Автор :
Жанр : фэнтази

Константин Бояндин.

Ралион 1-3

Пригоршня вечности.

Умереть впервые.

Ралион-3

Константин Бояндин.

Пригоршня вечности.

Татьяне и Дженнироуз

Глава первая

Буря утихла.

Обрушив часть своей ярости на источенные скалы острова, она отступила к северу, волоча за собой тяжелый черный шлейф облаков. Усмиренные волны лениво покачивали корабль, уже не стремясь смять его, захлестнуть, увлечь в лазурную бездну.

И капитан, и команда были измотаны недавней схваткой со стихией; их единственный пассажир, напротив, сохранял полное спокойствие. Капитан тайком посматривал на него: высокий, стройный, закутанный (в этакую жару!) в меховой плащ. Должно быть, боги милостивы к этому странному человеку, раз буря улеглась так скоро...

Да только что могло привлечь столь прилично выглядевшего путешественника на этот проклятый остров? Ни одно судно вот уже десятки лет не причаливает к нему: древний маяк многие годы как не светит. Лишь отчаянные искатели приключений стремятся сюда за обсидианом, за сокровищами, якобы погребенными в подземных лабиринтах... Капитан вздохнул. Положительно, его пассажир не похож на авантюриста.

Впрочем, пусть его высаживается.

Пока готовили шлюпку, капитан припомнил начало рейса: мрачные знамения не оставляли их в покое. Призрачные корабли, преследующие судно; мрак, что опустился на море посреди ясного дня на второй день после отплытия; неожиданный пожар, который лишь чудом не уничтожил их всех. Пора прекращать ходить сюда, где обитают лишь молчаливые немигающие рептилии, где боги, покровительствующие людям, слепы и глухи к воззваниям.

Неожиданно для самого себя капитан сложил за спиной пальцы в знак, отгоняющий злых духов. Побыстрей бы убраться отсюда.

* * *

Стало очевидно, что матросы не намерены ступать на землю островка, Нламинер покачал головой, проклиная их за суеверия, и бросил свою поклажу на скамью. Меньше всего ему сейчас хотелось искупаться вместе со всем имуществом.

Тяжелые неодобрительные взгляды сверлили его затылок, когда он перебрался за борт - вода оказалась на удивление теплой - и в три шага добрался до узенькой полоски песчаной отмели, что опоясывала остров неровным кольцом.

Притихший остров встретил его лишь вечным голодным призывом чаек. Ни пятна лишайника, ни травинки - ничего. Воздух у иссеченных ветром и солнцем базальтовых стен был горячим и влажным.

Волны равнодушно облизывали песчаную полоску у его ног.

- Передайте-ка мне... - Слова застыли на губах Нламинера, когда шлюпка быстро и беззвучно истаяла, рассеялась, словно дым.

Секундой позже исчез и корабль, покачивавшийся чуть поодаль.

Несколько мгновений голоса людей еще отражались от горячих темных скал.

А капитан увидел, как рябь пошла по фигуре его пассажира и его не стало. Без хлопка, взрыва и прочих эффектов. Был человек - и нет его. Матросы в шлюпке, побелевшие, словно снег, за пару минут пригнали ее назад.

А спустя еще десяток минут островок удалялся за кормой, и никто не осмелился оглянуться, чтобы проводить его взглядом. Сверток с вещами их загадочного попутчика немедленно полетел за борт.

Больше капитан уже не плавал в этих водах и не испытывал такого ужаса, который почему-то овладел им возле забытого маяка. Он никому не рассказал, что ему померещилось за несколько мгновений до того, как его последний пассажир бесследно испарился.

Капитану показалось, что чужое, нечеловеческое лицо глянуло на него - лицо, покрытое коротким светлым мехом, с двумя массивными клыками, выступающими изо рта.

* * *

Нламинер постоял еще несколько минут; слабая надежда на то, что случившееся - наваждение, не сразу покинула его. Однако ни его чутье, ни звуки и запахи не ободряли. Пора было что-нибудь предпринимать. Облизнув клыки, он оглянулся.

Не впервые ему было вступать в неизвестность с голыми руками. Однако во всех предыдущих вылазках была уверенность, что задача ему по силам; были сведения, был азарт. Теперь же - ничего, лишь этот скалистый зуб, торчащий из безбрежного океана. Что он знает об этом островке? По слухам, место, где в глубинах таятся невиданные сокровища. Маяк, который уже полсотни лет как никому не нужен: новая магия и навигационные инструменты были в состоянии справиться даже с самым густым туманом, провести корабль вопреки любым прихотям погоды.

Одним словом, ничего. Ничего вразумительного. Ах да, легендарный храм, ушедший под воду вместе с большей частью острова... Но даже имя божества никто не мог назвать точно. И суеверия. Каких только сказок не сочиняют про этот крохотный островок!

Под эти мысли Нламинер за какой-то час обошел половину острова, и вновь непонятная тревога шевельнулась внутри. Поселок был пуст. Сборщики обсидиана, вспомнил он и пошевелил ногой груды бесценного вулканического стекла. Верно, многие маги, ювелиры и алхимики платили огромные деньги за эту застывшую кровь глубин. Что же могло заставить здешних жителей бросить все - хижины, сокровища, инструменты - все свои вещи и покинуть остров?

Не было никаких сомнений, что с острова бежали в величайшей спешке. Зола в очагах была относительно свежей: огонь разжигали не более двух дней назад. Немногочисленные сараи были сожжены дотла со всем, что находилось внутри: дрова, инструменты, все скудное имущество тех, кто добывал черное стекло, несмотря на чудовищные легенды.

Прах. Нламинер постоял, пересыпая пепел из руки в руку и задумался вновь. Деревья здесь растут только в кратере, там, где маяк. Да и то следовало бы быть безумцем, чтобы срубать тамошние деревья на дрова: роща была посвящена... кажется, Мурти. Покровительница лесов, Стрелок, Не Знающий Промаха.

Словно искра сверкнула в глубинах его рассудка. Какое-то несоответствие. Все здесь не так. Откуда взяться лесу? Зачем сжигать драгоценное дерево, уничтожать инструменты, спасаясь бегством?

Загадка на загадке. Он побродил еще немного, но отыскал лишь тупой старый нож да несколько полусгоревших досок. Пора подниматься наверх, подумал он. Из того, что осталось здесь, ни лодки, ни плота не собрать.

Когда он достиг Лестницы, Элиор-солнце уже опускался за горизонт.

* * *

- То, что мы видим, и то, что есть на самом деле, - совершенно разные вещи, - говорил ему Инлеир, один из магов портового города Оннд, что лежал теперь в сорока милях к северу - недосягаемый, как если бы находился на обратной стороне дальней из лун.

Разумеется, они беседовали на Тален, Среднем наречии, придуманном для того, чтобы все расы Ралиона - как гуманоидные, так и нет - могли бы общаться на едином языке. Многие звуки Тален были непривычны и сложны для человеческой гортани... как, вероятно, были сложны иные звуки для рептилий, крылатых Флоссов и других невероятных созданий, живущих бок о бок с человеком.

Нламинер никогда не видел Инлеира без капюшона на голове и без накидки; впрочем, у всякого мага свои странности. В его родном поселении Анлавен один из местных чародеев ни на шаг не отходил от древнего, затерянного в лесах алтарного возвышения, где множество богов - ныне известных и давно забытых - взирали на любопытствующих ледяными глазами.

Когда изнурительные упражнения бывали выполнены, маги-наставники Дворца Мысли города Оннд становились простыми смертными - почти что сверстниками, которых о многом можно было спросить, на которых можно было глядеть, не испытывая суеверного ужаса перед непостижимыми глубинами, куда мог погружаться их отточенный ум.

- Как же тогда отличить, что истинно, а что - нет? - услышал Нламинер свой собственный голос. Прохладный камень стен не пропускал ни раскаленных лучей солнца, ни порывистого соленого южного ветра.

Маг улыбнулся и постучал пальцами по отполированной крышке стола.

Зачем тебе потребовалось отличать?

Нламинер словно споткнулся.

- Н-ну... Разве хорошо - жить среди иллюзий, не зная того, что за ними скрывается?

- Смотри. - Маг протянул руку к окну, где в изящном глиняном горшке пышно цвело небольшое растение. - Вот линхо, бессмертник, пустынный цветок. Жители тех мест, где он растет, приписывают ему множество совершенно фантастических свойств. Скажи, какого цвета его лепестки?

- Белые, разумеется, - ответил Нламинер недоуменно.

- В самом деле?

Нламинер поднялся и подошел к цветку. С каждым шагом по лепесткам линхо пробегали волны цвета. Сиреневый... красный... желтый... изумрудный... Голова кружилась от разноцветного вихря, и Нламинер остановился в трех шагах от горшка. Ярко-пурпурные цветки светились в полумраке комнаты, источая терпкий, едва ощутимый аромат.

- Так какого же он цвета?

Нламинер не ответил, только слабо пожал плечами. Наставник тремя быстрыми шагами пересек комнату и сел неподалеку.

- Даже люди одной расы по-разному видят одни и те же вещи, - продолжал он. - Пока что мы не говорим о том, как им удается называть предметы своего внутреннего мира так, чтобы другие их узнавали. Достаточно того, что все видят по-своему.

- Значит, нет смысла искать подлинное? - Голос Нламинера показался ему самому каким-то глухим.

- Подлинный смысл сам отыщет тебя. - Инлеир больше не улыбался, голос его был сух и серьезен. - Если не стараться всем знакам и образам приписывать предопределенный смысл, они расскажут его сами. Поэтому первое, чему мы обучаем, это...

- ...умению видеть, - хрипло прошептал Нламинер и открыл глаза. Он вновь был на островке. Огромная Лестница из белого камня поднималась к кромке кратера. Начинаясь в глубинах океана, что некогда были сушей, она тянулась на сотни шагов вверх, соединяя три стихии, подчиняя их себе. Ступени ее были сбиты и покрыты сетью трещин, однако едва уловимая гармония формы все еще звучала. "Сколько народу прошло по тебе? - думал Нламинер, поднимаясь с прохладного камня. Кромки ступеней были округлены и отполированы тысячами ног. - Что думали они при этом?"

Но Лестница хранила молчание, и оставалось только подняться по ней и попытаться получить ответы.

* * *

С каждым шагом сгущалась темнота, слабый ветерок подталкивал в спину. Поднявшись на десяток ступеней, Нламинер осознал, что ничто живое не проявляет себя ни единым звуком.

Только шорох сонных волн. Только шепот ветра.

Предчувствие накатило волной. Он присел, хватаясь за гладкий камень, превозмогая головокружение. Тьма клубилась в глазах еще несколько мгновений, прежде чем мысль оформилась в слова. "Возвращаться некуда".

Нламинер обернулся. Слабо фосфоресцирующий океан, россыпь звезд, ночная прохлада. Донесся ли голос с небес или пришел из глубин его разума, звук его был чужим: сухой, чуть насмешливый тон. Нламинер сделал еще несколько шагов, и холод пополз по спине, обостряя чувства, пробуждая от раздумий. Рука его потянулась к поясу... но оружия не было.

Что-то ожидает его наверху?

Однако незачем бросаться очертя голову в неведомое. Нламинер повернулся спиной к подъему (далось это с некоторым трудом) и направился вниз. Злорадный смешок пронесся где-то на границе слышимости за его спиной, но он не обернулся.

...Он не сразу заметил, что направляется к изрезанным кромкам скал. Предчувствие вновь вело его, но опасность не ощущалась. Нламинер прогнал усилием воли дымку, покрывавшую сознание, и остановился. Перед ним был узкий лаз: даже днем его трудно было бы заметить. Мысль еще не успела облечься в слова, но Нламинер уже все понял. Он усмехнулся и наклонился к лазу.

Тишина внутри напряглась.

- И открыл он врата, и предложил мне вкусить Вечности, - произнес он тихонько и чуть нараспев.

Тишина, казалось, чуть расслабилась. Затем едва слышный шорох донесся изнутри скалы.

- Входи, - послышался тихий голос.

Глава вторая

Многократно чья-то доброжелательная воля вторгалась в жизнь Нламинера. За свои тридцать шесть лет он испытывал это вторжение весьма явственно. Начать с того, что в одно прекрасное утро он возник, плачущий и дрожащий, на пороге дома Унхара, жреца Тиерха, местного бога города Анлавен.

Жрец, восьмидесятилетний старик, едва увидев странного нечеловеческого младенца, заметил крохотный медальон, надетый на шею подкидыша. Рунами одного из северных диалектов Тален там было выгравировано одно лишь слово сернхе, или, на местном языке, "судьба". Унхар воззвал к Тиерху, и ответ божества был скор и ясен.

Оберегать и обучать.

Его супруга, Анвес, посвятила себя воспитанию необычного ребенка. Ни мех, которым он частично был покрыт, ни длинные клыки - ничего не замечала она: двое сыновей погибли, защищая город от пиратов, и неожиданный дар провидения вернул ее к жизни.

Невелик город Анлавен. Некогда был он знаменитым портом, через который шли многие морские караваны. Но вот уже четыре сотни лет, как почти не осталось судов - иные средства путешествия употребляются на Ралионе, и далеко не всем пошло это на пользу.

Соседство с древним подземным городом, разрушенным однажды извержением вулкана, также не добавляло Анлавену доброй славы. Немало искателей приключений сгинуло, пытаясь добраться до легендарных подземных сокровищ, и вскоре их поток сильно уменьшился.

Одним словом, превратился Анлавен из метрополии в провинцию. Хотя и не впал в запустение, не пришел полностью в упадок, но таяло его население, разъезжались люди. Кто - на соседние острова Архипелага, кто - и вовсе на Большую Землю. А с нечеловеческими народами у людей издавна отношения не самые добрые.

Долго сидел в тот вечер Унхар, раздумывая над словом "судьба". Любят боги облекать свою волю в туманные фразы. Виделось ему великое полотно, что прядет Интуар, не смертный и не бог. Сотни, миллионы нитей переплетаются под его чуткими пальцами, и сходит с золотого станка серн, полотно, взглянув на которое всякий сможет сказать, что ждет каждую отдельную ниточку - каждую смертную или бессмертную жизнь. Сможет, если допустит к себе Ткач. Ибо существует он вне стихий, которыми повелевают боги, вне страстей, которыми боги являются, вне времени, вне всего. Лишь два-три божества, которым подвластно время, могут иногда уговорить вечно занятого Интуара позволить им взглянуть на серн.

* * *

...Он вполз в неожиданно просторную пещеру, освещенную зыбкой фосфоресценцией стен. Лишь несколько секунд спустя глаза Нламинера привыкли, и он увидел груду костей и черепов, аккуратно собранную у одной из стен. Над останками слабо светилась руна Нааты, божества смерти и перерождений. Несколько толстых поленьев лежало у противоположной стены; посреди чернело пятно давно не зажигавшегося костра.

Нламинер поднял руку ладонью вверх и прикрыл глаза. Когда он вновь открыл их, новый свет наполнял пещеру, смывая нависшие тени и оживляя полутьму красками. Прямо перед ним воздух задрожал и сгустился в низенькую фигуру. Шарик света, который Нламинер подвесил над собой, вздрогнул и поднялся к потолку пещеры. В узком отверстии, что служило, видимо, дымоходом, тихонько шелестел и стонал ветер.

Нламинер оглянулся. Никого больше.

Некоторое время они рассматривали друг друга...

- В другом мире и в другой раз, - сказал он и уселся на поленья. - Это другой раз, Рисса, но мир все тот же.

Рептилия кивнула и уселась прямо на пол.

- Тебя попросили узнать, что происходит на острове, - продолжал Нламинер, по привычке потянувшись за фляжкой. - Затем корабль высадил тебя и растворился в воздухе.

Рука рептилии остановилась на полпути к поясу. Она удивленно мигнула.

- Откуда ты знаешь?

В ответ Нламинер пересказал ей историю своего прибытия на остров.

- И я хочу сначала выбраться отсюда, - заключил он, - а затем найти того шутника, что дал мне это поручение.

- Высокий человек или ольт, со смуглой кожей, слегка сутулится и говорит с небольшим акцентом, - произнесла Рисса, чуть прищурив глаза.

- Откуда ты... - начал Нламинер и рассмеялся, не закончив. - Все понятно. Давно здесь сидишь?

- С утра.

Нламинер с завистью посмотрел на ее пояс. Ажурная конструкция из полосок кожи казалась хрупкой и недолговечной, но служила своей хозяйке сразу рюкзаком, кольчугой и мало ли чем еще. Оружия при ней не было, но Нламинер знал, что пятифутовая, хилая на вид рептилия представляла собой нешуточную военную силу.

- Нда-а, - вздохнул он, - и вся моя поклажа тоже уехала. Нашла что-нибудь интересное?

- Самое интересное должно быть наверху, на маяке. - Рисса извлекла откуда-то большую рыбину, еще слегка подрагивавшую, и протянула Нламинеру. - Но туда мне одной не пройти. В поселке я тоже ничего не нашла... Правда, в этой пещере есть кое-что.

Нламинер подошел к стене, на которую ему указали, и присмотрелся. Камень как камень, ничего особенного... но затем словно кто-то смахнул пелену с глаз. Массивная дверь, не ниже семи футов, была тщательно замаскирована под скалу.

- Так ты намерена все здесь исследовать?

Рисса кивнула и принялась задумчиво поедать свою рыбину. Нламинеру, воспитанному людьми и привыкшему к человеческой пище, стало немного не по себе. Одновременно он понял, что с немедленным отплытием придется повременить. Коль скоро Рисса что-то задумала, то постарается довести до конца. Он мрачно смотрел на живую еще рыбу и думал, с чего начать.

Тут его осенило. Ведь он же сидит на поленнице! Нламинер схватил ближайшее полено и попытался ножом расщепить его.

Проще было бы вогнать соломинку в стальной слиток.

Он вращал полено и так и этак, поражаясь его небольшому весу и невероятной прочности. Ну да, ведь деревья на острове не растут. Значит, все это привезено с материка. Где же он встречал такое дерево раньше?

- Сиарх, каменный дуб, - пояснила наблюдавшая за ним Рисса. - Должно быть, этим поленьям несколько столетий.

- Они разводили костер из каменного дуба? - не поверил своим ушам Нламинер. - Да любой алхимик отдал бы полжизни за такое бревнышко!

- Скорее всего, они схватили первое, что попалось под руку, - ответила Рисса. - Попытались укрыться в этой потайной пещере и умерли от голода. - Она указала на кости.

В пещере воцарилось молчание.

- И это тоже странно, - продолжала Рисса. - Я попыталась спросить эти кости, что с ними случилось, но они молчат. Словно им уже несколько тысячелетий... или же кто-то следит за мной.

Мурашки побежали по спине Нламинера.

В глазах рептилии блеснул зеленый огонек - признак испуга. Те несколько случаев, когда он замечал страх в ее взгляде, каждый раз казались ему последними мгновениями жизни.

Ветер над их головой застонал жалобнее.

После смерти своих приемных родителей (они умерли в одну и ту же ночь, во сне, со спокойной улыбкой на губах) Нламинер, или Марркес - "клыкастый", как звали его сверстники, - остался один на один со всем миром.

Ни новый жрец, ни соседи Унхара не питали к нему особой приязни. Проработав у городского кузнеца пару лет, Нламинер счел, что пора искать новое пристанище. Весь мир до той поры помещался внутри стен Анлавена. Только годы спустя Нламинеру стало интересно, как это можно - прожить без малого сотню лет, не выходя за стены крохотного городка.

А пока же перед ним расстилалась неизвестность, и древние стены города, в котором он вырос, казались крохотными и ничтожными, стоило отойти от них на пару миль.

В свои шестнадцать лет он знал язык людей и вендор, говор лесного народа; люди звали их "ольтами". Позже Нламинер осознал, что ольтами многие также называют любую вредоносную нечисть, и впервые задумался, почему мир настолько сложнее, чем кажется.

Разумеется, Унхар обучил его Тален - тем двум диалектам, которыми сам владел. Грамотность по-прежнему была хорошей традицией, несмотря на то что "мир катится к хаосу", как частенько говорили старейшие обитатели города.

Спустя два дня, когда Нламинер порядком углубился в лес, он случайно набрел на старинное святилище. По преданиям, некогда боги настолько хорошо ладили друг с другом, что алтари их стояли совсем рядом и ни одного верующего не задевало близкое присутствие чужеродных стихий.

Зная по опыту, что подобные истории зачастую основаны на предрассудках, Нламинер не был склонен доверять им. Если уж жрецы нынче не могут терпеть чужих культов, что уж говорить об обычных людях! Но когда столетние деревья расступились перед ним, открывая каменную плиту, он не поверил своим глазам.

Десятки каменных изваяний соседствовали там - все ухоженные, вычищенные и украшенные подобающим образом. Не сразу понял Нламинер, что это за статуи, но потом заметил улыбающегося Тиерха с сосновой ветвью в руке, и холодок пробежал по его рукам. Боги!

Он расслышал голоса и решил подкрасться поближе. Тиерх следил за ним полуприкрытыми глазами, сработанными из изумрудов, и, казалось, благосклонно кивал своему подопечному.

- Эй, старик! - Хриплый голос раздался неожиданно, и Хранитель чуть вздрогнул. Плоды дикой яблони едва не высыпались с подноса. Не оборачиваясь, он аккуратно сложил душистые яблоки у мраморных ног богини и лишь затем повернулся.

Трое путников - по виду воины - с насмешкой взирали на него, положив руки на истертые рукояти коротких мечей. Три лошади стояли поодаль, привязанные к молоденькой сосне.

- Ты, я вижу, заботишься о богах? Остальные двое сели на валуны, что в старину служили скамейками для пилигримов. Некогда бескрайняя пустыня окружала исполинскую плиту, и боги так же улыбались бесплодному песку, как нынче - могучему лесу.

- Да, путник, - Голос старика был неожиданно сильным, - У святилища всегда должен быть хранитель, иначе боги отвернутся от смертных.

- Присядь, старик! - Воин повелительно махнул рукой. - Я повидал немало так называемых жрецов и богов, и мне не терпится хотя бы раз увидеть что-нибудь настоящее,

Его спутники усмехнулись и принялись расстегивать свои сумки. Снаряжены они были основательно - перед ними вскоре появились несколько головок сыра, изрядный ломоть вяленого мяса и толстая бутыль с янтарной жидкостью. Тот, кто говорил с Хранителем, некоторое время смотрел, как содержимое бутыли играет и переливается под солнцем.

- Садись, садись, - уже более дружелюбно повторил путник и извлек четыре медные кружки, украшенные крохотными опалами, - Но знай, старик, что я чрезвычайно любопытен и мне не терпится получить у тебя ответ на свой вопрос.

Его спутники довольно заржали, что, впрочем, не помешало их трапезе.

Хранитель степенно опустился на соседний валун и добавил к приготовленной снеди каравай хлеба и несколько терпких лесных груш. Его собеседники переглянулись, но не проронили ни слова.

- А вопрос мой таков, - произнес путник, разливая вино по кружкам. Старик отметил, что вкус у него неплох: вину было немало лет, и привезено оно было с юга Континента, славящегося своими винами. - Скажи, старик, живы ли твои боги?

Старик не шелохнулся.

- Пока смертные верят в богов, боги живы.

- Здесь, - путник взмахнул рукой, обводя святилище, - стоят десятки богов. О многих из них никто уже не помнит. Они что, тоже живы?

- Достаточно того, что я забочусь о них. - Старик пригубил вино. Действительно, один из лучших сортов.

- Защитят ли тебя они, окажись ты в опасности? - последовал новый вопрос, и Хранитель заметил огонек, блеснувший в глазах незнакомца. Его спутники перестали пить и молча следили за происходящим.

- Откуда мне знать? - пожал он плечами. - Я не жрец, чтобы знать волю богов, я лишь Хранитель их святилища.

Путник расхохотался.

- Наконец-то я вижу кого-то, кто не угрожает мне карами небесными! - Он смахнул с подбородка крошки и потянулся. - Поверишь ли, старик, но все жрецы оказывались шарлатанами. Сначала они читают вдохновенные проповеди, затем запугивают чудовищными карами. Стоит, однако, приставить им нож к горлу, как все божественное вдохновение тут же проходит.

Хранитель молчал. Слабая усмешка блуждала на его губах.

- А потому только справедливо, что мы отнимаем у таких шарлатанов все сокровища, которые они обманом уводят у честных людей. Не так ли?

- Если боги вмешаются, путник, - сказал Хранитель мягко, - у тебя может не остаться времени, чтобы раскаяться. Ибо боги живы, несмотря ни на что. Даже если от их имени выступают проходимцы.

Путник побагровел и вскочил на ноги.

- Посмотрим, - ответил он сухо. - Я намерен забрать отсюда все, что мне сможет пригодиться. И если ты скажешь хоть одно слово, которого я не пойму, твоя служба богам закончится.

Один из его спутников неуловимым движением выхватил арбалет и прицелился в Хранителя. Тот даже не пошевелился. Ни следа гнева или испуга не появилось в его глазах, к немалому удивлению грабителей.

Главарь неторопливо подошел к святилищу и вздохнул.

- Как обычно, - проронил он. - Наивные люди надевают на истуканов золотые ожерелья в надежде, что те исцелят им пару прыщиков.

Он протянул руку к золотому ожерелью, украшавшему грудь улыбающейся статуи бога с флейтой в руках.

Что-то звонко щелкнуло по стальному шлему.

Главарь развернулся, стремительно выхватывая свой меч.

Худенький юноша стоял поодаль и наслаждался дикими вишнями, которые брал прямо с блюда для подношений. На глазах опешившего главаря он съел еще одну ягоду и вновь запустил в него косточкой.

На юноше из ценностей был лишь потрепанный походный плащ. Главарь выдержал взгляд темных насмешливых глаз незнакомца и усмехнулся.

- Старик-то нам наврал, - сказал он громко. - Что, Хранитель, нанял-таки себе защитника? Да только вид у него не впечатляющий, - Свободной рукой он вновь потянулся к ожерелью.

Косточка попала ему в глаз, и бандит озверел.

- Ладно, малец. - Он сплюнул на мраморные ноги божества. - Так и быть, начнем с тебя. - Не спеша, держа меч наготове, он принялся подходить к наглецу. Тот спокойно отступал, держась на прежнем расстоянии и направляясь к выходу из святилища.

- Ребята, не давайте ему уйти! - крикнул главарь, не спуская с юноши глаз.

Некоторое время все беззвучно и медленно двигались, словно во сне. Один лишь Хранитель, под прицелом тяжелой стрелы, сидел неподвижно и загадочно улыбался. В конце концов третий бандит, также с арбалетом наготове, преградил юноше выход.

- Еще не поздно извиниться, - ухмыльнулся главарь. Противник был в ловушке.

- Посмотрим. - Впервые его новый недруг нарушил молчание и, не подавая признаков испуга, тихонько хлопнул в ладоши. Все три лошади, дико заржав, пустились безумным галопом куда-то вглубь леса. Тот, что держал старика на прицеле, едва не выронил оружие. Чертыхаясь, он кинулся вдогонку и остановился, одумавшись.

- Похоже, что извинения тебе не помогут, - рявкнул главарь и замахнулся.

Его клинок разрубил пустоту, и грабитель покатился прямо под ноги своему спутнику. Когда он вскочил, глаза его пылали яростью. Юноша стоял в четырех шагах от него, но улыбка его стала недоброй.

- Пристрели старика, - произнес главарь, не оборачиваясь, и вновь замахнулся.

Юноша вновь хлопнул в ладоши.

Бандит спустил тетиву арбалета, но какая-то тварь ужалила его в предплечье. Наконечник рассек воздух сверкающей молнией и пробил насквозь ладонь главаря.

Тот выронил меч и посмотрел на окровавленную руку, не веря своим глазам. Затем с воплем кинулся на юнца - задушить его голыми руками, разорвать на куски!

От чудовищного удара в глазах его засверкали искры. Пошатываясь, главарь отпустил дерево, неожиданно вставшее у него на пути, и мешком свалился на землю.

Его сообщники разом выстрелили. Юноша лишь взмахнул руками и поймал оба снаряда. Стрелы в ладонях его разгорелись нестерпимым голубым сиянием, и одну из них он небрежно швырнул обратно.

Громовой удар потряс землю. Перед грабителями сверкнула молния, опаляя их лица и превращая арбалеты в пригоршни праха.

Этого было достаточно. С побледневшими от страха лицами они бросились наутек.

...Когда главарь, шатаясь, поднялся на ноги, старик вновь ходил по святилищу, стирая пыль, раскладывая дары леса и что-то тихонько напевая. Юноша сидел на ступенях и играл на флейте. Даже сквозь туман в голове главарь осознал, насколько виртуозной была игра. А когда в глазах перестало двоиться, разглядел тонкую изящную золотую цепочку, обвивавшую шею музыканта. Рядом на ступени лежала сверкающая арбалетная стрела.

Прижимая окровавленную руку к животу, главарь поплелся прочь. Никто не обратил на него ни малейшего внимания.

* * *

- ...Так что оставаться здесь безопасно, - сказала Рисса. - Ты меня слушаешь? Нламинер стряхнул с себя видение.

- Не вполне, - ответил он. - Извини. Повтори еще раз.

- Судя по всему, - пояснила Рисса, обводя рукой стены пещеры, - никто сюда не заглядывает. Не стоит останавливаться в других местах, пока не выясним, что к чему.

- Понятно. - Впервые он ощутил усталость. Она накатила волной, и неожиданно не осталось сил, даже чтобы подняться на ноги. - Завтра и начнем, - промолвил он невпопад и свалился рядом с поленницей.

Рептилия постояла над ним, вслушиваясь в дыхание, и села у "порога". Ветер гудел уже совсем сердито, но в укрытие ему было не проникнуть.

Постепенно сон сморил и ее.

* * *

Тучи разошлись, и солнце засияло над притихшим океаном.

Нламинер стоял на мраморной лестнице. Только теперь она простиралась не на сотню футов, а на тысячу. Величественное здание возвышалось над ним; незнакомый изящный город расстилался внизу. Множество рептилиеобразных существ чинно шествовали по лестнице.

Они не обращали на него внимания. Все они были по грудь Нламинеру, но держались так, словно он был песчинкой у ног великанов. У тех, кто поднимался к зданию ("храму", решил Нламинер), в руках были подношения - гроздья незнакомых ему мелких ягод, резные фигурки и многое другое.

Пожав плечами, Нламинер направился наверх. Он не ощущал своих шагов - словно плыл по воздуху. Тут только до него дошло, что это - видение, сон. Он усмехнулся. Нечасто ему доводилось видеть столь яркие и правдоподобные сны.

"Поклонись статуе, когда войдешь в храм", - шепнул ему чей-то голос, и Нламинеру немедленно показалось, что где-то он уже его слышал. Двигаясь вверх, он достиг массивных распахнутых дверей сооружения и вошел внутрь.

Красивые мозаики, воздух, прохладный и исполненный необычной свежести, огромная фигура улыбающегося божества в дальнем конце зала. И сотни существ. Как по команде, они повернулись в его сторону. Под взглядом немигающих глаз с сузившимися вертикальными зрачками Нламинеру стало не по себе. Он медленно поклонился статуе, и все сразу же перестали им интересоваться.

"Положи подношение к его ногам", - вновь шепнул голос, и Нламинер опустил глаза. В руках он нес свой меч, "Покровитель", и края клинка едва заметно поблескивали сиреневым отливом.

Сквозь туман, клубившийся в голове, проползла мысль: "Что-то здесь не так! Остановись немедленно и подумай!"

Он замер и поднял глаза на статую. Множество предметов украшало ниши и постаменты поблизости от нее - вазы, статуэтки, ягоды, множество вполне повседневной утвари... Что случилось, почему его так беспокоит меч, который он должен положить к ногам изваяния?

Слабый стон пронесся по залу, и все вокруг стало таять, терять материальность и прочность. Затем сияющий сгусток света пронизал пространство и взорвался перед ним, расплескивая свет и смывая вялость и неторопливость, с которой он шествовал по видению.

Глава третья

Чья-то прохладная рука прижималась к его лбу.

Нламинер открыл глаза и сел. Рисса стояла над ним, принюхиваясь; посмотрев ему в глаза, она уселась рядом. Сквозь "дверь" в пещеру просачивался утренний свет.

- Что случилось? - поинтересовался Нламинер, разминая чудовищно затекшие суставы. "Отвык я от походной жизни", - подумалось ему.

- Ты говорил во сне, - был ответ. - Прежде никогда с тобой такого не было. Видел сон? Нламинер кивнул.

- Довольно яркий и странный. А что? Рисса запнулась.

- Это весьма необычно, но я тоже видела сон. Он был... - Она потрясла головой, словно не вполне еще проснулась, и встала. - Впрочем, ладно. Я не чувствую ничего подозрительного ни в тебе, ни в себе. Пошли.

"И так всегда", - угрюмо подумал Нламинер, выкарабкиваясь навстречу прохладному утреннему морю.

Ветерок пригладил его мех и развеял последние остатки ночного видения. Сразу же захотелось есть. "Однако, - подумал Нламинер, - наш стол не будет баловать разнообразием". Только чайки гнездились на островке; если наверху нет людей, останутся лишь дары моря. В сыром виде. Да, и морская вода взамен пресной.

- Пойду-ка я наверх, - сказал Нламинер, окидывая взглядом Лестницу. - Может, случится чудо и там кто-то есть.

- Хорошо, - кивнула Рисса в ответ. - Попытайся открыть ворота. Только осторожнее: там, где нет света, наверняка небезопасно. Я пока поохочусь.

И нырнула в море.

Нламинер проводил взглядом ее силуэт и пошел наверх, считая ступени. Солнечные лучи скользили по-над морем; картина была мирной и величественной. Впрочем, давно известно, что мир ночной разительно отличается от мира дневного. "И сумеречного мира", - шепнул ему голос на ухо, и Нламинер резко остановился. Опять этот голос! Где же он его слышал?

Голодные резкие вопли птиц были ему ответом.

...В святилище Нламинер задержался на несколько дней. Он появился там, едва незадачливые грабители ушли со сцены. Впрочем, мало кто обвинил бы его в трусости: невелика доблесть выступать голыми руками против опытных бойцов.

Юноша, наигрывавший на флейте, подмигнул ему и бросил арбалетную стрелу. Нламинер ловко поймал ее и едва не выронил: вместо стрелы в руках его был старинный ключ, сработанный из драгоценных металлов и украшенный множеством каменьев. А когда он вновь поднял глаза, на ступенях никого не было.

В святилище оказалось немало работы, которая была уже не под силу пожилому Хранителю. Та же непонятная воля, что вела Нламинера через лес, посоветовала ему поговорить со стариком и неожиданно исчезла.

Впервые он оказался совсем один.

Однако Хранитель принял его радушно. За те несколько дней, что Нламинер провел приводя в порядок каменную площадку - сметая пыль, поправляя статуи, восстанавливая невысокий забор, ограждавший святилище двойной восьмеркой, - он рассказал ему немало интересного о вселенной, окружавшей их. Воображение Нламинера загорелось. Он часами слушал рассказы о героях старины, о неведомых землях и великих океанах, о битвах богов и смертных, о взлете и падении целых народов. Как проста и безмятежна оказалась размеренная жизнь Анлавена! Где-то за пределами ее бурлил огромный, неизвестный мир, и желание добраться до него стало нестерпимым.

Тогда же он понял первый закон жизни: мгновение триумфа должно быть заранее оплачено долгими и неинтересными годами, насыщенными тяжелым и однообразным трудом.

Ему потребовалось пять лет, чтобы пересечь сорок миль леса, преграждавшие ему путь в соседний город, Киннер, откуда можно было отплыть в любую часть света.

* * *

С вершины Лестницы океан разворачивался во всем своем величии. Сквозь размеренный строй ленивых волн осязалась дремлющая мощь, способная однажды восстать, разгневаться и обратить в прах все, что попадется на пути. Где-то там, в лазурной глуби, скрывался древний город... и еще девять десятых Лестницы. Нламинер представил себе занесенные илом улицы, полностью стертый с лица Ралиона народ и ужаснулся. Можно было сколько угодно говорить о величии вселенной и мудрости ее законов, но когда видишь, как эти законы действуют, разум порой может помрачиться.

К северу, за дымкой, находился Континент, Большая Земля, арена многих боев прошлого, изобилующая чудесами и загадками. Только близость его была обманчивой. Хорошо тем, у кого под ногами надежная палуба корабля или тусклое зеркало портала, - сделал шаг, и ты уже в сотне миль отсюда. Когда же вокруг только камни да пыль...

Сразу за Лестницей следовал небольшой тоннель - игра природы, окно, выточенное неутомимым ветром. За ним в кратере давно потухшего вулкана и находился маяк. Он тоже был древним, вмещая в себя сотни лет и бесчисленные события. Теперь, когда магниты и магия вели корабли надежнее любого маяка, он был не нужен - и оставлен на произвол судьбы. Любопытно, чем занимались здесь последнее время?

Некогда все небольшое пространство кратера занимала роща - здесь, на выветривающемся базальте, под надежной защитой стен вулкана в конце концов прижились священные деревья - ольха, береза и... Нламинер оторопел, когда увидел то, что осталось от рощи.

Мертвые остовы деревьев торчали из каменистой земли, словно грозя последним проклятием всем встречным. Лишь крохотная часть рощи еще была жива; впрочем, и там деревья были больны, и долго им не протянуть. Стараясь не наступать на рассыпающиеся в прах пни, Нламинер подошел к десятку уцелевших деревьев и покачал головой. Словно кто-то высасывает из них жизненную силу. Однако Рисса уже была здесь и не заметила ничего подозрительного. Великие боги, что же может быть подозрительней?!

Собственно маяк был крохотной крепостью, отгородившейся от мира пятнадцатифутовыми стенами и стальной решеткой в воротах. Нламинер постоял минут десять, вслушиваясь в звуки и запахи, но ничто не привлекло его внимание. Только камни да пыль.

Ему не составило большого труда перелезть через арку ворот и поднять решетку с той стороны. Проржавевшие зубья угрожающе нависли над головой. Ворота выглядели неприветливо и даже враждебно - словно голодная пасть чудовищно старого хищника.

Он сделал два шага внутрь небольшого внутреннего дворика и остановился, пораженный увиденным. Сразу за воротами находились главные двери центрального строения, на вершине которого некогда сиял путеводный шар. Двери выглядели едва живыми; казалось, тронь пальцем - и рассыплются пылью. Поверх обоих изуродованных створок чем-то похожим на свежую кровь было каллиграфически начертано на Тален: "Добро пожаловать!"

Он поднес руку к двери, чтобы толкнуть ее, и замер. Время отступило назад на несколько лет. Точно так же он стоял тогда у разрушенных дверей большого подземного города Сингары.

Только глупец, самонадеянный и слепой, мог кинуться в глубины Сингары без предварительной разведки. Город некогда был славой всего Архипелага: драгоценные камни и руда, фантастически дорогой подземный светящийся мох, ценнейший алхимический реагент и многое другое - где все это? Половину тысячелетия прожил город, привлекая торговцев, магов, кладоискателей; людей, хансса, дарионов и подземных ольтов - найя, а вернее - все расы, известные Ралиону. Затем проснулся древний вулкан - и все забыли город, наполовину снесенный буйством стихии.

Где справедливость и благодарность? Или правду говорят жрецы, что справедливость уместна только между подобными друг Другу, и нечего надеяться камню на справедливость со стороны скульптора и городу - со стороны его обитателей?

Никому это не ведомо. К счастью, предсказатели не ударили лицом в грязь, и никто не пострадал при катастрофе. И потянулись охотники за брошенным в глубинах добром - словно обреченные муравьи, копошащиеся в разрушенном муравейнике.

А затем, подтверждая истину известной поговорки, чудовища наводнили руины. Там, куда не проникают лучи гневного Элиора, правят другие силы, и их подчиненные не прочь перекусить искателем приключений.

...Их было пятеро. Остальные попутчики, поняв, что Нламинер с приятелями не шутят по поводу посещения Сингары, благоразумно отстали по пути. В немом молчании смотрели все пятеро на едва живые двери, пока Нламинер не подошел и не толкнул их.

Одна из створок рухнула, разваливаясь на куски и открывая темный провал пещеры. Эхо удара блуждало во тьме переходов и несколько раз возвращалось ко входу.

- Пришли тихонько, называется, - прошептал кто-то из его спутников. Нламинер среди них был самым снаряженным. Двое оставшихся полагали, видимо, что им предстоит развлекательная прогулка, и не взяли приличного оружия. Порой легенды о несметных богатствах подавляют остатки здравого смысла.

