они приближались к зданию в древнеегипетском стиле: квадрат с башнями-пилонами по четырем углам, с пятой башней посередине, с узкими бойницами-окошками и плоской кровлей. Стены из серого камня, гладкий, без украшений фасад, ворота, высота которых казалась вдвое больше ширины... К ним тянулся мощеный пандус, а по его сторонам лежали на каменных цоколях львы, похожие на сфинксов, символ величия и власти фараона. Конечно, Анас Икрамович Икрамов был не единственным владыкой в этой части света; были тут другие фараоны и цари, номархи и князья, но территории и прибыльных занятий всем хватало -- Россия, как-никак, побольше Древнего Египта.

Глядя на серое монументальное строение в конце аллеи, Ким почувствовал творческий импульс, который неизменно порождали в нем странные зрелища, новые виды и необычные люди. Машина, мощный "БМВ", плавно покачиваясь, катила к обители Икрамова, шофер и сероглазый Зайцев молчали, не нарушая тишины ни вздохом, ни словами, мелькали древесные стволы и каменные львы, но Кононов был уже не здесь, не в этой реальности. Сейчас он разглядывал замок Кро Ганбор, оценивая высоту его парапетов и башен, количество бойниц, надежность гарнизона и протяженность стен; пересчитывал окна и лестницы, примеривался к воротам -- удастся ли высадить их секирой или необходим таран?.. -- прикидывал, прочны ли решетки и окружают ли крепость рвы. В этот момент, хоть Ким не расстался с кувалдой и, разумеется, с мощью и яростным нравом Конана, его бы взяли голыми руками; погружение в транс сделало его беспомощным и беззащитным, как впавшего в спячку сурка.

Но Зайцев, к счастью, не был литератором.

* * *

Замок Кро Ганбор стоял на вершине утеса, возвышаясь над серой морской поверхностью на добрую сотню локтей.

Он был не так уж стар: его стены, башни и главная цитадель насчитывали сто или сто пятьдесят лет, и хотя их камни потемнели под действием вьюг и ветров, но не растрескались, не вывалились из кладки; ни один зубец парапета не покосился, а на окованных железом вратах не замечалось и следов ржавчины. Конан мог лишь строить догадки, каким образом была воздвигнута эта цитадель. Вероятно, не без помощи магии! Иначе откуда бы Гор-Небсехт взял людей для ее постройки? Обитатели этих холодных и бедных краев предпочитали меч и копье всем другим орудиям, а если уж брались за топор, то воздвигали дома из бревен, а не из камня.

К тому же Кро Ганбор напоминал стигийские крепости. К югу от Ванахейма, в Аквилонии и Немедии, строили иначе; там стены рыцарских замков делали отвесными, башни -- круглыми, зубцы защитного парапета -- прямоугольными. Внутри же строились дворец для господина, дома для ближних слуг, казармы для воинов, конюшни, псарни, склады, мастерские и нередко, в больших поселениях, храм Митры да жилища купцов, искавших защиты и покровительства знатного барона или графа. Над аквилонскими и немедийскими замками струился дым от кузниц, очагов и горшечных печей, раздавались удары железа по железу, звон оружия, ржание лошадей и лай собак; пахло же там свежеиспеченным хлебом, мясом и вином.

В Офире, Зингаре или Аргосе замки были иными. Стены их украшали выступающие донжоны, башни выглядели более высокими и стройными, окна во дворцах нобилей и в богатых домах казались шире, вокруг жилищ зеленели сады, а все службы -- хлева, конюшни, сыроварни, давильные прессы и мастерские -- прятались где-то на задних дворах, дабы не оскорблять господских взоров. Нередко стены покрывались каменной резьбой, фасады дворцов и храмов украшали колоннами, стрельчатыми арками, портиками и воздушными лестницами цветного мрамора, во дворах били фонтаны, рождая переливчатую радугу, сиявшую в каждой крошечной капле воды. Над замками южных земель плыли цветочные ароматы, запахи нагретого солнцем камня и звучные удары бронзовых гонгов, призывавших вознести молитвы Митре, Заступнику и Подателю Жизни.

Но Кро Ганбор не походил на укрепленное жилье хайборийского вельможи, аквилонца ли, немедийца или аргосца. Он был выстроен в форме квадрата, и башни его, стоявшие по углам, своими скошенными гранями и чудовищными основаниями напоминали пирамиды, срезанные на половине высоты. В западной стене, выходившей к морю, кроме угловых башен, была и центральная, вдвое большего размера, но точно такой же формы, с узкими окнами, прорезанными на двух или трех верхних этажах. В южной стене, к которой вели ступеньки, выбитые в скалистом склоне, находились ворота -- массивные, из потемневших сосновых брусьев, перехваченных поперек железными полосами. Внутренний двор, вероятно, был невелик -- его теснили основания пирамид и слегка наклонные стены, очень толстые внизу и постепенно утоньшавшиеся кверху. Площадки на башнях и верхушки стен были окружены треугольными зубцами парапетов, подобных акульим зубам. Ни единой струйки дыма не поднималось над замком, и вокруг него царила мертвая тишина. Пахло сыростью, мокрым камнем, морем...

* * *

Машина остановилась во внутреннем дворике, небольшом и очень уютном. Окна, выходившие сюда, были просторными, широкими; стены почти до крыши оплетены плющом, вдоль второго этажа тянулась терраса или галерея с тентом на деревянных столбиках и каменной лестницей. Рядом с лестницей -- джип и парочка секьюрити при пистолетах, дубинках и мобильных телефонах, но не кавказцы, а, скорее, прибалты -- рослые, белобрысые, с бесцветными глазами.