Они вошли в первый из множества залов, которые, опускаясь все глубже и глубже, вели к остальным уровням и районам города. Оставшаяся часть города была практически нетронута: вулкан действовал всего лишь неделю, после чего заснул вновь - никому не ведомо, надолго ли. Нламинер имел опыт боевых операций - как-никак три года служил в пограничных войсках Северной провинции. Страшнее браконьеров противники не попадались, но кой-какие опыт и чутье он все же приобрел.

Он немало удивил своих спутников, неслышно обнажив меч и встав наизготовку. Что-то не очень приятное связывалось у него в голове с самым широким - центральным - проходом.

- Ну ладно, постой тут, а мы пока пойдем дальше, - рассмеялся кто-то за его спиной. Не осознавая, что делает, Нламинер чуть подался назад и расслабил мускулы, готовый нанести удар. Вновь чья-то воля направила его действия и отпустила.

Недоуменный вопль, свист меча и грохот падающего тела слились в один взрыв звука. Тот, кто посмеивался за его спиной, лежал, глядя в недоумении на окровавленное плечо. Рядом лежала перерубленная пополам небольшая птица с длинным и острым, словно жало, клювом. Оперение ее светилось. Клюв был испачкан в крови.

Спутники Нламинера разом выдохнули. Ужас, смешанный с восхищением, читался на их лицах.

- Тебе стоит вернуться, - сказал один из них, перевязывая раненому плечо. - Иначе все подземелье сбежится на залах крови.

По глазам пострадавшего было видно, что приключений с него на сей раз довольно. Хмуро кивнув, он попрощался и побрел, прихрамывая, обратно.

Нламинер с оставшимися искателями приключений свернули в правый проход.

* * *

- С тобой все в порядке? - послышался тихий голос позади.

- Вполне. - Он толкнул правую створку дверей, и она рухнула, складываясь внутрь себя. Клубы пыли, едкой и почти невесомой, повисли вокруг отвратительным облаком. Нламинер почти неосознанно сделал быстрый жест кистью правой руки. Пыль осела и словно впиталась в камень. Рисса с интересом посмотрела на своего спутника, но ничего не сказала.

- Где-то это я уже видел, - пробормотал Нламинер и шагнул в темноту. На пояс опустилась рука и резко остановила его.

- Смотри! - шепнула Рисса, указывая на пол. Кровавые буквы упали вместе с частью двери. Надпись, неожиданно изменившись, теперь гласила: "Легко войти, трудно выйти".

- Как ты думаешь, кто к нам обращается? - спросил Нламинер и впервые со времени их встречи заглянул рептилии в глаза. - Меня не оставляет чувство, что кто-то наблюдает за нами. Иногда даже хочется обернуться.

Рисса закрыла глаза, и Нламинер заметил, как сдвинулись, стали нечеткими очертания ее тела.

Затем словно крохотный белый вихрь опустился на ее голову, и Рисса ответила, не открывая глаз: - Никто из известных нам людей... - она помедлила, - или богов. Разумеется, боги никогда не открывают своих намерений... Но никто из нас двоих, насколько я знаю, не провинился перед божествами. Разве что этот наш общий знакомый, который попросил заехать на остров. Но мы здесь одни.

- Точно?

- Точно.

Последовало тягостное молчание.

- Я-то думал, что дела хуже некуда. - Нламинер по привычке вновь потянулся за фляжкой и остановился на полпути. - Выходит, они еще хуже. Мы на острове, которого боятся, как чумы; здесь нет ни щепочки, чтобы построить плот и никто из нас не сможет пролететь десяток-другой миль, чтобы оказаться в безопасности.

- С каких это пор ты потерял азарт к приключениям? - В глазах Риссы зажглись ехидные огоньки.

- Я привык сам их выбирать. - Нламинер вздохнул. - И мне казалось, что я достаточно вырос, чтобы чуять подвох. Только не говори, что ты в восемь раз меня старше, я это уже слышал.

Он шагнул в темноту. Рисса последовала за ним.

Кровавая надпись под ногами с шипением впиталась в камень. Выбежавшая из тьмы крыса принюхалась к поднявшемуся дыму и в ужасе поспешила прочь.

Глава четвертая

Ралиону были известны "движущиеся сцены" - килиан, как их называли. Уже несколько поколений маги торговали специальными устройствами для создания таких "записанных" сцен, и на демонстрацию красочных, объемных изображений - не только хроники, но и разнообразных исторических, приключенческих и прочих сеансов собиралось множество народу. Пожалуй, только килиан вызывал интерес практически у любой расы.

Сейчас Нламинер ощущал ту "прозрачность", налет нереальности, что сопровождал почти каждый килиан. Только на сей раз он был не зрителем, а актером неведомо кем придуманной сцены. Иногда хотелось прикоснуться к стене, почувствовать материальность окружающего, убедиться, что это не сон.

Трудно было сказать, что создавало такую иллюзию. В конце концов Нламинер смог выразить ощущение словами: в каждый момент времени было что-то неестественное в окружении. Хотя бы малая деталь. Звуки или их отсутствие, запахи, пейзаж. Ощущение то накатывало, то отпускало. Несколькими годами раньше Нламинер решил бы, что переутомился. Сейчас же, после полугода сравнительно спокойной жизни, откуда бы взяться переутомлению?..

...Рисса шла и думала о странной "трещине", что появилась в астральной проекции окружающего мира. Раса хансса, к которой она принадлежала, была по происхождению искусна в определенного рода магии. Но иногда рождались необычайно талантливые особи, хаанс, к которым относилась и Рисса, что практически постоянно находились в двух плоскостях существования: обычной, доступной всем смертным существам, и астральной, отражающей все проявления интеллекта.

Изъян в астральной проекции, который она почувствовала пару дней назад, не показался ей зловещим: как и материальный мир, астрал непостоянен и подвержен неожиданным изменениям. Кроме того, несколько сотен хаанс были рассеяны по всему свету. Если были бы основания поднимать тревогу, ей давно это стало бы известно.

Ни ее способности, ни двойное видение не изменились, так что беспокоиться вроде бы не о чем, и все же...

* * *

Грандиозный погром предстал их глазам. Вся скромная обстановка внутри здания была полностью уничтожена. Не было никакого смысла в столь разрушительных действиях: обломки старинной вазы были перемешаны со щепками от дорогих кресел; изорванные в клочья книги валялись там и сям, присыпанные каменным крошевом. Несколько раз попадались тонкие и глубокие борозды в камне, напоминающие следы когтей. Нламинер указал на них Риссе, но та в ответ только пожала плечами.

Ничьих останков, однако, не было, и Нламинер испытал некоторое облегчение. Возможно, конечно, что на верхних этажах и в подвалах их ждут более неприятные сюрпризы... но пока что жертвой безумного гнева пали предметы неодушевленные.

- Интересно, водились ли у них мыши? - вырвалось неожиданно у Нламинера, когда он заметил несколько страниц, не тронутых грызунами.

- И сейчас водятся. - Рисса поманила кого-то пальцем, и из угла комнаты выбежала тощая мышь. Стоило Нламинеру шевельнуться, как она немедленно скрылась. - Дело не в мышах, а в книгах. Я бы не стала прикасаться здесь ни к чему, пока мы не обойдем все вокруг.

- Пожалуй, я согласен с одним из твоих выводов, - заметил Нламинер, перешагивая через руины каменного стола и помогая спутнице перепрыгнуть через них.

- С каким же?

- Никого, кроме нас с тобой, здесь нет. Ветер, ворвавшийся сквозь выбитые окна, задумчиво поднял обрывки страниц и разложил их новой, но столь же унылой мозаикой.

* * *

Хранитель святилища, что скрыто в лесах возле города Анлавен, ничуть не удивился, когда из воздуха соткался путник в поношенной одежде и, вежливо поприветствовав его, встал у ступеней, ведущих к статуям. Путник бросил в чашу для пожертвований несколько старинных золотых монет и присел на один из валунов.

- Все ли статуи святилища, о почтенный, тебе известны?

- Разумеется, - ответил старик спокойно. Кем бы ни был этот посетитель, в свою судьбу Хранитель верил не менее твердо, чем во всех богов, образы которых его окружали. Даже если этот путник замышляет недоброе, беспокоиться не о чем.

Поймав взгляд старика, путник улыбнулся.

- Не сочти за дерзость, о почтенный, но не смог ли бы ты рассказать мне о каждой? Как и тебе, мне дорого наше прошлое и я помогаю помнить его. На Ралионе осталось едва ли с десяток подобных святилищ...

- Одиннадцать, - вставил Хранитель, кивнув.

- ...и в каждом есть образы, не встречающиеся больше нигде. У меня нет времени, чтобы помочь тебе, но, по крайней мере, я смогу хорошо заплатить. Времена такие, что многие отвращаются от богов.

- Верно, хотя времена меняются и к лучшему. - Хранитель несколько мгновений смотрел в глаза пришедшего и кивнул. - Хорошо, странник. Я не знаю, кто ты, но я помогаю всем, кто искренне интересуется богами.

Прошел примерно час, и вот они встали перед улыбающимся божеством, сжимающим в одной руке несколько колосьев, а в другой - вычурной формы жезл. И тут что-то сместилось в голове Хранителя, и он, как ни старался, ничего не смог вспомнить о статуе. Путник увидел, как крайнее изумление и тень отчаяния мелькнули поочередно в глазах старика, и наконец тот сказал:

- Должен признаться, странник, что память моя меня подводит. Ничего не помню. Возможно, чуть позже...

- Благодарю, о почтенный. - Путник коротко наклонил голову. - Все, что ты успел рассказать, весьма мне поможет. Я надеюсь, что более проблем с памятью у тебя не будет.

И исчез.

Спрятав оставленный странным гостем щедрый дар - мешочек с редкостными каменьями, Хранитель еще раз обошел обширное святилище, но память на сей раз работала исправно: ничего неизвестного не было. Что за причуды!

Поразмыслив, впрочем, он не стал придавать значения произошедшему. В его жизни было немало куда более странных событий.

* * *

- Должно быть, это была библиотека, - задумчиво сказал Нламинер, отворив скрытую в стене дверь.

По сравнению с жилыми комнатами, где посреди обломков мебели гнили обрывки одежды, бумаг и всевозможного металлического мусора, комната выглядела сравнительно целой. Книги, занимавшие обширные стеллажи вдоль всех стен, также не избежали печальной участи. Плесень, солнце и чьи-то острые зубы придали им жуткий вид, однако стекла уцелели, и комната выглядела даже уютной.

Осмотревшись, Нламинер подошел к ближайшей полке. Рисса подняла предостерегающе руку, но он не стал ничего брать. Взамен искорка вспыхнула на кончике пальца Нламинера, и комната на миг озарилась призрачно-зеленым пламенем. Рисса успела заметить, как переплеты книг засветились разными цветами.

- Самая обычная библиотека, - подтвердил Нламинер. - Как и все смотрители маяков, здешний тоже предпочитал книги по магическим дисциплинам.

- Осталось только найти этого смотрителя, - проговорила Рисса. - Здесь занимались чем-то... неправильным... - Нламинер посмотрел на нее. - Трудно описать это словами, но весь маяк создает впечатление очень больного места.

Несколько секунд они молчали.

- Ну что, спускаемся в подвал? - спросил Нламинер, отряхивая руки, - Здесь все равно за несколько минут ничего не выяснить.

- Солнце садится, - было ему ответом. Нламинер оглянулся. Рисса стояла у окна. Солнечный диск начал тонуть в море; горизонт вновь нахмурился черными грозовыми тучами. Похоронные песни слышались изо всех щелей.

- Возвращаемся в пещеру, - скомандовала рептилия резко. - Ничего не говори. У нас очень мало времени!

Пораженный, Нламинер послушался. Со всех ног они пустились вниз - по заваленным хламом лестницам, по мрачному залу, мимо фонтана, из которого сочилась вязкая слизь. Дальше, за ворота, и вниз по Лестнице. За их спинами что-то хрустнуло, словно раскололись сами небеса, и леденящий порыв ветра едва не сбросил их на острые камни внизу. Меньше чем за минуту они втиснулись в пещерку, и Рисса хлопнула ладонью по шершавой глыбе:

- Помоги мне открыть!

Могучая скала неожиданно подалась и плавно повернулась на невидимой оси. Узкая лестница свивалась в петли, прижимаясь к стенам широкого каменного колодца. Нламинер взглянул в провал шахты, и голова его закружилась.

Рисса не дала ему насладиться впечатлениями. Только когда камень за их спиной вновь загородил проход и прочный засов лег в выдолбленные щели, она опустилась прямо на крошащиеся от времени ступени и вздохнула.

Нламинер помолчал немного и спросил, понизив голос:

- Что там, снаружи?

- Не знаю, - ответила она и вновь вздрогнула. - Смерть. Может быть, что-то похуже. Вряд ли мы узнаем это.

Тусклое свечение стен скорее мешало видеть, чем помогала. Нламинер не решался зажечь магический огонек - что-то подсказывало, что не стоит сейчас употреблять магию. Впрочем, Риссе свет вообще не был нужен. Пары глаз на двоих вполне достаточно.

Они спускались вниз долго - так долго, что Нламинер потерял счет времени. Усталости не было; удивительная легкость наполняла его существо, и все происходящее было так похоже на сон, что он не раз щипал себя за руку.

Его неотступно преследовала тень звука - словно чьи-то когти скребли по камню где-то вдалеке.

Где-то, где смыкаются двенадцать изогнутых стен-лепестков, где ветер вечно кружит над головой, принося прохладу и свежесть, послышались шаги.

Кто-то, чей облик непрерывно менялся - становясь то мужским, то женским, меняя рост, возраст и даже расу, - кто-то неопределенный встал в зале и залюбовался (залюбовалась?) немеркнущим свечением каждого из лепестков.

Возле стены, полыхавшей всеми оттенками зеленого, стоял трон, высеченный из прозрачного камня. Искорки бегали в его глубинах - до чего, должно быть, неуютно и неловко тому, кто садится на этот трон!

Пришелец встал рядом и на миг принял облик путника, которого уже видел Хранитель святилища. Пальцы его пробежались по трону. Хрустальные звонкие ноты наполнили воздух и растаяли, а в глубине трона пробежала стайка искорок. Однако ничего более не случилось. Пришелец задумался, отчего по лицу его пробежала рябь, и щелкнул пальцами. Стена за троном протаяла, и открылся мост, уходивший куда-то в глубины. Трон вновь музыкально отозвался, и тьма, окружавшая мост, ожила звездными огоньками.

- Иногда подслушивать полезно, - проворчал путник себе под нос и шагнул на мост.

* * *

- ...Ты не спишь?

Голос вырвал его из сомнамбулического состояния. Нламинер заморгал и огляделся. Обширная пещера открывалась перед ними. Гигантский купол в несколько сотен футов опирался на стройные естественные колонны. Небольшой бассейн в центре помещения был наполнен слабо светящейся водой - именно она порождала нестойкие, обманчивые светящиеся пятна, от которых радужно искрились стены и пол. Нламинер оглянулся. Никого.

- Проснулся?

В голосе звучало множество эмоций: немного тревоги, насмешка, сомнение... Чей это голос? Нламинер попытался ответить, но горло пересохло, и ни звука не вырвалось из него.

Тихие шаги позади.

- Ты меня звала? - смог наконец спросить Нламинер. Голос был чужим: глухим, очень низким, с едва различимым шипением.

Рептилия покачала головой.

- Нет, я ждала, когда ты очнешься.

- Кто же тогда говорит со мной? Тихий смех пронесся под куполом зала.

- Ты слышала? - резко повернулся он к Риссе.

- Нет, но я догадываюсь, что ты слышишь. Если хочешь совета - молчи. Видишь стражей?

Нламинер придирчиво изучал пещеру, но никого не заметил. На той стороне зала что-то мерцало в глубине камня, но подробностей не было видно. Он затаил дыхание. Шелест ветра, слабый плеск воды и биение собственного сердца. Никого больше.

Рисса засмеялась.

- Сделай шаг вперед.

Нламинер повиновался и едва не наступил на громадную ящерицу. Массивная, с гребнем всех цветов радуги, рептилия надменно взирала на него снизу вверх и не двигалась. Нламинер заметил, насколько велики ее когти, и замер неподвижно. Существо лениво сдвинулось, освобождая проход - и вновь замерло. Тут же Нламинер увидел его сородичей. Несколько десятков их ползало по пещере, то и дело сливаясь с камнем. В длину они были не менее десяти футов каждая.

- Если стража здесь, значит, нам повезло, - заметила Рисса, осторожно пробираясь к водоему. - Но везение может кончиться в любой момент. Пойдем, тебе тоже будет интересно заглянуть в воду.

- Что за стража? - Мысли у Нламинера совсем перемешались. - Где мы?

Но вопрос остался без ответа. Рисса бесшумно скользнула вперед, мимо расступившихся ящеров. Ступая за ней, он заметил острые шипы, которыми венчались гребни, и содрогнулся. Не хотелось бы разозлить этих забавных существ...

Рисса подошла к водоему, зачерпнула ладонью воды и выпила. Жестом предложила своему спутнику сделать то же самое. Нламинер неохотно подчинился: его магическое чутье было слепо в этом глубоко скрытом месте, и это нервировало его. Становилось ясно, как сильно он зависит от магии. Принюхался. Нет, ничего подозрительного. В конце концов он решился и выпил пригоршню воды.

Ничего не случилось. Только серебряные иголочки принялись покалывать виски. Слегка закружилась голова, и Нламинер уперся ладонями в полированный камень, чтобы не упасть.

Вода неожиданно потемнела, и мгла забурлила в ее глубине.

* * *

Вначале был только мрак. Без имени, ощущений и мыслей. Ни времени, ни пространства - лишь кружащаяся тьма и беспомощность. Вечность длилось это непереносимое ощущение, и мгла взорвалась яркой, болезненной вспышкой, выбросив его наружу, опаленного и задыхающегося.

* * *

Он стоял на границе тьмы и света; сполохи то и дело разрывали тьму позади, отбрасывая мечущиеся, размытые тени. Голоса, безумные, визгливые и ужасные, разрывали мрак, то ли выкрикивая проклятия, то ли читая невероятно нескладные стихи. Он сделал шаг вперед, но полоса мрака, качнувшись, поползла следом.

- Где я? - сказал он сам себе, и голос неожиданно гулко прокатился по окружающей его пустоши.

Мгла догнала его, и вновь послышался хор голосов... Он то приближался, то отдалялся, но звук его замораживал сердце ужасом.

Он побежал вперед. Мрак, очнувшись от спячки, последовал за ним. Под ногами клубилась едкая коричневая пыль; сухой, лишенный всякой влаги воздух сжигал легкие, но надо было двигаться.

На бегу он попытался понять, как попал сюда, - и не смог. Попытался вспомнить, кто он, - и не нашел имени. Память была пуста. Он осознавал, что думает, но не мог понять, на каком языке.

Хохот родился из пустоты в его памяти, и, оглянувшись, он увидал свою призрачную, прозрачную копию, что едва передвигала ноги, волоча за собой полосу тьмы.

Он остановился и закрыл ладонями глаза. Сердце отбивало глухой ритм, и каждый миг он ждал, когда голоса вновь настигнут его.

Но порыв ветра рассеял иссушающий зной, и земля дрогнула под ногами...

* * *

Он шел, не заботясь о том, что его могут заметить, и ножны его меча поблескивали из-под складок плаща.

Волосы были заплетены в четыре короткие косички и скреплены серебряной скобой, символизирующей смертельную месть. Шаги гулко отдавались в пустоте просторного туннеля, и все указывало на то, что цель близка.

...Гнев его был велик, и указание божества было недвусмысленным: настигнуть противника любой ценой. Пощады свыше в случае промаха не будет. Тем не менее все указывало на то, что на сей раз испытывать терпение божества не придется. Знаки на стенах, тепло, что двигалось навстречу из глубин прохода, говорили не менее красноречиво, чем надпись "Твой враг здесь".

И вот потолок принялся вздыматься вверх, стены раздвинулись, и две изящные статуэтки, изображающие танцующих драконов, встали по обе стороны от спускающихся в слабо освещенные глубины горы ступеней. Лестница была колоссальна. Даже самый крупный горный тролль смог бы пройти здесь, не задев макушкой свода.

- Я пришел, - заметил пришелец и выхватил свой меч. Два взмаха - и статуэтки раскололись, осыпаясь блестящим дождем. Левая рука начертала в воздухе затейливый знак - и огонь обволок осколки статуэток, обращая драгоценный камень в отвратительный пепел. Что-то глухо шевельнулось в глубинах, словно сама гора заворочалась во сне, и стихло. Пришелец рассмеялся.

- Я не горд, Ливайер! - крикнул он в распахнувшийся исполинский проход. - Я сам спущусь к тебе, коль скоро ты трусишь.

Он пустился бегом по длинным и прочным ступеням, и светящиеся камни стен отбрасывали зловещие блики на его клинок.

Спустя несколько минут сумасшедшего бега лестница неожиданно кончилась, и просторная комната необъятных размеров раскрылась впереди. Многочисленные черные проходы испещряли стены.

Из тени вышел огромного роста человек, облаченный в просторную мантию. Шлем на его голове скалился драконьими зубами, в руках его горел невыносимым сиянием кривой посох. Губы гиганта скривились в снисходительной усмешке.

- Что ты станешь делать в этот раз, Шайар, если я ускользну? - громыхнул он и стукнул посохом об пол, отчего трещины зазмеились по полу, окружив его зловещей паутиной. - Ты утомляешь меня. Не надейся, выкупать свою жизнь я не стану. Мне проще уйти от тебя, тогда твой жалкий бог сам накажет тебя. Что скажешь? - И гулкий хохот потряс стены.

- Ты продолжаешь осквернять чужие храмы и уничтожать тех, кто ничем не оскорбил ни тебя, ни твоего бога. Рано или поздно вы оба пожалеете об этом. Пока же подумай, не стоит ли сдаться - пока еще есть время.

Шайар извлек кинжал из складок плаща и поднес светящееся лезвие к затылку. Его оппонент наблюдал за этим, сохраняя на лице усмешку.

Шайар отрезал все свои косицы и швырнул их на пол между собой и противником. Со вспышкой они исчезли, и стены комнаты со скрежетом покачнулись. Не изменившись в лице, Шайар переломил свой меч и презрительно выбросил его обломки за спину.

- Теперь только один из нас покинет эту комнату, Ливайер, - проговорил он безразличным тоном, и противник его вздрогнул. - Позаботься об обороне, если только ты не решил положиться на милость моего повелителя.

Не обращая никакого внимания на своего оппонента, Шайар принял ритуальную позу и начал исполнять сложные фигуры танца. Свет в комнате померк, и по мере того, как движения его ускорялись, зловещее синее сияние начало разливаться по клинку кинжала. Не дождавшись конца танца, противник его что-то прорычал и взмахнул своим жезлом. И исчез.

Шайар завершил свой танец, и свечение кинжала поблекло.

- Не надеешься же ты вечно играть со мной в прятки, - крикнул он в дальний конец комнаты, где что-то тяжело шевелилось и грохотало. - Иди сюда, пора уже закончить наш спор!

Грохот, тяжелый топот и рычание были ему ответом. Судя по звукам, что-то очень большое мчалось навстречу. Дымка, повисшая в комнате, и слабое свечение стен не позволяли пока увидеть приближающуюся махину.

Улыбаясь, Шайар стоял на том же месте.

Он не сдвинулся с места, когда очертания дракона, несшегося на полной скорости, появились из дымки. Видимо, на сей раз противник решил не тратить попусту силы. Что может сделать человек против мчащейся лавины, хрупкий мотылек против ревущего смерча?

За несколько шагов до жертвы дракон подпрыгнул, выставив когти и разинув пасть, из которой выбивались отдельные огненные струйки.

Не переставая улыбаться, Шайар поднял руку, защищая лицо.

Дракон словно налетел на несокрушимую скалу. Движение ладони отбросило бронированного хищника на десяток футов, и дракон распростерся на полу, оглушенный.

С обезьяньей ловкостью Шайар вскочил на голову дракона и извлек полыхавший синим кинжал.

- Твой бог бессилен против справедливой мести, - сказал он. Струйки жидкого огня падали с клинка, стекая по шкуре дракона дымящимися ручейками. - Пусть попытается наказать меня.

Он с силой опустил кинжал, и ослепительная вспышка опалила искрящиеся стены.

С тяжело бьющимся сердцем Нламинер поднял голову и встретился глазами с Риссой. Непроизвольно он облизнул губы. Как хочется пить! Что же значили эти видения, настолько подлинные и правдоподобные?

- Ты что-то видел? - спросила она, и искорка удивления блеснула в ее глазах. - Впрочем, позже. Пойдем-ка повидаем хозяина этого водоема. Он ждет нас.

Нламинер осознал, что все ящеры выстроились в две шеренги, не оставляя им другой дороги. Их немигающие глаза вселяли в Нламинера тревогу, а улыбающиеся морды не придавали бодрости.

Несколько минут - и они, сопровождаемые эскортом, вошли в небольшую нишу. Там, поддерживая на кончике носа прозрачный светящийся шар, стояла статуя диковинной ящерицы, возвышаясь над их головами. Нламинеру казалось, что статуя постоянно пребывает в движении. Стоило отвести от нее глаза хотя бы на миг, и ее поза, казалось, менялась. Не отрываясь от своего пьедестала, статуя исполняла плавный непрекращающийся танец.

- Он что-то хочет сказать, - шепнула Рисса. - Жаль, что я его не слышу. Придется ждать.

Они стояли и смотрели на незримо движущуюся статую, пока вдруг отдаленный гул не проник откуда-то сверху. К их ужасу, статуя потекла струями густого светящегося тумана и испарилась. Словно тяжелый вздох послышался позади. Рисса обернулась. Никого. Пустой зал, ни ящеров, ни воды в бассейне. Темные стены сдвинулись, угрожая поглотить их в любой момент.

Нламинер не слышал ее удивленного возгласа. Перед его глазами все еще светилась надпись, что зажглась в глубинах прозрачного шара. Он прилагал все усилия, чтобы не забыть ни единого штриха.

- Пойдем, - потянула она его за руку. Голос ее был почти умоляющим. - Уйдем отсюда. Здесь теперь небезопасно.

Прежде чем уйти, Нламинер наклонился и подобрал оставшийся от статуи шар. Он лежал в груде щебня и стал совсем крохотным, не больше фаланги пальца.

Глава пятая

Утро выдалось дождливым. В их крохотной пещерке царил теперь такой же разгром, что и на маяке. Хорошо, что ничего из вещей не оставили здесь, подумал Нламинер. Несокрушимые, казалось, поленья каменного дуба множеством ароматных щепок устилали пол. Четыре рыбины, оставшиеся со вчерашнего дня, смердели так, словно пролежали неделю под солнцем. Чьи-то когти оставили многочисленные отметины на стенах - словом, надеяться на безопасность этого убежища теперь не имело смысла.

Нламинер изучал взглядом спину Риссы, сидевшей перед ним, и гадал, о чем она размышляет. Пытаться прервать ее в такие моменты - совершенно безнадежная затея. Ее концентрации могли позавидовать многие. Судя по всему, эта раса действительно живет в обеих плоскостях, подумал Нламинер, заметив, как размываются порой очертания ее тела. До того привычны к таким путешествиям, что совершают их почти непроизвольно.

Он встал, с хрустом потянулся и выглянул наружу. Ему делалось не по себе при одном виде косых струй, хлещущих по песку. Мех тут же промокнет, и придется потом расчесывать его битых полчаса, чтобы не выглядеть пугалом. Он принюхался. Ну разумеется, зарядило на весь день. Впрочем, не сидеть же здесь безвылазно только потому, что нет гребня...

Сегодня придется обосноваться на маяке, подумал он. Кто бы там ни обитал, ночевать больше негде. Только если новую пещеру вырыть. Так что развлечений им хватит на весь день: привести в порядок хотя бы одну комнату и исследовать наконец подвал.

Он сделал несколько шагов вперед и наткнулся на Риссу, сидевшую все в той же позе, но на первой выступающей из воды ступени Лестницы. От неожиданности он даже потерял дар речи.

- Тренируюсь, - обыденным тоном ответила она и чуть прищурила глаза, что означало улыбку. - Ну что, пойдем осматривать наш новый дом?

И она еще шутит, мрачно подумал Нламинер, вздрагивая, когда струйки дождя стекали ему за шиворот.

* * *

- Учитель Инлеир, - сказал юноша в потертом дорожном плаще, выходя прямо из стены комнаты. - Мне нужна ваша помощь. Срочно.

Маг обернулся, откинув капюшон, и некоторое время изучал посетителя. Тот сел, словно был с магом на короткой ноге, и, улыбаясь, продолжал смотреть на него.

- Мы не знакомы, - ответил ему маг.

- Не знакомы, - кивнул посетитель и превратился в точное подобие Инлеира. Превращение было на редкость плавным, и, на взгляд Инлеира, знакомая ему магия была тут ни при чем. Странное ощущение охватило его - словно что-то давно позабытое вертится на языке и никак не может оформиться в слова.

Два одинаковых мага бесстрастно разглядывали друг друга.

- "Ты спрашиваешь меня, где положена грань между добром и злом?" - вырвалось у мага как-то само по себе. - "Сами боги не могут сказать нам об этом. Одно и то же деяние предстает перед нами в разных тонах, и не хватило бы ничьей жизни, чтобы постигнуть его во всех оттенках".

Посетитель кивнул и подхватил текст:

- "Но говорим мы о человеке - великий праведник, и говорим о другом - великий злодей. Разве можно представить праведника, хоть раз отступавшего от тропы добра? Разве можно представить злодея, совершившего благой поступок?"

Инлеир сглотнул. Неприятное теперь ощущение усиливалось. Он видел раньше этого странного гостя, но когда и где это было?

- Ты ищешь мне имя, маг Инлеир, - нарушил молчание посетитель. - Не торопись искать его, поскольку не узнаешь его никогда. Ты ответил на первый мой вопрос, и я вскоре покину тебя.

- Вопрос?

- Вопрос. Иногда на вопрос можно ответить, не зная, что он задан. Ты думаешь, что я морочу тебе голову, маг, но ты, по крайней мере, знаешь, кто ты и что делаешь. Я - не знаю.

Инлеир пошевелил пальцами руки, и сидящий перед ним его двойник исчез, чтобы через миг появиться вновь.

- Я не иллюзия, - ответствовал двойник с укоризной. - Последняя просьба, маг. Сейчас ты увидишь несколько лиц. Скажи, кто из них тебе знаком, и я перестану докучать тебе.

Потекли целые потоки лиц, совершенно незнакомых Инлеиру. Некоторые из них казались отдаленно знакомыми, остальные он видел впервые. Остальные части тела двойника не подвергались превращению. Только голова непрерывно меняла форму, вид, выражение. У славящегося своей выдержкой мага по спине поползли мурашки.

Наконец среди потока лиц мелькнуло одно, весьма знакомое, и пальцы Инлеира дрогнули.

- Благодарю, маг Инлеир, - поклонился ему тот самый юноша, который недавно вышел из стены. - На прощание скажу: готовьтесь к неприятностям.

Гость кивнул и шагнул к окну. Его силуэт размылся и разошелся туманными струями.

С гулко бьющимся сердцем Инлеир нащупал хрустальный шар. Обыденно сказанные прощальные слова испугали его впервые за двести двадцать последних лет. Неплохо было бы спросить своих коллег о новостях. Было бы обидно последним узнать о конце света.

* * *

Напротив "библиотеки" нашлась сравнительно целая комната. Если не считать выбитых стекол, ее обстановка вполне годилась для использования. Дверь можно было запереть, а из окна - либо спрыгнуть на крепостную стену, либо взобраться на крышу.

К полудню они закончили наводить порядок и разделились. Нламинер отправился в библиотеку и сел, размышляя над увиденным в шаре начертанием. Он перенес его на бумагу, попытался перевести с шести известных ему языков, применял для этого магию - бесполезно. Либо не было никого, кто говорил бы на этом языке, либо это - шифр, знак смысла, ключ к замку, который ему неизвестен.

Рисса отправилась в подвал. Крыс и прочих обитателей заброшенного строения она не боялась, а ничего более существенного там не ощущалось. Проходя мимо фонтана, она очистила источник, и мерзкая слизь исчезла. Правда, у воды еще держался неприятный запах и странный вкус, но ядовитой она больше не была, и ладно.

За прошедшее время трещина в астральном видении вроде бы исчезла, но основания для тревоги остались. Как и Нламинер, она ощущала смутно чье-то неусыпное внимание, чье-то ухо, стремящееся подслушать мысли, чьи-то глаза, постоянно сверлящие спину.

Ни ей, ни Нламинеру не снились сны в эту ночь. Ничего странного, не каждый раз доводится их видеть. К тому же каменная лестница - не самое удобное места для отдыха. Размышляя, она спустилась по ненадежной, рассыпающейся лестнице в сырой мрак подвала и осмотрелась.

Ближайшая дверь, судя по запаху, вела в кладовую с запасами пищи. Заглянув внутрь, она увидала то, чего следовало ожидать. Взмах рукой - и заросшие плесенью сундуки, коробки и мешки осыпались прахом, перестав источать немыслимое зловоние. Крысы прятались кто куда, стоило ей приблизиться. Чего они боятся? Осторожность - одно дело, а панический страх - совсем другое. Что их так напугало?

Вторая дверь вела к водоему, из которого, вероятно, питался и фонтан. В нем тоже завелась живность, но неопасная, и Рисса не стала задерживаться здесь надолго.

Третья дверь, массивная, окованная медью, отказалась поначалу открываться, несмотря на все ее усилия. Рисса произнесла несколько слов, отдававшихся эхом в низком помещении, и хлопнула по двери. С грохотом та отворилась, ударившись о стену и осыпая зелеными хлопьями все вокруг.

За ней лежал длинный проход, оканчивавшийся оружейным складом. Ни мечи, ни алебарды, ни доспехи, ни порох уже не заслуживали никакого внимания. Как и наверху, запустение было полным. Но этого просто не должно быть! Исчезновения искателей приключений, что привыкли лезть в разверстую пасть по доброй воле, случаются часто, но катаклизм подобного рода не мог пройти незамеченным!

Рептилия постояла среди едкого воздуха хранилища в окружении груды ржавого железа, тщетно пытаясь понять, что за несчастье постигло маяк. Память подсказала ей: пятьдесят лет назад остров покинут, оставалось только селение для добытчиков обсидиана. И все. Оборудование и вещи были вывезены с острова. Да, но откуда тогда огромное количество сгнившей провизии? Откуда книги, каменный дуб, останки, что валялись в пещерке? И где все те люди, чьи вещи разбросаны повсюду? Ни одной косточки им не попалось ни в одном из помещений.

По возвращении на материк надо организовать следствие, подумала Рисса, возвращаясь наверх, к дождю и свежему воздуху. Что-то здесь нечисто. И, как назло, только голые руки. Впрочем, нет: голова и руки. Даже две головы.

Она вышла из-за внешних ворот маяка и направилась к Лестнице.

* * *

Нламинер сидел и перелистывал обширные журналы смотрителей маяка. Помимо пяти потрепанных тетрадей, остальные книги были набиты какими-то странными символами, загадочными рецептами, неизвестными заклинаниями.

Подборка была на редкость странной. Предположим, что журналы подлинные - их состояние и содержание вроде бы похожи на правду. Уход за светильником - огромным шаром, который поглощал солнечный свет, а по ночам щедро выплескивал его обратно, - был весьма условным, и магов среди смотрителей не имелось. Когда остров перестал быть крепостью, на нем оставались постоянно еще двое: помощник смотрителя и слуга. Судя по содержанию записей, служащие здесь были довольны своими постами, и ничего примечательного за все сто двадцать лет работы маяка не происходило. Правда, было слабое землетрясение девяносто семь лет назад. Ничего не разрушено, никто не пострадал.

Записи обрывались датой пятидесятитрехлетней давности и припиской: "Все имущество и ценное оборудование вывезено". Шар, конечно же, оставили. Интересно, кто его расколол? Нламинер уже поднимался на крышу: в гнезде лежало четыре осколка, на которые распалась некогда идеальная сфера восемнадцати футов диаметром. Молнии били в нее и раньше, без особого ущерба. Так что же случилось? Еще одна загадка.

Итак, пятьдесят лет назад кто-то возвращается на остров, приносит с собой груду магической литературы, обосновывается здесь и никому об этом не сообщает. Затем в один прекрасный день что-то происходит, все в ужасе покидают остров, круша по пути все подряд, и опять-таки никого это не настораживает! Спина его похолодела. Неожиданно Нламинер перестал ощущать себя в безопасности. Какие-то странные действа происходили и продолжают происходить здесь по ночам, уже много лет подряд, и никому нет до этого дела! Божества Хаоса? Вряд ли, их культы вне закона - да и Рисса почуяла бы неладное. Уже более двух сотен лет прекратились войны между различными расами Ралиона. Но можно ли назвать миром то, что происходит здесь? Он рассеянно листал книги, поражаясь обширной коллекции заклинаний, в них заключенной, когда дверь позади скрипнула. Он обернулся. Рисса прошла мимо него и опустилась на скамью. Чешуя ее была мокрой от дождя.

- Я нашла кладбище, - сказала она безразличным голосом.

* * *

Вход на кладбище был скрыт в туннеле. Один из камней легко подавался и уходил внутрь. Просторный коридор вел вниз, постепенно поворачиваясь по часовой стрелке. Стены прохода были испещрены драгоценными камнями. Неясно, кто и зачем украшал таким образом проход, но вид у него, даже под слабым освещением магического "фонарика" поражал воображение. Миллионы огоньков загорались и гасли в стенах, сверкающей паутиной окружали смотрящего, затуманивали разум. Не раз и не два Нламинер, засмотревшись на огоньки, ушибался о стену.

После десятка оборотов проход завершился массивной двустворчатой дверью. Сложный барельеф был выбит на ней - двуногие хвостатые фигуры танцевали, сражались, склонялись перед кем-то; надписи на неизвестном Нламинеру языке были выбиты под каждой сценой. Как и коридор, дверь прекрасно сохранилась. Рисса остановилась и указала на щель между створками.

- Кто-то там был. Несколько лет назад, по меньшей мере.

Нламинер осторожно прикоснулся к одной из створок. Ничего особенного. Прохладный камень, отполированный ветром и временем... или сотнями прикосновений.

Ничто, кроме их дыхания, не нарушало тишины.

- Ты там была? Рисса покачала головой.

- Одной там небезопасно.

- Тогда почему ты решила, что это кладбище?

- Так здесь написано.

- Но откуда... - Нламинер осекся. - Ты что, уже видела надписи на этом языке? Рептилия кивнула.

- Сто пятьдесят лет назад. У нас на острове нашли похожее кладбище. Этим могилам не менее тысячи лет.

- Значит... - Мысли обгоняли одна другую. - Значит, это кладбище было здесь задолго до маяка и до извержения вулкана... Но, погоди-ка, как же тогда оно сохранилось? Считается, что весь город затонул при извержении!

- Как-то сохранилось. Мне интереснее было бы узнать, кто и когда здесь побывал. Ну что, заходим?

Нламинер кивнул и открыл створку. Его "фонарик" скользнул внутрь, осветив обширный зал, у стен которого располагались могилы. Не менее сотни, подумал пораженный Нламинер. Они сделали несколько шагов внутрь, и небывалая картина открылась их взгляду.

Все могилы были вскрыты. Все до одной.

Груды сокровищ - монеты, драгоценности, оружие, непонятные предметы - лежали перед каждой могилой. Лежали как попало, словно те, кто выбрасывал все это из захоронений, ни в коей мере не интересовались богатством. Там и сям валялись осколки костей, истлевших кусочков ткани - судя по всему, останки. И непонятный двойной крест был начертан на каждой надгробной плите.

- Никогда бы не подумал, что когда-нибудь увижу столько сокровищ разом, - произнес Нламинер и сразу же пожалел об этом. Взгляд, который бросила на него Рисса, мог бы обратить его в камень. - Что за странные грабители! Ничего не взяли. Что же тогда они искали?

Он сделал несколько шагов к ближайшей могиле, и двойной крест на ней слабо замерцал. Рисса поймала его за руку.

- Здесь и так хватает покойников, - сказала она холодно. - Мне сейчас потребуется твоя помощь. Посмотри, нет ли здесь чего-нибудь скрытого.

Зеленоватое свечение коснулось стен зала, и стал виден темно-пурпурный ореол, окружавший каждую могилу. У дальнего конца зала многие могилы были окружены непроницаемо-черными пятнами.

- Не подходи близко к могилам, - сказала Рисса и осторожно двинулась к центру зала. Пятна зашевелились, словно чуяли присутствие кого-то чужого, враждебного. Под потолком что-то слабо зашелестело и стихло. Нламинер осторожно шагал следом, стараясь не терять концентрации. Пятна гипнотически шевелились, разум готов был поверить в стон и шорох, исходящий из темных провалов. Когда они остановились, Нламинер оглянулся и не увидел выхода из зала. Ужас едва не сковал его по рукам и ногам.

- Дай мне руку, - донесся до него голос откуда-то с другого конца вселенной. Руку? Бежать отсюда! Бежать, пока изо всех могил не появились их рассерженные обитатели. Что может сделать смертный против того, что уже мертво?.. Словно порыв прохладного ветра пронесся под сводами его черепа, изгнав страх и беспомощность. Рисса встряхнула его, и наваждение рассеялось.

- Будь готов бежать отсюда в любой момент, - сказала она твердо. - И не отпускай моей руки.

Свободной рукой она начертала в воздухе знак, и двойные кресты на надгробиях зашипели, испуская черный густой дым. Невидимый прежде амулет со светящимся именем Нааты вспыхнул на ее шее.

Рисса что-то добавила на незнакомом Нламинеру языке, и пламя охватило надгробия, заставляя пятна пурпурного и черного извиваться и сокращаться. Вопль, слышимый не слухом, но сознанием, донесся отовсюду. Пол мелко задрожал, и камешки посыпались с невидимого потолка.

Рептилия начертала один из знаков своего божества, символ Моста, соединяющего мир живых и умерших. Надгробия взорвались бесшумными вспышками; рассыпаясь на миллионы сверкающих частиц, распались груды сокровищ. Нламинер почувствовал, как чудовищный водоворот забирает его жизненную силу, отнимает бодрость, энергию, ясность мысли. И "фонарик", и щит, выявлявший скрытое, сразу же исчезли; взамен зал озарился неровным зловещим синеватым свечением, что сочилось отовсюду.

- Бежим! - крикнула Рисса и потянула его за руку с такой силой, что едва не оторвала ее. Потолок и пол тряслись, камни с голову величиной сыпались дождем. Им едва хватило времени, чтобы юркнуть назад в тоннель, где тряска практически не ощущалась. Впрочем, спешка не помешала Нламинеру подхватить с пола переживший катаклизм меч в богато украшенных ножнах.

Он захлопнул дверь, и последний, самый сильный толчок сбросил их обоих наземь. Двери сорвались с петель и только чудом никого не придавили. За проемом теперь находилась пропасть; пыль густым туманом висела в разрушенном погребальном зале. Однако ничто теперь не давило на разум, не повергало в панику, не парализовывало ужасом. Нламинер посмотрел на густо запорошенную пылью подругу и рассмеялся. Она засмеялась в ответ. Смех этот, хоть и был не очень-то веселым, все же снял остатки напряжения.

- Анс-Шаар, - сказала Рисса, отряхиваясь и поднимаясь с пола. - Тебе всегда требуется встряска, чтобы прийти в форму. Спасибо, одна бы я не справилась.

Пока Нламинер с проклятиями вычищал из меха осколки камня, Рисса рассматривала меч. По клинку бежали сложные геометрические узоры, и изящные тонкие буквы были сплетены в одно и то же слово - оно повторялось на каждой из сторон клинка и на рукояти.

- Ну что же, - ответила она наконец, - хотя его сила практически иссякла, ты теперь вооружен. Кстати, тебе, возможно, будет интересно узнать, что меч называется "Покровитель".

Покровитель! Так назывался меч, с которым он тогда спускался по опустевшим улицам Сингары.

Рисса вернулась к проему и принюхалась.

- Так, здесь все кончено. Надеюсь, что, кроме нас, теперь некому бродить по ночам. Пойдем обратно, я хочу поскорее смыть эту пыль.

- Что теперь ты намерена предпринять? - спросил Нламинер, пока они взбирались по спиральному коридору.

- Решить, каким образом мы можем убраться отсюда, и пригласить тех, кому полагается решать подобные проблемы. Я Наблюдатель, не более. К тому же у нас нет ни сил, ни средств далее ворошить это гнездо.

Нламинер уловил ударение на слово "мы".

- Ты хочешь сказать, что могла уйти отсюда в любой момент? Рептилия кивнула.

- Но мне показалось, что тебе не хотелось бы заканчивать эту жизнь до срока, да еще в пасти у нежити. Анс-Шаар, - повторила она, и медальон на ее шее на миг засверкал маленьким солнцем.

* * *

Прежде красивые деревянные скамьи и столы теперь годились разве что на растопку. К вечеру погода совсем испортилась; шторм бушевал вокруг острова, молнии то и дело озаряли его безжизненные скалы. Впрочем, за закрытыми ставнями и возле растопленного камина было гораздо уютнее. В одной из ниш на здешней кухне нашлись масляные лампы и масло для их заправки - так что Нламинер читал со всеми удобствами. На ужин у них была все та же рыба, что, впрочем, доставляло беспокойство одному только Нламинеру.

Они смотрели на надпись, которую Нламинер безуспешно пытался прочесть.

- Загадка достаточно трудная, - признался он наконец. - Кроме того, если ее показало божество, вряд ли имелась в виду какая-нибудь мелочь. Всякий раз, как я пытаюсь ее прочесть... Впрочем, нужно показать. Напиши рядом что-нибудь на языке, который я не знаю.

Рисса задумалась и набросала несколько фраз, начертанием похожих на переплетение ветвей.

Нламинер кивнул и пошевелил пальцами. "Ветви" на листе бумаги ожили и сползлись во фразу на Тален: "Должен быть ответ". Надпись же, которую он перенес из глубин хрустального шара, попросту растаяла.

Воцарилось молчание.

- А если надпись нарушить?

- Как это? - не понял Нламинер.

- Нарисовать с дефектом. Опустить какую-нибудь линию.

- А что, это мысль! - обрадовался Нламинер. - Сейчас попробуем.

В слове было тринадцать букв. Нламинер набросал с десяток версий слова, опуская разные части разных букв, и вновь прочел заклинание. Сначала линии начали вновь тускнеть, но неожиданно на бумаге начали проступать слова Тален - обрывочные, с пропусками. Рисса склонилась над листком, захваченная происходящим, когда Нламинер ощутил резкий запах озона, наполняющий комнату. Говорить было некогда, и он прыгнул, увлекая Риссу за собой на пол.

Контуры букв на листке вспыхнули, накалились добела, и листок испарился с громким хлопком.

Пораженные путешественники выбрались из-под перевернутой скамьи и вернулись к столу. В некогда полированном мраморе его крышки теперь были проплавленные углубления. Семь незавершенных слов: "По...л тре... кни.а с.... вв.... с. ве... ал.."

Они помолчали несколько секунд.

- Ну что ж, сейчас повторим опыт, - рассудительно сказала Рисса. - Рано или поздно что-нибудь да увидим.

Нламинер кивнул, извлек новый лист и замер с пером в руке.

- Я его забыл, - произнес он гробовым тоном. Рисса присвистнула.

- А на других листках?

Нламинер принялся рыться в кармашках пояса и обрывках бумаг на столе и под столом, но все они были совершенно пусты.

- А я ведь специально записал его несколько раз, - сообщил он совсем упавшим голосом. Покопавшись в кармане, он извлек уменьшившийся шарик и некоторое время изучал его, прислушивался, вглядывался в глубины. Ничего.

Рисса положила руку ему на плечо.

- Пора отдыхать. Думать будем завтра, раз уж так получилось. Ложись спать, я пока постою на страже. Тем более что мне пока не спится.

Нламинер хотел было возразить, но затем кивнул и свернулся по-кошачьи у камина. Рисса задула лампу и села за стол. Надпись, проплавленная в камне, светилась оранжевым светом, постепенно остывая и сливаясь с фоном,

Что-то стонало и гремело под крышей. Хорошо, если просто ветер.

Глава шестая

Нламинер, прежде чем заснуть, вспоминал прошлое.

Тот день, когда они впервые встретились.

Возможно, это была ночь. Два дня спустя после того, как он с тремя спутниками штурмом взял небольшую сокровищницу - а воевать пришлось с уже знакомыми им птицами-кровопийцами, - так вот, с того момента мнения в команде разделились. Нламинер считал, что пора возвращаться. Известные ему карты себя исчерпали. Глубинные уровни города были абсолютно неизвестным лабиринтом. Самые нижние этажи, где выращивались ценные мхи и грибы и добывались минералы, вообще были тайной за семью печатями.

Тем не менее трое его спутников жаждали большего. Хотя с грузом сокровищ передвигаться было обременительно, они втроем энергично возражали против возвращения. Сингара казалась преодолимым препятствием. Когда выяснилось, что кровопийцы боятся огня, ничего не стоило придумать нехитрую тактику нападения на их гнездилище. Расправившись с двумя десятками смертоносных противников, поистине можно было считать себя героями.

Нламинер, однако, был настроен скептически. В конце концов договорились, что если в течение нескольких часов не удастся обнаружить что-либо стоящее, они повернут назад.

Нескольких часов не потребовалось. Спустя полчаса один из его спутников заметил предмет, спрятанный в трещине в нескольких футах над землей. Прежде чем Нламинер успел его окрикнуть, он полез в расщелину и извлек красивый золотой браслет, инкрустированный крохотными рубинами.

- Странный способ прятать ценности, - усмехнулся он, опуская добычу в мешок. - Никогда бы не подумал...

Договорить он не успел. Мощный удар гонга раздался над их головами, и все инстинктивно присели, озираясь. Мигом позже непроницаемый мрак опустился на коридор и послышалось глухое ворчание невдалеке.

Нламинер успел заметить, что ворчание доносилось из-за спины. Он приготовился зажечь магический свет и извлек своего "Покровителя" из ножен, но перепуганные приятели не стали его слушать. Не сговариваясь, наощупь они ринулись вперед, в совершенно незнакомый проход. Только чудом Нламинер не попал ни под один из ударов: в панике они беспорядочно отмахивались.

Нламинер, наоборот, побежал назад. Там, в десятке футов от него, была пустая кладовка, в которой можно было забаррикадироваться. Он заметил быстро приближающуюся пару горящих огоньков и бросился наземь. Вовремя: струя пламени пронеслась над ним, опаляя спину.

Нырнув в кладовку, он успел погрузить меч в несущегося мимо противника. Попал. Что-то со стоном рухнуло на пол. Нламинер едва успел подхватить оружие, как второе полотно пламени скользнуло мимо лица.

Откуда-то доносились вопли и лязг оружия. Некогда было обращать на это внимание: второе существо едва не вломилось в ту же кладовку. Сила его была чудовищной; Нламинер не смог опустить засов и старался, сдерживая скрежещущую дверь, перехватить меч поудобнее.

Сквозь щель внутрь ворвалась струя пламени, и "Покровитель" немедленно нагрелся так, что Нламинер выронил его. Оставался только кинжал. Если он не уложит противника с первого попадания, тогда конец, подумал Нламинер, уворачиваясь от очередного горячего приветствия.

В этот момент вновь что-то сместилось в голове, и время потекло быстрее. Нламинер заметил, как косматое, напоминающее низкорослого волка создание собралось, чтобы вновь всей массой обрушиться на едва державшуюся дверь. Он присел, повинуясь безмолвной подсказке, перебросил кинжал в левую руку и бросился вперед и в сторону в тот момент, когда противник с рычанием устремился внутрь.

Струя огня обволокла его руку, но он успел вонзить клинок по рукоять в глаз противника и перекатиться через него. Захлопнув за собой дверь, он выскочил в коридор. Левая кисть страшно болела, от запаха паленой шерсти мутило, но бой еще продолжался.

Впрочем, он ошибался. Бой был завершен. Судя по всему, противников было трое. Третий лежал чуть дальше, зарубленный, среди останков двух растерзанных им людей. Следы третьего человека - судя по всему, серьезно раненого - исчезали в одном из боковых проходов. Нламинер хотел было броситься следом, но услышал знакомое попискивание крылатых кровопийц и передумал.

Он едва успел вернуться в кладовку и опустить засов, как снаружи послышались шорох крыльев и воинственные крики птиц. Трясущиеся ноги плохо держали его. Опустившись в угол комнаты, подальше от трупа хищника (жар его тела чувствовался даже на расстоянии), он принялся бинтовать пострадавшую руку.

Почти сразу же после этого он погрузился в тяжелый сон без сновидений.

* * *

Рмаир, некогда младший жрец Нааты и - в далеком прошлом - воспитатель Риссы, умирал.

Шестьсот тридцать лет иссушили его телесную оболочку. Теперь он витал где-то в других мирах, время от времени возвращаясь в свое уставшее тело, что покоилось на груде высохших ароматных трав.

Где-то рядом продолжалась жизнь. Смутно, словно сквозь толщу камня, он слышал разговоры своих соплеменников. Жизнь продолжалась. Планировались спасательные экспедиции, собирались отряды для ликвидации очагов распространения нежити и многое другое - за свою жизнь Рмаир успел увидеть с десяток войн, боролся с загадочными эпидемиями и посланцами Хаоса, служил посредником при заключении мира и был наставником в магических и культовых дисциплинах.

Однако что-то тревожило старого хансса. Что-то несоразмерно огромное вторглось в смежные области астральной проекции - что-то, ускользающее от пристального внимания. Словно зыбкие пятна-призраки, что мерещатся в темноте, - стоит подойти поближе, и они исчезнут.

В его теперешнем состоянии любой дальний прыжок в астральном теле мог навсегда оборвать уже очень слабые связи с телом физическим. Не то чтобы Рмаир боялся или не торопился умирать: страж Моста уже пристально следил за ним, приближающимся к границе двух миров. Ощущение незавершенности своей жизни, ощущение опасности - вот что не давало ему покоя. Судя по всему, никто более не замечал очень тонкого изменения, которое открывалось его глазам. И это тоже было скверно.

Он парил над астральным двойником своего родного острова - Розового острова, единственного обитаемого места южного полушария, где некогда зародилась цивилизация хансса. Здесь все было в норме. Ничто из противодействующих сил не нарушало установленного соотношения. Вопреки распространенному мнению, нельзя полностью истреблять нежить, нельзя полностью подавлять зародыши Хаоса. Иначе их место займут другие - и может потребоваться немало времени, прежде чем новые нарушители негласных границ будут обнаружены. Так уже было, и истребление целых народов, опустошение огромных пространств - обычные последствия слишком рьяной войны с так называемым злом.

Трудно передать словами ощущения, что испытываешь в астральном теле. Пребывание в теле физическом похоже на жизнь глухого, слепого и парализованного человека после возвращения из астральной проекции. И все же здесь также нужно чувство меры. Печально кончается необдуманно долгое астральное путешествие. Физическое тело без носителя разума, атмана, служит легкой приманкой для всех бестелесных существ, что вечно скитаются, незримые, в обоих мирах. И тот, кто пропустит подобное нападение, либо обречен делить свое тело с чужеродным и враждебным сознанием - что обычно кончается плохо для них обоих, - либо становится сам вечным скитальцем, застрявшим в цепи перерождений, обреченным на непрекращающееся бессмысленное существование. Правда, поблизости от священных помещений, где сейчас пребывал - физически - Рмаир, ему нечего было опасаться. Как и многие другие хансса, остаток жизни он проводил, не обремененный страданиями разрушающегося организма.

Когда около него возник многоцветный сгусток - чье-то астральное тело, Рмаир приготовился строго выбранить самонадеянного подростка, что дерзнул отправиться в подобную экскурсию без надлежащего обучения. Цветом и структурой его сосед походил на молодого хансса.

Вернувшись в свое тело, Рмаир - к величайшему изумлению - застал в своей комнатке не хансса, но человека, закутанного в переливающийся плащ всех цветов радуги. Впрочем, это было понятно: в подземных жилищах хансса по человеческим меркам было прохладно. Непонятно было другое: как могли его сюда пропустить? Даже не всем соплеменникам был разрешен вход в иные комнаты, прилегающие к Храму... не говоря уже о людях.

- Почтенный Рмаир, - поклонился человек, - приношу извинения тебе и твоему почитаемому богу за это вторжение. Если бы не чрезвычайные обстоятельства, я не стал бы тебя тревожить.

В двух словах гость описал то, что давно уже видел Рмаир, и то, что никто больше не замечал.

- Кто еще из твоих учеников мог бы заметить подобную брешь? Если их слишком много, чтобы вспоминать всех, то не скажешь ли, кто из них может быть поблизости?

Рмаир задумался. Его спутник сидел, и черты его лица порой менялись, словно оно существовало отдельно от своего хозяина.

- Ширанс, Наблюдатель на Змеином острове, - проговорил наконец хансса. - Орас, исполнитель особых поручений, Выжженный остров. Рисса, Наблюдатель области Оннд. Халиар, Жрец второй ступени. Остальные гораздо дальше. Этих же я еще вижу.

- Благодарю. - Гость встал, еще раз поклонился и начал таять в воздухе. - Похоже, я догадываюсь, что должен сделать. Тебя же, почтенный Рмаир, я попросил бы предупредить всех своих соплеменников, что приближается война. Не знаю, минует ли она Ралион.

Прежде чем совсем растаять, посетитель постучал по двери и испарился прежде, чем в комнатку вошли обеспокоенные служители Храма.

Риссе показалось, что кто-то осторожно царапает дверь их штаб-квартиры, и бесшумно и осторожно она скользнула к ней. Принюхалась. Ничего и никого. Оглянувшись, она увидела безмятежно спавшего Нламинера и, помедлив несколько мгновений, распахнула дверь.

За ней начинался огромный зал с величественной колоннадой; витражи высотой в несколько сотен футов изображали легендарных героев и разнообразных богов. Фонтаны рассыпали радужные потоки брызг, воздух был свежим и приятным. Солнца не было, но сквозь мозаичный потолок, что находился на умопомрачительной высоте, просачивался рассеянный, не слишком яркий свет. Рисса шагнула в зал и вновь оглянулась. Теперь она увидала две фигуры: Нламинера, дремлющего у тлеющих огоньков камина, и саму себя, сидящую за столом.

И вновь она не удивилась. Ощущения были близки не к тем, что она испытывала в сновидениях, а к астральным путешествиям. Присутствие могучей и неизвестной силы электризовало воздух, делало каждый шаг легким и воздушным.

У ближайшего фонтана она заметила низенькие скамеечки, достаточно высокие, чтобы хвост не мешал сидеть. Усмехнувшись, она села и принялась смотреть в радужные глубины фонтана. Каскад брызг окружал водоем облаком приятной прохлады, а шелест его не мешал размышлениям.

Время от времени она оглядывалась, наблюдая сквозь проем за собой и Нламинером, но "там" ничего особенного не происходило. В любом случае наблюдать за собой со стороны - необычайно впечатляющее зрелище.

- Я полагаю, что теперь можно поговорить.

Голос был глубоким, раскатистым и не принадлежал ни одной из известных ей рас. Она оглянулась в поисках говорящего, но никого рядом не заметила. "Там", на маяке, она устроилась поудобнее за столом.

- Кто говорит? - спросила Рисса. Ее собственный голос также оказался глубоким, вибрирующим, гораздо мощнее, чем прежде.

- Это не имеет значения, - ответил собеседник. - Пока не имеет. Мне нужно от тебя одно небольшое обещание.

Рисса молчала.

- Мне нужно, чтобы ты помогла своему... - голос помедлил, словно подбирал слово, - спутнику оказать мне одну небольшую, но весьма существенную услугу.

- Почему бы тебе не показаться?

- Не могу, - ответил голос, как показалось Риссе, с грустью. - Кроме того, это противоречит тем условиям, что я... - снова пауза, - должен соблюдать.

- Что это за услуга? - поинтересовалась Рисса. - И зачем, собственно, я должна ему помогать?

- У вас обоих редкое сочетание очень необходимых мне качеств. - Голос словно бы приблизился. Рисса осмотрелась - никого. - Впрочем, если вы окажетесь слишком строптивыми, - нотки угрозы прозвучали в голосе, - то я подожду кого-нибудь еще.

- Кого-нибудь еще, - повторила Рисса. - А что будет тогда с нами?

Ответа не последовало.

- Что будет с нами? - повторила Рисса. Зал словно взорвался перед ее глазами. Она была в знакомом ей месте, в одном из коридоров Храма Нааты на Розовом острове. Странные, несуразные признаки упадка предстали ее глазам. Коридоры обветшали и давно не убирались. Шаркающие шаги вокруг были неуверенными, словно принадлежали либо тяжело больным, либо старым существам. Она провела рукой по стене. Под густым покровом паутины открылась руна Нааты, знак Обновления. Знак сильно искрошился и распадался от прикосновения.

Рисса машинально прижала руку к своему амулету, знаку ее положения в иерархии культа. Амулет был прохладен и не действовал. Холодок прополз по животу, мысли спутались. Во имя всех богов, что здесь случилось?

Она поспешила вперед, к главному проходу, что вел к святая святых Храма - Залу Моста. По пути она замечала другие удручающие признаки запустения. Календарные надписи утверждали, что прошло несколько месяцев с того дня, как она получила просьбу навестить старый маяк и исследовать, что там происходит.

Зал Моста был переполнен. Там и сям стояли, сидели, лежали хансса - словно весь остров попытался разместиться здесь. Все они были необычайно, невероятно стары. Странно, что они еще живы!

Воздух в Зале был отвратительным - смрад разложения витал вокруг, словно присутствующие гнили заживо. Не видя вокруг себя ничего, охваченная ужасом Рисса попыталась протиснуться к центральному возвышению, где надлежало находиться Старшему жрецу. Там стоял какой-то старик в регалиях Старшего жреца, но поза его была бессильной, а взгляд - тусклым.

- Что случилось? - спросила Рисса. Голос был дрожащим, неуверенным. Старик поднял глаза.

- Вернулась, - сказал он едва различимым голосом, переходящим в шипение. Он что, тоже болен?

- Вернулась, чтобы наблюдать гибель своих соплеменников, - отозвался кто-то позади. - Довольна ли ты тем, что видишь?

Рисса закрыла глаза руками, но звуки и запахи продолжали ее преследовать. Все вокруг смолкло. Все смотрели на нее, но хранили молчание.

- Нет больше хансса, - продолжал жрец (бывший жрец?), сверля ее взглядом, - Никто из хансса уже не сможет отложить ни одного яйца. Наш бог изгнан, а сами мы прокляты. Может, ты скажешь, за что?

Рисса молчала. Она пыталась сосредоточиться на том, что все это - наваждение, но все происходящее имело невыносимый оттенок реальности, и ни одна попытка проснуться не помогала.

- Знаешь, - ответил все тот же незримый голос из-за спины. - Она знает, - продолжил он. - Мы все дорого заплатили за несправедливость. Что тебе стоило согласиться, перешагнуть через свою гордость?

Рисса задыхалась. Она увидела мертвые, распадающиеся в прах глаза изваяния Нааты, оскверненные и разбитые священные изображения, осознала, как тяжело давит на нее осознание вины...

Вины?!

Она отняла руки от лица. Она была вновь в Зале, позади открывалась дверь в настоящее, которое она недавно покинула, а перед глазами все еще стояло ужасное будущее, которое ей посулили...

Вины?!

Что-то неправильное было в видении будущего, которое ей предстало. Не было времени думать, что именно.

- Если ты угрожаешь, - сказала она с негодованием, прижимая руку к груди, - значит, ты не можешь нами управлять. Так что посмотрим, что предпринять. Я не стану давать обещания.

- Ладно, - согласился неожиданно голос. - Я не позволю вам никого позвать на помощь. А если будете упорствовать, я помогу вам подумать в таком месте, где других занятий у вас будет немного.

Фонтан неожиданно притих, а когда Рисса подняла глаза, вместо воды, чистой и прохладной, фонтан источал теперь кровь. Отвратительный залах гниения вновь коснулся ее ноздрей. Стены Зала поросли плесенью и мхами, а сверху стал сочиться кроваво-красный свет, скудный и скрадывающий обстановку.

Кривясь от отвращения, Рисса побрела по скользкому и липкому полу к едва различимым тлеющим уголькам по ту сторону видения. За спиной ее кто-то добродушно смеялся.

* * *

...Нламинер попался в ловушку.

Проход, по которому их компания пришла, оказался перекрыт массивной металлической решеткой - настолько тяжелой, что ему не удавалось ее даже пошевелить. Дождавшись, когда пернатые хищники умолкнут вдалеке, он прокрался в тот коридор, куда скрылся раненый, специалист по ловушкам по имени Нарри. Кровавый след вел в одну из комнат, где явно произошла схватка: на полу валялись останки нескольких птиц. Дальше следы продолжались, но уже без цепочки кровавых пятнышек. Нламинер некоторое время следовал за ними, пока не уперся в такую же массивную решетку.

Ладно, подумал он, раз уж он смог уйти, то и выбраться из города наружу ему будет не слишком сложно. Поднимать шум было бы небезопасно. Предыдущие отчеты ничего не говорили ни о птицах-кровопийцах, ни об огнедышащих "волках". Похоже, правы те, кто утверждает, что привычная спокойная жизнь - крайне хрупкое и недолговечное состояние. Стоило на несколько десятков лет покинуть город, как уже нужна по меньшей мере армия, чтобы очистить его от новых обитателей.

Сейчас он был вынужден красться, подолгу замирая у каждого нового перекрестка, прислушиваясь и принюхиваясь, стараясь экономить воду - ее оставалось дня на три, не более. В памяти осталось одно: город имеет достаточно простую планировку; самый широкий проход неизменно приводит к серии лестниц и подъемников, ведущих на другие уровни. Только нигде не говорилось, с кем или с чем придется встретиться, чтобы прорваться к одному из таких мест.

Таилась, правда, робкая надежда, что портал, соединявший некогда город с другими крупными городами Ралиона, все еще действует, - тогда он будет рад убраться отсюда куда угодно. Как сильно может изменить взгляд на жизнь пара-другая железных решеток, думал он. Нет их - и ты свободен. Есть они - и ты обречен.

...Десятки странных помещений - проходов, каморок, складов, жилых комнат и много чего еще прошло перед его глазами. Однако не было времени все это исследовать. Поразмыслив, Нламинер спрятал большую часть сокровищ, найденных ими, в той комнатке, где он отбивался от огнедышащих хищников. Труп последнего так и не пожелал расставаться с его кинжалом - пришлось выволочь его в коридор целиком.

На второй день осторожного перемещения по широкому проспекту - вероятно, некогда величественному и красивому - ему почудилось чье-то присутствие. Кто-то, без сомнения, был поблизости - судя по следам, по запахам, по непонятным знакам, нацарапанным на стенах. Кто бы то ни был, решил Нламинер, вряд ли его общество будет намного хуже теперешнего. Ни одну ночь ему не удавалось спать спокойно: непонятные звуки тревожили его, сотрясения пола, непрекращающееся болезненное свечение стен. Он начинал ощущать себя букашкой, ползущей внутри разлагающихся останков подземного колосса, куда стремились теперь самые отвратительные и невероятные твари со всего мира.

Следы вскоре потерялись - то ли исследователь глубин двигался какими-то тайными ходами, то ли попросту умел летать, - и впереди, там, где заканчивалась цепочка следов, коридор разделялся на три прохода.

Левый и правый были узкими, и оттуда тянуло ледяным сквозняком. Центральный постепенно подымался и сохранился явно лучше других. Подумав немного, Нламинер двинулся по среднему, по-прежнему прижимаясь к стенам, готовый в случае необходимости обратиться в бегство либо слиться со стеной, укрыться, переждать возможную опасность.

Никого не было. Он подкрался к двери, которой завершался коридор, и заметил буквы, что светились на ней. Его знание местного языка было слабым, но рядом была полустертая копия той же надписи на Тален. Выходило что-то вроде "..У..Т.... орт......" Вряд ли там было что-либо запрещенное или опасное - ни замков, ни предупреждающих знаков не было видно. Поколебавшись несколько секунд, Нламинер аккуратно приоткрыл дверь.

Просторный зал был пуст и безмолвен. Слабый запах озона витал в воздухе; девять полированных круглых возвышений находилось здесь - восемь у стен, одно в центре. Над тем, что в центре, висел сгусток черноты, от которого и исходил слабый запах озона.

Портал!

Впервые за множество часов Нламинер почувствовал облегчение. Держа меч наготове, он очень медленно двинулся в обход портала, готовый либо мгновенно прыгнуть в него, либо отскочить прочь, - насколько ему было известно, портал всегда предупреждал звуком о перемещении по нему.

Неожиданно он расслышал легкие, но несомненные звуки со стороны, противоположной той, откуда он вошел. Позабыв про портал, Нламинер кинулся вперед и распахнул дверь, что вела из зала дальше.

За дверью начинался новый проспект - просторный проход со сводчатым потолком, более чем в две сотни футов шириной. Сравнительно неподалеку что-то время от времени вспыхивало, и слышался звук, напоминавший шипение огромной разъяренной змеи. Плавающие в воздухе черные тени померещились ему, и, подняв засветившийся "Покровитель" перед собой, Нламинер бросился вперед.

Похоже, он подоспел вовремя. Низкорослая фигура яростно отбивалась от восьми или более теней, что окружали ее со всех сторон. Даже на почтенном расстоянии Нламинер ощущал ледяной холод, распространявшийся от призраков, и понял, что времени терять нельзя. Никакой кодекс ведения рукопашного боя не относился к подобным чудовищам, и он наискось перечеркнул одно из них, уворачиваясь от туманных "рук" тени. Вопль едва не оглушил его; меч проходил сквозь противника, словно сквозь густой студень. Тень, которую он поразил, распалась на черные фрагменты и рассеялась. Отбивавшийся отсалютовал Нламинеру, но тому некогда было отвечать на приветствие. Три тени насели на него, и не было времени ударить как следует.

Он осознал, насколько его неожиданный спутник мастерски владеет оружием: даже от трех теней ему едва удавалось обороняться. Спустя всего несколько секунд он начал замерзать и успел подумать, что, скорее всего, в этот раз попался по-настоящему.

Одна из теней безо всякой причины поплыла прочь, и Нламинер, прокатившись под двумя остальными, вонзил с размаху меч в отступающего противника. В этот раз "Покровитель" сильно нагрелся, и искры брызнули в разные стороны. Позади него послышался стон поверженной нежити, и это придало ему уверенности.

Вторая тень покачивалась у него за спиной, и он, успев поразиться ее беспечности, ударил снизу вверх. Но тут же в голове словно взорвалось пушечное ядро. Нламинер слабо осознавал, что меч, который он выпустил, медленно опускается наземь, среди лохмотьев разрушенной тени, и успел заметить призрачную длань, вновь занесенную для удара...

Чья-то сильная рука отшвырнула его в сторону и нарисовала в воздухе ослепительно вспыхнувший знак, от которого тень пошла рябью и испарилась. Та же рука посадила его у стены, и новый знакомый склонился над ним. Капюшон откинулся, и Нламинер увидел голову рептилии: светло-серая мелкая чешуя, внимательные желто-зеленые глаза и необычный, напоминающий аромат благовонных трав запах. Тут все пошло кругом, и непроницаемая мгла опустилась на него.

* * *

Очнулся он на свежем воздухе. Молот, сокрушавший его мозг изнутри, успокоился, и теперь только слабая боль в висках напоминала о случившемся. Нламинер сел и тут же пожалел об этом. Он схватился рукой за затылок и зашипел от боли, которая, казалось, вот-вот разорвет голову на части.

И ощутил сильный запах трав. Подняв взгляд, он увидел перед собой небольшую фляжку. Кто-то вложил ее в его непослушную ладонь и сжал пальцы. Ладно. Раз уж остался жив, почему бы не продолжить? Нламинер закрыл глаза и сделал основательный глоток. Вкус был резким, отрезвляющим, но не тошнотворным. Туман моментально рассеялся в глазах, и необычайная бодрость наполнила все его существо.

Нламинер попытался подняться и с удивлением осознал, что ни одна косточка не болит. Неподалеку лежал его "Покровитель", вложенный в ножны. Он оглянулся и встретился с уже знакомой ему парой глаз. Только теперь они были пронзительно-зеленого цвета. Показалось, что ли, успел подумать Нламинер и отступил на шаг от неожиданности.

Какое-то время они молча смотрели друг на друга. Рептилия была без накидки, ее единственной одеждой был сплетенный из полосок кожи пояс, что служил одновременно рюкзаком и бог весть чем еще. Ему показалось, что на шее рептилии сверкнул небольшой амулет, но, взглянув еще раз, он не заметил ничего.

Все, что можно было бы предположить, - что его новая знакомая женского пола. Ростом она была чуть больше пяти футов, но не казалась хрупкой или слабой: Нламинер помнил, с какой силой она отбросила его прочь от врагов.

- Рисса, - указала на себя рептилия, - Рисса Талашесс анс Шиора.

- Нламинер, - отозвался Нламинер. Рептилия говорила на Тален, и лишь едва заметное шипение отличало ее голос от человеческого.

- Анс-Шаар, - произнесла рептилия и протянула руку ладонью вверх. Помедлив секунду, Нламинер осторожно коснулся ее своей ладонью.

Ему показалось, что ладонь на миг охватил огонь. В ушах возникла и угасла высокая музыкальная нота, а на шее Риссы вспыхнул и вновь стал невидимым небольшой амулет.

- Ты спас мне жизнь, - продолжала рептилия, усаживаясь у камня. Нламинер вновь повторил ее действие и сел поблизости. - Теперь мы... - рептилия словно подбирала слова, - союзники, если ты не откажешься от моей помощи.

- Не откажусь, - услышал Нламинер свой голос. Отчего-то он был страшно смущен и слова давались с трудом. - Помощник из меня был, правда, неважный.

Они помолчали, и Нламинера неожиданно охватила волна спокойствия. Окружающий его пейзаж словно только что стал видимым: горный склон, низенькие изогнутые деревья, трава, прохладный воздух и ватные островки облаков на небе.

И черная пасть пещеры на склоне.

- Что ты там делал? - неожиданно спросила Рисса, поворачиваясь к нему.

Поколебавшись всего несколько мгновений, Нламинер описал ей вкратце все события, что случились с момента, когда их компания вошла в юго-западные ворота Сингары. Рептилия терпеливо выслушала его и покачала головой.

- Весьма безрассудно. Это был первый раз, когда вы решились на такое приключение? - Глаза ее на долю секунды приобрели оранжевый оттенок. Нламинер кивнул.

Рисса некоторое время размышляла.

- То, для чего я сюда спустилась, еще не завершено. Могу ли я попросить тебя помочь мне?

Нламинер кивнул, не раздумывая.

- Предстоит весьма опасная дорога, - предупредила Рисса.

- Если бы мы не встретились, я вряд ли пережил бы этот вечер, - ответил он. - Я тоже обязан тебе жизнью. Так что я согласен.

- Отправимся ночью, - ответила она. - Разбуди меня, если что-нибудь случится.

И сразу же уснула, укрывшись от солнца в тени большого камня.

Никогда прежде Нламинеру не предлагали дружбу и доверие столь стремительно. Впрочем, что-то подсказывало ему, что подвоха ждать не следует. Нельзя сказать, на чем основывалось это ощущение. Он знал это, вот и все.

Постепенно проснулся голод. Стараясь вести себя насколько возможно тихо, он перекусил остатками своего дорожного пищевого запаса и наполнил флягу свежей водой, спустившись немного вниз: там журчал небольшой ручеек.

Вернувшись к камню, он уселся, опираясь о его нагретый солнцем бок, и постарался не думать о тревогах и радостях, что свалились так неожиданно в таком количестве. Спокойствие нарушал лишь оскалившийся голодной пастью вход в пещеру. Что-то скрывалось там - голодное, настойчивое, ожидающее своего часа.

Он просидел так, пока солнце не стало опускаться за горизонт. Сон не шел, но вся усталость мало-помалу прошла.

* * *

Человек в черном плаще мрачно поднимался по Лестнице; потоки дождя хлестали, едва не сбивая с ног. Ливень был теплым, земля под ногами кипела, превращенная в предательскую кашу, скользкую и ненадежную.

Задержавшись на миг у входа в разрушенное теперь кладбище, он поднял голову и увидел два забранных ставнями окна на втором этаже здания.

- Понятно, - буркнул он себе под нос. - Теперь начинается самое интересное. Пожалуй, надо позаботиться о внешности.

Если бы его увидел сторонний наблюдатель, то, вероятно, бежал бы в панике, даже если бы дело происходило и не на острове с неважной репутацией. С каждым шагом части тела идущего меняли вид, размер, положение; из рукавов высовывались то ухоженные кисти рук человека, то массивные короткие лапы рептилии, снабженные двухдюймовыми когтями; ступни то обрастали шерстью, то меняли количество пальцев. Если бы не дымка, которая в этот момент скрывала контуры пришельца, более жуткого зрелища было бы не представить.

Он поднялся на второй этаж (следов от него не оставалось) и прошел сквозь стену в комнатку, в которой путешественники разбили свой лагерь. Оглянувшись, он увидел в проеме приоткрытой двери зал с фонтанами и Риссу, сидящую у одного из них. Перевел взгляд на вторую Риссу, безмятежно глядевшую в окно, и покачал головой.

- Нехорошо подсматривать, - сказал он, наклоняясь над Нламинером, - но всегда приходится. И растаял.

* * *

- Вот мы и встретились, - сказал незнакомец, по виду - ольт, закутанный в переливающийся многими цветами плащ, выходя из-за камня, рядом с которым устроилась Рисса.

Нламинер остолбенел. Это не могло происходить! Во сне он невольно просматривал многие моменты из прошлого - так иногда удавалось решить проблемы настоящего.

Но этого персонажа не могло быть в его воспоминаниях!

Оглянувшись, он увидел, что все вокруг застыло. Деревья перестали шевелить листьями на ветру, птицы замерли прямо в воздухе, и ни ветерка не проносилось мимо него. Наступила абсолютная тишина. Лишь биение сердца нарушало ее. Присмотревшись, Нламинер осознал, что весь окружающий мир - кроме них с пришельцем - стал черно-белым, потеряв все остальные цвета.

- Иначе бы ты испугался и, чего доброго, проснулся, - пояснил пришелец. - А это ни к чему. У нас с вами впереди и так достаточно забот.

- Я узнал тебя! - с жаром выкрикнул Нламинер, позабыв обо всем на свете. - Ты направил меня с поручением на этот остров! - Он пошарил вокруг себя, чтобы взять свой походный рюкзак, и осекся. В этом сне его быть не могло.

- Действительно? - с энтузиазмом отозвался незнакомец и огляделся. - Очень интересно! И о чем же мы говорили?

Похоже, это действительно сон, причем, скорее всего, кошмар. Иначе как объяснить, что он видит такое? Нламинер встал и заглянул за камень. Та Рисса спала и своим черно-серым цветом нисколько не отличалась от камня, у которого лежала.

- Она не проснется, - заверил его пришелец. - Считай, что ее вообще нет. Не отвлекайся. Итак, о чем мы беседовали?

Может быть, подумал Нламинер, проще рассказать этой галлюцинации все, что она хочет? Тут он осознал, что понимает, что все происходит во сне, и - во сне, разумеется, - огорчился. В кои-то веки выпадает шанс видеть столь яркий и управляемый сон - и чем приходится заниматься!

Он вздохнул и рассказал все, что помнил. Память его была необычайно цепкой и достоверной. Когда он завершил свой рассказ, с негодованием глядя на собеседника, тот кивнул, совершенно удовлетворенный.

- Вот теперь я готов, - сказал он невпопад и поднялся с камня. Плащ взметнулся вверх радужной волной и растекся по высокой фигуре ольта.

- Что же ты хотел? - спросил Нламинер, который неожиданно понял, что сейчас этот загадочный посетитель его сновидений уйдет так же неожиданно, как и вторгся.

- Я не могу тебе это сказать, - ответил тот серьезно. - Сейчас я покину тебя, и наш разговор ты вспомнишь очень, очень не скоро. Мне не позволено давать тебе никаких советов, кроме одного: оставайся самим собой. Вы вдвоем - необычайно удачная пара. Все, что вам нужно, вы найдете сами.

- Подожди! - крикнул Нламинер, но контуры пришельца растаяли, словно дым. Закатные краски вернулись на свои места, ветер освежил его горячую голову, и, подняв ее с камня, он никак не мог понять, что могло его разбудить. Рисса спала рядом, закат стремительно переходил в ночь, и густая ночная тишина окутывала все вокруг...