-- Приехали, -- сказал Зайцев. -- Выметайся!

Ким вылез из машины, прихватив сумку с бренчавшими дисками и свой огромный молот. Белобрысые сразу подобрались. Один расстегнул кобуру, другой шагнул навстречу Зайцеву и вымолвил с заметным акцентом:

-- Привез, Глеб Ильич?

-- Привез.

Охранник оглядел Кима с головы до ног. Взгляд был внимательный, профессиональный.

-- А почему он не упакован? Зайцев пожал плечами:

-- Иначе ехать не соглашался. Живым... А делать труп из него не велено.

Секьюрити опять уставился на Кима:

-- Что в сумке?

-- Инструменты.

-- Здесь клади, у лестницы. Вместе с этим... этой... как по-русски?

-- Кувалдой, -- любезно подсказал Ким, опуская молот на землю.

-- Я еще нужен, Томас? -- спросил Зайцев, посматривая то на Кононова, то на охранника, то на окна за перилами галереи. Страж, которого назвали Томасом, вытащил мобильник, приложил к уху, произнес что-то невнятное, подождал секунду и кивнул:

-- Свободен, Глеб Ильич! Ты, -- он повернулся к Киму, -- на лестницу. Идти впереди меня, не останавливаться, резких движений не делать. Понятно?

-- Понятно. Шаг влево, шаг вправо -- побег, -- буркнул Ким и начал подниматься, пытаясь утихомирить ярость Конана. Тот признал в белобрысых немедийцев и горел желанием взглянуть, какого цвета у них печень.

"Это дворец вашего правителя?" -- поинтересовался Трикси.

"Это жилище бандита. -- отозвался Ким. -- Но он, вполне возможно, выбьется в правители или хотя бы в политики. В Смольный, в петербургский ЗАКС [ЗАКС -- законодательное собрание], в Государственную Думу или в Кремль".

"Клянусь тепловой смертью Вселенной! Не замечал подобного в Финляндии! Бандит-правитель и бандит-политик -- это специфика вашей страны?"

"Наша специфика еще интереснее. У нас считают, если он политик и правитель, так уже и не бандит", -- пояснил Кононов.

"Нехорошо! Безнравственно и аморально! Почему же так?"

"Мало диабетиков в государственных структурах, -- отрезал Ким. -- Вот что, друг мой экзоплазменный, не можешь ты помолчать? Сними-ка, кстати, матрицу Конана, а то я тут все разнесу!"

Трикси смолк, а Ким почувствовал, как остывает гнев, уходит раздражение, сменяясь томительной пустотой в желудке. Ему хотелось есть, но голод не терзал его с той властной силой, как после предыдущих трансформаций, -- видимо, из-за того, что между ним и Конаном была теперь не пропасть, а в лучшем случае овраг. Он сглотнул слюну и вслед за Томасом шагнул в просторный зал.

Два мраморных камина, две хрустальные люстры, венецианские окна от пола до потолка и антикварная мебель -- диваны с креслами обтянуты китайским шелком, инкрустированные столешницы, шкафы сияют серебром накладок... На полу ковер -- темно-зеленый и огромный, как баскетбольная площадка. Двери с расписными медальонами, фарфоровые вазы, бронза и картины -- тоже явный антиквариат; под живописными шедеврами развешано оружие -- кинжалы, сабли, шашки в отделанных самоцветами ножнах. На одном из столов ящик сигар и малахитовая пепельница, на другом -- кальян, на третьем -- книга с арабской вязью, развернутая на подставке. "Эрмитаж!.. -- подумал Ким, осматриваясь в этих сказочных чертогах. -- Ну, не Эрмитаж, так грот Дайомы... только фонтана с барахтанским красным не хватает..."

-- Жди здесь, -- велел Томас, а сам вышел на террасу и стал прохаживаться там, бдительно поглядывая в окна. Ким подмигнул ему и тоже принялся гулять от одного камина до другого, протаптывая дорожку в зеленом ковре. Исследовал книгу, решил, что это Коран, затем направился к столу с массивной пепельницей, взвесил ее в ладони и прикинул, что килограмма три потянет. Череп такой рассадить -- милое дело! Да и другого оружия вдосталь... Он посмотрел на стены, увешанные клинками. Богатая коллекция! Побольше, чем у Дрю-Доренко!

-- Интересуешься? -- раздался за спиной негромкий голос. -- Ну, погляди, погляди, боец... Тут не музей -- любую саблю можно вытащить из ножен и проверить. Нашлась бы только шея подходящая.

Резко обернувшись, Ким встретился взглядом с хозяином дома. Анасу Икрамовичу Икрамову было, пожалуй, за шестьдесят, и он ничем не походил на демона с китайского столика Дашиной бабушки Клавы. Наоборот, он выглядел настоящим джигитом, который не снимает бурки, ночует рядом с верным скакуном, под голову кладет седло и ест не с вилки, а с кинжала. Вид он имел независимый и хищный, осанку -- гордую; в темных, коротко стриженных волосах едва пробивалась седина, черты были резкими, нос -- крючковатым, губы -- сухими и твердыми, а брови -- густыми. В общем, не приходилось сомневаться, что он заткнет за пояс любого дона сицилийской мафии, а предводителя триады порубит на шашлык. Сейчас он рассматривал Кима с полным сознанием собственной власти, ни словом, ни жестом не выказав удивления -- мол, не так упаковали гостя, не обмотали колючей проволокой, не заклеили рот и вообще привезли без наручников. Но внешность его намекала, что варианты с проволокой, а также с раскаленным утюгом, иголками под ногти, колесованием и дыбой отнюдь не исключаются.