Тишина!

Ни всепоглощающего пения цикад, ни песен птиц, ни редкого писка мелких зверьков, ведущих ночную жизнь.

Полная тишина взамен этого. Нламинер проверил свой меч - в полном порядке. Он тронул осторожно руку Риссы, и она немедленно открыла глаза.

- Тихо, - шепнул он. - Что-то не в порядке. Слышишь?

Он сделал выразительный жест и обвел молчащие окрестности. Повернувшись к Риссе, он вздрогнул: ее не было.

Позади него послышался шорох. Он обернулся и увидел полностью снаряженную Риссу. В руках у нее поблескивал жезл, вторую она подняла предостерегающе: молчи! Нламинер застыл и медленно повернул голову к пещере. Откуда-то из ее глубин доносилась угроза, не облеченная в слова.

- Отступаем вниз, - шепнула Рисса. - Здесь мы в ловушке. Старайся держаться на открытом пространстве.

Из пещеры потянуло холодом, и Нламинер увидел нечто, выползающее из мрака. Хотя размерами оно и не отличалось от их прежних противников, даже издали было заметно, насколько оно вредоноснее. Трава, над которой оно перемещалось, чернела и съеживалась; с деревьев поблизости черным потоком посыпались листья. Нламинер ощутил исходивший от них залах - запах болезни, гниения, порчи - и с отвращением стряхнул их с себя.

Тень помедлила, затем простерла к нему свои бесплотные руки и, казалось, произнесла что-то не ощутимое для слуха. От этих слов кровь потекла медленнее в его жилах и страх накатил на него удушающей волной. Однако тело его оказалось сильнее разума. Он следил, как, отступив на шаг, выхватывает "Покровитель" из ножен и становится в оборонительную позицию.

Наваждение прошло. Тень стояла перед ним, не решаясь касаться ярко сияющего острия оружия. Он всем телом ощущал тлетворные эманации чудовища, что продолжало высасывать жизненные силы изо всего, что находилось вокруг, - травы, деревьев, животных и его самого. Нламинер решился, и меч его скользнул к конечности призрака. Послышалось злобное шипение, и другая рука обожгла левую часть его головы. Нламинер ощутил, как ледяная боль пронзает голову, и едва не выронил оружие. Тень оказалась едва ли не проворнее своих меньших сородичей. Она была повсюду: туманные, смертельно опасные щупальца, казалось, заполняют все вокруг. Он отступал осторожно, парируя каждый возможный удар противника, но долго так продолжаться не могло.

Собравшись, он сделал глубокий выпад и погрузил клинок в черные глубины призрака. Меч застрял в вязком теле, раскалился добела и начал оплавляться. Нламинер даже не пытался его извлечь и откатился назад, судорожно хватая ртом обжигающе холодный воздух. Призрак яростно бил вокруг себя едва заметными конечностями и стонал на многие голоса.

В мертвенно-бледном свете, что исходил от испаряющегося оружия, стало видно, как из глубин пещеры появилось еще три таких же призрака. Риссы нигде не было, и Нламинер понял, что теперь-то он погиб. Тени развернулись цепью и заскользили к нему с ужасающей скоростью. Нламинер оглянулся: позади была пропасть. Тридцать футов для отступления. Потом - только вниз.

Он не успел заметить, как это произошло. Казалось, что солнце на миг взошло прямо над его головой. Ослепляющий, невыносимо горячий сгусток света повис между ним и призраками, от которых протянулись дрожащие длинные тени.

В несколько мгновений все было кончено. Тени съежились, поплыли неровными волнами. Запах свежести и грозы наполнил мир. Какое-то время Нламинер, видел все пространство вокруг одновременно. Рисса, притаившаяся среди деревьев, воздевшая руку к небесам. Тени, беспорядочно протянувшиеся во все стороны. Силуэты птиц, выхваченные вспышкой из темноты. Каждый камушек, травинка, каждый изгиб земли под ногами были пронзительно ясными и осязаемыми.

И все завершилось. Рисса вышла из-под укрытия и подошла к нему. Ее прохладные пальцы прикоснулись к голове, и ожог от призрачной руки перестал донимать дергающей, назойливой болью.

- Ничего страшного, - донесся до него голос - Дважды в день попасть под такое - не каждый выдержит. Еще два дня отдыха, и будешь в полном порядке.

- Почему ты не нападала раньше? - спросил он вяло. Боли не ощущалось, чувствовалась только невероятная усталость. Должно быть, действие травяного напитка закончилось.

- Надо было бить наверняка, - ответили ему. - А для этого требовалось выманить их всех наружу. Тебе это удалось.

- Тебе невероятно везет, - добавила Рисса после того, как он уснул. - Немногие пережили бы и один удар. Что ж, надеюсь, что ты поделишься своей удачей.

Глава седьмая

Ставни распахнулись, и свежий воздух ворвался внутрь, разгоняя гарь и прогоняя остатки сна. Нламинер поднялся с пола, щурясь и часто моргая. Рисса завтракала, сидя за столом. Ее чешуя еще не успела высохнуть от морской воды.

Он мысленно взвыл и пожелал, чтобы на этом острове водился хотя бы один заяц. Или сурок. Что угодно съедобное. Уж он бы выследил его! О боги, все сокровища Палнора за кусок хлеба!

Нламинер поднялся и заметил цепочку темных следов, ведущих от стола к двери. Принюхался. Пахло чем-то мерзким.

- Откуда это? - указал он на пятна в величайшем удивлении. - Я хотел сказать, доброе утро. Что здесь случилось ночью?

Рисса коротко рассказала о "встрече" с неизвестным, умолчав о втором своем видении. Нламинер осторожно подошел к двери и выглянул наружу. Разумеется, там был коридор и мокрые следы, тянувшиеся от лестницы.

- Нда, - вздохнул он. - У меня тоже был очень странный сон. Я... - Он замер. Темная пелена опустилась где-то в глубине его памяти. - Очень интересно. Я помню, что видел крайне странный сон, но не помню ни одной детали. Уже второй раз я забываю вещи, которые только что помнил. Как по-твоему, это нормально?

- Нет, - ответила она коротко.

- Все время хотел спросить. - Нламинер сел рядом, - Твоя магия может вернуть память?

- Иногда. - Рисса пожала плечами. - Ты действительно хочешь, чтобы я попробовала?

Он выдержал взгляд ее оранжево-зеленых глаз и покачал головой.

- Пожалуй, что нет, - ответил он, поджав губы. - По крайней мере, не сейчас. Сейчас я хотел бы заняться вон той надписью. - Кивок в сторону стола. - Или есть другие предложения?

- Мы тщательно осмотрели только две комнаты, - ответила рептилия. - Пока что мы не нашли ничего, что объясняло бы, почему нас заставили прибыть именно сюда. Кладбище разрушено, так что там мы ничего не узнаем. Подземный храм тоже разрушен.

- Храм? - удивился Нламинер. - Это был храм? Там, где водоем и ящеры? Чей же? Рисса вздохнула.

- Надо заняться твоим образованием. Это был храм Андринкса, Властителя Времени. Правда, он скорее не зависит от времени, чем повелевает им. Так что гордись, у тебя в кармане лежит знак на память от одного из величайших богов.

Нламинер покопался и извлек ключ. Тот самый, с той памятной встречи у святилища близ Анлавена. За прошедшие годы ключ не утратил своей привлекательности.

Рисса осеклась.

- Я говорила о шарике, который ты подобрал. Откуда у тебя это?

Нламинер вздохнул не менее тяжко.

- Похоже, нам предстоит рассказать друг другу множество вещей, - заключила рептилия. - Позже. Я пойду осмотрю здание. Кстати, не забудь позавтракать.

Нламинер положил шарик рядом с ключом и посмотрел на них. Куда ни глянь, кругом боги. Слишком много богов, надо признаться, для такого крохотного клочка суши.

Какая-то мысль шевельнулась в глубинах его сознания.

- Слишком много богов, - повторил он вслух и спрятал оба предмета.

Затем вернулся к камину и принялся разводить огонь.

* * *

- Учитель, что такое Анс-Шаар? - спросил Нламинер у Инлеира три года спустя после своей первой вылазки в Сингару. Распрощавшись с Риссой через три недели после их встречи, он посетил почти все города Западного Архипелага, подрабатывая охранником и постепенно совершенствуя свою магию.

Так прошло еще шесть лет.

Собственно, Инлеир уже не был его учителем. По крайней мере, официально. Закончив первые три года обучения, Нламинер, как и его сверстники, находился перед выбором: остаться магом с начальными знаниями, вполне годными для мелких бытовых целей, или же поступить на более серьезные - и более ответственные - курсы. Вопрос был далеко не праздным, требования к студентам были высокими, но и времени на размышление давалось неограниченно много.

Инлеир откинул капюшон, под которым обнаружились короткие кудри серо-стального цвета. Глубокий шрам, начинаясь у правого виска, продолжался далее где-то под волосами. Он скрывает шрам, подумал Нламинер, несказанно удивившись такому жесту. Интересно, почему?

- Где ты это слыхал?

- Так мне сказали... несколько лет назад.

- Ага. И кто эта твоя новая знакомая? - Инлеир хитро прищурился, и огоньки зажглись в глубине его темных глаз.

Теперь настала очередь Нламинера удивиться.

- Откуда вы знаете, что это "она"?

- Сейчас объясню. Пока же ответь, ты пытался ее расспрашивать об этом?

- Нет, - честно признался он.

- Правильно. - Маг откинулся в кресле. Они сидели на одной из площадей, где Нламинер случайно заметил своего прежнего наставника. Само то, что вечно занятый маг спокойно проводил время за прохладительными напитками, было достойно удивления. Однако то, что Инлеир был настроен поговорить, и вовсе оказалось величайшей удачей!

- Скажу пока одно: твоя знакомая - важная фигура в их иерархии.

- В чьей?

- Хансса. Кстати, весьма многочисленная раса, но очень скрытная. Ты когда-нибудь замечал их в Оннде?

- Нет, ни разу, - ответил Нламинер, вспоминая Риссу. Положительно, ее соплеменники бросались бы в глаза в любом месте города.

- То-то и оно. А тем не менее их здесь тысячи.

- Не может быть! - вновь поразился Нламинер.

- Может. Кстати, Оннд - один из древнейших городов, и здесь представлены практически все расы. Тебе, наверное, кажется, что здесь только человекообразные расы, такие, как люди, ольты, найя, дарионы и некоторые другие. Однако здесь есть все. Просто не все их замечают.

Вернемся к твоему вопросу, - продолжил маг. - Насколько я понял, ты практически ничего не знаешь о хансса. При условии, конечно, что твоя знакомая ничего не рассказывала.

- Пожалуй, что ничего.

- Кое-что я знаю. Знаю, что их цивилизации несколько десятков тысяч лет, что живут они не менее шестисот лет...

- Шестьсот лет! - воскликнул Нламинер, облизывая клыки. Для него это действие означало крайнее удивление. Многие случайные свидетели, однако, воспринимали его клыки как демонстрацию несколько других намерений.

- ...и имеют очень сложную систему взаимоотношений. Там сотни названий, в которые я не стану вдаваться. Очень большое внимание они уделяют представителям других рас. Тебе предложили очень своеобразные взаимоотношения... в Тален нет нужного слова... в общем, это сочетание одновременно личного друга, союзника, отчасти собрата по культу и кое-чего еще. Я сам не вполне понимаю их психологию - вероятно, никто, кроме хансса, ее не поймет, - но тебе дано весьма привилегированное положение в их сообществе. Не исключено, что это тебе еще пригодится. Такие вещи не делаются просто так.

- Надо же! - пробормотал Нламинер. - А откуда вы сами это знаете?

- У меня не менее высокое положение среди хансса, - ответил маг просто. - Когда-то я был у них послом. Еще во время войны на западе. Кстати, неподалеку от Сингары. Около ста двадцати лет назад.

Они помолчали несколько минут. На площади царило обычное оживление, но в небольшой закусочной на свежем воздухе, где они сидели, народу было немного. Нламинер время от времени бросал осторожный взгляд на прохожего, гадая, какое лицо скрывается на самом деле под видимым обликом.

- Я рекомендую тебе обратиться в городскую библиотеку, - сказал маг серьезно. - Почитай труды о хансса. Потерять их расположение не очень трудно, и было бы обидно попасть впросак по неведению. Я сам зайду туда и попрошу дать тебе доступ к соответствующим записям.

- Так эти сведения не для всех?

- К сожалению. Мы живем без войн всего лишь сорок три года. Возможно, что нам удалось наконец найти способ предотвращения межрасовых конфликтов, - но пока опасность сохраняется, будет и тайное знание, недоступное большинству. Впрочем, боюсь, что так будет всегда.

- Как мало мы знаем друг о друге...

- Вовсе нет, - возразил Инлеир. - Ты знаешь, на каких условиях было заключено последнее перемирие? Наблюдатели от всех рас, заинтересованных в прекращении войн на Ралионе, присутствуют во всех мало-мальски значимых населенных пунктах друг у друга. Явно или нет, как шпионы или советники, послы и прочее. Помимо всего, это должно свести к минимуму риск сговора и попытки вновь начать раздел территорий.

- Так что же выходит, не все расы заинтересованы в мире?

Инлеир вздохнул и посмотрел куда-то поверх Нламинера.

- Во-первых, не все считают необходимым как-то фиксировать свое мнение. Хотел бы я посмотреть на дракона, который снизойдет до подписания - хотя бы и формального - какого бы то ни было перемирия! Во-вторых, у некоторых рас нет понятия о едином управлении. В таких случаях мир подписывали заинтересованные области - княжества, королевства, называй как хочешь. В-третьих, некоторые расы рассеяны по всему миру и во многих случаях никогда не собираются в больших количествах. Не стану утомлять тебя другими подробностями. Нламинер вновь облизал клыки.

- А я-то считал, что мы живем в относительно спокойном мире. Не очень безопасном, конечно, но не в таком беспорядочном. Лучше бы я не спрашивал...

Инлеир поднял вверх указательный палец.

- Правило номер два, помнишь? Не следует стремиться получать сверх необходимости. Знать много о мире - значит пребывать в большем беспокойстве. Никогда не пересекай границы известного без веских причин. Пока что твое любопытство сходило тебе с рук...

"Я бы так не сказал", - подумал Нламинер, погладив побелевший после общения с нежитью мех на голове.

- ...но когда-нибудь может и не повезти. Инлеир щелкнул пальцами и прислушался.

- Мне пора. Спасибо, Нламинер, за беседу. Пожалуйста, зайди ко мне в школу до отправления куда бы то ни было. Я, помимо прочего, Наблюдатель в Оннде, и все, что ты сочтешь нужным рассказать, будет очень интересно многим другим.

Они распрощались.

"Пожалуй, пока из города уезжать я не стану", - решил Нламинер, двигаясь не спеша в сторону гавани.

Поглазев на корабли и послушав свежие новости, он направился к ближайшую гостиницу, чтобы обдумать свои планы. Заработанного ему должно хватить на несколько месяцев, а за это время он найдет, чем заняться.

Он прошел всего лишь полмили, когда кто-то осторожно потянул его за руку.

- Я слыхала, что ты ищешь, чем заняться? - спросили его.

* * *

"По...л тре... кни.а с.... вв.... с. ве... ап.."

Нламинер очнулся от воспоминаний и понял, что уже час сидит, глядя на проплавленные буквы.

"По...л" - несомненно, "подвал". Это-то понятно. Если бы Рисса что-то обнаружила поблизости, она давно бы уже сказала. Стены достаточно тонкие, скрытых помещений над землей не должно быть - план маяка висит в нескольких местах здания, и ни одна копия существенно от других не отличается. Значит, что-то должно быть под землей. "Если только здесь нет порталов", - возразил внутренний голос. Нламинер поморщился. Пока лучше думать, что здешние подземелья, как и положено нормальным классическим подземельям, не меняют своего вида каждые несколько минут и что каждая дверь, сколько бы раз ее ни открывали, будет вести в одно и то же место. Правда, дверь из их комнаты вела ночью куда-то... Впрочем, это было что-то вроде сна.

"Кни.а" - книга? Третья книга? Где здесь есть книги, среди которых можно найти третью? Разумеется, напротив. Нламинер вышел на минутку в библиотеку и быстро вернулся. Понятно. "Третья книга слева вверху". Какая-то простая загадка...

Третьим слева - если считать полки, стоя лицом внутрь помещения, был объемистый том всяческих путевых заметок и описаний народов Ралиона. Нламинер посмотрел: издано сто сорок лет назад. Ну да, небось, полным-полно всяких сказок. Искать в такой книге что-то полезное и связанное с маяком?

На всякий случай он прихватил книгу, которая была бы третьей слева, стой он лицом в противоположную сторону. Это был справочник по наиболее известным архитектурным сооружениям Ралиона. Тоже очень полезный, несомненно. Тот, кто оставлял это послание, большой шутник.

Но вот последние слова никаких идей не навевали.

Он сидел, листая пожелтевшие страницы, поражаясь фантазии автора, смехотворным подчас воззрениям путешественников прошлого, когда появилась Рисса и села поближе к камину.

- Холодно, - сообщила она. - Очень холодно для середины лета. Ужасные сквозняки во всех этих комнатах.

Нламинер показал ей книги и сел, прислушиваясь к завывающему за окнами ветру. Рисса захлопнула ставни и вернулась к очагу.

- Иначе, - пояснила она, - и в спячку впасть недолго.

- Вы впадаете в спячку? - поразился Нламинер.

- В прошлом, - ответила она, держа руки у огня. - Будь со мной все мое снаряжение, мне и зазимовать ничего бы не стоило.

Нламинер посмотрел на останки мебели - последний запас дров. Дня на два хватит, не более. Что делать потом - совершенно неясно.

- Слушай, - повернулся он к Риссе. - Не может быть, чтобы здесь топили одними дровами. Даже когда здание еще не было разгромлено, потребовались бы тонны дерева! Что, его везли с Материка?

- Почему бы и нет? - пожала плечами она. - Один раз в год - не так уж и дорого, если речь идет о безопасности многих десятков кораблей.

- Но камин есть только в этой комнате! Как обогревались остальные? Рисса задумалась.

- Должно быть, какое-то центральное отопление. Я, правда, не помню, чтобы оно было на планах, но что в этом такого интересного?

Нламинер поднялся.

- Где-то в кладовках я видел зимние одежды, - сказал он, подбрасывая новое полено в огонь. - Поищу, может, там что-нибудь найдется.

- Отвратительная погода, - пробормотала Рисса, поворачивая хвост к огню. - Не хватало только замерзнуть.

Нламинер шел, сжимая в руках изрядно пострадавшую от воды, моли и времени меховую накидку, и прислушивался к каждому звуку. Снаружи уже бушевала метель. Если бы он не видел это своими глазами, нипочем бы не поверил. Позавчера - лето, жаркое и влажное. Вчера - осень, с опаданием листьев, дождями и непрекращающимся ветром. Сегодня - уже зима. Чертовски быстро идет здесь время!

Обратившись лицом туда, где должен был быть Континент, он прищурился, стараясь сквозь вращающийся снежный туман увидеть хотя бы один блик света, хоть какое-нибудь свидетельство существования цивилизации. Но тщетно.

Осколки путеводного шара на крыше время от времени испускали болезненный, неровный свет. Он выхватывал из снежного вихря фантастические, эфемерные картины, от которых становилось не по себе.

Он вернулся в их комнату и вздохнул с облегчением. Как тепло!

Рисса дремала у огня.

Нламинер постоял у окна и вздрогнул. Шаркающий звук донесся до него, словно из другой вселенной - так, что его можно было бы счесть игрой воображения. Он повернулся к Риссе. Та спокойно спала, практически беззвучно и неподвижно - как обычно.

Нламинер повесил на пояс ножны с мечом и выскользнул из комнаты. Сквозняк оплакивал что-то в концах коридора, и отдельные снежинки весело кружились в воздухе. Пыли на полу уже не было - пол был чист и даже, кажется, натерт. Скоро новый, снежный ковер украсит большинство здешних комнат.

Шаркающие звуки донеслись вновь, откуда-то снизу. Нламинер обнажил клинок и поразился: голубое пламя плясало по нему, то пригасая, то проносясь яркими волнами. Нламинер подобрался к лестнице и заглянул вниз. Никого. Ни теней, ни запахов. Он скользнул по каменным ступеням вниз и выглянул за угол. Одна из дверей была приоткрыта. Звук доносился изнутри.

Может, стоит все же разбудить Риссу? Ее чутье никогда прежде не подводило... за исключением тех случаев, когда она полагалась на его чутье. "Что-то с ней не так, - подумал Нламинер, стараясь ни звуком, ни движением не выдать своего присутствия. - Совсем уж врасплох ее не застать. Если что - подниму шум погромче".

Он вжался в стену и подкрался к косяку. Изнутри тянуло запахом горящих дров, пыли и чего-то еще. Слабый скрип. Свист ветра в щелях. Что там происходит?

Нламинер беззвучно возник в проеме. Кто-то, сгорбленный, закутанный в старую шубу, сидел за столом и медленно, словно с трудом, писал в старой потрепанной книге. В камине рядом едва-едва теплился огонь. Нламинер быстро огляделся. Что-то сродни видению Риссы. Очень настоящее, но... не настолько, насколько он сам. Впрочем, раз уж у нас тут летом зима, почему бы не появиться еще одному жителю?

Он медленно, шаг за шагом, приближался к сидящему. Сказалась многолетняя привычка. Ни одна половица не скрипнула под ногами, ничто не захрустело и не покатилось. В кресле сидел, видимо, человек: пальцы были узловатыми, почти коричневыми, но явно человеческими. Пальцы старика или тяжелобольного.

"Лето 102/4.", - прочел Нламинер из-за его спины, уже не сильно беспокоясь о своей безопасности. Он стоял чуть боком: если кому-то еще вздумается пробраться в комнату, он заметит пришельца. Сидящий же, судя по всему, не был опасен. Он прислушался и вновь осторожно наклонился над книгой.

"Метель и сильный ветер продолжаются уже третий день. Нет никакой возможности ухаживать за шаром: от холода я чувствую себя гораздо хуже. Если не прибудет корабль с топливом, то до конца лета я просто не доживу".

Сидящий неожиданно поднял голову и посмотрел Нламинеру в глаза.

Огромного усилия воли ему стоило не закричать от ужаса.

Мертвое лицо открылось его глазам. Оно выглядело так, словно в течение многих лет постепенно отваливалось кусками и недостающие части замещались первым попавшимся материалом. По всем законам природы человек с таким лицом не мог быть живым.

Человек поднялся из кресла и двинулся прямо на Нламинера. Тот, потрясенный, не сдвинулся с места, и случилось нечто странное: человек прошел сквозь него. Кряхтя (судя по движениям), взобрался на небольшую складную лестницу, чтобы поплотнее закрыть створку окна. Нламинер, не веря своим глазам, потрогал стол, украдкой пошевелил страницу книги, дотронулся до чернильницы. Все совершенно материально.

Человек подошел, сгибаясь в три погибели, к очагу, что-то беззвучно сказал и вышел прочь из комнаты. Поборов крупную дрожь, что не позволяла ему пошевелиться, Нламинер направился следом. Не было смысла таиться от старика: все равно он его не заметит.

Он двигался вслед за человеком, заглядывая во все комнаты, поражаясь произошедшим там переменам. Что-то тихонько стучало и бурлило на кухне - кастрюля, стоявшая на плите. Связка ключей лежала рядом с люком, закрывающим спуск в подвал. Человек с величайшим усилием открыл люк (Нламинер подумал, что тут-то ему и наступит конец) и исчез в темноте внизу. Вскоре там зажегся неровный желтый свет, и Нламинер поспешно спрыгнул вниз. Облачко пыли поднялось из-под его ног. Человек тут же обернулся (Нламинер отвел взгляд в сторону), посветил вверх и что-то произнес. Затем, покачав головой, скрылся там, где Рисса обнаружила сгнившие мешки с провизией.

Все там было чисто и аккуратно. Никакой плесени, никакого запаха гниения. А у самого входа был еще один люк (как это мы его пропустили?), в который человек и спускался. Нламинер подошел и заглянул внутрь. Внизу аккуратными рядами стояли какие-то бутыли, свертки, тюки. Пахло пылью. Человек тащил что-то скрежещущее. Вскоре он вернулся со своей поклажей к люку. Это была вязанка дров.

Нламинер привидением следовал за этим существом, все более проникаясь ощущением нереальности. Старик обошел все комнаты, наверху и внизу (заглянул и в ту, где по-прежнему безмятежно спала Рисса), и неожиданно вновь направился в подвал.

В этот раз он двинулся туда, где находилась оружейная. Зачем, интересно? С кем он собрался воевать?

Дверь распахнулась, но никакой оружейной там не было. Да и зачем такому сторожу оружие? Все пространство внутри занимали четыре огромных, высеченных в камне концентрических круга. Посреди черным туманным облаком висел портал. Изящная вязь неизвестного (дарионского - судя по начертанию) языка украшала каждый круг. Понять бы еще, что все это значит!

Человек поднял руку, и внешний круг осветился. Левой рукой старик принялся чертить в воздухе некий знак, контуры которого загорались ярким фиолетовым свечением. Нламинер видел, как шевелятся губы человека, но не мог угадать ни единого слова. Круг погас, и человек сделал шаг вперед. Новый знак - новые безмолвные слова - новый круг гаснет, и снова шаг вперед. Когда перестал светиться и последний круг, портал издал мелодичный звук, и Нламинер вздрогнул. То, что все действия старика были безмолвными, усыпляло бдительность. До чего же напряжены нервы! Он вытер пот с лица и осторожно выдохнул.

Человек постоял у портала, коснулся его рукой и, горестно опустив голову, отправился восвояси. Каждый круг чуть загорался, когда идущий пересекал его, а портал постепенно переставал светиться. Наконец старик исчез где-то наверху и заскрежетал люком.

Запустив крохотный магический "фонарик", Нламинер осторожно поднес руку к границе внешнего круга. Неприятное покалывание стало ощущаться на расстоянии нескольких дюймов, и острая боль - словно от нападения электрического ската - пронзила кисть, когда он попытался пересечь невидимый барьер.

Все понятно.

Дождавшись, когда замолкнут шаги наверху, Нламинер сдвинул люк в сторону и бегом бросился наверх, вознося молитвы всем богам, чтобы линии каждого из четырех знаков не стерлись из его памяти.

* * *

Немалых трудов стоило убедить Риссу, что все, увиденное им, действительно происходило.

- Мы здесь одни, - сказала она уверенно - Не считая, конечно, крыс и прочей мелочи. И были одни.

- Что мне, по-твоему, все это приснилось? - возмутился Нламинер.

Они посмотрели друг другу в глаза.

- Нам осталось только поссориться, - ответила Рисса дружелюбно, но с тончайшей ноткой холода в голосе. - Хочешь посмотреть?

Нламинер кивнул. Рисса взяла его за руку, и окружающий мир чуть-чуть расплылся.

- Закрой глаза и мысленно осмотрись, - сказала Рисса.

Даже с закрытыми глазами он увидел себя и Риссу - как два туманных, но вполне различимых силуэта. Где-то под ногами мельтешили многочисленные белые пятнышки. Нламинер попытался вглядеться в пятна - по очертаниям это были мелкие грызуны, какие-то ящерки, всякая мелочь. Смутные туманные пятна за пределами острова. Рыбы? Дельфины? Он не мог сказать точно. Рисса отпустила его руку, и окружающий мир вернул четкие контуры.

Нламинер разжал кулак, и они оба уставились на небольшой прозрачный шарик, что все это время лежал там.

- Вот как? - с удивлением произнес Нламинер и аккуратно уложил шарик обратно в кармашек. Рептилия, не мигая, следила за ним.

Цвета окружающего казались теперь куда более яркими.

- Пойдем посмотрим, - махнул он рукой. - Даже если здесь никого нет, я нашел место, где мы не были. И вот это. - Он помахал в воздухе листком бумаги с наброском каждого из четырех начертаний.

Рисса кивнула.

- Пойдем. Тем более что нам еще предстоит решать, как отсюда выбраться.

* * *

Где-то на северном берегу материка, возле того места, где кончаются обширные Лерейские болота, находится множество поселений. Порты там, хоть иногда и замерзают, неизменно деятельны, а поток посещающих их не иссякает.

Кое-кто из предприимчивых жителей пытается выращивать на болотах некоторые редкостные растения, грибы и мхи, кое-кто исследует самые гиблые места в поисках неожиданных находок. Постоянно движущаяся трясина, постоянная опасность, угрожающая жителям, - от болезней ли, что в изобилии подстерегают незадачливого путешественника, от редких, но ужасных обитателей трясин, от самих болот, что то и дело меняют свои границы, - все это никого не оставляет равнодушным.

Человек в сером, подбитом мехом плаще побродил по городу, что всегда несколько притихал по вечерам, прошелся по длинным торговым рядам и повернул к западной окраине городка Лерей. Посмотрев в сторону слоя тумана, постоянно плывущего над болотами, он углубился в лабиринт мелких, древних построек и не колеблясь направился к одному из домиков. У входа в него упражнялся жонглер. Жонглер был молод - лет двадцать с небольшим, - но самое поразительное, что с первого взгляда человек в плаще не смог понять, мужчина перед ним или женщина. Ни лицо, ни одежда - ничто не позволяло выбрать, как обратиться к улыбающемуся артисту. Он подождал завершения нескольких особенно впечатляющих каскадов, пару раз хлопнул в ладоши и сказал:

- Приветствую. Времени у меня довольно мало, и я сразу перейду к делу. Мне нужны твои хозяева.

- Хозяева? - удивился жонглер. Голос его (или ее?) также был бесполым. Человек в плаще покачал головой.

- В настоящее время я ни на кого не работаю, - продолжал жонглер, опускаясь на низенькую скамейку возле дома и вытирая пот со лба. - Может быть, вы ищете хорошего, профессионального артиста? Я с удовольствием поработаю на вас. Это лето - не лучший сезон.

- Я говорю о настоящих хозяевах, Шин-Арон, - ответил человек, внимательно наблюдая за собеседником. - У меня действительно мало времени. Мне нужно их увидеть.

Выражение лица жонглера не изменилось.

- Не вполне понимаю, о чем вы, уважаемый, - было ответом. - Кроме того, вы назвали не мое имя.

- "Там, где солнце не светит, где не светит луна, там мой мир и покой", - продекламировал человек и оглянулся. Никого не было поблизости. Когда он перевел взгляд на жонглера, тот держал в руке не горящий факел, а узкий поблескивающий меч. Улыбка по-прежнему держалась на губах, но глаза уже не улыбались.

- Тот, кто знает чрезмерно много, не всегда в состоянии справиться с грузом знания, - сообщил жонглер. - Известно ли тебе, уважаемый, что я теперь сделаю с тобой?

- Сначала я должен увидеть их, - повторил его новый знакомый. - Остальные проблемы можно обсудить позже.

- Забавно, - проговорил жонглер, опуская меч в ножны. Теперь вместо карнавального костюма он был облачен в какое-то подобие просторного халата. Ткань была почти черной и слабо шелестела при каждом движении. - Впрочем, почему бы и нет? У людей иногда бывают самые причудливые желания. Следуй за мной, странник, если не передумал. Или беги, если надеешься скрыться от меня.

Странник пожал плечами, откинул небрежным движением волосы со лба и вошел вслед за жонглером в полутемный дверной проем.

* * *

Угли в очаге еще тлели.

Эта комната была второй и последней жилой комнатой, в которой был камин. Судя по всему, подумал Нламинер, не для обогрева.

Настоящий обогрев осуществлялся как-то по-другому.

Рисса смотрела на камин широко открытыми - на этот раз ярко-желтыми - глазами. Она наклонилась над очагом, принюхалась. Скривилась. Столь же тщательно исследовала журнал для записей. Осмотрела всю комнату.

- Этот человек серьезно болен, - ответила она наконец. Нламинер был слегка разочарован. Рисса ничем не выдала своего удивления, никак не отреагировала на встречу с тем, что считала невозможным. - Очень странно... - Глаза ее вновь позеленели.

Они отправились в путешествие по маяку, посещая те комнаты, куда заходил таинственный старик. На плите (которая была еще теплой) остывала кастрюля с чем-то - на запах - вполне съедобным. Ни следа пыли, разорения, запустения. Подобрав ключи с пола, они спустились в подвал.

Рисса долго прислушивалась к чему-то, прежде чем позволила Нламинеру спрыгнуть в очередной люк. Спустившись туда, Нламинер не смог не издать возглас удивления.

Чего здесь только не было! Аккуратно перевязанные связки дров, от которых шел слабый смолиста запах. Кучи угля. Небольшая с виду печь, вмурованная в дальнюю стену. Помещение было низким, и Нламинеру пришлось пригнуться, чтобы не собирать макушкой паутину. Бутыли с маслом для освещения, какие-то другие фляги, бутылочки, свертки... Несколько сундуков, тщательно прикрытых плотной тканью. Откуда все это?..

Рисса направлялась куда-то в дальний конец этой потайной кладовки. Нламинер увлекся чтением запылившихся этикеток на бутылях и не сразу отозвался, когда его позвали. Он помог Риссе оттащить несколько мешков с углем. Обнаружилась небольшая выемка в стене, в которой валялось нечто, покрытое угольной пылью.

Рисса сдернула покрывало, и высохшее лицо, с обладателем которого Нламинер познакомился недавно, открылось их глазам. Он сглотнул и отступил на шаг назад. Изуродованные губы скривились в чудовищной усмешке, взгляда на которую хватило бы, чтобы самому сойти с ума.

- Закрой его, - прошептал он хрипло, схватившись за грудь, в которой неожиданно стало больно. Рисса не слышала его, осматривая останки, и Нламинер уселся прямо на пол, подальше от страшной находки.

- Он мертв уже несколько лет, - сообщила Рисса, отряхивая черную пыль с ладоней. - Что с тобой?

- Сейчас пройдет, - ответил он слабо.

- Убит ударом по голове. Странно, что он так хорошо сохранился... Впрочем, для нас это не представляет никакого интереса.

Она задумчиво рассматривала Нламинера, лицо которого по-прежнему было серым.

- Сейчас мы поднимемся наверх, - говорила она, помогая Нламинеру встать и добраться до выхода. - Ты запрешься в комнате, а я отправлюсь за помощью. Мне очень не нравится то, что здесь происходит, и, видимо, надо рискнуть.

Нламинер пришел в себя довольно быстро и до комнаты добрался уже своими силами. Там, усевшись на скамью, он наблюдал, как Рисса сцепила руки и пропела что-то, отчего все металлические предметы в комнате отозвались тонким хрустальным звоном. Улыбнувшись, она закрыла глаза. Над ее головой открылся светящийся изнутри "проход" и закрылся вновь, как только ее тело поблекло, стало прозрачным и рассеялось.

Почти тотчас Нламинер услыхал, как что-то словно шумно выдохнуло - так мог бы выдохнуть гигант, подслушивающий за крохотной дверью этой комнаты, который, забывшись, перестал сдерживать дыхание.

Дверь комнаты с треском распахнулась, и второй Нламинер, улыбаясь, с рукой, поднятой в приветственном жесте, вошел в комнату. За дверью открылась пустота; Нламинеру померещились мерцающие огоньки, туманности, шелест ветра.

- Вот мы и встретились, - сказал его двойник, усаживаясь рядом на скамью. Голос был, видимо, его собственный: слегка гортанное "р", едва заметные следы свиста. - Я не смогу беседовать долго, но в присутствии твоей назойливой подруги беседы бы вовсе не получилось.

Нламинер закрыл глаза и посидел несколько секунд, прежде чем открыть их вновь.

* * *

"Это я уже слышал", - чуть было не вырвалось у него. Однако внутренний голос, в котором он до сих пор ни разу не усомнился, посоветовал не говорить двойнику о предыдущем ольте, с которым не так давно довелось поговорить.

- Ты уже говорил с ней. - Нламинер говорил утвердительно.

Тот кивнул. Нламинер заметил, что двойник держится с достоинством, которое пристало бы королю. Одет он был весьма просто - такую же поношенную одежду носил он сам несколько лет назад. "Запомни это, - сказал внутренний голос. - Каждая мелочь имеет смысл".

- Так что же ты хочешь от нас?

- Ты когда-нибудь слышал о Суде Смертных?

Нламинер покачал головой. Кое-что он знал, но было интересно услышать это от чужака. Тот устроился поудобнее, насколько позволяла простая каменная скамья, и начал рассказывать.

Нламинер украдкой скосил глаза под скамью и облегченно вздохнул про себя. И он сам, и его собеседник отбрасывали тени, как и подобает нормальным людям. Может, хоть это не сон!

По словам чужака, Суд Смертных собирался в тех исключительных случаях, когда божества и им подобные силы не могли договориться самостоятельно без развязывания опустошительных войн во всех аспектах реальностей. Божества выбирали незаинтересованных лиц - тех, кто отличался бы ясным умом, но не имел бы никакого отношения к конфликту. В указанное время собирались все избранные судьи и выносили вердикт. Этот вердикт был окончательным, каким бы он ни был.

- Понятно, - кивнул Нламинер. - Но мы-то здесь при чем?

- Я предлагаю тебе стать одним из судей.

- Почему бы не попросить об этом как-нибудь проще? - Нламинер припомнил все странные события, что произошли в последнее время, и рассердился. - Если то, что происходило, - способ убеждать, то я скорее убежден не помогать тому, о ком идет речь. Или той. Не имеет значения.

- Боюсь, что ты неправильно понимаешь. - Собеседник вздохнул, но в глазах его блеснули огоньки, не ускользнувшие от Нламинера. - Не я... не тот, кто послал меня к тебе, сделал все это. Это работа тех из богов, кто не хочет, чтобы Суд состоялся. - Он нервно постучал пальцами по сиденью.

- То есть если мы выберемся отсюда...

- ...То за ваши жизни я не дам ничего стоящего.

- А доказательства? Собеседник встал.

- Доказательства у тебя будут достаточно скоро. Но я очень бы рекомендовал тебе согласиться сейчас и помог бы тебе... помог бы вам обоим укрыться до начала Суда там, где никто вас не найдет.

Нламинер тоже встал.

- Я все же предпочту дождаться помощи и обдумать твои слова позже.

- До чего же вы, смертные, одинаковы. Ну что же, думай... Для этого у тебя будет достаточно времени.

- Как зовут того, кому нужно мое содействие?

Двойник промолчал. Он открыл дверь и ступил за порог, прямо в черную пустоту. И обернулся.

- Только на помощь извне я бы на твоем месте не рассчитывал.

Дверь с грохотом захлопнулась.

Почти немедленно у потолка открылся "проход" в никуда, и из него вывалилась Рисса. Она тяжело дышала, пальцы были сжаты в кулаки. Рисса взглянула в глаза Нламинера, и тот заметил быстро погасший в них красный огонек.

Ее молчание было красноречивее любых слов.

* * *

Зал был высоким, облицован темным камнем. Стройные колонны поддерживали его свод, витражи и гравюры украшали стены. Впрочем, обычно в этом зале было темно. Вот и сейчас в зале горел один-единственный огонек. Его неровный свет слабо освещал трехступенчатое возвышение и плоскую белую каменную плиту, на которой стояла небольшая ваза. Именно она и испускала слабое голубоватое свечение.

Человек в плаще уверенно двигался к огоньку сквозь темноту. Рядом с ним шел кто-то еще; не было необходимости всматриваться в силуэт. Он и так догадывался, кем был его сопровождающий.

То, что он ощущал, отличалось от ожидаемого. Никаких гротескных, уродливых очертаний, отвратительных запахов, потоков крови и груд костей. Благовонный дым и абсолютная чистота взамен. Интересно, кто здесь убирает? Металлические подковки на его сапогах чуть слышно клацали о камень и порой высекали искры.

Он подошел к возвышению, но не стал подниматься по ступеням. Его сопровождающий отстал по пути и затерялся где-то в обширной неосвещенной пустоте. Человек постоял, вслушиваясь и запоминая свои ощущения, и поправил волосы ладонью.

- Просто поразительно, - сказал он искренне. - Никак не ожидал, что увижу такое.

- Времена меняются, - ответил ему глубокий бас с той стороны возвышения, и фигура высокого, облаченного в тяжелую мантию незнакомца появилась с другой стороны возвышения. Это тоже был человек; в руках у него был массивный жезл, сплетенный из белой и черной металлических спиралей. Многочисленные кольца унизывали его пальцы; амулет с причудливой руной слабо светился в полумраке. Жрец - так определил его посетитель - испытующе поглядел на своего нежданного гостя и чуть взмахнул жезлом. Слабо светящийся розоватый туман обволок пришельца на долю секунды и растаял.

- Ты не вооружен, - произнес жрец и усмехнулся, - У тебя завидное самообладание, незнакомец. Зачем ты хочешь видеть моих повелителей?

- Боюсь, что тебе я этого объяснять не должен.

У жреца тоже было отличное самообладание.

- Ты смеешься надо мной? Насколько я понимаю, тебе уже стоит задуматься, как ты будешь отсюда выбираться.

Позади из мрака выскользнул "жонглер". Он (она?) уже ни в коей мере не походил на беззаботного артиста. Одеяние его напоминало символикой одежды жреца, а серебристый клинок хищно светился в полутьме. Не обращая внимания на сопровождающего, человек поджал губы и вздохнул.

- Право же, жрец, мне необходимо поговорить с ними. С обоими. Я понимаю так, что сейчас этот храм - храм обоих богов?

- Да, - ответил жрец, буравя пришельца тяжелым взглядом. - Откуда тебе это известно?

- Мне кажется, что многое из того, что известно мне, было бы очень интересно твоим хозяевам.

- То, что им нужно, они узнают и сами. Ты пришел, чтобы торговаться с ними?

- Видимо, каждый раз придется доказывать, что я действительно тот, за кого себя выдаю. У меня за спиной стоит твой слуга. Похоже, у него ко мне имеются какие-то претензии. Пусть он попытается их удовлетворить, а мы потом продолжим разговор.

- Сомневаюсь, что мы его продолжим, - усмехнулся жрец. - Но зрелище будет достойным.

Он взмахнул жезлом, и богато украшенный зал превратился в арену. Не торопясь, человек снял плащ, аккуратно сложил его поодаль, слегка размял кисти рук и повернулся к спокойно выжидающему противнику.

- Имей в виду, что никакая магия здесь тебе не поможет, - предупредил тот, ослепительно блеснув зубами. Его меч поднялся и замер в ожидании.

- Позаботься лучше о себе, - ответил человек и слегка кивнул своему противнику. Где-то над ними ударил гонг.

* * *

- Ничего? - спросил Нламинер. Рисса покачала головой. Вид у нее был очень мрачный.

- Ничего. Непроницаемая стена. Словно весь окружающий мир перестал существовать. Я еще могу видеть в пределах острова... но скоро, вероятно, и это кончится.

- Итак, нас вынуждают забраться в тот портал.

- Возможно.

- У тебя есть еще идеи?

Рисса подняла глаза вверх, словно кто-то ее окликнул, поднесла палец к губам и скользнула к углу комнаты. Там был прикреплен к стене план здания, залитый в какую-то твердую смолу. Подумав немного, она указала пальцем на план.

- Библиотека? - недоверчиво спросил Нламинер. - Ты что, заметила там что-то еще?

Рисса кивнула и сделала знак в воздухе.

- Дверь? - удивился Нламинер. - Где именно? Рисса указала на запад.

- Сейчас проверим, - сказал он твердо и вышел из комнаты. Спустя секунду Рисса услышала удивленный возглас и вышла следом. Сбитый с толку Нламинер стоял у стены, в которой был когда-то вход в библиотеку, и чесал в затылке.

- Он ведь только что был здесь! - воскликнул он. Рисса кивнула и вновь поднесла палец к губам. На этот раз Нламинер догадался. "Нас подслушивают!" - изобразил он на языке жестов.

- Очень хорошо, - сказал он вслух. - Ну что же, тогда пошли вниз. Кто бы нас ни загонял в угол, выбора все равно нет.

"Ты уверена, что уплыть отсюда нам не удастся?" - спросил он ее тем временем на языке жестов.

"Уверена".

Они спустились в подвал и направились прямо к порталу. Нламинер успел заметить, что ни двери туда, где находился склад, ни кухни уже не существует.

Они вошли в зал, и за их спинами слабо скрежетнуло. Оглянувшись, они заметили, что двери больше нет: там, где был проем, теперь была сплошная стена. Ничто не свидетельствовало, что там вообще когда-либо была дверь. Пол слабо вздрогнул, и неясный гул донесся снизу.

- Очень мило, - вырвалось у Нламинера. - Ну что же, начнем.

Он встал перед внешним кругом и уверенно начертил в воздухе первый знак. Знак ослепительно засиял, но круг не торопился погасать. Нламинер лихорадочно искал в памяти хоть что-нибудь, но тщетно. Он протянул руку, пересекая ею границу круга, и тотчас же отдернул. Ожог был очень неприятным.

Знак померк и распался на миллионы крохотных, быстро гаснущих искорок. Рисса с тревогой посмотрела на него.

- Не знаю слов, - пояснил Нламинер, сжав губы. - Я не слышал их и не смогу воспроизвести их по тому, что я видел. Что будем делать?

- Возьми меня за руку, - сказала она, и Нламинер подчинился.

- Закрой глаза, - сказала она. - Сосредоточься на том, что ты видел. У тебя будет очень мало времени...

Дальше он не расслышал. Тишина опустилась на него, и чудовищная тяжесть упала на плечи. С трудом превозмогая невероятное давление, он вспомнил, как крался за стариком, и пол ушел у него из-под ног.

Он открыл глаза. Старик стоял на границе круга и поднял руку, чтобы начертать знак. Нламинеру показалось, что он висит в воздухе. Посмотрев вниз, он с ужасом осознал, что не видит своего тела. Это было странно, ведь он ощущал его, все чувства были предельно обострены и буйная энергия кипела в каждой клеточке!

"Сосредоточься на том, что видел..." - прозвучало откуда-то из глубин его сознания. Был ли это его собственный голос или чей-то еще? Нламинер поднял глаза на старика и на сей раз услышал все, что тот произносил. Слова были совершенно незнакомыми, на неприятно звучащем языке, но каждое слово немедленно откладывалось в памяти - словно высекалось там, как высекают надписи в камне. Радужное свечение исходило от всего, что видел Нламинер, и стоило немалых трудов сохранять концентрацию.

Нламинер повторил жесты старика и постарался воспроизвести его слова. Шаг вперед. Нламинер полностью повторил то, что делал старик, приближаясь вместе с ним к порталу. Второй круг. Третий. Глаза едва удерживали фокус, грохот океанского прилива почти заглушал и без того невнятно произносимые слова. Четвертый круг. Едва Нламинер повторил все, что видел и слышал, как мощный удар выбросил его за пределы зала куда-то в черную пустоту и ветер засвистел в ушах. Он падал с невероятной высоты, и полет вот-вот должен был завершиться...

...Он поднялся с пола, засыпанного кусками льда и крошками камня. Все четыре круга были повреждены многочисленными трещинами, что змеились по полу, стенам, своду зала. У ног его лежала Рисса, присыпанная снегом и кусками льда.

Пол содрогался и стонал. Скрежет камня донесся сверху, и каменная пыль обрушилась на него щедрым каскадом. Подхватив Риссу с пола, он сгреб все вещи, которые успел заметить, и, стараясь не споткнуться, шагнул в тусклое зеркало, что дрожало и мерцало прямо перед ним.

Мгла охватила его. Обернувшись, он увидел рушащиеся камни и лаву, выплескивающуюся из стремительно расширяющихся трещин. Однако, прежде чем портал обрушился и тьма, в которой не было никаких ощущений, сомкнулась, множество картин промелькнули перед его глазами.

Он стоял перед островерхим двойным пиком, на бесплодной равнине, и фиолетовое свечение волной стекало с вершины горы.

Он сидел у невысокой каменной скамьи, и кто-то смутно знакомый лежал на ней, укрытый светло-зеленым покрывалом.

Он бежал вверх по бесконечной анфиладе комнат, в которых горы книг едва оставляли место для перемещений, и кто-то с тяжелым топотом несся следом.

Он... был в тысяче разных мест, и вереница видений все ускорялась, пока они не слились в один ревущий, ослепительно белый поток.

Прежде чем сознание покинуло его, он ощутил, как опускается на что-то мягкое и удобное. И еще: чье-то мрачное и подозрительное внимание неожиданно оставило его.

* * *

Человек стоял у алтаря и рассматривал меч, который несколько секунд назад принадлежал его сопернику.

Эффектного боя не получилось. Когда зазвучал гонг, человек просто оказался за спиной у противника, поймал его за запястье, отобрал меч и отшвырнул его владельца на несколько десятков футов. Когда тот, недоумевая, поднимался и готовился обрушить на своего врага магический шквал, острие меча уперлось ему в горло и бой закончился. Жрец нетерпеливо махнул рукой, и арена вновь превратилась в зал.

- Оставлю себе на память, - сказал человек, пряча меч куда-то под плащ.

Жрец неторопливо приблизился к нему. Глаза его были расширены от изумления.

- Мне нужно поговорить с твоими хозяевами, - повторил пришелец так, словно никакого боя не было.

- Подойди к алтарю, - ответил тот. - Не знаю, откуда у тебя такая сила... Но придется подчиниться.

Они встали по разные стороны от алтаря, и из вазы начал вытекать серый, почти черный поток тумана. Он скатывался клубящимися волнами на пол и впитывался в пол.

- Мы слушаем тебя. - Слова срывались с губ жреца, но принадлежали они кому-то другому. Голос был мужским, стальным и холодным. Черты лица жреца стали каменными, жезл в его руке принялся слабо мерцать.

- Прежде всего, почему Шин-Арон? Почему в именах ваших слуг постоянно есть что-то шипящее?

Его собеседник рассмеялся. Льдинки и тысячи острейших лезвий ощущались в этом смехе.

- Ты для этого отрывал нас от дел? - отозвался второй голос, женский, вкрадчивый и мягкий. Та же сталь сквозила и в нем, замаскированная интонацией, словно отравленный клинок, скрытый полой одежды.

- Нет, просто спросил. - Человек задумчиво посмотрел на насмешливое лицо жреца, закрыл на миг глаза и продолжил: - Я хочу предложить вам небольшую сделку.

- Сделку? - ответили оба голоса. Диссонанс был потрясающим. На обычных людей, подумал пришелец, это подействовало бы чудовищным образом. Впрочем, откуда бы здесь взяться обычным людям?..

- Приближается Суд Смертных, - сказал пришелец, и выражение лица жреца изменилось. Теперь на нем читалось любопытство.

- Вряд ли кто-то вспомнит там о нас, - ответил мужской голос. - Что нам с того?

- Я могу подсказать вам, как обрести здесь определенное влияние и усилить свои позиции. Правда, придется стерпеть несколько серьезных оскорблений. Может быть, даже позволить осквернить этот храм.

- Ты просишь много, Шаннар (Торговец), - ответил с сомнением женский голос. - Мы и так очень слабы здесь. Чем ты подтвердишь свои слова и докажешь, что не насмехаешься над нами?

- Шаннар! - воскликнул человек и расхохотался. - Ну что же, имя не хуже других. Я как раз думал, какое имя мне себе подобрать. Что же касается доказательств, то...

Он пододвинулся ближе к жрецу и заговорил, сильно понизив голос.

Никого не было в зале, и некому было подслушивать.

Глава восьмая

Что-то изменилось в мире с тех пор, как он взобрался на руины древней крепости Моррон. В глазах еще светился ослепительный фиолетовый свет, что упал с небес, пожирая и его, и все его достижения. В этой вспышке застыли скопившиеся под крепостью войска, сотни и тысячи людей, обитателей лесов и равнин, множество других существ, что пришли, чтобы сравнять крепость с землей.

Как и прежде, он лишился всего в момент наибольшей силы - был повержен в миг триумфа. Право же, не стоило огорчаться из-за поражения. Некто мудрый, что существовал задолго до этого мира, сказал, что даже злейшему противнику следует позволить ощущение триумфа. И вот - снова плоть и кровь, что течет где-то в глубине его нового тела.

Неожиданно зрение и слух вернулись к нему, наполнив его разум буйством и заставив упасть на колени под этим неистовым напором. Тотчас же наваждение прошло. Острые углы камня вонзились в колени, в ладони, и боль привела его в чувство.

Поднявшись, он увидел хмурые волны, в несколько футов высотой, что упорно пытались добраться до него, обрушивая на скалы громоподобные удары. Воздух был насыщен электричеством, клубящиеся тучи мчались над скалами, едва не касаясь их, однако буря уже уходила.

На север.

Он поднялся и посмотрел на свои руки - чужие, незнакомые, с короткими острыми когтями вместо ногтей, покрытые светло-серым коротким мехом. Прикоснулся к лицу, ощущая пальцами двухдюймовые клыки. Зажмурился в замешательстве, и рука скользнула к поясу (на котором ничего не было), повторяя, без сомнения, чей-то жест. "Я снова - чья-то тень".

Мысль пришла просто и естественно. Сколько теней накопилось во глубине времен? Трудно сосчитать. Стоящий на скале оглянулся, ожидая увидеть нанесенные волнами груды светло-фиолетового песка и руины крепости Моррон, чей древний страж наконец обрел покой.

Но позади него не было ничего подобного. Там грохотал, вырываясь на свободу, подземный огонь; султан дыма и пепла, уже не рассеивающийся под шквальными порывами ветра, грозно вздымался в небеса. Ярко-красные кипящие брызги вырывались из кратера и летели во все стороны, стремительные и смертоносные. Одна из таких капель с шипением утонула в нескольких шагах от стоящего. Вулкан. Куда его занесло на этот раз?

И как его теперь зовут? Прошлое имя всплывало с трудом. Оно затерялось где-то в невероятной дали, там, где оставались вся память, впечатления и идеи, откуда нет выхода. Как звали обладателя этого тела?

"Я - Нлоруан".

Мысль вновь выпала из небытия, и чужая память перевела: "Нлоруан - тот, чей путь не завершится".

Прежде чем странник произнес это имя вслух, позади него зашуршали камни - его новый слух был необычайно чутким! - и чья-то тень легла рядом с его тенью, изломанной и размытой.

- Я позвал тебя на этот раз. - Голос был незнакомым и вряд ли принадлежал человеку. - Однако как союзник, а не как повелитель. Что скажешь, странник?

Нлоруан долго думал, глядя в глаза невысокому существу футов пяти ростом, и слова долго не шли с языка. Что лучше - забвение, где дух не дремлет в ожидании воплощения, но бодрствует, лишенный всего, кроме себя самого, - или новая тень кого-то, новая попытка бросить вызов силам, что превыше человеческих, и вновь потерпеть неудачу?

"Что ты знаешь о союзниках, - подумал Нлоруан, глядя в глаза незнакомцу, скрестившему руки на груди, - чтобы говорить со мной таким тоном?" Слепая ярость, что изредка вырывалась наружу, шевельнулась где-то поблизости, и он сжал руки в кулаки, чтобы не дать ей выплеснуться. "Что сделаешь ты, карлик, если я просто протяну руку и оторву тебе голову?"

- Я отращу себе новую, - ответил тот вслух. - И вообще, не о моей персоне идет речь. Предстоят очень интересные события - клянусь всеми подвластными мне силами, что ты не пожалеешь. Как только придешь в себя, странник, мы снова побеседуем.

Нлоруан стоял, мрачная улыбка блуждала по его губам.

- Поговорим позже, - резко повторил карлик и ушел прямо в скалу.

* * *

Сознание вернулось сразу - как будто в богато украшенном темном зале одновременно зажглись тысячи свечей.

Он лежал на траве, под ярким голубым небом, и ослепительно белые холмики облаков лениво ползли над его головой.

Рядом шелестела листва, и запахи леса накатывались волнами. Голова сразу же прояснилась, и усталость разошлась, словно льдинка в кипятке.

Нламинер сел, упираясь ладонями в густую траву, и огляделся. Бесконечные холмы разбегались во все стороны, и низенькие деревья росли между ними. Ветерок изредка пробегал над головой, разгоняя духоту. Трещали насекомые; где-то неподалеку пела небольшая лесная птичка. Он не смог вспомнить, какая именно. Часть сознания все еще пребывала в тумане.

"Где я?"

Он встал и осмотрелся. Куда ни глянь, всюду холмы. Никого и ничего; однообразный, ровный пейзаж, приветливый, красивый. "Посмотрим, каким все станет ночью", - шепнул внутренний голос, и Нламинер скривился. Откуда здесь могут браться такие странные мысли?

Куда идти?

Нет, разумеется, можно сидеть на этом холме, - скорее всего, в этом лесу с голоду он не умрет. А может быть, надо просто закрыть глаза и заснуть - кто знает, может, удастся проснуться в...

- Откуда я здесь?

Это он произнес вслух, и ему показалось, что на какой-то миг его тень раздвоилась. Два совершенно одинаковых контура, один чуть в стороне от другого, лежали перед ним. Он потряс головой, и тень вновь стала нормальной.

Он пожал плечами и двинулся туда, куда стоял лицом. Прошлое плыло где-то рядом, скрытое густым туманом, и не торопилось проявляться. "Свежий воздух приведет меня в чувство", - повторил Нламинер и сорвал по пути травинку. От нее исходил свежий, живой запах - сейчас он казался особенно сильным, словно все предыдущее время он просидел в мрачном подземелье, где царили мрак и гниение.

Он шел, что-то напевая, и туман в голове постепенно таял.

* * *

Рисса сидела на одном из холмов и наслаждалась ощущениями.

Память не говорила ей, откуда она здесь и что случилось несколько дней тому назад. Смутный туман скрывал это знание. Вглядываясь в этот туман, она не видела ничего, кроме причудливо изменяющихся форм, эха знания, нечетких контуров. Она знала, как ее зовут и где родилась, кто ее воспитывал и обучал.

И все.

Впрочем, пока ее это не беспокоило. Окружающий мир обрушивался на нее невероятно богатым изобилием красок, цветов, ощущений любого рода. Она осознала, что незадолго до того пребывала в месте, где все - по сравнению с этой долиной - было менее четким, менее настоящим, менее заметным. Ее ощущения были сродни ощущениям умирающего от голода, которого выхватили из бесплодной пустыни, вволю накормили и вернули в нормальный, дружественный мир. Нереальность. Эйфория. Энергия, бьющая через край.

Она попыталась увидеть здешнюю астральную проекцию, сосредоточилась... и увидела все ту же долину. В точности все то же. Попыталась вернуться "назад" - и вновь тот же холм, та же рощица неподалеку, ручеек, что журчал за ее спиной, и щебет птиц. Поразительно, не правда ли?

Только отсутствующая память о прошлом мешала ей, вызывала беспокойство. Тем не менее еды здесь было вдоволь - множество мелких грызунов, змей, птиц; ее магический дар постепенно восстанавливался, и туман, застилающий минувшее, постепенно разрежался. Названия и образы еще не обрели четких форм, но вот-вот их обретут.

До той поры все, чем имело смысл заниматься, - сидеть и медитировать и упражняться. В конце концов, она - Наблюдатель. И хотя здесь и не было места ничему подозрительному, ни тело, ни мозг не должны расслабляться.

День сменялся днем, ночь - ночью. Нламинер брел куда-то (компаса с собой не было, а солнце вставало каждый раз там, где ему вздумается), и конца не было этим холмам. Он мог поручиться за то, что не остается на месте. На каждом холме, где он останавливался, чтобы заночевать, оставлялся знак: несколько вбитых в землю колышков, что приходилось достаточно долго обтесывать невероятно тупым ножом.

Следовало бы хорошенько наказать тех, кто доводит свое имущество до такого состояния. Нламинер думал об этом всякий раз, как смотрел на затупленное, со множеством зазубрин лезвие, которое, вероятно, несколько лет не знало точильного камня и которое никогда не вытирали. "Не может быть, чтобы это было моим!" Впрочем, на поясе все равно ничего больше не было.

В других отношениях все так же было достаточно просто.

С водой был полный порядок: ручьи то и дело попадались на глаза. Единственное, что омрачало жизнь, была строгая диета из ягод и кореньев. Никакого приличного оружия, способного поразить птицу или зверя, он не смог соорудить. Равно как и способа развести костер: ни камушка до сих пор не попадалось на его пути. То, что у него были огромные клыки, вроде бы свидетельствовало о том, что предки его были хищниками... однако есть сырое мясо он сможет только в самом крайнем случае.

"Что-то еще я забыл, - говорил он себе частенько. - Что-то вот-вот всплывет. Как-то я же справлялся раньше, причем в условиях, намного худших!"

Он убедился, что тело отлично помнит приемы владения оружием - импровизированным шестом, относительно прямой ветвью, что могла сойти за тренировочный меч или посох. "Когда и где я обучался этому?"

Не было ответа. Тем не менее он открыл для себя новое развлечение - вспоминал заученные уроки владения оружием, нападения и защиты, часами бегал по холмам, восстанавливая физическую форму, - и тело не очень протестовало. Все, чего оно требовало, - это еды. Тут, конечно, большого разнообразия вроде бы не предвиделось.

Однако однажды он набрел на здоровенный замшелый валун, что выглядывал из-под травы у подножия очередного холма. Камень оказался твердым и в какой-то мере годился для роли точила.

Когда он довел свой нож до сравнительно острого состояния, новая волна энтузиазма наполнила его существо. Где-то неподалеку он заметил дерево с необычайно твердой и упругой древесиной. Возможно, лук со стрелами окажется для него слишком трудной задачей, но сделать несколько заостренных шестов, рогатину или даже вырезать сколько-нибудь сносный бумеранг - задача вполне посильная.

Тем более что ничто пока не подсказывало ему, зачем он здесь и что надо бы предпринять. Не сидеть же, действительно, сложа руки!

* * *

- Должен признаться, что не сразу узнал тебя, - ответствовал средних лет человек, что сидел перед Шаннаром в просторном удобном кресле.

Они были в богато обставленном зале. Мебель, инкрустированная золотом и драгоценными камнями, украшения, на которые приятно смотреть. Богатая мозаика, украшающая стены, и тонко подогнанный орнамент под ногами - редчайшие породы дерева и камня пошли на его изготовление. При всем этом зал не производил ощущения показной пышности. Скорее, он свидетельствовал о том, насколько высокое положение занимает его хозяин.

Старинная на вид флейта лежала на столе.

Сам Шаннар, на сей раз без своего плаща и без меча, выигранного у Рыцаря Хаоса, сидел в не менее удобном кресле напротив. Фрукты и несколько кувшинов с вином стояли на столике между ними.

Плащ владельца зала был небрежно брошен прямо на пол. Шаннар заметил узор из стилизованных рун "П", серебристой паутинкой украшавший изнанку плаща.

Его собеседник с улыбкой изучал не очень приметную фигуру Шаннара. Не придавая, впрочем, своему лицу никакого выражения, уместного при общении с нижестоящими. Улыбка была дружеской.

- Этот облик выбрал не я, - было ответом. - Кстати, как я должен к тебе обращаться на этот раз?

- У меня множество имен, - махнул ладонью собеседник. - Зови меня, например, Легнаром. Вполне подходящее имя.

- Легнар. Графство Селир, север Змеиного острова, - ответил собеседник. - Как же, как же. Похищение фамильных сокровищ тамошнего графа. Плюс небольшая стычка с... э-э-э...

- Я действительно не ошибся, - сверкнул белыми зубами Легнар. - Все-то ты помнишь. Так что стряслось на этот раз?

- Суд Смертных.

- Знаю.

- И кого же выберешь в судьи?

- Стоит ли об этом говорить? - лениво протянул Легнар. - Как ты понимаешь, я не обязан это разглашать. Да и что особенного в этом Суде? Я помню их сотни. Все достаточно интересны по-своему... и достаточно скучны, кстати...

- За исключением тех случаев, когда ты проигрывал.

- Точно! - вновь улыбнулся Легнар, и глаза его чуть сузились. - Задал-таки я беспокойства этим надутым любителям всего блестящего. - Его глаза приобрели мечтательное выражение, и он продекламировал неожиданно густым басом: - "За похищение драгоценностей и осквернение храмов да будут твои подданные вечно вне закона в моих владениях!"

Оба собеседника расхохотались.

- Так что же ты хочешь? - повторил Легнар.

- Ты меня не очень-то жалуешь.

- Я никого не очень-то жалую. К тому же мне как-то боязно говорить с тем, кто вне моего влияния. Хотя... у тебя, ты говоришь, есть один прекрасный меч?

- Какой меч? - искренне изумился Шаннар, и оба рассмеялись.

- Ладно, - ответил Шаннар в конце концов. - Сейчас дело несколько серьезнее. Речь может пойти об изгнании.

Легнар присвистнул.

- И кто рвется в нашу славную компанию?

- Вот это я как раз и выясняю. Тут-то мне и нужна помощь. В обмен могу предложить какой-нибудь интересный экземпляр для твоей коллекции.

- И что же за экземпляр? - Легнар придвинулся поближе.

- Так я тебе и сказал! С тобой, как всегда, будет все просто. Услуга за услугу.

- Вон ты как... - протянул Легнар. - А что мне за интерес тебе помогать? За кота в метке?

- Я когда-нибудь тебя обманывал?

- Нет. - Легнар энергично мотнул головой, и его тщательно собранная прическа при этом изрядно пострадала.

- Вот видишь! Так что давай перейдем к деловой части. У меня еще масса других идей... да и отдохнуть немного хочется. Уже неделю как на ногах.

Легнар посмотрел в глаза своему гостю.

- Скажи же хоть что-нибудь!

- Ну ладно. - Шаннар отхлебнул вина и аккуратно поставил бокал на столик. - Скажи откровенно, ты в состоянии увидеть Впервые Рожденного?

Легнар был озадачен.

- Нет, разумеется. К чему этот вопрос?

- Не видишь совсем?

- Совсем. Ни тело, ни сернхе... если это тебя интересует. А что?

- Я и так сказал слишком много. - Шаннар поднялся и поклонился хозяину. - Не одним же богам изъясняться загадками!

Легнар рассеянно щелкнул пальцами, и его нищенский наряд сменился другим, более подобающим изяществу и богатству комнаты. Свечи зажглись в многочисленных канделябрах, а за окном стремительно зашло солнце.

- Кстати, о мече, - обронил Шаннар, когда дошел до двери наружу. - Я действительно оставлю тебе его на память... только не говори его прежним хозяевам, что тебе его подарили. Неудобно выйдет, знаешь ли.

* * *

Спустя десяток дней встрепанный, но вполне живой и бодрый Нламинер заметил первые признаки пребывания в этом необычном месте (которое он про себя прозвал Лугами).

На вершине холма, на который он взбирался, чтобы устроиться на ночлег, черным пятном выделялось старое костровище. Судя по всему, решил он, принюхавшись, несколько месяцев прошло с тех пор, как здесь зажигался костер. Костер! Он вздохнул. Те редкие камни, что попадались на пути, годились для высекания искры так же, как воздух - для питья.

Он лихорадочно принялся исследовать землю вокруг, но все, что нашел, - несколько угольков и оплавленные куски какого-то серого металла. Ничего не понимая, он все же разбил здесь свой лагерь.

Той ночью он впервые увидел сон.

Во сне он увидел самого себя.

Точнее, не вполне самого себя. Никогда он, Нламинер, не носил на лице такого хмурого выражения, никогда его мех не был в таком беспорядке. Исключая, конечно, три недели в пустыне Анертон, где он иногда сутками сидел в руинах, спасаясь от погони. Но то было давно.

Его двойник путешествовал по местам, вроде бы знакомым - очертания гор, растения, деревья казались известными. Иногда чудилось, что звуки, запахи и прочие ощущения вот-вот прорвутся, - настолько реалистичным был сон.

Картинки были смутными, быстро обрывались, переходили одна в другую безо всякой видимой связи. Тем не менее смотреть сон было интересно.

Сон оборвался, когда "Нламинер" подошел к полуосыпавшейся каменной стене с непонятными рунами, чудом уцелевшими на ней, и, взмахнув рукой, сделал что-то, отчего руны потекли и образовали слово, уже вполне понятное и знакомое: "Вода".

Здесь Нламинер проснулся. Холодный пот выступил на лице, сердце бешено стучало. "Я тоже так умею, - неожиданно пришла мысль. - Я тоже умею читать неизвестные надписи. Почему я об этом забыл?"

Он лежал, глядя в испещренное яркими звездами небо, и под оглушительный хор цикад думал, думал, думал. Пытался вспомнить. Слова уже начали прорываться сквозь туман, и оставалось надеяться, что воспоминания будут приятными.

* * *

К полудню непонятно какого по счету дня (лишь позднее Нламинер пожалел, что не попытался отмечать время) он заметил три человеческие фигуры, сидевшие на холме, склонившиеся над чем-то и оживленно - судя по жестикуляции - что-то обсуждающие.

Нламинер кинулся к ним не помня себя от радости. Наконец-то хоть какая-нибудь компания! Однообразные холмы, постоянная теплая погода, полное отсутствие какого бы то ни было общения начинали выводить его из равновесия.

Трое сидели прямо на траве, и между ними на круглой подставке лежало что-то вроде макета. Нламинер издалека разглядел домики, дороги, башни... Что бы это значило?

Трое не обращали никакого внимания на его приближение. Кто они такие? Строители? В таком месте? Нламинер перебрал несколько объяснений происходящему и решил не прибегать ни к какому объяснению.

- А, зритель! - обрадовано вскричал один из сидящих и повернул к Нламинеру свое изборожденное множеством морщин, худое смуглое лицо. - Нам как раз нужен добрый совет. Смотри. - И он махнул рукой куда-то в сторону.

Вереница холмов в указанном направлении просела, туман опустился с небес и быстро разошелся. Прекрасный город открылся Нламинеру - в точности как на макете. Архитектура была ему незнакома, но вид был впечатляющим.

- Вот как мы его, - произнес все тот же человек (был ли он человеком на самом деле?), и земля содрогнулась под ногами у Нламинера. Он в ужасе увидел, как глубокие трещины разверзались там, в долине, жадно заглатывая рассыпающиеся здания. Охваченное паникой население пыталось спастись, но почти всех настигали либо падающие обломки, либо бездонные трещины, либо огонь. Прошло всего несколько секунд, и там, где был город, лежали руины. Пыль медленно оседала на останки былого великолепия.

- Он испугался! - вскричал все тот же человек и повернулся к своим собеседникам. - Я же говорил, что так будет эффектнее всего. Ну что, решили? - Он взмахнул рукой, и изрядно поднадоевшие холмы вновь заполнили пространство со всех сторон.

- Что тут происходит? - вымолвил наконец Нламинер.

Другой из сидящих поднял к нему мрачное лицо, и тень улыбки мелькнула на нем.

- Придумываем, как нам избавиться от этого города. По-моему, землетрясение - это не очень оригинально. Может быть, наводнение? Как ты считаешь, зритель, наводнение страшнее?

- Какой я вам зритель! - рявкнул неожиданно для самого себя Нламинер и краем глаза заметил, что тень его вновь расщепилась. Чье-то сознание, холодное и четкое, заглянуло в открывшуюся брешь. - Вы что тут, в игры играете?

Все трое подняли головы и уставились на него. Третий, который продолжал улыбаться с того самого момента, как Нламинер подошел к ним, тихо сказал:

- Он ничего не понял.

- Ему, наверное, наши лица не нравятся. Может быть, женские не будут тебя так раздражать? - Тембр его голоса на полуслове изменился, и перед ошеломленным Нламинером оказались три миловидные девушки. Лица их, правда, сохраняли то же обветренное, жесткое выражение.

- Нет, ему, наверное, хочется чего-нибудь страшного, - ответила вторая, и - новое превращение. Три четвероруких, зубастых создания уставились на него красными горящими глазами, потирая внутренние руки. Блеск их когтей и зубов, несомненно, быстро бы свел с ума любого человека... вероятно. В Нламинере же поднялась лишь усталость. Он был сыт по горло этим миром, где ничто не следовало привычным физическим законам.

- Где я? - спросил он у своих новых знакомых. Ближайшее чудовище скривилось, пошло волнами и вновь превратилось в того, кто показал ему землетрясение.

- Он не помнит! - радостно вскричал третий. - Как раз то, что нам нужно!

- Ты действительно не помнишь, откуда ты здесь? - спросил его мрачный. Нламинер покачал головой. - Ну что ж, мы, конечно, поможем. Только у нас принято оказывать ответные услуги.

- У вас? - вырвалось у Нламинера.

- У нас, у вас... - Мрачный поморщился. - Ты каждый день встречал нас раньше, однако не замечал. Так что не перебивай.

- Пусть присоединяется к игре! - воскликнул улыбающийся. - Не надо навязывать ему сторону - пусть выберет сам! Давненько у нас не было подобного зрелища...

- Что за игра?

- Наша игра. - Первый поднял указательный палец, и солнце немедленно зашло, а звездное небо стремительно возникло из-за горизонта. У Нламинера закружилась голова, и он закрыл глаза ладонями. Открыв их, он увидел за спиной у троих огромную, в треть неба, луну. Зрелище было настолько жутким, что он отвернулся, чтобы не сойти сума.

- К тебе однажды подойдет кто-нибудь и попросит оказать услугу - от нашего имени. Как по-твоему, это равноценная услуга?

- От вашего? От чьего именно?

- Не беспокойся, этого ты не узнаешь. По крайней мере, от нас. Но этого посланца ты узнаешь безошибочно.

Нламинер смотрел в глаза собеседника и видел в них что-то, трудно описываемое словами. Миры... события... катастрофы... видения едва не захлестнули его, и он отвел взгляд вниз.

У каждого из его собеседников было по три тени. По две указывали на двух остальных... а третья - на Нламинера. У самого Нламинера тени не было.

И вновь Нламинер ощутил, как знание ворочается в глубине разума, но не может облечься в слова.

- Согласен, - ответил он после долгой паузы, и трое зааплодировали.

- Мы будем наблюдать, - произнес улыбающийся, и небо вновь стало дневным, а воздух - прохладным.

Нламинер чувствовал, что засыпает. Падая куда-то в вязкую теплую пропасть, он слышал над собой голоса, что могли бы принадлежать богам. Неимоверная мощь чувствовалась в каждом звуке.

- ...говорил, что их было двое...

- ...пусть останется, если захочет...

- ...действительно самый первый...

В этот или другой момент где-то вдали от него случилось два события.

Рисса проснулась и села, озираясь. Вокруг нее расстилалась каменная пустыня, с расставленными там и сям могильными камнями. Внутри остывал болезненный жар, и тысячи тонких иголочек пронизывали все тело. Ощущения были такими, словно она проснулась от долгого непрекращающегося бреда, очнулась от болезни, что терзала ее несколько лет.

Нлоруан с криком проснулся, сбрасывая с себя покрывало и хватаясь за оружие. Впервые за бессчетное количество ночей он увидел сон. Кошмарный сон. Такой, который никогда никому не рассказывают, чтобы видения постепенно забылись и рассеялись. Впрочем, когда на его крик снаружи в дверь его номера вежливо постучали, он вернул себе самообладание и предложил стучавшему убраться туда, откуда еще никто и никогда не возвращался.

* * *

Он очнулся все там же. Он лежал ничком в густой траве, в очень неудобной позе, и шея страшно затекла.

Поднимаясь, он ушибся головой о дерево и чертыхнулся. Потирая затылок, повернулся кругом и встретил все тот же неизменный мир. Холмы, деревья и все прочее. Он вспомнил странную троицу и поморщился. Разыграли? Он по-прежнему не помнил ничего, кроме своего раннего детства и бесконечности Лугов. Что теперь?

Подняв глаза, он увидел две полосы, небрежно проведенные краской по коре дерева. Черная и белая. На их стыке краски слегка смешались, и тончайшие струйки серого всех оттенков разделяли два цвета. Краска еще не высохла - она блестела на солнце и источала густой хвойный запах.

Нламинер вгляделся в нарисованные полосы и поднял ладонь ко лбу. Туман в сознании заклубился и начал стремительно таять. Память наваливалась так быстро, что он обхватил дерево руками и прислонился к нему.

Прошлое возвращалось.

...Обмакнув кисть в белую краску, Инлеир провел по деревянному щиту белую полосу. Другой кистью он провел черную - так, чтобы края полос соприкоснулись.

- Ты видишь черное и белое, - сказал он Нламинеру, и тот кивнул. - Детский взгляд на мир. Правильное и неправильное. Доброе и злое, созидательное и разрушительное... и так далее.

Теперь вглядись, - указал он, и Нламинер придвинулся ближе. - Видишь ли ты четкую грань между черным и белым? Так, чтобы можно было сказать: "Вот место, где начинается чисто белое"?

Нламинер покачал головой и улыбнулся.

- Это знание - одно из самых очевидных, но и наиболее труднопостигаемых. - Инлеир поднял указательный палец. - Истина в том, что всегда существует граница. Никогда не бывает противостояния двух сил. Всегда есть третья - иногда плохо различимая, иногда отлично заметная - она есть всегда. Без нее весь мир был бы вечной ареной, вечным полем боя, безо всякого затишья.

Граница эта, - продолжал маг, - присутствует во всех аспектах существования. Поясню на примере еще одного популярного заблуждения. Магия очень привлекательна и полезна с точки зрения некоторых и кажется источником невероятной угрозы для других. Где, по-твоему, истина?

- Где-то посередине, - предположил Нламинер.

- Верно. Все зависит от употребления. А теперь скажи, часто ли ты слышал легенды о могущественных злобных магах, которые развили свою мощь до такой степени, что сами законы мироздания бессильны перед ними и кажется, что обрести власть надо всем сущим для них - легкая задача?

- Конечно, - Глаза Нламинера загорелись. - И книги читал, и немало представлений в килиане видел...

- Как, по-твоему, возможно ли такое? Нламинер подумал несколько секунд и молча пожал плечами.

- Трудный вопрос, согласен. Теоретически это возможно. Черная полоса в этом случае - это то состояние, когда мощность мыслящего существа такова, что оно в состоянии манипулировать законами реальности, в которой обитает. Белая - это наш уровень, уровень существ принципиально ограниченных, неспособных бросить вызов всему остальному миру.

- Граница в этом случае, - маг подошел к окну и говорил, не глядя на ученика, - весьма своеобразна, и единого мнения среди магов нет. Наиболее общая точка зрения такова. Когда существо приобретает способности, превосходящие те, которые записаны в его нити жизни, - некоторые называют это кармой, но разница все же есть, - то законы воплощения начинают подавлять такое существо, чтобы не нарушать равновесия его и окружающего мира.

- Равновесия? - подал голос Нламинер. - Как же, слышал. Ходил однажды проповедник и говорил, что все в мироздании предопределено и уравновешено и что задача каждого - медитацией понять, как надо поступать, чтобы не нарушить текущее положение вещей. Представляю себе картину - все сидят и медитируют, а вселенная тем временем живет сама по себе...

- Занятно. - Инлеир улыбнулся. - Впрочем, проповедников нынче много, так что не стоит слишком уж верить их словам. Вообще, слова лучше всегда подвергать сомнению - мои, кстати, тоже. Так вот, завершая эту тему. Мы вольны упражняться в наших магических искусствах как угодно, в рамках ограничений, что накладывает на нас образ жизни, общество, вера - неважно, какой культ ты исповедуешь и исповедуешь ли вообще. Как только маг попытается переступить ту грань, в рамках которой он не нарушает равновесие своей нити жизни, сернхе, вмешиваются иные силы, что неподвластны ни смертным, ни богам и противодействуют попыткам стать чрезмерно могущественным.

- И нельзя обмануть эти силы?

- Кто знает! Однако ни одно смертное существо на памяти Ралиона не смогло установить сколь-нибудь полный контроль над всем миром, хотя некоторые были весьма близки к этому. Замечу, однако, что все такие личности либо сходят с ума, либо неожиданно изменяются духовно и отказываются от власти. Что-то ломает их решимость в той или иной форме. Разумеется, ни из чего не следует, что эти силы нельзя обойти. Если хорошенько захотеть, то можно постараться. Вопрос только - зачем?

- Да, это сложный вопрос, - ответил Нламинер несколько секунд спустя. Новое знание взбудоражило его и зародило сомнения в его правомерности. Воистину, чем больше узнаешь о мире, тем больше видно непознанного...

- ...Хорошенько захотеть, - произнес он, вставая с земли и отряхиваясь. Дерево таинственным образом усохло, пока он сидел у него, и полосы, проведенные на коре, казались невероятно старыми.

Окружающая местность также изменилась. Она стала заметно менее холмистой. Камни покрывали ее в изобилии; деревца были чахлыми, и голоса птиц больше не раздавались вокруг. Смолкли все насекомые, и теплую жару сменила осенняя прохлада.

- А я хочу вспомнить все, что забыл, - произнес Нламинер и вновь ощутил, как что-то настороженно шевельнулось в его сознании.