-- Не боишься? -- спросил Икрамов, выдержав долгую паузу.

-- Боюсь, -- признался Ким. -- Оружия тут много, руки чешутся.

-- Любишь убивать?

-- Просто обожаю! Скольких уже перебил -- пиктов, ванов, немедийцев, колдунов да разных демонов, -- а все остановиться не могу! Вот недавно пятерых прикончил под Крутыми Горками... Правда, без всякого удовольствия -- спешил, не смог как следует помучить.

Икрамов заломил густую бровь.

-- Да ты, я гляжу, беспредельщик!

-- Это точно, -- согласился Ким.

-- А говорили -- писатель...

-- И это правильно. Писатели -- они самые беспредельщики и есть! Вы что же, романов не читаете? "Косой против чеченской мафии", "Бешеный из зоны", "Слепая смерть с консервным ножиком"... Очень рекомендую!

-- Спаси Аллах!

Щека у Икрамова дернулась. Темнея лицом, он приблизился к столу с Кораном, вскинул руки к себе ладонями и что-то зашептал -- видимо, молитву. Постепенно черты его стали разглаживаться, нервный тик исчез, а взор прояснился. Покачав головой, он вымолвил:

-- Писатели... бараны, пачкуны... Кара Всевышнего на них! Вот прежде были писатели -- ца-а... Симонов, Гроссман, Окуджава, Эренбург... Читал я его воспоминания...

-- Неужели? -- поразился Ким.

-- Читал, читал... мудрая книга, "Люди, годы, жизнь" называется... Ну, ладно! Пусть бог накажет тех баранов, а мы своих пересчитаем. -- Икрамов тяжело вздохнул. -- Скажи-ка мне, писатель, чего вы с Пашкой Черновым не поделили? Больно он зол на тебя... Говорит, бойцов ты его замочил, кабак какой-то отнял...

-- Не кабак, жену. Видел я этот кабак в овале с растушевкой! И Дарью я не отнимал, сама ушла.

Щека Икрамова опять задергалась.

-- Вот как? Такие, выходит, курорты? Выходит, Пашка меня обманул, затеял свару из-за бабы... А я обмана не люблю! И Аллах не любит! -- с внезапным гневом прорычал он. Затем, придвинувшись к Киму, ухватил его за воротник и попытался встряхнуть. -- А ты, крутильщик, мне не врешь? Может, не в женщине дело, а все-таки в кабаке?

Кононов посмотрел ему в глаза. Зрачки Икрамова были черны, как грех братоубийства.

-- С вашего позволения... -- Ким освободил свой воротник от цепкой хватки. -- Так вот, насчет кабака: он собственность Дарьи Романовны, и всякий, кто утверждает иное, получит кувалдой по башке. Ферштейн?

Его собеседник успокоился -- так же внезапно, как впал в неистовство.

-- Значит, говоришь, ее кабак? Э! -- с глубоким удовлетворением произнес Икрамов. -- Э, какой я умный! Понял, что кабак и баба связаны! Однако ты тоже умный, хоть и молодой. Зачем тебе женщина без денег? Незачем! Кабак -- это деньги, хорошие деньги, а женщина с деньгами -- совсем другой разговор! Я прав?

Ким молча пожал плечами.

-- Теперь о подельщиках спрошу... Ты ведь не один, э? Дружки, должно быть, есть... Зайцев говорит, люди с тобой в ресторане сидели, двое тихих, а третий прыгал и ногами бил, здорово прыгал! Кто такие? Зайцев говорит, что хайборийские... Откуда? Из Хабаровска?

-- Не из Хабаровска. Приятели-писатели, аванс отмечали. Про хайборийских -- просто шутка.

-- Я так и думал, -- усмехнулся Икрамов. -- Чужим откуда взяться? Все схвачено, обложено, поделено, делить по новой -- большая кровь... И начинают дележку не с кабака, а с таможни, с обмылков губернаторских, с бобров-банкиров... В общем, поверю я тебе, писатель, тебе, а не Зайцеву! Он, по прежним своим привычкам, очень уж подозрительный...

Бросив это замечание, Икрамов нахмурился и принялся кружить вокруг стола с Кораном. Казалось, он о чем-то напряженно размышляет или спорит сам с собой, поглядывая то на святую книгу, то на невольного гостя, то на белобрысого охранника на террасе. "Прямо Гамлет!.. -- подумал Ким. -- Бить или не бить? Резать или не резать?"

Вдруг Икрамов замер и, не спуская с книги взгляда, произнес:

-- Говорил Пророк: если видишь два пути и не можешь выбрать между ними, поищи третий. Вот первый путь: посадить тебя, как Пашке обещано, в яму и каждый день палец рубить. Кончатся пальцы, кончится жизнь... Можно иначе: раз не сказал мне Пашка правды, яма отменяется, делите сами женщину, но не забудьте, кому платить за покровительство... -- Хищно усмехнувшись, он пояснил: -- Это я про кабак. Ведь не бывает кабаков без "крыши", верно? Аллах велел делиться...