Один невысокий холм возвышался к северу от него - или к югу, а может быть, вообще в любую сторону. Если предположить, что огромное тусклое солнце садилось на западе, то к северу.

И на этом холме стояло неприветливое квадратное сооружение с колоннадой, украшающей стены. Единственная постройка за все время его последних скитаний. Намек был понятен; Нламинер направился к постройке, и с каждым шагом прошлое возвращалось к нему, и многие вопросы находили свои ответы.

И почему-то казалось, что его обвели вокруг пальца.

* * *

Рисса сидела прислонившись спиной к ближайшему могильному камню и размышляла.

Несколько недель - или меньше? - она пребывала в необычном мире, который совпадал со своей астральной проекцией. Всего там было вдоволь: и еды, и воды, и ощущений - не было лишь собеседников. Память вернула ей имя, воспоминания о детстве, о воспитании, об обучении и первых стычках с врагами...

И ничего больше?

Память возвращалась скачками. Трое ее детей... двое из которых все еще были живы... битва с Повелителями Химер и серьезное ранение в болотах Лерея...

Что же не хочет возвращаться к ней?

Странным было это чувство - осознание того, что память вернулась не вся. Странным и жутким. Рисса взывала к богам, к Эзоксу и Андринксу, - но боги молчали. Ни Всезнающий, ни Вечно Следящий ничего не знали о месте, в котором она застряла. Мысль была настолько необычной, что Рисса даже улыбнулась.

Поскольку холм, на котором она очнулась, ничем не отличался от других в обеих проекциях, не было смысла куда-то двигаться. Ждать на месте - тоже способ перемещаться. Рано или поздно мир сам сдвинется из-под ног.

Как сейчас вот сдвинулся.

Один раз ей показалось, что она слышит скрипучий смех в три голоса. Как-то раз она проснулась ночью и увидела луну, не менее чем в треть неба, что нависала над ней, ослепительная и неправдоподобная. Видения других незнакомых мест - могучего замка на небольшом острове, пыльной анфилады комнат, заваленных книгами, почти бесплодного пейзажа, по которому во все стороны разбегались двойные ниточки железных брусков, опирающихся на бруски деревянные... Великое множество видений посещало ее сны, но все были мимолетными, неясными и зачастую не поддающимися толкованию.

И многие сны, что не относились к Ралиону или его проекциям... но вызывали острое чувство уже пережитого. Глянцево-черная река, отделявшая пустошь от буйного леса, статуя каменного ворона с жарко горящими глазами... чьи это были сны?

И вот теперь этот бесконечный могильник. Интересно, кто-то собрался ее напугать? Человека это могло бы испугать. При виде нежити, выбирающейся их могилы, человек, как правило, впадал в смертоносное оцепенение от страха. Их раса боялась совсем другого. Для нее кладбище - это почти что священное место, место отдыха души, место, где всегда незримо присутствует страж Моста, их расовое божество, великий Наата.

Или же ей создают священное место? И это глупо, так как все эти могилы - не более чем декорация. Это ясно и по ощущениям, от них исходящим, по запаху, по внешнему виду... Непонятно.

Камушки скрежетнули справа от нее, и, повернувшись, она увидела выходящего из-за постамента Шаннара. Он приветствовал ее жестом и сел напротив, тоже прямо на землю.

- Вспомнить все пока еще не удалось, - произнес он глубоким голосом, в котором что-то выдавало нечеловеческое происхождение.

Рисса кивнула.

- Мы знакомы, - продолжал собеседник. - Я участвовал в штурме башни Мерго, когда тебе было примерно сто двадцать лет.

Рисса сузила глаза (они при этом стали чуть-чуть карими) и произнесла:

- Человек, что сражался под зеленым знаменем? Тот, кто не позволил убить пленников? Шаннар кивнул.

- В тот раз меня звали...

- ...Арлион. "Стремительный". Помню. Только мне не о чем говорить с тем, кто стоял на стороне Хаоса.

И встала, чтобы уйти.

- Начнем с того, что я не повинуюсь богам, - произнес человек за ее спиной, и Рисса вздрогнула. - Боги иногда повинуются мне - это верно.

Рисса остановилась.

- Во-вторых, я стоял на стороне Равновесия, а не Хаоса. Ты же не видела меня ни раньше, ни позже, верно?

Рисса обернулась.

- В-третьих, сейчас у меня к вам неотложное дело, и нет никакой надежды, что я смогу еще вот так запросто с вами поговорить.

Рисса в замешательстве прикоснулась ладонью ко рту.

- С нами? С кем еще?

- Так ты его не вспомнила? Ладно, немного подскажу. Не так давно ты отправлялась в Сингару, чтобы запечатать могильники...

Рисса хотела что-то сказать, но осеклась.

- Вижу, что вспоминаешь! Я показал бы его тебе, но последние детали тебе предстоит вспомнить самой.

Он помолчал и продолжил:

- Здесь, конечно, время не идет - для всех, кроме меня. Поэтому я немного тороплюсь. Итак, я указываю тебе, куда идти, чтобы наконец выбраться отсюда, а в ответ ты меня выслушаешь. Идет?

Рисса кивнула. Шаннар указал пальцем куда-то вдаль, и там Рисса заметила небольшой холм и какую-то постройку. Отсюда она казалась совсем крохотной, и никаких деталей не было видно.

- До чего же приятно иметь дело с расой наподобие твоей! - сказал Шаннар, когда они зашагали к далекому холму. - Людям приходится доказывать по несколько часов, что их не вводят в заблуждение, не обманывают, не пугают...

- У людей слишком мало органов чувств, - отвечала Рисса. - И раса их еще молода.

- Так вот, - продолжал Шаннар. - Я не стану представляться - у меня уже сотни имен, и узнать еще одно - невелика радость. Вам нужно узнать имя того, кто вас отправил сюда. Выглядит он примерно так...

И на ходу Шаннар превратился в небольшого карлика, которого повстречал Нлоруан на берегу острова. Шагать ему приходилось теперь чуть ли не вдвое быстрее.

- Где-то я это уже видела, - ответила Рисса, осмотрев подвижное существо с немигающими глазами рептилии, но практически без чешуи и с чрезвычайно подвижными пальцами.

- Несомненно. Однако позволь предупредить. Как только вы узнаете его имя, он сможет вновь добраться до вас. Он сделал двойника твоего спутника, и я пока не знаю, почему именно его. Это вам тоже предстоит выяснить. И не забывайте, что, как только вы получите ответ на оба вопроса, у вас будет всего несколько дней на все действия.

- А что будет потом? - поинтересовалась Рисса.

- Потом состоится Суд Смертных, и я уже ничего не смогу изменить.

Сказав это, Шаннар растаял в воздухе. Рисса остановилась, некоторое время ожидая его возвращения, затем пошла дальше. Память возвращалась к ней с каждым шагом, и, когда она подошла совсем близко к постройке, кто-то высокий и худощавый сидел на ступенях, глядя в ее сторону. Не помня себя от радости, Рисса бросилась бегом. Позже они довольно долго простояли, взявшись за руки и глядя друг другу в глаза.

У обоих было, что спросить и что рассказать.

Глава девятая

В одном из многочисленных трактиров озерного города Яндор сидел, закутанный в тяжелый плащ, Нлоруан и потягивал вино, слушая разговоры и размышляя. Похоже, что его новый союзник не лгал: силы его уже почти восстановились, и чутье подсказывало, что говорит он именно то, что думает.

Две вещи омрачали его существование. Прежде всего, союзник никогда не называл себя по имени. Про себя Нлоруан звал его "коротышкой", а в разговоре все более обходились местоимениями. Тем не менее тому имя Нлоруана было известно.

Одно за другим Нлоруан вспоминал свои прежние имена. Цепочка Медленно уходила в прошлое - Нлоруан, Каллиро, Оттураэ, Ценнонн... Новая память подсказывала ему видения, которых не могло быть в этом мире, - черная река,в водах которой застывало само время, расколотый надвое фиолетовый пик посреди великой пустыни, кольцо гор, внутри которого господствовала нежить... Ничего такого здесь не было. Так, обширный, но в целом сонный мир - с небольшой армией он взял бы его за считанные дни. В этом ли будет его поручение?

Далее, невидимая область в его памяти по-прежнему оставалась. В отличие от своего союзника, Нлоруан знал, что в решающий момент удача ему изменит, знал, что сама по себе его ненормальная, бесконечная цепь возрождений не прервется. Что-то сломалось во вселенском законе, и он стал жертвой этого сбоя. Ни предсказатели, ни могущественные телепаты - никто не мог пробиться в мертвую зону и вынести оттуда единственное знание, в котором Нлоруан нуждался: узнать, почему это случилось.

Союзник обещал это рассказать... когда он, Нлоруан, поможет ему в решающий момент. Может быть, бросить все это ко всем чертям и заняться своей жизнью? Перестать выполнять чьи-то поручения, попытаться освободиться от гнета предыдущих жизней: их память не умирала в его голове и, хотя и не сводила с ума, ничего приятного также не приносила.

Что-то еще?

Ах да, его новое тело. Это, конечно, забавно, но такой расы здесь нет. Он один в своем роде. Впрочем, возможно, это чьи-то эксперименты. Не он ли сам некогда создавал совершенно невероятных существ, которые в одиночку могли справляться с целыми армиями, а выглядели совсем похожими на людей?

И еще этот шепчущий голос в голове... непохожий на память прошлого. Живой, отличающийся от него самого голос. Чей он, интересно?

Тут, как всегда, появился "коротышка". Он молча сел за тот же столик и жестом заказал себе вина. Когда заказ был исполнен, он положил обе руки на стол и произнес:

- Ну что же, через восемь дней я должен буду решить одну небольшую проблемку. А тебе через два дня надо будет встретиться кое с какими людьми и...

- Убить? - равнодушно спросил Нлоруан, одним глотком допивая то, что у него оставалось.

Карлик сморщился.

- Разве для этого я. стал бы нанимать профессионала? Нет, дело тут гораздо тоньше.

Он придвинулся поближе и заговорил шепотом. Со стороны эта компания не вызывала никаких подозрений: двое прилично одетых торговцев совещались о чем-то. Никому и в голову не пришло бы подслушивать их беседу.

* * *

Повелитель драконов был сух и неразговорчив.

Его жилище было открыто всем ветрам. Вокруг расстилалась безбрежная пустыня, а вглубь пещеры, у которой он встретил Шаннара, он его не пригласил.

"С кем только не приходится иметь дело", - вздохнул про себя Шаннар и в который раз обрадовался тому, что его мысли неосязаемы даже для богов.

В этот раз Зартин принял человеческий облик. Он выглядел воином, в богатой сверкающей кольчуге, со множеством украшений на пальцах, запястьях, голове. Ослепительно сияющий амулет светился на его шее.

- Я уже сотни лет не участвую в Судах Смертных. - Голос Зартина содержал и шорох начинающегося обвала, и далекие раскаты грома. Даже на почтенном расстоянии Шаннар ощущал тепло, источаемое его телом. - Почему я должен изменить своим привычкам? Мои подданные живут в другом мире и не имеют ничего общего с остальными... - он помедлил, - расами.

- Давно ли я нарушал твой покой, Владыка Драконов? - спросил Шаннар, глядя прямо в глаза Зартина, в бушующее алое пламя. Его собеседник выдержал взгляд и чуть усмехнулся. Каждое его движение наводило на мысль о невероятной, почти непреодолимой мощи. Шелест его одежд казался свистом далекого урагана, а звуки голоса внушали ужас.

- По счету времени Ралиона, не беспокоил тысячу сто шестнадцать лет. Что с того? Предыдущий раз я послушался тебя, но мог бы и не слушаться.

"Предыдущий раз тебя и всех твоих подданных могли бы изгнать, не уговори я Элиора поддержать тебя", - подумал Шаннар, но вслух говорить этого не стал. На лице у Зартина читалось, как неудобно ему говорить с тем, чьи мысли - тайна за семью печатями, и Шаннар позволил себе вновь немного этому порадоваться.

- Ладно. - Шаннар стер с лица вежливую улыбку и принял такое же кислое выражение, какое видел на лице у собеседника, - Поистине, терпение мое небесконечно. Если сам мой визит не свидетельствует, что к словам моим стоит прислушаться, то далее убеждать тебя бесполезно. Желаю всего наилучшего.

Он резко повернулся и пошел прочь. Теперь-то он знал, как поступит Зартин, и прилагал все силы, чтобы не расхохотаться. Как просто порой можно заставить собеседника сделать то, что нужно! При условии, конечно, что вас не сотрут в порошок, не обратят за беспокойство в нечто безобидное, не одарят любым из тысяч известных проклятий. О смертные! Для чего вы выдумываете своим богам такое щедрое разнообразие проклятии...

* * *

Невзрачное серое здание, у которого они встретились, имело по двери в центре каждой стены. И двери, и стены, и ступени были невероятно пыльными - словно тысячелетия не дул здесь ветер, не проходила ничья нога. Нламинер было коснулся массивной золотой ручки, когда Рисса поймала его за руку.

- Взгляни-ка, - указала она пальцем поверх двери.

Там, полускрытая осевшей пылью, была высечена надпись. На Тален. Словно вся вселенная на нем разговаривает, подумал Нламинер, подпрыгивая, чтобы смахнуть наросты пыли. Открывшаяся надпись была так же лаконична, как и непонятна.

"РАЛИОН".

- Понятно, - кивнул он, - дорога домой. Не хочется туда вернуться? Рисса покачала головой.

- Нет, мне много чего было обещано, если я вернусь назад. Тебе там, кажется, тоже делать нечего. По крайней мере, сейчас.

Нламинер кивнул.

- Ну что же, пошли дальше. Следующая дверь (шли они по часовой стрелке) была помечена:

"МУЗЕЙ".

- Не сказал бы, что у этого музея много посетителей, - сказал Нламинер, отряхивая с коленей поднявшуюся въедливую пыль.

- Как бы самим не оказаться экспонатами, - проворчала Рисса и потянула его за руку. - Пошли дальше.

"АНЕКТАС".

- Что бы это значило? - спросил Нламинер озадаченно. - Я что-то не припомню такого слова.

- Я тоже.

"ПОРТ".

- Отлично! - выразил Нламинер свое восхищение. - Последние несколько дней у меня складывается впечатление, что я - кукла в какой-то непонятной и страшно глупой пьесе. Теперь я в этом совершенно убежден. Ну что, куда пойдем?

- Пойдем-ка дальше, - сказала Рисса, у которой начало возникать нехорошее предчувствие.

Следующая дверь была девственно пыльной, и надпись на ней гласила: "БИБЛИОТЕКА". Оба путешественника посмотрели на надпись, затем друг на друга.

- Пять сторон у квадрата, - задумчиво произнес Нламинер и вновь почесал затылок. - Хорошо, что я сидел, а не ходил вокруг здания. Долго же мы искали бы друг друга!

Они помолчали несколько минут.

- Я настроен войти, - заявил Нламинер. - Может быть, мы кого-то и позабавим, если будем без конца бегать вокруг этого здания, но мне, честно говоря, хочется ясности.

- Пошли, - согласилась Рисса.

Он открыл дверь, и из открывшегося черного проема на них пахнуло пылью выдержки в несколько тысячелетий. Воздух был невероятно сух, и от него неприятно запершило в горле.

Они сделали шаг в проем, взявшись за руки, и окунулись в непроглядный мрак, что тянулся на многие мили во все стороны. Слабое эхо их шагов возвращалось спустя несколько секунд, и от этого единственного звука у Нламинера по спине забегали мурашки.

Нламинер ощущал себя затерявшимся в обширном помещении, словно мошка, залетевшая в храм. Стен не было видно; под ногами чуть поскрипывал паркет (менее пыльный, чем входные ступени), и ничего опасного вроде бы не ощущалось.

Распахнутая дверь позади выглядела прямоугольной дырой, пробитой в черноте, и вызывала неприятные чувства. Впрочем, Нламинер не полностью проникся человеческой склонностью бояться всего, что непонятно или не видно. Ему не мерещились притаившиеся за спиной орды привидений, среди шорохов сквозняка не чудились стоны и плач. Темнота была просто темнотой. Залах пыли и другой, не менее своеобразный аромат пробудили в нем воспоминания о библиотеке Оннда - восьми огромных залах, где собралась мудрость двадцати пяти веков, художественная литература (жанр, который только начинал развиваться), всевозможные атласы, справочники, жизнеописания и много чего еще.

В библиотеке Оннда было принято окуривать книги неким алхимическим составом, что защищал хрупкую бумагу от разрушения, предохранял книги от влаги, насекомых, грызунов. И здесь, в неизвестном до сих пор месте, он ощутил отголоски того, привычного и спокойного запаха, и последние остатки настороженности испарились прочь.

...Рисса шла, размышляя о своих невероятно обострившихся чувствах и о загадочной речи ее старого (как теперь выяснилось) знакомого. Мыслимо ли, чтобы человек прожил так долго и не изменился? Ничего магического или сверхъестественного не излучал Арлион, не был он ни аватарой божества, демоном или кем-то еще не от мира сего. И все же сохранился! Ее память напомнила тот день, когда объединенные войска трех рас разрушили гнусную башню, откуда выходили практически неуязвимые и невероятно опасные чудовища, порожденные больной фантазией хозяев башни... Тогда Арлион первым разгромил магическую лабораторию, но встал, с клинком наголо, у сдавшихся на милость нападавших горстки чародеев и не позволил озверевшим бойцам разорвать их на части немедленно... Так и ушел вместе с ними куда-то, не пожелав ничего объяснить. Никто не осмелился его преследовать: до той поры он был надежным союзником, и его огненный меч, Ридиал (Гроза), не раз обращал исход сражений в пользу объединенных сил.

Как давно это было! Она помотала головой, отгоняя видения. Ее ночное зрение показывало ей ряды стеллажей с книгами, стойки, кресла, столы, аккуратно положенные дорожки. Ни в коей мере это место не пребывало в запустении. Но где же тогда посетители? Ей приходилось бывать в десятках библиотек (хотя город Оннд обладал крупнейшей), но все они, вместе взятые, целиком уместились бы в этом зале. Вдали, где даже ночное видение не проникало сквозь мглу, смутно угадывались очертания еще одной двери. Новый зал? Новые стеллажи? И как, интересно, они смогут прочесть здесь хоть что-нибудь?

Немногие расы издавали книги. Лидером здесь были, как ни странно, люди, которые во всех остальных отношениях были гораздо моложе остальных рас. Только ольты, найя и дарионы сами научились печатать книги. Остальные расы, включая хансса, использовали до настоящего времени другие способы. Птицы флоссы, которым отсутствие рук отрезало путь ко множеству технологий, в совершенстве владели способом запоминать практически любой объем знаний и передавать их, не теряя ни одного ощущения, ни слова, ни мысли. Хансса изобрели сложную пиктографическую систему и воспроизводили памятники своей культуры во множестве пещер, подземных городов, на камне и дереве, на металле и кости. Впрочем, теперь они тоже печатают книги - бумага хоть и ненадежна на вид, а хранит сведения не менее надежно, чем гранитная стена, да и печатать книги проще.

Не всем, конечно, нравятся нововведения, но даже самые придирчивые мудрецы не нашли ничего недостойного в том, чтобы доверять тонкой бумаге священные тексты, исторические записи, картины и многое другое.

Рисса заметила, как Нламинер зажег крохотный магический огонек, машинально, сам того не замечая. Теперь она осознавала, что сам он не всегда замечает, как быстро чему-то обучается, и пользуется своими возможностями не всегда осознанно. Ловушка, в которую угодили многие до него.

И были случаи, когда его поведение ставило ее в тупик! Она считалась одним из лучших экспертов по человеческой и ольтийским расам, и все же Нламинер, воспитанный людьми, оставался уникальным. Она не знала, есть ли у него цель в жизни. Он никогда не отходил ни на шаг от своих решений и практически никогда не терял голову. Разум его казался совершенно бессбойным, а неправильные решения, видимо, объяснялись только недостатком знаний. Рисса поежилась. Никто из ее знакомых никогда не слышал о такой расе, не знал даже малейших упоминаний о таких существах. Десятки вымерших или считающихся вымершими рас известны Ралиону, но Нламинер такой один. И его имя - в переводе с диалекта Анлавена оно означает "находящийся под покровительством". Уж это точно...

Он не знает ничего о своих родителях или сородичах (и это его нисколько не тревожит), а теперь кто-то, не менее загадочный, интересуется им.

Тут она вспомнила пещеру, бассейн, разрушившуюся статую Андринкса... Он тоже заглянул в бассейн. Сама Рисса там увидала множество образов, так или иначе связанных с хансса. А что видел там он?

Так ведь и не нашлось времени спросить!

Ладно, как только будет время устроить привал, спрошу непременно. Собственно, это все, за что пока можно зацепиться.

* * *

Элиор, вопреки всем ожиданиям, оказался наиболее дружелюбным.

Он встретил Шаннара на берегу небольшого озера, у приветливой березовой рощи. Было лето, и воздух был в меру теплым.

- Честно говоря, я немного устал, - добавил Шаннар, после того как рассказал, зачем он, собственно, побеспокоил его. Элиор (на сей раз выглядевший одетым во все желтое тяжеловесным воином) кивнул и сказал:

- Посылал бы меньшую аватару.

- Все мои аватары ты видишь перед собой.

- Ах да. - Элиор усмехнулся. - Неужели дело ожидается настолько серьезное? Как зовут претендента?

- Никто не знает.

- Так уж никто?

- Никто из смертных, - уточнил Шаннар. - Те двое, что ближе всего к ответу, находятся в серьезной опасности. Хуже всего, что я не могу подсказать им, где искать, так как сразу же выйду из игры. А мне надо в любом случае присутствовать на Суде.

- Кто будет выносить вердикт?

- Эзоксу, наверное. Уже две тысячи лет, как он. Никто пока не в претензии.

Бог-Солнце нахмурился, и вокруг потемнело. Шаннар поднял голову и увидел небольшую тучку, заслонившую солнечный диск на небе.

- Ладно, - в конце концов ответил Элиор, и тучка немедленно растаяла. - Я постараюсь узнать все, что смогу. И помогу в случае чего. В обмен на любезность, конечно.

- Любезность?

Элиор кивнул.

- У меня много проблем в приграничных с Ралионом реальностях. Кто-то усердно выкорчевывает мой культ... и все мои меньшие воплощения. Мне пригодилась бы помощь.

Шаннар кивнул.

- Я думаю, мы договоримся. Прежде чем я пойду дальше, не позволишь посидеть здесь немного? Очень уж отдохнуть хочется.

- Чувствуй себя как дома. - Элиор подмигнул и растаял в воздухе.

Шаннар улегся у самой воды и уставился в небо. Солнечный диск исчез с неба, но было по-прежнему светло. Вереница облаков плыла над его головой, меняя очертания.

- Зверски трудно иметь дело с богами, - проворчал он в надежде, что никто из них его не услышал.

* * *

Рисса бродила по залу, открывая все новые детали его интерьера.

Стоило закрыть "входную" дверь, как где-то невероятно высоко над головой зажглось освещение. Вокруг все равно были сумерки, в которых читать было бы очень трудно, но все же это было лучше, чем ничего.

Множество кресел, сооруженных из неизвестного Риссе металла, стояли по два - по три у низеньких деревянных столиков. Искусственные цветы - также из неизвестного легкого материала - стояли на столиках в изящных вазах. Рисса фыркнула, изучив одну из ваз. Неужели настоящие цветы чем-то хуже этих подделок?

Нламинер с энтузиазмом рылся в огромном каталоге - несколько десятков тысяч ящиков, где сведения о книгах хранились на множестве бумажных карточек. В библиотеках Ралиона предпочитали магические носители. Прикоснешься к такому, сосредоточишься на искомом - получишь ответ. Быстро и эффективно. Здесь же надо было рыться в каталогах, перебирая многие тысячи карточек, вдыхая пыль... Одно забавно: стоило взять карточку в руки, как текст на ней становился понятным. Не то чтобы совсем: некоторые названия - впрочем, чего уж греха таить - большинство названий не говорили абсолютно ничего. Мир, в котором собрали эту библиотеку, был совершенно не похож на Ралион. Рисса вздохнула. Люди завидуют остальным расам, чей век в несколько раз дольше их. Мы, хансса, иногда завидуем драконам, что живут тысячи лет. Хватило бы драконьего века, чтобы постичь все, что здесь есть?

...Нламинер за какой-то час понял, чем руководствовались создатели каталога, и быстро нашел стопку карточек со ссылками на книги о культах. Поиск самих этих книг занял существенно больше времени: пришлось пройти в следующий зал (который начинался за дальней дверью), и еще раз в следующий. Ковер-самолет совсем бы не помешал, подумал Нламинер, взбираясь на головокружительную высоту по хрупким на вид лестницам.

В конце концов и Рисса подошла к каталогу и принялась что-то сосредоточенно искать.

* * *

- Вот здесь. - Нламинер сидел у одного из столиков, заваленных подобранными им книгами, и быстро листал массивный том. - Я нашел упоминания о многих культах, о которых на Ралионе, возможно, никто никогда не слышал.

Заинтересованная Рисса наклонилась поближе. На страницах, исполненные в красках, мелькали сотни картинок - сопровождаемые бисерным, но вполне понятным текстом. Несмотря на свой кажущийся возраст, книга пребывала в отличном состоянии. Как это, интересно, достигается?..

- ...Вот здесь. - Нламинер открыл очередную страницу, и знакомый лик глянул на Риссу. Все атрибуты. Короткий плащ, пронизывающие до глубины души глаза, жезл со множеством насечек, которым отмеряется будущая участь смертного. Наата. Одно из наиболее распространенных изображений.

- Откуда это? - произнесла Рисса, вчитываясь в текст.

- Я думал, что это - наше, из Ралиона. Не тут-то было! Это - совсем неизвестный мне мир. Что-то вроде Анлигей. И бога этого зовут Дажез. Но ты, я вижу, опознала его сразу?

- Это Наата, - кивнула Рисса. - Никаких сомнений быть не может.

- Значит, не только нам он... - Нламинер бросил взгляд на картинку и поправился, - она известна.

Рисса скрыла улыбку.

- Что-то не так? - озадаченно спросил Нламинер, глянув в ее глаза.

- Наата обычно является смертным, приняв облик противоположного пола, - пояснила она. Нламинер усмехнулся.

- Значит, точно он... Я тут подобрал еще двенадцать томов об истории культов. Сейчас сяду разыскивать нашего знакомого.

Щелк! Что-то в голове у Риссы сместилось.

- Ты думаешь, что это - божество? - спросила она, и внутри у нее словно все застыло.

- Он обратился ко мне - "смертный". Значит, либо бог, либо считает себя богом. - Нламинер кивнул и направился к стеллажам. Магический огонек не поплыл за ним, но остался висеть над Риссой. Она, забыв про найденные ей тома, склонилась над изображением Дажез-Нааты и изучала черты, знакомые ей с детства.

Снова что-то сместилось у нее в голове, и еще одна часть головоломки встала на место.

"Считает себя богом".

Арлион сказал: "Тогда состоится Суд Смертных".

Она закрыла лицо руками и посидела немного, ошеломленная догадкой. Их судьба, судьба двух смертных, вряд ли может решаться на Суде Смертных. Значит, решается судьба богов. Арлион, судя по всему, появляется только в моменты чрезвычайной сложности (или опасности - если богам может всерьез угрожать опасность)...

"Считает себя богом"...

Но обычный смертный, как бы высоко он не приблизился к богоподобному состоянию, никогда не посмел бы требовать божественности. Как никто в здравом уме не станет требовать ордена с надписью "Самому скромному". Божественность - одна из тех вещей, которых нельзя достичь, если к ним стремиться.

Выходит, что можно?

Когда Нламинер вернулся, Рисса сидела, погруженная в медитацию. Он бросил короткий взгляд на плывущие очертания ее тела, пожал плечами и тихонько водрузил огромную кипу на стол. Все равно бесполезно ее отвлекать.

* * *

Впервые в жизни Рисса была озадачена.

Она привыкла к текущим, вечно меняющимся пейзажам астральной проекции. Красочные фантастические ландшафты, переливающиеся краски, зыбкие контуры и вся гамма чувств, которую только можно ощутить.

Теперь же она стояла в холодном, темном и сыром месте, где под ногами были острые камни. Ее обувь, вместе с остатком вещей, осталась с ее телом. В астральной проекции можно существовать только лично - придумать себе сколь угодно украшенный облик, но для себя существо остается полностью обнаженным. Ничего, кроме собственного "тела".

И это тело сейчас ощущало острые углы, впивающиеся в ступни. Довольно прочная чешуя не помогала. Аккуратно переставив ноги, Рисса огляделась и принюхалась.

Пещера. Сырость и сквозняки. И холод. Не физический, конечно, - откуда ему тут взяться! Иной холод, от которого постепенно устает и застывает разум.

Она сдвинулась, и хруст камней под ногами отозвался гулким насмешливым эхом. Охота побродить, смертный? Добро пожаловать! Что-то неприятное поразило ее обоняние. Тонкий, отнюдь не зловонный оттенок, тем не менее оскорблявший ее чувства.

Несколько более светлых пятен сгустились в окружавшем ее мраке. Помедлив, Рисса осторожно двинулась в направлении одного из них.

Путешествие во тьме отняло, казалось, вечность. В конце концов туннель изогнулся, круто наклонился вниз и завершился неожиданно чем-то вроде окна.

В нем виднелась часть обстановки какого-то достаточно убогого питейного заведения, но лица! Рисса готова была поклясться, что это - Ралион!

Прямо "под" окном был столик на двоих. Спиной к ней, с головой, укрытой капюшоном, сидел кто-то высокий. Напротив, лицом к ней, сидел персонаж, ей вовсе не известный. Впрочем, нет... определенные черты были знакомы. Почти человекоподобная фигура, с мелкой чешуей, удлиненными челюстями, глубоко посаженными глазами и длинными, тонкими конечностями. Очень невысокое: Рисса и ее соплеменники не отличались ростом, но это существо было еще мельче.

Они о чем-то оживленно беседовали. Окно не пропускало ни звуков, ни запахов, ни ментальных всплесков - только изображение.

Наконец карлик закончил разговор, уставился прямо на Риссу (у нее вновь все замерзло внутри от этого взгляда) и... прыгнул прямо на нее!

Он отшатнулась, прижимаясь к острым и холодным камням туннеля. Что-то со свистом пронеслось мимо, словно комета, оставляя за собой слабо светящийся, быстро гаснущий след. Звук, напомнивший ей безумный хохот, растаял вдалеке.

Незнакомец в капюшоне сидел как ни в чем не бывало. Затем, видимо, кто-то окликнул его. Он опустил капюшон и повернулся к Риссе лицом. Она вздрогнула и вновь пережила шок.

Это был Нламинер.

Лицо его, правда, словно хранило на себе отпечатки тысяч боев, в глазах таилась мрачная бездна, а губы давно уже не знали улыбки. Несколько томительных мгновений они смотрели друг другу в глаза (осознавал ли он это?), и Риссе показалось, что гул и суета трактира начинают доноситься до нее откуда-то издалека.

Незнакомец усмехнулся, блеснув ослепительно белыми клыками, и отвернулся вновь.

Рисса уже мчалась обратно, чтобы вернуться скорее в мирную тишину библиотеки.

* * *

Рука опустилась на плечо Нламинера, и он едва не выронил тяжеленный том себе на ногу.

Поднял глаза. Риссы не было в кресле напротив. Обернулся и встретился с ней глазами.

- Хотя бы раз привыкнуть к такому! - воскликнул он и нервно облизал клыки. - Что случилось?

- Я только что видела тебя, - пояснила Рисса и опустилась в кресло. Глаза Нламинера расширились, и Рисса описала ему вкратце свое путешествие.

- Очень хорошо! - недовольно сказал он. - Опять я чувствую, что все от меня что-то скрывают. Ты догадываешься о чем-то - по глазам вижу. Правильно?

Рисса кивнула.

- О чем-то, что касается меня. Вновь кивок.

- Тогда почему бы не сказать? Рисса немного помедлила с ответом.

- Ты смотрел вместе со мной в бассейн Андринкса. Помнишь?

Нламинер хмуро кивнул. Как не помнить!

- Этого достаточно. Я не стану ничего пояснять, поскольку тебе следует самому сделать все выводы. Ты что-то видел там - что-то настолько тебя потрясшее, что я тогда испугалась за состояние твоего рассудка...

Рисса вспомнила, с каким страшным лицом он озирался, и продолжала:

- ...И я не буду расспрашивать, что именно ты там видел. Это меня не касается.

Она помолчала. Нламинер опустился обратно в кресло, с плохо скрытой досадой на лице.

Такое выражение частенько встречалось на лицах у детей. Которым отказываются сообщать ответ на загадку, что оказалась им не под силам. Которые считают себя обиженными.

- Если кто-нибудь расскажет, что именно видел в том бассейне, может случиться что-нибудь непоправимое, - пояснила она почти оправдывающимся тоном.

Нламинер вздохнул, и самообладание вернулось к нему.

- Понятно, - произнес он устало. - Я подумаю. Пока же вот, смотри, моя следующая находка.

Он положил перед Риссой открытую книгу. Огромная, чуть ли не в квадратный фут картина занимала всю страницу.

С нее Риссе приветливо улыбался тот самый карлик, которого она разглядывала совсем недавно. Только глаза у существа на изображении не светились лихорадочным светом, а лицо излучало не подозрительность, а доброту.

Она посмотрела на иллюстрацию и подняла глаза на Нламинера. Тот был явно восхищен своей находкой и довольно улыбался. Затем прижал палец к губам.

- Только не читай его имя вслух, - предупредил он. - Иначе у нас будут неприятности.

Он указал ей под стол. Там виднелись останки сожженной дотла книги. Видно, огонь был очень сильным: белела кучка пепла, и запаха почти не ощущалось.

- Хорошо, что нашелся второй экземпляр, - пояснил Нламинер и откинулся в кресле, закрыв глаза.

* * *

Они сидели снаружи от библиотеки. Нламинер развлекался тем, что рисовал в пыли запретное имя, и тут же поднимался ветерок, который сдувал его. Он не осмелился выцарапывать его в камне - как знать, может, земля тогда разверзнется под ногами, чтобы стереть с камня надпись, которой не должно быть. В конце концов Рисса поймала его за руку.

- Остынь, - посоветовала она. - Не привлекай к себе внимания.

- Послушай, - повернулся он к ней, и хитрые огоньки зажглись в его глазах. - Этот трюк - с именем, которое нельзя произнести, чтобы не быть замеченным, - он ведь довольно старый?

- Старый, - пожала плечами она. - Многие на Ралионе им пользуются. Конечно, все не так сильно. Как правило, это работает в пределах дома... иногда города. Для большей области влияния требуются чудовищные затраты энергии...

Она вновь запнулась.

- А боги этим пользуются?

- Пользуются, только не этим. Боги кругом, - Рисса начертила в воздухе круг. - Они присутствуют сразу во всех местах. Им не нужно произносить заклинания, чтобы почувствовать обращение к себе. Самого обращения достаточно.

- Понятно. - Нламинер почесал затылок. - Похоже, что наш знакомый как-то раз прибег к этому заклинанию, да так и наращивает мощность. Может быть, даже не подозревая об этом.

Нламинер улегся прямо на чахлую траву и прикрыл глаза.

- Вертится одна идея в голове, - произнес он, не открывая глаз. - Попытаюсь поймать ее.

Рисса наблюдала за его лицом. Выражение на нем было ей знакомо: всякий раз, когда Нламинера настигало озарение, на лице его было точно такое же, немного насмешливое, выражение. Она уселась рядом, перебирая камушки под руками и вспоминая.

* * *

Опустив шест, Рисса критически оглядела своего нового знакомого.

- Кто учил тебя фехтовать? Нламинер смутился.

- Я пытался учиться у тренеров Оннда, но на лучших у меня не было денег.

- Понятно. - Она поджала губы. - До сей поры тебе везло, но удача не может длиться бесконечно.

"Почему не может?" - хотел спросить Нламинер, но взглянул в ее глаза и передумал.

Три дня после неожиданной ночной схватки с нежитью восстановили его силы, но изредка странная ноющая боль поражала все его мускулы и суставы на несколько секунд... чтобы так же неожиданно отпустить. Словно ревматизм, подумал он. Рисса, выслушав его описания, сказала только, что со временем это пройдет.

- У нас еще есть восемь-девять дней, - сказала Рисса и извлекла из чехла на спине свой жезл. - Придется тебя немного подучить, иначе нам обоим может сильно не повезти.

Так начались безрадостные дни, наполненные исключительно уроками. К концу дня Нламинер совершенно выматывался, в то время как Рисса выглядела возмутительно бодрой. Он впервые увидел, что такое хорошее владение оружием. Кроме жезла (который она предпочитала) Рисса неплохо владела также мечом и посохом.

- То, чему тебя учили, - говорила она, показывая Нламинеру основные оборонительные приемы, - годится для спортивного боя. Ни в настоящем бою, ни тем более в бою с чудовищами тебе все это не поможет. За несколько дней я не смогу тебя научить всему, но основы дать успею.

Как настоящий учитель, попытки улизнуть от тренировок она встречала весьма прохладно.

- Там, внизу, нам придется встретиться с подавляющими силами, - пояснила она. - Другой дороги отсюда все равно нет - либо слезать с обрыва, либо возвращаться через Сингару. Если же мы проведем здесь слишком много времени, следующая группа нападающих окажется нам не по зубам.

Это произошло на четвертый день занятий. Нламинер уже испытывал острое отвращение к занятиям (что, как говорила Рисса, является верным признаком того, что они необходимы).

Они стояли друг перед другом, вооруженные шестами, что должны были изображать мечи.

На второй или третий раунд их поединка странное чувство посетило Нламинера: словно его разум отделяется от тела. Он следил, как тело его, словно само по себе, движется, принимает ту или иную позу, как руки движут шестом. Время ускорилось. После нескольких секунд такого состояния что-то будто бы взорвалось у него в голове - ослепительная вспышка, принесшая неожиданное знание. Позже он рассказывал, что ощущения были сродни стихам, что возникли у него перед глазами. Слова были понятны, хотя и не переводились точно ни на один язык. Ближайший перевод был примерно таким:

Где та стрела,

Что взмыла ввысь

И вслед за сбитой ей звездой

назад вернулась?

После этого время пошло прежним ходом.

Теперь, однако, мускулы его обрели привычку владеть мечом, тело - знание о том, как, куда и когда надо двигаться, а разум - обостренное чувство того, куда будет нанесен удар. Он не обратил внимание на ложный выпад, шагнул, поворачиваясь, вглубь незащищенной области и ударил.

Шест вырвался из рук Риссы, переломился в воздухе и упал по обе стороны от нее. А шест Нламинера остановился посреди замаха у ее шеи.

Нламинер опустил шест и сел, стараясь унять неожиданно возникшую дрожь в руках.

Рисса замерла, пораженная. У нее в глазах еще стояло фантастически быстрое движение, которое обезоружило ее. Бой был завершен профессионально, за два молниеносных движения. Как ему это удалось?

- Впечатляет, - произнесла она, когда обрела дар речи. - Ты что, намеренно притворялся?

- Нет, только что научился, - ответил он, стуча зубами. Отвратительная дрожь все не проходила. Рисса посмотрела ему в глаза и сразу же поверила.

* * *

Кто-то тихонько кашлянул.

Нламинер немедленно вскочил на ноги, а Рисса открыла глаза, прогоняя воспоминания.

Шаннар-Арлион стоял перед ними и довольно улыбался.

- Началось, - произнес он без какого бы то ни было вступления. - Боги уже начали назначать судей, а наш общий знакомый с напарником развили бурную деятельность. Мне срочно нужно его имя. Успели выяснить?

Нламинер и Рисса кивнули.

- Превосходно. - Шаннар кинул что-то Нламинеру, и тот машинально поймал предмет. Это была массивная, хотя и тонкая, золотая цепочка. - Надень на шею, - посоветовал он. - Это от Дайнера.

- От кого? - поразился Нламинер, разглядывая цепочку. Рисса шепнула ему на ухо: "Дайнер - бог-посредник между смертными и остальными богами".

- От него, - невозмутимо продолжал Шаннар. - Я тут поговорил с некоторыми из богов... Они согласны будут помочь вам, так что этот предмет может пригодиться. Однако мой совет - просите помощи только в крайнем случае.

Нламинер пожал плечами и надел цепочку.