-- С бедняками, -- добавил Кононов, взирая на роскошную люстру, картины и драгоценное оружие.

-- Не со мной делятся, с ним! -- Хозяин сказочных чертогов ткнул пальцем в белобрысого, дежурившего на террасе. -- Он бедный, очень бедный! И этих бедняков за мною сотни две... может, и больше... и каждый желает есть и пить! Но я о другом говорю... -- Икрамов повел рукой, будто обозначив некий знак препинания, запятую или даже точку. -- Я говорю о том, что резать тебя не хочется, но и отпускать нельзя. Значит, нужно оставить под присмотром, где-нибудь поблизости, и к делу полезному определить. А к каким делам бойцов определяют? Сам догадаешься или подсказка нужна?

-- Хотите меня в киллеры нанять? -- полюбопытствовал Кононов.

-- Ну зачем же сразу в киллеры! Можешь охранником при мне, можешь сборщиком, а можешь и говоруном, если речистый и убедительный. Нынешние писатели ведь все речистые, так?

-- Говорун -- это кто?

-- Тот, кто объясняет полезным людям, какие им слова сказать, какие подмахнуть бумаги, кого сажать, кого не трогать. Очень деликатное занятие! Дар особый нужен. Талант!

-- Такой, как у Пал Палыча?

Икрамов помрачнел, словно вспомнив о чем-то неприятном.

-- Этот умеет, клянусь Аллахом! Зыркнет глазом, и поверишь, что он не Чернов, а Белянин и что на елке персики растут... Умеет, хоть и не писатель!

-- А я вот писатель, -- напомнил Ким. -- Может, сгожусь вам в летописцы? Лет через десять сварганим воспоминания, будут не хуже, чем у Эренбурга. Издателя солидного найдем, московского, забойного, из тех, что печатают про президентов... тираж начальный -- тысяч сто... можно и побольше, если название крутое.

"Люди, годы, трупы" подойдет? Или "Пахан от Корана"?

Пальцы Икрамова соединились, плечи напряглись, как если бы он душил кого-то, пережимая горло и ломая позвонки. Киму почудился хруст костей, предсмертный хрип и тошнотворный запах крови, словно людоед-душитель, недовольный слишком медленной агонией, рвал когтями чьи-то вены. Мысль о брошенной у лестницы кувалде мелькнула у Кононова, он посмотрел на кинжалы и сабли, на малахитовую пепельницу, прикинул, что к пепельнице ближе, придвинулся к столу, вытянул руку...

-- Дерзок слишком, -- расслабившись, буркнул Икрамов. -- Посиди туг часиков до трех, подумай. Либо ты при мне, либо...

Он чиркнул ладонью по шее и направился к дверям.

-- Я буду лучше думать, если меня накормят, -- сказал Ким. -- Время-то обеденное!

Икрамов вышел, не вымолвив ни слова, но через пять минут из тех же дверей явились трое черноусых молодцов: один нес столик, другой -- бутыль с поддельными ессентуками, а третий -- миску с ложкой. В миске были вареные бобы. Не очень много.

"Ну что будем делать? -- поинтересовался Кононов, когда черноусые удалились. -- Есть предложения?"

"Ты можешь справиться с охраной и уйти, -- откликнулся Трикси. -- Ты достаточно силен и ловок, но, если надо, я помогу".

"Нельзя уходить. Во-первых, Икрамов все равно не отвяжется, а во-вторых, зачем сюда ехали? Могли сидеть на складе, кусать Мурада за уши". -- Ким зачерпнул бобов, сунул ложку в рот и скривился -- перца явно переложили.

"Думаешь, надо его убить? -- печально спросил пришелец. -- Акт негуманный, но, кажется, необходимый..."

"Убийство ничего не даст. -- Ким поперхнулся бобами, отпил воды, прокашлялся. -- Этого убьешь, другой появится. Опять же мертвые неразговорчивы... А я ведь сюда приехал кое-что узнать!"

"Помню", -- вымолвил Трикси.

"Есть такой процесс -- позитивная реморализация, -- сообщил Ким, мрачно ковыряясь в миске. -- Описан у классиков... правда, без подробностей. А ты не в курсе, как сделать негодяя приличным человеком?"

"Глубинные области психики не поддаются конверсии и радикальной перестройке. Конечно, я могу внушить благие мысли, но эффект от этого непродолжителен и слаб -- как только наш контакт прервется, исчезнут все следы внушения. Более длительное воздействие через связь с инклином бессмысленно из-за присущей вам ментальной резистентности. Мне очень жаль, мой друг, но это неразрешимая проблема".

"Ты все же попытайся что-то сделать. -- Вода кончилась, и Ким отодвинул миску с остатками бобов -- есть это адское варево, не запивая, было никак нельзя. -- Я вот соображаю, что он за тип, этот Анас Икрамович, к кому он психологически ближе, к Эйриму или к Идрайну? Вроде человек, хоть и грабитель, к тому же вождь -- дружина у него и замок, богатство и комфорт, наверное, близкие люди есть... В Аллаха верит, чтит Коран, читает книги... Человек ведь, а? Это с одной стороны, а поглядеть с другой -- так нелюдь нелюдью! Души бы ему добавить... Как ты считаешь, Трикси?"

Но тот молчал, и Ким, чтобы отвлечься, погрузился в транс, в мысли о своем романе, обдумывая завершающие сюжетные ходы. Он был сейчас Арраком, духом, обитавшим в теле колдуна, но принявшим решение его покинуть. Духам ведь тоже нужны перемены, духи скучают и тоскуют и, подобно смертным, хотят разнообразия. А выбор в Ванахейме скуден: или чародей Небсехт,. или типичный бандит и грабитель Анас Икрамович Икрамов... то есть Эйрим Высокий Шлем. Тогда как Аррак желает внедриться в героя, могучего, непобедимого, жестокого... Благодаря магическим способностям он наблюдает за киммерийцем и его слугой, и тут -- тут свершается фатальная ошибка! На Конане защитный обруч, ментальный ореол ничтожества завуалировал его природу, и дух решает, что истинный герой -- Идрайн. Безжалостный, сильный, вполне подходящий для запланированного переселения...

* * *

Серокожий прошел испытание!

Мысль об этом настраивала Аррака на благодушный лад -- как всегда, когда предстояло развлечься. Снова и снова он прокручивал в памяти одну и ту же картину: девушка, танцующая на фоне белесого марева пурги; киммериец, уставившийся на нее выпученными глазами; его женщина, ничтожный прах земной, в страхе сжавшаяся у костра; и серокожий исполин, подпирающий спиной скалу. Дочь Имира не смогла его зачаровать; он просто уснул, продемонстрировав полное равнодушие к прелестям снежной девы.

Итак, он остался жив. Киммериец, впрочем, тоже; почему-то Имирово отродье разделалось лишь с его спутницей. Но женские дрязги Аррака не интересовали.

Он предвкушал момент, когда сможет ускользнуть в новое тело. Эти бесконечные переселения и смены плотского облика являлись одной из причин, по которой Аррак, Демон Изменчивости, получил прозвище Великого Ускользающего. Но знали о сем немногие -- лишь божества, властвующие над земным миром, их ближние помощники и кое-кто из самых мудрых магов, способных распознать Аррака под человеческой личиной.

На время он расстался с любимейшими из своих занятий, с воспоминаниями о прошлом и мыслями о собственном могуществе; сейчас он хотел насладиться последним ходом в старой игре и первым -- в новой, еще не начавшейся.

Старой игрой, сыгранной почти до конца, являлся Гор-Небсехт; новой, пока что не познанной и манящей -- этот серокожий гигант, этот убийца, равнодушный к потокам крови и женским чарам. Аррак желал, чтоб они вступили в схватку -- тут, в замке, перед ним. Пусть сражаются, а он выберет достойнейшего! И пусть бьются на равных! На этот раз он не будет помогать Небсехту; пусть стигиец сам защищает свою жизнь.

Колдун против воина, воин против колдуна... Кто же из них одолеет? Кто окажется сильнее?

"Возможно, -- размышлял Аррак, -- падут оба, но в этом нет беды. Жаль потерять серокожего, но если он не выдержит проверки в битве с колдуном, значит, ему не суждено сделаться вместилищем Древнего Духа. И тогда -- коль серый исполин убьет Небсехта и погибнет сам -- тогда он, Аррак, переселится в какого-нибудь ванира из замковой дружины и заставит его отправиться на поиски. Для этого подойдет даже ничтожный киммериец, спутник серокожего... Конечно, если в Кро Ганборе не останется ни одного более достойного существа, которое могло бы нести его в своем теле и разуме..."

Тем временем серокожий со спутником своим, киммерийцем, приближался к замку, и Аррак решил, что наступила пора готовиться к встрече.

Он уже почти не сомневался, что серый исполин справится с колдуном, нынешним его избранником. Чары смертных магов по-разному действовали на людей: слабых убивали, сильных могли на время обратить в камень, против сильнейших же были почти бессильными. Сильнейшие обладали качествами, которые трудно сломить с помощью чар: как правило, они отличались невероятной жестокостью, упрямством, безразличием к людским радостям и бедам и безмерной гордыней.

Сероликий воин был, разумеется, из сильнейших. Такой вывод подтверждался многими его деяниями -- в том числе и последним, когда он, чуть ли не в одиночку, перебил людей Гор-Небсехта в Эйримовой усадьбе. Теперь Аррак убедился, что серый гигант во всем превосходит Эйрима -- и отвагой, и жестокостью и удачливостью. А это значило, что надо готовиться к переселению в новую плоть.

Подготовка являлась тонким и непростым ритуалом. Прежде всего Аррак хотел воспринять эманации сероликого, столь неясные и смутные у людей, праха земного; он должен был убедиться, что новый избранник имеет цель. Не важно, какую, -- лишь бы серый исполин стремился к ней с достаточным упорством и настойчивостью. Цель можно изменить; упорство же -- такая черта характера, которую не создашь из ничего. Для Аррака упорство было важнее цели.

Разобравшись с эманациями будущего избранника, он должен был покинуть тело Гор-Небсехта. Сравнительно простой трюк, однако весьма ответственный, ибо Арраку требовалось уловить момент, когда душа колдуна изойдет из мертвого тела и приготовится к путешествию на Серые Равнины. В этот миг ему надлежало ускользнуть из тех закоулков души стигийца, в которых он свил себе гнездо.

Где же он таился? Это являлось непростым вопросом!