- Сейчас вы мне скажете имя, - продолжал Шаннар, - и я уйду. Будьте готовы к неприятностям в любой момент. Как только мой... э-э-э... небольшой обман всплывет, наш общий знакомый будет, мягко говоря, недоволен. Вам придется проникнуть к нему домой и утихомирить его.

- Но как?! - воскликнул Нламинер. Шаннар пожал плечами.

- Понятия не имею. У меня и без того хватает дел, так что думайте сами. Не забудьте про его напарника - он для меня по-прежнему неосязаем, и что от него ждать, я не знаю. Так как его зовут?

- Его зовут Токссар, - произнесла Рисса, прежде чем Нламинер успел ее остановить. Шаннар кивнул и исчез.

- Не стоило говорить... - начал было Нламинер и осекся.

Черная трещина открылась за спиной у Риссы. Порыв ледяного ветра швырнул ее внутрь и сбил с ног Нламинера. Прежде чем он сумел подняться на ноги, трещина сомкнулась с грохотом, от которого заложило уши.

Нламинеру показалось, что чей-то гулкий хохот донесся до него.

- Я доберусь до тебя! - крикнул он в ярости и погрозил небу кулаками.

Когда он разжал кулаки, каменное крошево высыпалось наземь.

Глава десятая

Один.

Нламинер довольно долго стоял, глядя на место, где только что была Рисса. У него чесался язык сообщить всем богам и всем тем, кто впутал их двоих в непонятную и затяжную игру, все, что он о них думает. Да только с цепочкой Дайнера его могли услышать (а нрав у богов бывает разный), да и сниматься эта цепочка не пожелала.

За несколько лет общения с Риссой Нламинер успел отучиться от иррационального страха перед смертью, который привили ему люди. Кроме того, его "шестое чувство", которое не раз указывало ему нужное решение, говорило, что она все еще жива... Только где? Вторым "подарком" от людей, избавиться от которого было труднее, была пассивность. Анлавен жил, пребывая в неторопливом безмятежном сне; все указания свыше - от правительства ли или еще от кого - принимались как должное, какими бы они ни были. Думать полагалось избранным.

Теперь он не знал, за что взяться.

Прежде всего, стоило следить за мыслями. То, что боги обещали содействие, не означает, что оно будет дано бесплатно. И так уже было высказано несколько обещаний, выполнять которые еще предстояло.

Посему он подавил немедленное желание спросить у кого-нибудь из богов, куда дели его подругу, и потребовать, чтобы ее вернули обратно.

Да и у кого спрашивать? Он перебрал в уме известные ему культы и осознал с ужасом, как мало он о них знает! Всю жизнь казалось, что нет нужды обременять себя подобным знанием:

будет необходимость - узнаешь. Теперь необходимость была, но было ли время? Когда Арлион появится вновь?

Неизвестно.

Нламинер вздохнул и собрался с мыслями. Все остальное вокруг него не изменилось. Позади виднелась распахнутая дверь в Библиотеку. Пожалуй, для начала это сойдет.

Будем считать, что времени достаточно. А раз времени достаточно, надо срочно узнать о культах Ралиона все, что удастся.

Когда Нламинер добрался до каталога, паника и ощущение беспомощности прошли.

* * *

Куда ни глянь, кругом расстилалась ледяная пустыня.

Однако прямо под ногами была теплая и мягкая земля; неподалеку росли деревья, обрамляя небольшое озерцо. Здесь царило лето; в полумиле отсюда в любую сторону царила вечная зима.

Шаннар некоторое время бродил по роще, пока не осознал, что никого здесь нет. Не то чтобы совсем никого: где-то над головой пели птицы, стрекотали и жужжали насекомые - крохотный мирок жил летней жизнью, совершенно необычной и невероятной в таких условиях.

"Это - последний визит", - подумал Шаннар и вздохнул. За исключением перемещений между многочисленными порталами, которыми были связаны все миры, где он побывал, путешествовать приходилось пешком. Ноги гудели и плохо слушались своего хозяина. "Мало тренировки", - подумал он и усмехнулся. Он попытался вспомнить, чем занимался, когда очередной "вызов" вырвал его из привычного окружения и поместил на Ралион, ничего не понимающего и безоружного. Всякий раз "вызов" заставал его врасплох.

"Интересно, я один такой?" - подумал он, и эта мысль внушила беспокойство. В самом деле, сколько существ выполняют волю невидимого судьи, который требует от них, чтобы задача, о которой всегда приходится догадываться самостоятельно, была решена как можно быстрее? Если он не один такой, было бы интересно познакомиться с коллегами. Или товарищами по несчастью. В конце миссии всякий раз вместо благодарности ему достаются угрозы и упреки. Так уж устроен мир.

Интересно, куда подевался хозяин этих мест? Шаннар поднял камушек и бросил в озеро, перепугав стайку небольших толстых рыбок. В разбегающихся волнах закачались кроны деревьев, побежало рябью ослепительно синее небо. Вздохнув, он сел у озера и уставился на свое отражение.

Тут до него дошло, что в воде отражаются двое. Он оглянулся - никого. Вторым был худощавый, практически лысый человек, который пристально смотрел ему в глаза. Что ж, дело хозяйское.

- Приветствую! - Шаннар махнул рукой отражению, и оно кивнуло в ответ.

Затем отражение постепенно растаяло, а на берегу материализовался его владелец.

- Эзоксу? - спросил Шаннар, и человек кивнул. - Наконец-то, - произнес Шаннар, вытягиваясь на траве. - Ты уж извини, что я без должного почтения. Я до того утомился ходить из гостей в гости...

- Знаю. - Владыка Мудрости опустился в возникшее из воздуха кресло и устроился поудобнее. - Что ты затеял на этот раз?

- Я затеял? - Шаннар обиженно покосился на собеседника. - Во-первых, не я, а... - Он оглянулся. - Нас здесь никто не услышит?

- Никто, - покачал головой Эзоксу. Шаннар понизил голос и назвал имя.

- Тот, кто его произнес вслух в последний раз, похоже, нарвался на неприятности, - пояснил он. - Надо будет, конечно, помочь... как-нибудь. Тебе это имя что-нибудь говорит?

Эзоксу смотрел куда-то сквозь него, и Шаннар представил, как на миллионах миров бессчетные его воплощения сейчас перебирают все те бездонные океаны знаний, хозяином которых он считался. Прошло несколько секунд, и взгляд Эзоксу стал более осмысленным.

- Был такой бог, весьма скромных возможностей, местный для небольшого селения. Но о нем уже несколько тысяч лет никто не вспоминает.

- Скоро вспомнят, - пообещал Шаннар. - Кто-то, кто назвался его именем, скоро соберет Суд Смертных...

- Известно.

- А известно, что он потребует? Эзоксу выглядел растерянным, и Шаннар в очередной раз насладился ощущением. Хоть какая-то компенсация за все эти длинные, трудные и утомительные разговоры!

- По правилам, это не оглашается до начала Суда.

- Он потребует изгнания нескольких других божеств и попытается присвоить их области влияния. По крайней мере, на Ралионе.

- Бессмысленно. - Эзоксу покачал головой. - Судьи его не поддержат. Потрясения были бы слишком сильными.

- А если поддержат?

- Что ты имеешь в виду?

Шаннар выдержал паузу и объяснил:

- Претендент тихонько сидел на Ралионе несколько столетий и кого-то ожидал. Он нашел себе интересного напарника - имя Нламинер из Анлавена тебе что-нибудь говорит?

Эзоксу вновь посмотрел куда-то в пустоту, после чего ответил:

- Говорит. Но я полагаю, ты с ним уже знаком.

- Знаком. У этого малого не было отражения в бассейне Андринкса.

Эзоксу нахмурил брови.

- И он теперь в напарниках у претендента? Какая жалость!

- Не совсем. Его двойник. Двойник идеальный, но содержимое его телесной оболочки для меня невидимо. Скажи, ты можешь попытаться увидеть двойника?

- Попытаюсь. - Эзоксу помедлил секунду-другую и ответил голосом, в котором звучало искреннее удивление: - Не могу!..

- Вот так. - Шаннар покивал головой. - Никто его не видит. Только смертные, но и для них он, скорее всего, принимает какой-нибудь неприметный облик. Вчера начали назначать Судей. У меня есть полная уверенность в том, что эта парочка попытается как-то на них повлиять.

Воцарилось молчание.

- Так что ты хочешь? - Впервые за время их разговора Эзоксу посмотрел Шаннару в глаза. - Все это очень странно, но я не имею права вмешиваться.

- Я хочу устроить небольшой розыгрыш, - невозмутимо сказал Шаннар, глядя в глаза божества. - Если не действовать, то, возможно, половина божеств вскоре покинет Ралион. Заметят это немногие, но когда заметят, будет уже поздно. Так что я хочу расстроить Суд.

- Ты с ума сошел! - Суд Смертных был чем-то вроде высшей инстанции для всех божеств - но не для Шаннара. Теперь в голосе Эзоксу звучал ужас. - Ты понимаешь, чем это может обернуться для нас всех?

- Не для всех. - Шаннар поднялся с травы. - Всего лишь для двух смертных, которых претендент избрал своим инструментом. И для меня. Я открою еще одну страшную тайну, Эзоксу: претендент вовсе не является божеством. Пока. Но если он выиграет Суд, то в пантеоне появится еще один персонаж... и весьма мрачный, смею заметить. Слуги Хаоса покажутся сущим подарком по сравнению с ним. Ты же знаешь, никто так не кровожаден и мстителен, как смертные.

- Я уже пообещал помочь этим двум. Не слишком ли многого ты от меня хочешь?

Шаннар мысленно проклял самомнение всех божеств, включая Владыку Мудрости, и вновь заговорил.

Прошло немало времени, прежде чем ему удалось убедить своего несговорчивого собеседника.

- ...Зайди как-нибудь ко мне, когда все это закончится, - сказал ему Эзоксу. - Я что-то уже не ощущаю себя всезнающим. Неловко получается!

- Загляну, - пообещал Шаннар весело. - Кстати, тебе будет интересно поговорить с Нламинером. Или с ними обоими. Кстати, услуга за услугу. Где они сейчас находятся?

На сей раз Эзоксу очень недолго медлил с ответом.

- Ни на одной области, мне доступной, их нет.

- Значит, где-то на окраине. - Шаннар что-то прикидывал в уме. - Это очень плохо. Он, конечно, может тебя позвать, да вот только...

- Что только?

- Я ему посоветовал обращаться к богам только в самом крайнем случае.

- Ну что же, - заметил Эзоксу. - Вот и посмотрим, насколько он силен. Жаль, конечно, что первым его увидел претендент...

- Первым его увидел кто-то другой, - возразил Шаннар. - Ну ладно, мы еще поговорим об этом. До встречи!

* * *

Одиночество сильно мешало ему. Сам он вряд ли смог бы подобрать подходящее слово для нового ощущения. К большому облегчению его приемных родителей, Нламинер вовсе не интересовался вопросами своего появления на свет и тонкостями взаимоотношений между полами вообще. Словно уже знал все, что ему было нужно.

Если бы его хоть раз показали эмпату (воспринимающему эмоции) - Флоссу, например, - тот бы наверняка заинтересовался этим необычным ребенком, который оставался глух к одним видам эмоциональных переживаний и необычайно чувствителен к другим. Этого, однако, не произошло.

В окружающих он более всего ценил честность.

Во всех остальных отношениях Нламинер также был уникален... впрочем, как и все мы. Так или иначе, он сумел успокоить ноющее, неприятное чувство утраты и усилием воли поддерживал работоспособное состояние. Вследствие какого-то колдовства ни пить, ни есть ему не хотелось, пока он находился в Библиотеке. Его тайные ожидания не сбылись: никого больше в Библиотеке так и не появилось.

А жаль, подумал он. Никакого способа следить за временем не было (по подозрениям самого Нламинера, время здесь вообще не шло), но по внутренним часам прошло не менее трех суток, прежде чем он, прихватив с собой несколько книг (которые, как ему казалось, еще пригодятся), вышел наружу, в бескрайние пустоши.

- Каждая дверь не лучше других, - сказал он вслух и твердо открыл дверь с надписью "ТЕАТР".

К его удивлению, изнутри вырвался не пыльный и застойный, но чистый, бодрящий воздух, наполненный хвойным ароматом.

* * *

Селиан Килор, потомственный ткач, был немало удивлен, когда богатый эскорт прибыл кнему домой и пригласил его в храм Элиора, оказывая почести, которые подобали бы какому-нибудь богатому аристократу.

Пока его торжественно везли в храм, его соседи по улице успели составить несколько версий происходящего. Фигурировали такие интересные версии, как участь жертвы на каком-нибудь особо торжественном празднестве гневного бога; неожиданно вскрывшиеся родственные связи с каким-нибудь высокопоставленным жрецом; такие впечатляющие предположения, как кража большого количества храмовых сокровищ, и многое другое. Если бы не крайний ужас, который не отпускал ткача всю дорогу, он, без сомнения, достойно бы ответил зубоскалам.

К его невероятному удивлению, миссия, которую ему поручили, была равно ответственной и почетной. Сам он слышал о Суде Смертных, но быть самому избранным Судьей! Это была слава на всю жизнь, чем бы Суд ни закончился. Он только робко заметил, что не имеет никакого отношения к культу (мстительный характер Бога-Солнца был ему хорошо известен).

- Это не имеет значения, - ответили ему.

После чего с почетом проводили домой. На сей раз массивная золотая эмблема на его шее мигом пресекла всевозможные разговоры. Шутки шутками, а смеяться над Судьей, избранным Элиором, означало бы значительно сократить срок своей жизни...

...Поздно вечером в дверь его дома постучали. Селиан, чей разум перебирал радужные перспективы, с неохотой оторвался от раздумий и открыл дверь.

За ней стоял высокий незнакомец, отличавшийся от человека только очень длинными клыками. Он улыбнулся (Селиан вздрогнул) и вежливо спросил:

- Имею ли честь говорить с Судьей Селианом Килором?

- Вы из... Храма? - спросил почему-то Селиан, глядя в глубокие, затягивающие черные зрачки пришельца.

- В некотором смысле, - ответил тот. - Я вас надолго не задержу.

Селиан впустил гостя в дом и запер дверь.

* * *

Нламинер сделал несколько шагов и остановился в недоумении. Затем оглянулся. Дверь "наружу" висела в воздухе, безо всякой видимой опоры. А вокруг расстилались подозрительно знакомые холмы...

Впрочем, нет. На горизонте виднелось величественное куполообразное строение. Должно быть, это и есть Театр. Одинокие небольшие постройки - полуразвалившиеся хижины, какие-то памятники и совсем непонятные сооружения украшали собой холмы.

Слева от него глухо заворчал отдаленный гром, и Нламинер обернулся. Обернулся и тут же присел от неожиданности, не зная, спасаться ли ему бегством или вцепиться в землю, слиться с ней, держаться до последнего.

Огромная, непередаваемо грозная и клубящаяся грозовая туча возвышалась на расстоянии нескольких шагов от него. Она висела всего в футе-другом от земли, щедро изливая на нее свои водяные запасы. Внутри ее черной массы непрерывно сверкали молнии; время от времени доносились раскаты грома. Небывалое зрелище совсем парализовало Нламинера - сил хватило только на то, чтобы не кинуться без оглядки подальше от такого дива.

Он так и не нашел в себе храбрости дотронуться до тучи рукой и предпочел отвернуться и пойти к Театру. Несколько раз оборачивался - туча лениво плыла своей дорогой, и размеры ее были просто потрясающими. Судя по всему, ползти над одним и тем же местом ей предстояло несколько дней.

Только теперь он заметил, что и обычные облака тоже плывут чуть-чуть ниже уровня его головы. Все остальное - деревья, кусты, даже птицы, которые в изобилии летали вокруг, - было нормального размера, и острое чувство нереальности долго не отпускало Нламинера.

Он не решился пройти насквозь ни одно облако и предпочитал обходить их за несколько шагов. По пути он пытался запоминать ориентиры, если случится возвращаться той же дорогой, но постепенно приходил к выводу, что эта затея напрасна. Где бы ни был он сейчас, это все одно с Лугами, с мертвой пустошью вокруг здания с бессчетным количеством дверей, с Библиотекой и Портом... Интересно, а что там за дверью, помеченной "Ралион"? Привычный ему мир или такое же место, где ни один закон природы не является обязательным?

"Узнаем в свое время", - думал Нламинер, постепенно приближаясь к растущей громаде Театра. Искушение воззвать к какому-нибудь божеству было сильным, но он сумел его побороть.

* * *

Она летела куда-то сквозь пространство, лишенное материи.

Чем-то это походило на астральное путешествие, но на сей раз полет был неуправляемым.

Ее "тело" непрерывно вращалось, далекие зарницы освещали призрачным сиянием "небо", и многочисленные более светлые пятна проносились мимо. Возможно, это были "спуски" в физическую проекцию, возможно, что-то еще - понять это не представлялось возможным. От прежней Риссы сейчас оставался только разум в чистом виде, без всего прочего. Что-то, что для физического тела казалось бы ледяным ветром, влекло ее по никому не ведомому пути.

В момент "отрыва" от физического тела всякий, кто практиковал астральную проекцию, испытывал поначалу сильный шок. Разъединение духа и тела, мыслящей сущности и ее носителя никогда не проходило безболезненно. Со временем можно было привыкнуть к этому довольно болезненному ощущению, как хронически больной свыкается со своими неудобствами. Полностью избежать этого было нельзя.

Но теперь, однако, судя по всем признакам, она совершала астральный полет - безо всякого нервного укола. Это было поразительно, и, вероятно, именно эта мысль пробудила Риссу. Слишком стремительно "унесло" ее сюда, и слишком настойчиво неизвестный до сих пор голос убаюкивал ее, предлагая вечный отдых и покой.

Очнувшись, она ощутила пронизывающий "холод", которым было сковано все ее невидимое "тело".

Осознав себя, она смогла остановить вращение вокруг своей оси и принялась изучать окрестности.

Очень скоро стало ясно, что она движется по спирали, постепенно ускоряясь и приближаясь к загадочной центральной точке ее орбиты. Повернувшись "лицом" (скорее по привычке, чем по необходимости: в астральной проекции мыслящее существо смотрит одновременно во все стороны) к центру "притяжения", она заметила странную темно-фиолетовую вращающуюся туманность, куда ей предстояло упасть.

Попытавшись мысленно остановить свой спиральный полет, она убедилась, что каждая такая попытка приводит только к ускорению движения. Какие бы методики, способы концентрации, мысленные приказы она ни отдавала, на каждую попытку остановить движение неведомая сила отвечала противоположным действием.

Тогда Рисса, секунду поколебавшись, прекратила сопротивление и убрала все ментальные барьеры, которые привыкла воздвигать, проникая в астральную проекцию. Как правило, в любом месте проекции есть обитатели, которых притягивает временно "необитаемое" тело. Беспечность может дорого обойтись. Здесь же, когда физическое тело было неведомо где, на это можно было пойти.

И случилось чудо: ее движение почти прекратилось. Исчез жуткий холод, оставалась только равнодушно вращающаяся туманность да светящиеся дыры-окна, украшающие "небесную" сферу. Рисса поймала одну из них взглядом, и тут же непреодолимая сила повлекла ее навстречу быстро приближающемуся окну. Инстинктивно она дала приказ невидимым мускулам защитить руками лицо, но в следующий момент окно уже закрывало собой полнеба. И тогда застывшая картина, которую она увидела сквозь окно, ожила.

* * *

Словно в древнем килиане, где не было звуков и порой не было красок, картина была немой.

Рисса увидела незнакомое небо, почти чисто сиреневого цвета, и приземистые, ветвистые деревья. Впрочем, какими бы странными ни были иные миры, везде были деревья, везде была трава, птицы, животные. Глаза и сознание быстро привыкали к новым формам. По крайней мере, ее глаза и сознание: смежные реальности были ей знакомы, и то, что приводило другие расы в суеверный ужас, для хансса и некоторых других рас было столь же обыденным, как порталы, големы - неутомимые работники на все руки, ковры-самолеты и прочие достижения цивилизации. Разница была в точке зрения.

Изящное строение под открытым небом было, несомненно, храмом. Человекоподобные существа, с иссиня-черной кожей и коротким мехом, покрывавшим почти все тело, участвовали в неком неизвестном обряде. Точка зрения сместилась, и в кадре появилась изящная представительница прекрасного пола, державшая за руку ребенка. Женщина стояла перед небольшим возвышением (алтарем?), на котором находилась хрупкая на вид статуя - летящее крылатое четвероногое существо с оскаленной пастью. Жрец со своей свитой приблизился к возвышению с другой стороны и, судя по движениям губ, принялся что-то читать. Статуэтка, казалось, ожила и засветилась всеми цветами радуги.

И это будет всегда, подумала Рисса. Всегда будут боги и им поклоняющиеся, всегда у смертных существ будет необходимость опереться на что-то более постоянное, универсальное, всеобъемлющее.

В этот момент ребенок сумел освободиться от руки своей матери и потянулся к сверкающей, переливающейся игрушке, что манила его.

Несколько человек бросилось к алтарю со всех сторон.

Слишком поздно. Ручки уже сомкнулись на постаменте статуэтки. Кто-то успел поймать ребенка за руку, но безуспешно. Статуэтка покачнулась и, упав на каменный пол, взорвалась дождем из сотен сверкающих брызг.

Все, кроме матери, бросились прочь от ребенка. Алтарный камень стал непроницаемо-черным. Трещины побежали по нему. Черный саван опустился на испуганного малыша, впитался в его кожу, в одежду, в пол под ним.

Лицо ребенка заполнило весь экран. Рисса старалась запомнить каждую его черту. Особенно запомнились его глаза - черные, бездонные, непонимающие.

Камера начала удаляться. Все те, кто несколько секунд назад принимал участие в ритуале; осторожно, пятясь, удалялись прочь от оскверненного алтаря. Возле перепуганного, плачущего ребенка и его матери, что лежала ничком на камне, уже не было никого. Все сторонились их, словно зачумленных.

Окно отодвинулось прочь, картинка замерла, и через миг Рисса вновь вернулась на свою орбиту. Подавив бешеное сердцебиение, она выбрала следующее окно, и оно вновь поглотило ее...

* * *

Сотни картин увидела Рисса, одна не была похожа на другую - менялось все: раса персонажа, пол, реальность... Неизменным оставались только почти неуловимые следы. Выражение лица. Выражение глаз. Мимика. Почти ничего общего, но, тем не менее, что-то связывало все увиденные ею картины воедино.

С каждым новым "представлением" реальность все больше походила на Ралион. Трудно понять, чем походила - сама Рисса не смогла бы дать этому никакого убедительного объяснения. Новое чувство требовало названия, но названия не находилось.

Оглянувшись как-то раз, Рисса заметила, что "окна", в которые она заглядывала, постепенно тускнеют. Лишь дюжина их горела звездами на "небе", все остальное было залито чернотой.

Когда предпоследнее окно показало ей еще одну историю несчастий все того же персонажа, ощущение какого-то небывало древнего, но все же достоверного прошлого Ралиона стало очень сильным. Вон те горы походили на Серебряный хребет, что начинался не слишком далеко от Оннда, древнейшего города. Фиолетовый песок под ногами все еще встречался и под Онндом, и среди бесплодных дюн Выжженной Земли. Замок, на башне которого стоял безвестный персонаж, ничего ей не напомнил, но мало ли руин пребывают в забвении после многих веков бесконечных войн?

Рисса не стала смотреть, что сталось с владыкой замка, который успел перебить почти всех нападавших. Ясно было одно: победы ему не видать. Ему не повезет, как не везло постоянно.

Вот оно, общее! Рисса ощутила, как сильнее забилось сердце. Невезение. Древнейшее из проклятий, которое обезоруживает самых сильных и ломает самых крепких. Но кто слышал, чтобы все воплощения, одно за другим, страдали от того же самого невезения? Страшное сочетание - редкостный магический талант и невезение, острый ум и неприязнь к негостеприимному миру.

Теперь оставалось лишь два места - клубящееся фиолетовое облако за спиной и последний сияющий глаз "окна". Что ждет ее здесь? Что ожидает там? Ничто не помогало ей сделать выбор. Возможно, Нламинер был прав, и они давно уже перестали владеть свободой воли?

Она долго размышляла, прежде чем сделать выбор.

* * *

Когда за спиной его захлопнулись массивные двери Театра, Нламинер вздрогнул. На Ралионе театр был другим. Честно говоря, сам он поклонником этого вида искусства не являлся. Только люди, некоторые из ольтов и - что удивительно - многие флоссы питали страсть к пьесам. И удовольствие это было не из дешевых.

У него оставались лишь смутные воспоминания о театрах. Впрочем, своеобразная атмосфера, дух театра присутствовали везде - и этот дух вновь коснулся его, едва лишь двери захлопнулись. Перед ним было просторное фойе - настолько просторное, что могло бы вместить в себя весь многоэтажный Дворец Мысли Оннда. Еще и место осталось бы. Потрясающая, привлекательная, но чудовищно чрезмерная роскошь обрушилась на него.

Колонны, сделанные из слабо светящегося камня, уходили куда-то под невидимый потолок. Тяжелые золотые люстры самых причудливых форм спускались сверху на толстых стальных цепях. Множество крохотных шариков светилось в них, заполняя фойе рассеянным полумраком. Не было резких теней, не было пятен тьмы и ярко освещенных пятен.

Столь же гигантский гардероб начинался по левую руку. Какая-то фигура в ливрее стояла за стойкой, не привлекая к себе внимания, но у Нламинера не было никакой одежды, которую полагалось бы сдать. Он сделал шаг вперед, и тихий шум встретил его слух. Знакомая мягкая какофония оркестра, настраивающего свои инструменты, перезвон невидимых колокольчиков, слабое шуршание чьих-то бесед на почтительном расстоянии - все это подтверждало, что Театр жив. Никого больше Нламинер не увидел и, выждав минугу-другую, сделал несколько шагов вперед, ступая по превосходным, тщательно подобранным и вычищенным коврам.

Он брел мимо рядов кресел, в некоторых из которых сидели, тихо переговариваясь, какие-то существа (зрители?); мимо ярко освещенных изнутри киосков, где продавалась всякая мелочь; мимо множества лишенных надписи дверей. Услышав из-за одной пары дверей рукоплескания, Нламинер отважился открыть их и войти внутрь.

Билетер чуть поклонился ему, предложив пройти в зал. Зал был невообразимо огромен - оставалось непонятным, как многочисленные зрители видят и слышат все, что происходит на сцене. Нламинер пробирался мимо занятых кресел, стараясь не глядеть в лица и изо всех сил пытаясь играть свою роль. Роль Зрителя. Впрочем, нет. Большой буквы заслуживал лишь сам Театр; все остальные были здесь зрителями, актерами, случайными прохожими...

Усевшись в мягкое, удобное кресло, Нламинер попытался понять, что происходит на невероятно далекой сцене, но неожиданно почувствовал себя крайне уставшим.

Откинувшись на спинку, он прикрыл глаза и почти мгновенно опустился в глубокий сон без сновидений.

* * *

Затерянный неведомо где запретный Храм Хаоса был погружен в тишину.

Тишину потревожил стук чьих-то подошв о камень Храма. Кто-то уверенно шел в темноте, приближаясь к святая святых - алтарю со стоящей на нем расписной вазой.

Звон металла о камень мог бы пробудить и мертвого. Когда силуэт приблизился к алтарю, из мрака выступил жрец и вопросительно взглянул на пришедшего.

- Вот, значит, как живут поклонники запрещенных культов, - насмешливо сказал пришелец, держа руку на рукояти меча.

- Что тебе нужно, путник? - спокойно спросил жрец, наблюдая, как вскипела тьма внутри стоявшей на алтаре вазы.

- Я пришел сказать вам, что этот тайный Храм уже не будет тайным, когда я вернусь назад и скажу о нем всем заинтересованным. Думаю, что не всем понравится новость о том, что тысячи людей живут поблизости от столь жуткого места.

- Ты угрожаешь Храму? - мягко спросил жрец, и из темноты выступил Рыцарь Хаоса, вооруженный ярко-пурпурной булавой. Пришелец презрительно усмехнулся.

- Боги, что действительно достойны почитания, защитят меня от любых неприятностей, - бросил он, извлекая меч из ножен. - Сейчас мы посмотрим, на что способны слуги Хаоса.

Он взмахнул мечом, и ваза с мелодичным звоном распалась на сотни светящихся осколков. Темноту сотряс чей-то могучий рык, и пришелец небрежно взмахнул мечом еще раз, отражая удар булавы. От прикосновения его меча внушительная на вид булава осыпалась ярко-пурпурным песком. Рыцарь Хаоса, с улыбкой, застывшей на губах, протянул руку к святотатцу, но черная стрела, которую он пустил, отразилась от груди пришельца, рассеиваясь безвредным туманом. Пришелец расхохотался.

- Можете собирать всех своих слуг - все равно вам со мной не справиться. Если вам потребуется найти меня - меня зовут Нламинер из Анлавена.

И ушел, посмеиваясь.

Когда звуки его шагов затихли, второй жрец - точная копия первого - выступил из мрака, держа в руке священную вазу - точную копию разрушенной.

Несколько секунд два одинаковых жреца смотрели друг на друга.

Затем один из них вытянулся, похудел и превратился в Шаннара. Бережно смахнув метелкой пыль с алтаря, он водрузил вазу на место.

Спустя долю секунды жрец, Рыцарь и Шаннар сотрясались от хохота. Шаннар мог поручиться, что к гулкому смеху жреца примешиваются еще несколько голосов, гораздо более зловещих.

- Он попался, - сказал Шаннар, вытирая слезы. - Я так и думал, что он будет вести себя до невозможности глупо. Итак, я сдержал свое слово.

- Если бы он сломал настоящую святыню, - возразил Рыцарь, - ему бы не поздоровилось. Шаннар с сомнением покачал головой.

- Он не блефовал. Никто сейчас не может повредить ему.

- Даже ты?

- Даже я.

- Недопустимо, чтобы смертное существо обладало такими способностями, - нахмурился жрец. - Мои повелители приветствовали бы такую мощь, будь она употреблена в меру. Но я прочел в глазах этого варвара безумие.

- Это не его безумие, - вздохнул Шаннар. - И не его глаза, раз уж на то пошло. Они помолчали несколько мгновений.

- Ну что же, - Шаннар слегка поклонился, - я свою задачу выполнил, остаток долга вам вернет кто-нибудь другой.

Жрец кивнул.

- Тогда - до встречи. - Шаннар махнул рукой и исчез в раскрывшемся перед ним портале.

* * *

Нламинер очнулся оттого, что кто-то едва слышно всхлипывал неподалеку.

Давно уже ему не приходилось слышать подобного! Во многих килиан-представлениях слезы были почти неизменным атрибутом - в особенности когда показывали драму. Для самого Нламинера слезы ни с чем не ассоциировались: они наворачивались на глаза, если было очень больно или обидно, но плакать он не умел.

Где-то поблизости был человек. Человеческий ребенок, если быть точным. Нламинер открыл глаза и поразился. Зал был пуст. Представление завершилось. Кроме редкого, тихого плача лишь слабый свист ветра нарушал тишину.

Он посмотрел на далекую сцену - черное пятно в почти полном окружающем мраке - и вновь поразился, как можно было отсюда что-то разглядеть. Взялся за поручни, чтобы встать, и вцепился в них от неожиданности: едва он прикоснулся к прозрачному шарику, которым был украшен подлокотник, сцена рывком приблизилась к нему - словно вот она, протягивай руку и прикасайся. Сейчас, лишенная актеров, света, оркестра, она выглядела пугающе. Что-то тихонько поскрипывало за кулисами, подрагивала - видимо, от сквозняка - бахрома на них, и впечатление от этого создавалось самое гнетущее.

Нламинер отпустил шарик, и сцена вернулась на свое место. Но некогда было восхищаться столь интересными вещами: кому-то здесь, в необъятной темноте зала, было страшно. Нламинер мягко, по-кошачьи, перепрыгнул через ряд кресел, встал в одном из проходов и прислушался. Чуть ли не миля отделяла его от сцены. Неужели здесь всюду ходят пешком? В конце концов он заметил скорчившуюся, вжавшуюся в глубину кресла небольшую фигурку и направился к ней.

Ребенок продолжал плакать, время от времени что-то бормоча сквозь слезы. Язык был ему неизвестен, ну да не беда! Нламинер подошел поближе, присел и окликнул ребенка на Тален.

Крик, который был ему ответом, мог бы считаться оружием. Нламинера едва не отбросило назад. Нламинер щелкнул пальцами, зажигая магический огонек, и легонько шлепнул ребенка по щеке, чтобы оборвать истерику.

Это был мальчик лет семи. Он воззрился на Нламинера, оглядывая его лицо, задержался на его клыках и уставился на фонарик. Глаза ребенка широко раскрылись.

Судя по всему, с магией он не знаком. Нламинер чуть заметно усмехнулся и расцветил магический огонек всеми цветами радуги. Мальчик что-то сказал, показывая на огонек, но Нламинер, разумеется, ничего не понял. Он произнес еще одно заклинание и коснулся одной ладонью своего лба, а другой - лба мальчика. Тот сначала отпрянул, затем прикоснулся пальцами к меху на его руке.

- Кто ты такой? - спросил мальчик почему-то шепотом.

Нламинер улыбнулся и поднялся на ноги.

- По крайней мере, я не людоед.

Глаза раскрылись еще шире.

- Ты меня понимаешь?!

- Разумеется. Одно из самых простых заклинаний.

Мальчишка поглядел на него с нескрываемой завистью.

- Ты умеешь колдовать!

- Ну, положим, умею я не так много. Ты что, заблудился?

Мальчишка потупил взгляд.

- Я... ну... я видел этот театр во сне... и я захотел забрать себе вот это на память.

Он разжал кулачок и показал прозрачный шарик. Верно, выковырял из подлокотника. Нламинер рассмеялся бы, не будь у ребенка столь затравленного вида.

- Понятно, и проснулся не дома, а здесь. Тот кивнул.

- Попытайся поставить эту вещь на место и заснуть еще раз, - посоветовал Нламинер. - Тогда вернешься домой.

- Правда? - Впервые в глазах мелькнула надежда.

- Правда, - заверил его Нламинер, совершенно не представляя, что будет делать, если это не так.

- А ты кто? - выпалил мальчишка, все еще сжимая в руках шарик.

Нламинер покачал головой.

- Вряд ли я успею тебе объяснить. Я тут тоже чужой. И мне здесь сидеть никакой охоты нет. Так что выбирай - или пошли со мной, или возвращайся домой.

Он заранее знал ответ.

- Меня мама будет искать, - вздохнул мальчик. - Я лучше домой пойду. А мы еще встретимся? - В глазах его вновь мелькнула надежда.

Нламинер усмехнулся, снял с шеи свой амулет и надел его на мальчишку.

- Если не увидимся, оставишь себе на память, - сказал он. - Мне он приносил удачу.

Мальчишка не стал больше задавать вопросов, старательно ввернул шарик на место и скорчился в просторном кресле.

- Не уходи, - попросил он, закрыв глаза. - Побудь еще здесь, пожалуйста!..

Напряжение его сказывалось: стоило закрыть глаза, как сонливость немедленно охватила его.

- Не уйду, - пообещал Нламинер и уселся в соседнее кресло. На мальчишке была одежда, которой он никогда не видел на Ралионе. Ткань была словно отлита, а не соткана. Фасон тоже был неизвестен: такого никто не носил - ни люди, ни кто другой. "Не стану его расспрашивать, - подумал Нламинер. - Интересно, зачем я ему посоветовал снова заснуть?" Когда его обучали медитации, то одним из первых упражнений было не позволять языку опережать разум. Никогда не говорить, не подумав. Или ослаб его внутренний страж, что плохо - нельзя расслабляться! - или он сказал в каком-то смысле истину. "Сейчас засну, - подумал Нламинер, закрывая глаза, - и проснусь на Розовом острове. Рисса будет сидеть рядом, размышляя о высоких материях, а я буду сидеть и слушать прибой. И нет никакого маяка."

И не было...

* * *

...Они остановились у входа в старинную гробницу (так пояснила Рисса - в то время Нламинер плохо владел заклинанием-переводчиком).

Какой-то текст был выгравирован над дверью, украшенной тонким барельефом. Изображался царь, сидящий на троне и вершащий правосудие. "Как давно это было, - подумал Нламинер, разглядывая изображенные регалии, - Сколько времени стоит здесь эта гробница?"

- Переведи текст, - попросил он Риссу. Та кивнула, опустила жезл и принялась читать:

Долго я искал того,

кто открыл бы мне тайну жизни.

Обращался я ко многим богам,

но откликнулся мне лишь Страж Смерти.

Он открыл мне ворота

и предложил мне вкусить Вечности...

Она запнулась.

- Текст частично сколот, - пояснила она. - Это одна из ритуальных надписей. Люди и многие другие расы полагают, что Наата - злобный бог, готовый истребить все живое и тем живущий. Они взывали ко всем мыслимым силам, чтобы те позволили покойнику поскорее покинуть загробный мир - по их представлениям, место мучений - и вновь вернуться в мир живых. Здесь выбито начало одной старинной легенды...

- Так они понимают Наату? - указал Нламинер на многорукое, зубастое и вооруженное устрашающим количеством клинков чудище, которое выглядывало из-за трона, хищно усмехаясь зрителям.

Рисса потрясла головой:

- Возможно.

Он не стал развивать эту тему, тем более что в божествах разбирался довольно слабо.

- Что будем делать теперь? - спросил он взамен. Рисса повернула к нему ярко-янтарные глаза и долго смотрела куда-то сквозь него.

- Откроем дверь, - ответила она. - Доберемся до печати, которая должна не пропускать нежить в наш мир, и посмотрим, что с ней стало.

- Там кто-то есть? - спросил Нламинер, изучая дверь и осторожно ощупывая косяк, детали рельефа, - все, что могло бы дать ключ к тому, как ее открыть максимально бесшумно.

- Там нас ждет целая армия, - было ему ответом, и сказано это было совершенно серьезно. Нламинер едва не выронил свой инструмент.

- Очень вдохновляет, - проворчал он, продолжая изучать замки.

Наконец раздался едва слышимый щелчок, и дверь распахнулась.

...Они шли по просторному проходу, и умершие - в виде памятников, надгробий, простых могильных плит - были с ними. Ничто человек так не задабривает, как смерть. Ничто человека так не пугает, как смерть. Даже те, кто уверовал в перерождение духа и бесконечную цепь существования, не избавлен от древнего, примитивного, но неумолимого инстинкта - беги от смерти прочь, спасайся!

"Все ли этому подвержены?" - думал он впоследствии. Поскольку, если оставаться честным, в тот момент ему было не до философии. Вышагивая рядом с невозмутимой Риссой, он прилагал все усилия, чтобы не удариться в панику. Невероятная, почти идеальная чистота здесь, в гробницах, и терпкий, слабый запах, ничего общего с тленом и временем не имеющий, не помогали ему отвлечься от мрачных мыслей. После двух схваток с могущественной нежитью один и тот же навязчивый мотив преследовал его во снах - что он бежит, убегая от орды преследующих его оживших мертвецов, а тело слушается его все меньше, а тело его стареет, распадается, превращается в груду такого же мертвого истлевшего праха, из которого состоят его преследователи...

Когда они остановились, Нламинер словно вынырнул из одного кошмара, чтобы окунуться в другой.

Сотни теней стояли вокруг. Он оглянулся - новые сотни их подступали со всех сторон, оставаясь, впрочем, на почтительном расстоянии. На шее Риссы разгорелся ярко-зеленым пламенем небольшой овальный амулет, и сам Нламинер смутно осознавал, насколько ему сейчас не помешала бы защита. "Если выберусь отсюда живым, - подумал он, - расскажу, сколько всего было вокруг. Жаль, что никто не поверит". И чуть не расхохотался.

Перед ними, на полу посреди небольшого открытого пространства, среди самых величественных надгробий светился сложный геометрический узор, вписанный в окружность добрых пяти футов в диаметре. Издалека было видно, что узор местами прерван, нарушен, не завершен. Хотя линии светились белым, ощущение чего-то по природе своей черного исходило из глубины рисунка.

- Печать, - произнесла Рисса отрешенно. - Как я и предполагала, кто-то повредил ее.

- Что будем делать? - спросил Нламинер шепотом. Тени не двигались, плотно сомкнувшись вокруг них. Ему мерещились призрачные лица, воздетые когтистые лапы, полураспавшаяся плоть, стекающая с ветхих костей. Он зажмурился и отогнал видение.