В отличие от демонов люди обладали душой, и была она слабой тенью бессмертия, отблеском вечной жизни, присущей лишь богам. Еще душа человеческая напоминала многоэтажный запутанный лабиринт, в котором имелись и парадные залы, и широкие коридоры, и полутемные камеры, и тонувшие во тьме каморки. На верхних этажах обитали разум и чувства; здесь жили наиболее ярко выраженные стремления -- страсть к богатству, к власти или покою, доброта или жестокость, ум или глупость, гордыня, самомнение или готовность к самопожертвованию, отвага или трусость. Тут же, в некоем подобии сундуков, были сложены воспоминания -- не все, однако, а самые важные. Память о перенесенных обидах, о днях торжеств и поражений, о муках зависти, ревности, любви, радости и горе. У большинства людей в памятных ларцах не сохранилось ничего любопытного -- лишь окровавленные лохмотья бед да холодный пепел перенесенных унижений.

Под верхними этажами располагались нижние. Тут не было просторных залов и переходов, в которых могли бы порезвиться яркие чувства и осознанные мысли; тут, в полутьме узких запутанных коридоров, таились подспудные желания, звериные инстинкты, полузабытое и совсем забытое прошлое -- в том числе и память о предыдущих воплощениях. Она хранилась не в ларцах и сундуках, а, скорее, в плотно запечатанных, окованных железными обручами бочках и была совершенно недоступной смертным. Они жили, словно бабочки-однодневки, помнившие события светлого дня и хоронившие их с наступлением ночи.

Однако все это смутное и неосознанное, полузабытое и тайное, было чрезвычайно важным; мириады кривых переходов, узких тоннелей, глубоких шахт, тонувших в сумраке лестниц, связывали нижние и верхние этажи, влияя на человеческие побуждения, желания и мысли. Обмен между ярусами запутанного лабиринта, движение намерений, эмоций и страстей, сопровождавших то, что высказывалось словами, собственно, и являлись человеческой душой -- неощутимой, призрачной и в то же время вполне реальной. Эманации, циркулировавшие в лабиринте, их чистота, мощь и скорость, определяли, будет ли человек обладать душою гордой, страстной или холодной, щедрой или себялюбивой, великой или мелкой. По мнению Аррака, большинство смертных обладали не столько душами, сколько душонками, ничтожными и лишенными сильных страстей.

Увы! Он должен был ютиться в этих жалких катакомбах! Имелся в них крохотный и дальний закоулок, некий тупик, лежавший ниже самых нижних этажей, -- тут он и обитал, отсюда и правил своим избранником. Он селился в темной клоаке, где откладывалось наиболее смутное и туманное -- зыбкие образы и ощущения тех дней, когда его избранник был всего лишь плодом в женском чреве, непроросшим зерном, каплей невыпавшего дождя. В этой маленькой частице души человеческой и жил Аррак, покидая вместе с ней мертвое тело; отсюда он выскальзывал, невидимый и неощутимый, мчался по запутанному лабиринту, преодолевал нижние и верхние его ярусы, вырывался на свободу -- и вновь совершал такое же странствие, но в обратном порядке, сливаясь с душой своего нового избранника.

Много тысяч лет Демон Изменчивости переходил так из тела в тело, от души к душе и сейчас готовился к очередному переселению...

* * *

"Твои рассуждения о человеческой психике хоть и наивны, но очень забавны, -- произнес Трикси. -- Эта аналогия с лабиринтом, где имеются парадные залы и темные тупики, ларцы с дорогими воспоминаниями и смутные тени, отзвук прошедшего, сокрытый в запечатанных сосудах... Что-то в этом есть!"

Ким очнулся и недовольно буркнул:

-- Следишь за творческим процессом? А я ведь просил подумать, как разобраться с Икрамовым!

"Для полиразума одно другому не помеха. К тому же упомянутый процесс позволил сформулировать некую гипотезу, суть которой такова: мой инклин отторгается вашим сознанием, не контактирует с ним напрямую, но человеческий инклин может прижиться в другом человеке. Он ведь не чужеродное включение, а..."

-- Но у нас нет инклинов, -- возразил Кононов.

"Есть их зародыши, о чем мы толковали не далее как утром. Образы близких и персонажей фильмов и книг, латентные психоматрицы, скрытые в вашем сознании, то, что хранится в бочках и ларцах... Вы неспособны распечатать их, вычленить и передать другому существу -- я говорю о ментальном, а не словесном обмене. Но я бы это сделать смог! Вот ты рассуждал об Икрамове: с одной стороны, человек, а поглядеть с другой -- так нелюдь нелюдью! Души бы ему добавить... Можно и добавить! Используя язык гипербол, частицу твоей собственной души".

Ким озадаченно поскреб в затылке. Подобные эксперименты с его разумом энтузиазма не вызывали, а, наоборот, рождали смутное ощущение дискомфорта и тревоги. Хватит и того, что в нем поселился пришелец со звезд, дух из ядра Галактики! Теперь почти что брат, с которым можно разделить сознание и мысли... Однако к Икрамову Ким не испытывал братских чувств.

-- Если я поделюсь с ним душой, что останется мне самому? -- промолвил он. -- Это, знаешь ли, слишком щедрый подарок! Для Дашеньки берегу и для друзей-товарищей, а не для всяких проходимцев!

"Нет повода для беспокойства, -- отозвался Трикси. -- Я ведь сказал, что передача души -- гиперболическое выражение. На самом деле я сформирую психоматрицу по образу из твоей памяти и перешлю ее другому человеку. Надо лишь выбрать подходящий образ".

Поднявшись, Ким в волнении забегал по комнате от камина к камину. Томас, дежуривший на террасе, сразу насторожился -- свистнул напарника, и теперь они следили за гостем в четыре глаза. Но это Кима не тревожило, он только перешел со второй сигнальной на третью.

"Ты что же, имеешь в виду внедрение души какого-то героя? Гамлета, Пьера Безухова или мадам Бовари?"

"Твоих представлений об этом герое, -- уточнил Трикси. -- Но женщина не подойдет -- объект у нас слишком маскулинный. Тут надо что-то..."

"...кавказское, -- продолжил Ким. -- Помнишь, мы говорили о выдающихся кавказцах? Может быть, один из них?"

"Сейчас я пороюсь в твоей памяти, -- мгновенно отреагировал Трикси и через секунду предложил: -- Георгий Саакадзе? Есть масса информации о нем -- шесть томов, четыре тысячи страниц, "Великий моурави", автор -- Антоновская... Подходит?"

"Ни в коем случае! Военный гений, великий тактик и стратег! Нам что, второго Дудаева не хватает?"

"Тогда Руставели. О нем -- почти исчерпывающие сведения".

"Откуда? -- удивился Ким. -- Я даже не помню фактов его биографии!"

"Факты не важны, важен психоэмоциональный образ, запечатленный в собственных творениях писателя или поэта. По этой причине твоих коллег легче всего реконструировать. Когда-то ты прочел поэму "Витязь в тигровой шкуре" и хоть не помнишь из нее ни строчки, она хранится в твоей памяти, в одном из запечатанных сосудов. Я ознакомился с ней. Я могу гарантировать, что ее автор был человеком мирным, добрым, благородным. Не воином, а великим поэтом!"

"Поэт, я думаю, годится", -- сказал Ким и посмотрел на часы. Время, отпущенное для размышлений, истекало, и не успели стрелки отметить нужную позицию, как дверь распахнулась, и на пороге возник Анас Икрамович Икрамов с троицей черноусых. На этот раз они принесли не еду, а прочный мешок, веревки и пару тяжелых гантелей.

-- Подумал? Время кончилось и... -- произнес Икрамов, но вдруг, схватившись за сердце, пошатнулся. На миг глаза его стали бессмысленными, словно стеклянные зрачки слепого, потом на лице отразилась гамма новых чувств -- восторг, изумление, мечтательность и, наконец, почти ярость. Он посмотрел на столик с миской и пустой бутылью из-под воды, затем резко повернулся к черноусым.

-- Эт-то что? Что, я спрашиваю? Тебя спрашиваю, Чавбиб! Вас, Чавчан с Чавгуром! Гостя в моем доме кормят пищей нищего... Это с каких же пор? Это кто позволил так меня позорить? Кто забыл слова Пророка: гость в дом -- бог в дом? Это кому надоело быть у меня в услужении? Это...

-- Анас Икрамович, но вы же... -- забормотал один из черноусых, то ли Чавбиб, то ли Чавчан, то ли Чавгур.

-- Ма-алчать! -- громыхнул хозяин. -- Заткнуться и ма-алчать! Барашка сюда! Немедленно!

-- Нэт барашка... сэгодня барашка нэ заказывали...

-- Смерти моей хочешь? -- рявкнул Анас Икрамович. -- Что есть, хакзад?

-- Индэйка ест...

-- Индейку, быстро! Лаваш, салаты, икру с осетриной, омаров! Персики, виноград! Вино французское и итальянское! Коньяк, мартини и шербет! Холодный чтобы был! А кофе -- горячий! Живо, сыновья ослов! И накрыть на большом столе! И дочки пусть придут, Хавра с Айзой, да спляшут гостю!

-- Это, Анас Икрамович, лишнее... ей богу, лишнее! -- промолвил потрясенный Ким. -- Выпить-закусить я с полным удовольствием, а плясок, пожалуй, не надо. Пляски мешают процессу пищеварения.

-- Как скажешь, дорогой. -- Икрамов обнял его, прижал к груди, расцеловал и усадил к столу. Черноусые джигиты забегали с подносами, посудой и бутылками; пробки вылетели вмиг, английский фарфор украсил скатерть, легла на блюдо огромная, величиной со страуса, индейка, и упоительный аромат жаркого поплыл в воздухе. В ближайшие двадцать минут Ким жевал и глотал, глотал и жевал, восполняя запасы белков, жиров и углеводов, а хозяин, в лучших кавказских традициях, все извинялся за скромность угощения и сетовал на нищету. Притом -- ни слова о Пал Палыче, ни звука про кабак и ни намека на мешок с веревками...

"Переродился! -- думал Ким, обгладывая индюшачью ножку. -- Совсем как новый стал! Не голем, человек... ха-ароший человек, и стол у него отменный... Ай да Трикси!"

Мгновенная метаморфоза Икрамова поразила его больше и сильней, чем чудеса, происходившие с собственной психикой и телом -- быть может, потому, что он наблюдал преображение другого человека, был как бы очевидцем, зрителем со стороны. Дрянной человек -- да что там дрянной!.. опасный, страшный! И вот все изменилось; частица гения проникла в его душу, преодолев века в словах, записанных когда-то на бумаге. Конечно, постарался Трикси, но это половина волшебства; другая -- все-таки слова, бессмертные строки, целительные песни, могучая личность поэта... "Сумею ли я так когда-нибудь?.." -- с внезапной тоской подумал Ким, вздохнул и принялся за осетрину.

-- Что вздыхаешь? -- встревожился Икрамов и тут же виновато усмехнулся. -- Что ж это я! Кормлю, пою, а позабыл, что не питьем и пищей весел человек! Чем пожелаешь развлечься? Беседой? Или все-таки дочек позвать, Хавру и Айзу? Они у меня загляденье... А как танцуют! Хочешь, танго, хочешь, рэп...

-- Не надо рэпа, -- сказал Ким, намазывая на лаваш икру. -- Беседа предпочтительней.

-- Мудрые слова! -- Хозяин восхищенно вскинул руки. -- Знаешь, что мы сделаем? Турнир устроим! Поэтический! Ты писатель, а я, как-никак, кончал восточный факультет в Баку, пятью языками владею и не чужд поэзии. Пьем рюмку, говорим стихи -- свои, от сердца! Кто проиграл, вторую пьет! Согласен?

-- Пить-то что будем? -- спросил Кононов, приканчивая лаваш. -- Вино или коньяк?

-- Коньяк, разумеется. -- Икрамов наполнил рюмки. -- Ну, поехали!

-- Поехали, -- отозвался Ким и, проглотив последний кусок, выплеснул в рот янтарную жидкость. Потом спросил: -- Я первый читаю?

-- Первый, первый! Гость всегда первый!

Года два назад Ким написал историю о путешествии Конана вместе с Нией, девушкой-рабыней, певицей и танцовщицей. В конце концов попали они в город Прадешхан, что на краю земли, в стране Уттара, и угодили прямиком на поэтическое состязание. На уттарийском Конан знал одни охальные слова, так что пришлось ему читать стихи по-киммерийски, а Ния их переводила -- как бы переводила, а на самом деле сочиняла заново. Куда тут денешься? У киммерийцев была напряженка с поэзией, и самый их героический эпос выглядел примерно так:

Руби, руби пиктов, мой топор,

Руби, руби ванов, мой топор,

Руби, руби асов, мой топор,

Пусти кровь гиперборейцам!

В общем, для певицы Нии Ким написал множество стихов, и огласить их было совсем не стыдно. Вполне кондиционные стишата -- правда, слишком романтические.

Он откашлялся и произнес:

Я -- пепел, я -- пыль,

Я дым на ветру,

Мой факел уже погас.

Там, где я не был,

Там, где я был,

Забвенье царит сейчас.

Я в сумраке

Серых Равнин бреду,

Тенью в мире теней.

Как птица,

Смерть взвилась надо мной,

И жизнь улетела с ней.

Икрамов зааплодировал.

-- Великолепно! С большим чувством, только мрачновато, мрачновато.... Я бы сказал понежнее, полиричнее... Вот так:

Закружилась листва золотая

В розоватой воде на пруду,

Словно бабочек легкая стая

С замираньем летит на звезду...

-- Не ваше это, Анас Икрамович, -- промолвил Ким, закусывая салатом с креветками. -- Увы, не ваше! Сергея Есенина. Был такой поэт, но застрелился.

По сухим губам Икрамова скользнула смущенная улыбка.

-- В самом деле? Да-да, я припоминаю... Виноват! -- Он налил и выпил стопку коньяка, и тут же снова наполнил рюмки. -- По второй?

-- По второй!

Опрокинули, и Кононов прочитал:

Могильный холм зарос травой,

Над ним хмельной гуляет ветер,

И меч бойца, тяжел и светел,

Спит с ним в постели луговой...

-- Хорошо! -- признался Икрамов. -- Хорошо, особенно про меч! Тяжел и светел... Образ, да... А я о кинжале скажу. Для нас, горцев, кинжал драгоценнее жены! -- Он повернулся к висевшим на стене клинкам и продекламировал:

Люблю тебя, булатный мой кинжал,

Товарищ светлый и холодный.

Задумчивый грузин на месть тебя ковал,

На грозный бой точил черкес свободный.

-- Лермонтов, Михаил Юрьевич, -- с оттенком сожаления заметил Ким. -- Вы, Анас Икрамович, в русской поэзии просто Копенгаген! Но мы договорились читать свое. -- Он ухватил персик посочнее и впился в него зубами.

-- Вспомнил -- Лермонтов! -- Хозяин с покаянным видом понурил голову. -- Просто морок какой-то на меня! Пью штрафную...

После штрафной выпили третью, и Ким, придя в лирическое настроение, произнес:

Я сошью свою печаль

Светлым,

Повяжу ей за спиной

Крылья,

Пусть летит она

Степным ветром,

И развеется

Шальной пылью...

-- Не хуже, чем у Есенина! -- восхитился хозяин. -- Только почему все про травы да степные ветры? Татар у тебя в роду не было?

-- Не знаю, -- сказал Ким, обгладывая персиковую косточку. -- Может, и были, Анас Икрамович. Любого русского поскребешь, татарином запахнет.

Икрамов кивнул, задумался, потом, поднявшись, встал в позу: правая рука вытянута, левая прижата к сердцу. Лицо его посуровело, голос зарокотал, пробуждая эхо под высокими сводами.

Я памятник себе воздвиг нерукотворный,

К нему не зарастет народная тропа,

Вознесся выше он главою непокорной

Александрийского столпа!

-- Ну, уже до Пушкина д