Рисса повернула к нему спокойное лицо и произнесла только:

- Не подпускай никого ко мне, - и шагнула вперед, к Печати. Призраки расступились, слабое недовольное шипение послышалось отовсюду. "Не подпускай!" Нламинер извлек "Покровитель" из ножен - кромка меча светилась во мгле не слабее Печати - и подумал, сколько раз он успеет взмахнуть, прежде чем бесплотные руки сожмут его горло.

Рисса сделала шаг и еще один. Несколько футов отделяло ее от Печати, и казалось, что свет, струящийся из линий диаграммы, фонтаном выплескивается вверх, чтобы скатиться вниз светящимся каскадом. Свечение волнами стекало по ее серебристо-серой чешуе, когда она опустилась перед Печатью на колени и развела руки в стороны.

Тени тут же ожили, шагнув к ней. Нламинер бросил наземь свою поклажу и встал за спиной у Риссы, держа холодно сверкающую сталь "Покровителя" перед собой.

Тени сделали несколько шагов, протягивая дрожащие призрачные руки к ним, но ритмичные, исполненные странной музыки слова упали в тишину погребального зала, и тени замерли.

За "спиной" каждой из теней открылся косой крестообразный разлом в пространстве. Свет, вспыхнувший за разломами, вобрал в себя призраков и заплавил собой разломы. Они остались одни.

Нламинер вытер со лба пот дрожащей рукой и оглянулся. Рисса продолжала что-то напевать, проводя ладонями перед Печатью, и линии рисунка стали плыть, сдвигаться, смыкаться.

Позади него воздух колыхнулся, пропуская что-то в комнату. Нламинер стремительно обернулся и встретился с парой немигающих глаз - сгустков тьмы на призрачном сером лице. Призрак был не ниже семи футов, он подавлял своим присутствием и нисколько не боялся смертного с его светящимся оружием. Рисса не обращала внимания на происходящее, Нламинер был предоставлен самому себе. Пять шагов отделяло его от чудовища. Он поднял ладонь и зажег над собой магический свет - настолько яркий, насколько могли позволить его силы. В яркой вспышке длинная, бесконечно длинная тень упала на пол позади призрака - тень чего-то бесплотного, колыхающегося, враждебного.

Меньшая нежить сгорала от света, зачастую не успев пошевелиться. Более сильную свет заставлял замереть и, хотя и немного, повреждал. В этот раз фокус не удался: призрак взмахнул рукой, и магическое "солнце" зачахло, съежилось. Тьма окутала их обоих.

Призрак шагнул вперед. Его бесплотный палец поднялся, и Нламинер увидел, как седеет, редеет и выпадает его мех, как иссушается и кусками сходит кожа, как разваливается в пыль его тело. Сжав зубы, он силился побороть наваждение, вцепившись в холодную рукоять меча и удерживая себя по эту сторону черты, за которой - Хаос.

Призрак вновь шагнул вперед. "Покровитель" описал тускло светящуюся во мраке дугу и вонзился туда, где у людей было бы сердце.

Призрак издал хриплый рев (позже Нламинер пытался понять, чем он мог бы его издать) и вырвал меч из себя. Оружие накалилось добела, посеребренный клинок начал плавиться, и поток ослепительных брызг рухнул между противниками. Нламинер отпрыгнул. Кипящее серебро ранило призрака - его проницаемая "плоть" уже была усеяна множеством отверстий, но он был еще не побежден.

"Все, доигрался", - думал Нламинер, извлекая из рукава кинжал - жалкая игрушка, конечно, к тому же не серебряная, но не сдаваться же! За спиной его что-то грохотало, дрожал каменный пол, но все это было за тысячу миль отсюда. Сейчас призрачная рука коснется его тела, и тогда...

Призрак ринулся вперед, когда дорогу ему преградил огромный крестообразный разлом. Жаром дохнуло из глубин его; Нламинер закрыл лицо ладонями и отступил на шаг. Его противника разлом поглотил без остатка. Жуткий вопль донесся откуда-то из нестерпимо сияющей глубины. С металлическим щелчком разлом сомкнулся, и тут же вновь стало светло.

В воздухе повис жар кузницы. Сухой, металлический жар, с привкусом горящих угольев. Нламинер с трудом поверил, что вновь остался жив, и обернулся. Рисса сидела у Печати - теперь совершенно целой и завершенной - и слабо улыбалась ему.

- Он мертв? - спросил Нламинер. Видение призрака все еще стояло перед глазами.

- Надеюсь, - ответила она, пытаясь встать на ноги. Ноги плохо слушались ее, и Нламинер поспешил на помощь. - Впрочем, он никогда и не был живым.

Они побрели прочь из гробницы, слишком уставшие, чтобы позволить себе разглядывать многие сотни надгробий и прикасаться к давно ушедшему времени.

* * *

Нламинер проснулся, словно выплыл на поверхность моря - толчком. Протерев глаза, он осознал, что находится в Театре. Мрак по-прежнему окутывал его, но в соседнем кресле никого не было.

"Сработало", - подумал он с вялой радостью. Зажег фонарик, ожидая увидеть в кресле или возле него свой амулет. Но ничего не было.

Мальчишка унес его с собой. "Одной легендой больше", - подумал Нламинер безо всякого воодушевления и поднялся с места. Во тьме слабо светились очертания двери - выход. "Странно, - удивился он, - раньше я ее не замечал".

На сей раз тишину зала нарушали только его шаги.

Глава одиннадцатая

Рисса падала вглубь фиолетовой туманности, и хор голосов - похоже, миллиардов голосов - пел что-то печальное и заунывное. В сердцевине туманности царила полная темнота, а вокруг с чудовищной скоростью вращалось множество "окон". Времени на раздумья было немного, и Рисса предпочла черную мглу. Большого выбора все равно не было - только что выбрать наугад одно из "окон", на которое повезет свалиться - переместиться неведомо куда, неизвестно в какое время, в какой мир. Нет, что бы ни было здесь самым интересным, оно находилось в центре.

Мрак поглотил ее, и сотни серебряных иголочек принялись покалывать ее невидимое тело. После тело стало обретать очертания, непрозрачность, весомость. Рисса с интересом наблюдала, как собирается ее тело - по частям, как возникают кости, как обрамляются мышцами и чешуей. Зрелище хотя и было жутким, но оторваться не было никакой возможности.

Когда тело вновь стало материальным, ноги коснулись пола.

Вслед за этим ярко вспыхнул и испарился ее амулет. Секунда - и все остальное снаряжение последовало в небытие. Она осталась одна, без облачения, без оружия, без всего.

Она находилась в гигантском лабиринте - высота проходов была чуть больше ее роста, но многие из ветвящихся и разделяющихся поворотов уходили куда-то за горизонт. Стены были обиты плотной искрящейся тканью, которая переливалась всеми цветами радуги. Рисса осторожно сделала шаг - ничего не случилось. Было тепло и как-то необычайно спокойно. "Если когда-нибудь вернусь домой, - подумала она, - я смогу поверить во что угодно".

"...Что угодно...", - отозвалось эхо.

"Странно, - поразилась она. - Я ведь ничего не говорила вслух". "...Вслух...", - подтвердило эхо.

Рисса подошла к одной из стен. И - о чудо! - стена словно сделалась зеркальной. Навстречу ей шагнула еще одна Рисса, повторяя ее малейшие жесты. Очень качественное отражение - более красочное, более живое. Впрочем, нет, это не отражение. Кто-то похожий на нее - но были и отличия. Едва заметные, но были. Рисса замерла, и отражение рассеялось. Ткань была соткана из чрезвычайно тонких ниточек - тоньше паутинок, - но все они были переплетены исключительно сложным узором, всюду своеобразным, нигде не повторяющимся. "Какое странное место", - подумала Рисса в восхищении.

"...Место...", - подхватило эхо и убежало, посмеиваясь, за угол.

Рисса коснулась ткани пальцем и ощутила живое тепло, исходящее из нее. Хор голосов вновь пропел что-то - в глубине ее сознания, и Рисса убрала ладонь. Отпечаток пальца светился ярко-сиреневым цветом еще несколько секунд. Сама ткань цвета не имела - на расстоянии была серой, а вблизи по ней пробегали волны самых разнообразных оттенков.

Делать нечего, надо идти. Пытаться понять, что было за тканью, означало разрывать ее. На это у нее не хватало духу - настолько сильным было чувство, что ткань живая.

Она появилась в тупике и, поскольку не было никаких других идей, пошла, поворачивая на каждом перекрестке налево.

Молин Улигдар был прекрасным охотником, способным выжить практически в любой обстановке.

В этот день он забрел в глухую чащу, что покрывала склоны Северо-Восточного хребта, в поисках чего-нибудь редкостного. Алхимики платили немалые деньги за разнообразные редкие (и порой опасные) трофеи, но дело того стоило.

Первая половина дня выдалась неудачной. Присев на сравнительно открытом пространстве перекусить, Молин внезапно обнаружил, что его окружил десяток флоссов. Как и полагалось, они возникли из ниоткуда - что достаточно неожиданно для птиц таких размеров.

Кусок едва не застрял у него в горле. Довольно длительное время флоссы разглядывали его, не издавая ни одного вразумительного звука.

После один из них предложил Молину следовать за ними. Дескать, им нужна его помощь и он не пожалеет об этом. "В любом случае, - думал Молин, - поди скройся от них!" Он не очень хорошо понимал сложную сигнальную систему флоссов и боялся лишний раз открыть рот.

Так они и следовали куда-то в почти полном молчании.

Затем - как это произошло, Молин не успел понять - он оказался в очень странном месте. Оно походило на огромную, занимающую площадь целого города, скульптуру, составленную из причудливо выросших стволов и ветвей деревьев. Ему пояснили, что он находится в Храме Гвайи, их богини, у которой есть к нему дело.

Молину стало сильно не по себе. Он быстро перебрал в уме, не обидел ли чем каких-нибудь богов. Впрочем, невозможно жить, не вторгаясь во владения хотя бы одного божества - настолько повсюду их можно найти. После чего смирился.

...Несколько одуревший, с тяжелым золотым знаком на шее и сумкой, до отказа набитой редкостной ценной ягодой синлир, Молин оказался (как - он не помнил) у себя в деревушке, у порога собственного дома. Одно было ему теперь ясно - если выживет в ближайшие несколько дней, от нищеты застрахован и он, и его семья, и его потомки на несколько поколений вперед.

...Никого дома, однако, не было.

Молин не успел выйти на улицу, чтобы начать поиски - все должны были быть дома, и никаких поездок не планировалось, - как кто-то деликатно кашлянул у него за спиной. Оглянувшись, он увидел незнакомца в просторной хламиде и широкополой шляпе, скрывавшей большую часть лица.

- Давай сюда свой знак, - прошептал тот, прислонив к его шее что-то острое для большей убедительности. "Вот же несчастный день", - подумал только Молин, после чего его быстро обезоружили, связали, заткнули кляпом рот и положили на пол в кладовке, велев лежать тихо и шума не создавать.

Он успел только заметить, что грабитель лицом и ростом похож на него самого.

После чего в дверь постучали.

- Судья Молин Улигдар? - вежливо осведомился некто высокий, с приветливой улыбкой, длинными клыками и холодными глазами.

- Да, - степенно ответили ему и впустили в дом.

...Молин был изумлен до полного онемения, когда все тот же незнакомец развязал его, вручил ему знак Судьи, солидный кошелек с привлекательным звоном изнутри и посоветовал никому об этой истории не рассказывать. И ушел.

Жену и детей он обнаружил в спальне. Они были немало удивлены, когда он разбудил их, - все с негодованием утверждали, что и не думали ложиться спать в такую рань, когда еще столько дел!

В тот день это не прибавило Молину спокойствия.

* * *

День тянулся за днем.

Нламинер обнаружил, что сидит в гостях уже более месяца. Теперь он находился в месте, которое стоило бы назвать Гостиницей - правда, судя по его ощущениям, гостиницей на одного клиента. Поблуждав по пыльным и темным переходам, он наткнулся на комнатку, которая казалась очень уютной (какой и была на самом деле), и обнаружил, что целая армия молчаливой, но неизменно вежливой прислуги готова сделать его пребывание здесь настолько приятным, насколько возможно.

Поначалу его это неприятно поразило. Не то что денег (да и какие деньги годились бы здесь?) у него не было - денег с него не требовали; не то что его удерживали насильно - нет, иди куда хочешь. Нет, его оскорбляло все то же ощущение навязываемого поведения. Никакой свободы воли.

Он пытался выйти из Театра. Не тут-то было! Часами он мог блуждать по переходам, пересекая время от времени длинные фойе, где бродило множество разнообразной публики, для которой он не представлял решительно никакого интереса. Мог посещать спектакли - и даже посидел на двух-трех. Ничего знакомого - реалии были совершенно чужими, - но артисты играли профессионально, и некоторые вещи он все же почти что понял.

И все. Можно было долго странствовать по переходам. Неизменно он находил дверь в стене, которая вела в его номер. Просторный номер - гостиная с большим камином и имитацией окна, кабинет и спальня. В конце концов он оставил попытки убежать. Чем больше он пытался, тем яснее становилось, что это не удастся.

Похоже было, что лучший исход - принять правила игры. Нламинер даже начал вести дневник. Память не подводила его, но кто знает, сколько еще времени ему предстоит провести здесь? То, что совсем недавно он торопился, беспокоился, стремился побыстрее что-то сделать, для этого места было пустым звуком. Возможно, он уже никогда не увидит ни Ралион, ни Риссу, никого из знакомых - здесь никому до этого нет дела.

А перестать беспокоиться о том, что совсем недавно казалось обязательным и неотделимым от него самого, - это настолько трудно! Но выбора не было. Либо изводить себя тревогой и ожиданием чего-то нового, либо считать, что окружающий мир подождет его, Нламинера, возвращения, а до той поры ничего не случится.

Он сидел, листая позаимствованные в Библиотеке тома.

В одном из них он нашел новое для себя заклинание, которое позволило уместить восемь огромных - полтора фута на фут и на три дюйма - книг в крохотный кармашек на поясе. Нламинер уже представлял себе восхищенные лица магов из Дворца Мысли, когда он покажет им этот небольшой фокус.

Книги, набранные убористым шрифтом, оказались прекрасным средством для самоконтроля. И он сидел, погруженный в чтение, изредка выходил на прогулку и неизменно возвращался в номер, где его ожидали растопленный камин и стопка бумаги возле чернильного прибора.

Так шли дни, пока однажды он не вышел из фойе, погруженный в задумчивость, в просторный зал, где множество народу обедало за изящными столиками, где сновали официанты и играла приятная музыка.

Нламинер остановился как вкопанный. У дальней стены этого заведения помещалась целая батарея разнообразных бутылок. Возле нее стоял, по всей видимости, владелец заведения - судя по его виду, в котором ощущались достоинство, уверенность и приветливость. Обходя столики и чувствуя себя слегка оглушенным мерным гулом разговоров, привлекательными запахами и яркими красками, Нламинер постепенно приближался к стойке и вежливо улыбающемуся человеку за ней.

* * *

Поворот тянулся за поворотом, и Рисса все шла и шла.

Время здесь не идет. Спать ей не хотелось; усталость проходила, стоило прилечь и закрыть глаза, а есть не хотелось вовсе. Лабиринт уже изрядно надоел ей, но выхода не было. Приходилось надеяться, что когда-нибудь прихотливо извивающиеся проходы приведут ее к чему-нибудь.

И вот однажды - непонятно, сколько времени спустя после начала ее странствий, - она услыхала легкий повторяющийся звук. Словно кто-то тихонько играл на арфе со множеством струн. Рисса долго стояла затаив дыхание, пытаясь понять, откуда доносится звук, и принялась красться, осторожно выглядывая из-за каждого поворота, опасаясь пропустить источник звука. Возможно, в лабиринте и нет никого живого, но вдруг! Ралион и его проблемы остались где-то в другом мире, и сейчас беспокоиться о нем - только отнимать у самой себя жизнь.

Не впервые ей приходилось действовать одной, но, к своему изумлению, она начала осознавать, что одиночество тяготит ее. Привязанность, для которой в богатом языке хансса не было слова, сумела пустить корни и укрепиться в ней. Впрочем, всегда что-то случается впервые. Тем более стоило поискать кого-нибудь еще - выход обязан быть, даже если вход куда-то делся.

Звук постепенно приближался, и за очередным поворотом Рисса увидела столь неожиданную картину, что даже замерла на миг.

Внушительных размеров ткацкий станок заполнял просторное помещение - и шире, и выше, чем остальные проходы. Небольшого роста ткач стоял у станка и работал. Позади станка двое его подручных совершали какие-то манипуляции - что именно делали они, на таком расстоянии понять было невозможно. Рисса осторожно подошла поближе, стараясь не прикасаться ни к чему из достаточно скудного убранства зала, и вежливо приветствовала ткача.

Тот не обратил на нее внимания. Возможно, конечно, что короткое движение головой, которое почудилось Риссе, было ответом. Впрочем, неважно. Она медленно подошла к самому станку и взглянула ткачу в лицо.

Трудно было понять, к какой расе он относился. Скорее всего, имел признаки очень многих. По крайней мере, нельзя было сказать, покрыт ли он кожей, перьями или чешуей; лицо его напоминало человеческое, но было словно обожжено и изборождено морщинами. Одет он был в совершенно непонятное одеяние, полностью скрывавшее все остальное его тело. Две руки, с длинными и ловкими пальцами, взлетали над станком, перебирали нити, управлялись с челноком - так быстро, что порой казалось, что рук этих больше, чем две. Возможно, их и было больше.

Глаза его на миг повернулись к Риссе, не отражая никаких эмоций, и вернулись к станку. Рисса прислушалась. При каждом взмахе рук ткача станок отзывался мелодичной нотой. Именно эта музыка и привлекла ее внимание там, в лабиринте.

Рисса обошла станок и взглянула на полотно, что волнами падало позади него. Непонятно было, откуда берутся нити: похоже, что ткач вынимал их прямо из воздуха. Подручные ткача - той же расы, такие же тощие, закутанные по подбородок и молчаливые - деловито приподнимали полотно и уносили его куда-то за угол. Риссу они игнорировали и ничем не выразили своего недовольства, когда она присела у кромки полотна и принялась его разглядывать. То же самое полотно украшало стены.

Рисса взглянула на ткача и догадалась, что еще привлекало ее внимание: он не отбрасывал тени. Рисса взглянула себе под ноги и увидала странную, расплывчатую тень без четких очертаний. Так могли бы выглядеть десятки теней, наложенных одна на другую.

Понимание начало приходить к ней.

Она заглянула за угол. И верно - подручные прикрепляли полотно к стене. За их спинами темнела чернотой стена, на которой еще не было этого своеобразного покрытия.

Должно быть, стены, необходимые для полотна, тоже откуда-то брались - в необходимом количестве. Рисса вспомнила про свои способности и попыталась глянуть на здешнюю астральную проекцию. Ее, однако, не было.

Одна из нитей в глубине полотна казалась ей ярче других. Рисса осторожно подошла поближе и прикоснулась к ткани, стараясь разглядеть нить повнимательней. Даже ее острыми когтями подцепить ее было трудно - настолько тонкими были нити, - но, в конце концов, это удалось.

... - Что случилось? - поинтересовался Нламинер, медленно поднимаясь с пола пещерки. Рисса увидела свою собственную руку, которая только что касалась его лба, и услышала свой голос.

- Ты говорил во сне, - Нламинер нахмурился. - Прежде с тобой такого никогда не случалось. Видел сон?

Он кивнул.

- Довольно яркий и странный. А что?..

...Рисса отняла руку и сидела, крепко зажмурив глаза. Недостающие фрагменты возникли у нее в сознании, и теперь стало понятно, что это за ткач. Ее раса мыслила всеобъемлющие законы мироздания по-другому. Ткач и полотно, серн, принадлежали к легендам людей, ольтов и других млекопитающих.

Она прикоснулась к собственной нити жизни, сернхе - к тому, во что никогда не верила и существование чего не представлялось необходимым.

Холодок пробежал по ее спине. Абстракции и множество идей, которыми оперируют смертные в надежде понять законы вселенной, порой кажутся наивными и смешными... но вот он, ткач, неутомимо создающий судьбу всей вселенной... Как же так? Как такое могло случиться?

Она сидела закрыв лицо ладонями. Один из древнейших вопросов: что было раньше - разум или материя? Боги создали смертных или смертные - богов?

Она присмотрелась к своей нити. Та причудливо извивалась в плотной ткани, переплетаясь со множеством других. Не совсем так, однако: две нити переплетались с ее собственной. А вот - совсем близко к станку - еще одна нить обвилась вокруг трех свившихся спиралью нитей, одна из которых - ее. А вот и пятая, приближающаяся к этим четырем. Приближающаяся постепенно. Еще несколько десятков взмахов челнока - и эта нить приблизится к сплетению. Что происходит?

Она посмотрела на ткача, стараясь запомнить его черты, выражение лица, движения. Кто знает, успеет ли она кому-нибудь рассказать об этом. Хотя, возможно, и не стоит рассказывать. Кого она хочет убедить? Людей? Они и так в это верят. Своих соплеменников? Те, если и поверят, отнесутся к этому достаточно спокойно. Нламинера? А надо ли его убеждать?..

Рисса принялась перебирать складки серн, осторожно перекладывая тяжелую ткань и стараясь не мешать ткачу. Вот бежит ее нить... бежит, бежит... то истончается, то становится чуть толще. Стоп! Вот место, где нить резко переставала светиться. Рисса старалась подавить сердцебиение и замерла с рукой, почти прикоснувшейся к нити. Стоит ли касаться нити того, кем она была в предыдущем воплощении?

Подумав, она поборола искушение и не стала этого делать.

Прошло немало времени, прежде чем она отыскала нить Нламинера - та тоже светилась чуть ярче остальной ткани. Проследив за ней, она отыскала то, в чем уже не сомневалась. Эта нить начиналась из ниоткуда. Еще немного постояла Рисса перед станком, прислушиваясь к голосам миллионов судеб, что сейчас возникали, обрывались, продолжались. Затем, отыскав свою нить, она крепко схватила ее и уже не отпускала.

* * *

- Что будете заказывать, сударь? - Человек за стойкой был сама вежливость. Впервые кто-то проявлял к нему искреннее расположение и интерес - не считая, конечно, того мальчишки.

Нламинер секунду помедлил.

- Сожалею, уважаемый. - Он покачал головой и вздохнул. - Мне нечем платить.

- Это вряд ли. - Человек ненадолго отвернулся, поколдовал над множеством бутылок, стаканов и загадочных стеклянных приспособлений и протянул ему высокий бокал с темно-рубиновой жидкостью. В бокал была помещена соломинка. - Шеннсский Особый. За счет заведения.

- Благодарю. - Нламинер неловко взял бокал в руки - из соломинки ему пить еще не приходилось - и осторожно сделал несколько глотков. Вкус был потрясающим.

Человек следил за его эмоциями с улыбкой.

- Неплохо, верно? - спросил он, когда Нламинер поставил бокал на стойку. - Гвоздь сезона, позволю заметить. Чего-нибудь еще?

Нламинер покачал головой.

- Мне кажется, что вы должны разбираться в этом... - Нламинер пытался подобрать нужное слово, - месте лучше меня. Не ответите ли на пару вопросов?

- С удовольствием, - Человек приветливо улыбнулся. - Меня зовут Юарон. По вашему выговору ясно, что вы происходите из Анлавена. И зовут вас...

- Нламинер, - ответил Нламинер, пораженный тем, что человек был знаком с его родным городом. Они пожали друг другу руки - Нламинер сделал это нерешительно, поскольку пожимал руки третий раз в своей жизни, - и Юарон жестом предложил ему присесть. Забравшись на один из высоких табуретов, Нламинер вопросительно взглянул на своего нового знакомого.

- Мне всегда доставляло удовольствие беседовать с умными людьми, - произнес тот, полируя бокал полотенцем. - Видите ли, гостей здесь чрезвычайно много, но достойных собеседников почти не бывает.

- Где это - "здесь"?

- Здесь. - Юарон обвел рукой зал, и Нламинер проследил глазами за его жестом, - В Театре.

- В Театре, - эхом отозвался Нламинер и опустил голову, уперев ее в ладони.

- Не огорчайтесь, - произнес Юарон рядом с ним. - Раз уж вы нашли меня, значит, вы готовы заплатить за содействие.

* * *

Арлион-Шаннар чувствовал, что хорошо поработал.

Из тридцати семи Судей, которых назначили все заинтересованные божества, он успел посетить тридцать пять, прежде чем их находил загадочный помощник Токссара.

При разговорах с ним - все тридцать пять бесед оказались до смешного одинаковыми - этот помощник никак не заподозрил, что имеет дело с подделкой. "Не смешно ли?" - подумал Шаннар. Все же есть изъян в планах Токссара. Не все он предвидит, не все чувствует, не все предусмотрел. Теперь, когда все тридцать пять Судей, свободные от внушения, которое пытался применить союзник, скажут свое настоящее мнение, участь Токссара незавидна. Что-то он предпримет после этого? Впрочем, это будет уже другая история - хотя, возможно, он, Шаннар, вновь окажется в нее втянутым.

Нет, скучной такую жизнь не назовешь. Он вытянулся на серо-фиолетовом песке, на побережье в полумиле от доков города Оннд, и принялся рассматривать султан дыма, вставший над островком, где не так давно находился маяк.

Теперь оставалось только ждать. Никто не знает, когда боги объявят день Суда, и никому не по силам предсказать этот день. Теперь, когда выдалась передышка, можно просто погулять вокруг. Никакой спешки, никаких забот... на время.

И что самое обидное - ни для кого он не друг, хотя многим, кажется, враг. Подлинные подвиги никогда не заслуживают ни единого доброго слова. Шаннар подобрал плоский камень и метнул его не глядя - загадав предварительно желание.

Камень отскочил от воды четырнадцать раз, прежде чем утонуть. Как он и загадывал.

* * *

- Значит, вы здесь хозяин, - произнес Нламинер, проходя вслед за Юароном в обширную оранжерею.

- Я не хозяин, - возразил тот. - И никто не может им быть. Просто я лучше остальных понимаю законы Театра и всегда их соблюдаю. В ответ Театр позволяет мне делать все, что я сочту нужным. Разве это не справедливо?

Нламинер только вздохнул.

- Как вы здесь оказались? - спросил он после долгого молчания. Юарон был поглощен изучением какой-то лианы, что обвивала ствол высокой пальмы. Закончив осмотр, он спрятал лупу в карман и ответил, отряхивая руки:

- Просто оказался, и все. Многие попадают сюда, но не всем хватает ума осознать, что они хотели и как этого добиться. Я в каком-то смысле осознал.

- И давно вы здесь?

- Почем мне знать? - пожал плечами Юарон. - Здесь время не идет. Отсюда можно выйти и в тот же момент времени, и в прошлое, и в будущее. Мне кажется, что я всегда здесь жил, хотя я помню и детство, и более зрелые годы...

"На вид ему дашь лет сорок, - подумал Нламинер. - Сколько же он здесь на самом деле?" Юарон тихо рассмеялся и двинулся дальше по проходу.

- Не стоит забивать голову вопросами, если ответ на них не нужен, - продолжил он. - Похоже, так учат в вашем Дворце Мысли? Здесь это не просто совет. Здесь это - правило номер один.

- Со скольких же миров у вас здесь... гости? - спросил, сглотнув, Нламинер. Вселенная за последние несколько недель настолько расширилась, что он уже не считал себя чем-то уникальным и достойным внимания.

Юарон вновь пожал плечами.

- Что считать миром? Ралион - одна из планет, из звездной системы одного из миллиардов звездных скоплений. В соседних звездных системах у вас тоже есть разумные существа, хотя и живут они совсем по-другому. Принадлежат ли они другому миру? У меня бывают люди, похожие на меня или на вас, на вашу спутницу...

"Что-то я не помню, чтобы я говорил о ней", - подумал Нламинер.

- ...и на прочие расы Ралиона. Никто из них никогда не слыхал о Ралионе. Многие не верят в магию. Некоторые отрицают существование богов. Из другого ли они мира? Зачастую другой мир лежит в двух шагах - или даже в пределах того же самого существа. Так что я не могу ответить на вопрос.

- Вы сказали, что я готов заплатить. А за что, вы знаете? И чем это я могу заплатить?

- Догадываюсь. - Юарон отворил следующую дверь, и перед Нламинером открылась обширная библиотека. Не такая грандиозная, как Библиотека, но немалая. Юарон провел его к небольшому отгороженному уголку, где на старинном деревянном столе располагались обширная стопка бумаги, чернильный прибор и несколько перьев.

- Вот ваша плата, друг мой. - Юарон указал на стопку бумаги. - Если вы сядете и опишете всю свою жизнь, изложите свое знание о Ралионе, Театр окажет вам ответную услугу. Или даже несколько услуг - все зависит от вашей добросовестности. Дорогу сюда вы теперь найдете, а если вам не будет работаться - заходите ко мне в ресторан, где я всегда буду рад побеседовать, развлечь вас музыкой, разговором - да мало ли чем еще!

- Ресторан, - задумчиво повторил Нламинер доселе неизвестное слово, - И сколько же я здесь просижу?

- Время в Театре не идет, - повторил Юарон. - Если вам угодно считать это заключением - что ж, это очень приятное заключение. Согласитесь, что обслуживание здесь - высший класс.

- Пожалуй, - согласился Нламинер, мрачно осматривая толстенную кипу, видимо, очень тонкой бумаги. Итак, приключения продолжались.

Видно, во взгляде его мелькнуло отчаяние, поскольку Юарон похлопал его по плечу и сказал:

- Сам я потратил немало сил и отказался от многого, чтобы выйти отсюда. Театр меня не выпускает. Ваша же свобода вам доступна - как и весь Театр. Играйте свою роль, друг мой, и завоевывайте аплодисменты.

Когда Нламинер очнулся от мрачных мыслей, Юарона поблизости не было. Стук закрываемой двери свидетельствовал о том, что ушел он пешком, как все добрые люди. "Хоть что-то здесь делается по-человечески", - проворчал про себя Нламинер, усевшись за стол и задумавшись с пером в руке. "Писатель из меня никакой", - подумал он. "Не беда, - отозвался иронический голос где-то в глубине сознания, - У тебя будет масса времени для тренировки".

Глава двенадцатая

В день, когда Нламинер закончил свою работу, он - как и тысячи раз до того - бродил по причудливо изгибающимся проходам Театра, пока не вышел - совершенно неожиданно для себя - в небольшую комнатку, стены и потолок которой состояли из стекла.

Странные картины открылись его взору. Их объединяло одно: везде царили сумерки. Холмы, заросшие столетним лесом, виднелись слева; полуразвалившиеся строения - прямо перед ним. Могучая река текла по правую руку - и неправдоподобно тонкая и высокая плотина виднелась вдали, гораздо ниже по течению.

И лес, украшавший горизонт. Нламинер долго смотрел на него, не в силах понять, почему лес кажется таким необычным. Вскоре он понял: если законы перспективы не нарушались, каждое дерево в том лесу должно было быть высотой в несколько тысяч футов.

Разглядывая невероятную, невозможную мозаику ландшафтов, Нламинер находил в ней все новые и новые детали. Вон - здание, построенное словно изо льда; вон - выжженная солнцем пустыня с небывалыми грибовидными строениями, разбросанными там и сям; вон - дворец, мрачный и темный... Сколько же здесь всего!

И каждое из этих мест, соединенных неизвестным художником в единое полотно, представлялось ему знакомым. Не прежде виденным, нет, скорее, таким, которое невозможно не увидеть - рано или поздно.

...Впоследствии именно эта стеклянная комнатка - а не все остальное текучее великолепие Театра - возникала перед его глазами, стоило ему подумать о проведенном там времени...

* * *

"Время!"

Голос вывел Шаннара из задумчивости. Он стоял у лавки бродячего торговца, прицениваясь к паре неплохих каменных браслетов. С детства он питал слабость к кустарным изделиям - у него дома скопилась уже неплохая коллекция. Теперь, пожалуй, он добавит к ней кое-что...

"Время!"

Голос внутри его головы звучал как набат. Следовало торопиться. Неслыханно удивив торговца тем, что поспешно бросил на прилавок сумму, которую тот назвал в надежде всласть поторговаться, Шаннар схватил браслеты и кинул их в карман.

"Время..."

И испарился на глазах у ошарашенного торговца. Тот долго не решался взять оставленные чудаковатым магом деньги - не иллюзия ли? Не ловушка ли? В конце концов, он все же взял их, отложив в специальный кармашек - непременно проверить! Если то, что ему досталось, не фальшивое, то неделю можно отдыхать...

Незримо ни для кого тридцать семь Судей надели Знаки, выданные им, и растворились в воздухе.

Нламинер прощался с Юароном.

- Не уверен, что еще увидимся, - покачал тот головой. - Однако желаю вам всего хорошего. Передавайте привет от меня всем своим друзьям. Если когда-нибудь окажетесь здесь, вы знаете, как меня найти.

- За ту же плату? - Нламинер изобразил на лице ужас, и оба расхохотались.

- Нет, за счет заведения, - ответил, отдышавшись, Юарон. - Жаль, я не знаю, что вас погнало в этакие странствия. Занимательная история, скажу я вам. Ну, всего доброго.

Они вновь пожали друг другу руки, и Нламинер открыл невидимую до поры дверцу рядом со столом, за которым он провел немало времени.

За дверцей открывался чудесный лес, где все искрилось и переливалось на солнце - видимо, недавно прошел дождь. Нламинер ступил на тропинку, что змеилась среди деревьев, и оглянулся. Дверца захлопнулась за его спиной бесследно.

Впереди возвышалось высокое здание, на фасаде которого даже издалека можно было увидеть множество изображений. Одно было знакомо Нламинеру - весы.

Судя по всему, Театр выполнил свое обещание. Вся усталость, которая накопилась в его сознании за долгие дни, проведенные в Театре, быстро рассеялась, когда он сделал несколько первых шагов. Над ним было небо - настоящее небо. Настоящие птицы летали вокруг, и настоящая жизнь текла своим чередом. "Надеюсь, что я тоже настоящий", - сказал про себя Нламинер и решительно направился к зданию.

* * *

Боги приходили по одному.

Эзоксу, Главный Судья, прибыл первым и сидел в просторном зале, рассматривая украшения, размышляя о том, что предстоит сделать. Здесь он становился на какое-то время личностью - не всеми теми Эзоксу, что присутствовали одновременно в мириадах миров, ему доступных, а собой. Тот образ, под которым он был известен, некогда был смертным существом. Никому не ведомо, где пролегает грань между смертным и богом, хотя однажды Эзоксу-смертный ее пересек. Но даже ему, Всезнающему, не было дано узнать этого.

Вторым прибыл Легнар, он же Палнор, он же владелец тысяч других имен, - бог воров, музыкантов, исследователей, художников... Некогда самостоятельные олицетворения всех этих родов деятельности во всех видимых Палнору мирах постепенно становились его ипостасями. Одет бог воров был в неизменные лохмотья и, как всегда, держал в руке свою любимую флейту.

- Я, значит, самый первый, - произнес он, оглядываясь, и поправился, обнаружив Эзоксу. - Точнее, самый второй. Привет, Судья. Не возражаешь, если я тут немного сыграю?

- Можешь похитить мое беспокойство, - усмехнулся Эзоксу. Здесь, в Зале Суда, никто из божеств не мог использовать свои атрибуты, что ставило всех в равное положение. Но музыка Палнора, лишенная всех ее коварных магических свойств, все же оставалась непревзойденной.

Палнор кивнул и, усевшись на одно из мест для Судей, тихонько заиграл что-то тихое и жалобное.

А затем пошли все остальные - их соседи по Ралиону, включая таких редких гостей, как божества Хаоса, и некоторых богов из числа тех, которым Ралион не был доступен.

Истца все еще не было, и, пока в Зал не начали заходить Судьи, боги беседовали, делились новостями, рассказывали забавные истории. Здесь они не имели власти - и не могли враждовать. Зартин, Владыка Драконов, держался особняком, но и на него произвело впечатление мастерство Палнора. Впрочем, подходить к Палнору вплотную он, как и Элиор, не решился.

* * *

Нламинер наблюдал, как Судьи и масса другого народу - все очень странно и по-своему выглядели - входили в здание. Собственно, дверей не было: просторная арка служила входом в единственное помещение, но не оставалось сомнений, что здесь и происходит Суд Смертных. И не всякому дано войти туда.

Риссы поблизости не было. "Надеюсь, что с ней все в порядке, - подумал Нламинер. - Хотя ее совет сейчас был бы как нельзя кстати!"

Токссар и его помощник, Нлоруан, прибыли последними. Притаившись за колонной, Нламинер следил за тем, как они вошли, и на его глазах Нлоруан стал почти прозрачным, войдя под арку. Все остальные присутствующие были вполне материальны и непрозрачны. Почти все - если не считать Андринкса в облике белого ящера - приняли человеческий облик. Токссар не был исключением. В одной руке он нес ветвь дерева, в другой - изогнутый посох, свой культовый знак.

Нет, поправил себя Нламинер. Тот Токссар был подлинным владельцем этого культового знака. Этот же - самозванец, который пытается присвоить то, что присваивать не положено.

Сам он не смог войти под арку - что-то не впускало его, - да в том и не было нужды. Ему все было прекрасно видно и слышно. Его самого из помещения не было видно - по крайней мере, Нламинер на это надеялся.

Он приготовился наблюдать за тем, как пойдет Суд, как кто-то осторожно тронул его за плечо. Он обернулся... Надежда ожила в нем и тихо растаяла вновь. Это была не Рисса.

Человек в небрежно наброшенном плаще, почти полностью облысевший и мягко улыбающийся, приветствовал его.

- Интересно? - полюбопытствовал он.

- Еще как, - мрачно ответил Нламинер, пытаясь понять, с кем говорит.

- Я помогу тебе. - Человек подмигнул, и в одной руке его появился свиток, а в другой - прозрачный кристалл. Нламинер тут же узнал его и несказанно поразился.

- Эзоксу! - Он взглянул в Зал. На месте Главного Судьи уже сидел Эзоксу. - Кто же тогда...

- Тс-с-с. - Эзоксу прижал палец к губам. - Там один наш общий знакомый. Говори потише, а то кое у кого могут быть слишком длинные уши.

- Ничего не понимаю, - честно признался Нламинер. - Что за знакомый? Неужели вы собираетесь расстроить Суд? Что, богам все позволено? - Он почти кричал.

- Не так громко. - Эзоксу недовольно поджал губы. - Богам позволено не все. Но можешь не возмущаться: тот, кто все это подготовил, тоже не бог. Так что все останутся довольны.

Нламинер потрогал золотую цепочку, которая по-прежнему отказывалась покидать его шею.

- И что тогда делать? - спросил он и ощутил, насколько глупо он выглядит.

- Слушать, - указал Эзоксу рукой. - Ждать. Теперь все зависит от Судей.

И они принялись смотреть и слушать.

* * *

- Истец имеет какие-либо замечания к Судьям или ответчикам? - задал вопрос лже-Эзоксу.

Токссар оглядел зал, подолгу останавливаясь взглядом на каждом из богов. Гвайя, с крыльями, изображенными на ее одежде, насмешливо прищурилась, когда холодный взгляд скользнул по ней. Дольше всего Токссар изучал Палнора. Тот напустил на себя маску смертельной скуки и выразительно зевнул. Нламинер почувствовал, как, несмотря на важность происходящего, его обуревает смех.

- Нет, - ответил наконец Токссар. Эзоксу позади Нламинера шепнул:

- Все идет по плану. Он не заметил подделки. Если бы он действительно был богом, то обязательно заподозрил бы неладное.

- А если Судьи его поддержат? - спросил Нламинер, не оборачиваясь.

- Тогда приду я и объявлю, что Суд неправомочен, поскольку мое место занимает кто-то другой.

- Похоже, вы все тщательно продумали, - фыркнул Нламинер.

- Я надеюсь, - скромно отозвался Эзоксу.

- Судьи имеют замечания к истцу? - спросил "Эзоксу", одарив каждого из Судей вежливой улыбкой.

- Он не перепутает слова? - спросил Нламинер.

- Я заставил его повторить трижды, - усмехнулся бог. - Можешь не беспокоиться. Моя роль здесь - самая простая.

- Неужели они не видят его спутника? - удивился Нламинер.

- Не видят только Судьи, - пояснил Эзоксу. - Это тоже козырь в наших руках. Истцу полагается приходить одному.

Судьи возражений не имели. Нламинер видел довольную улыбку на губах своего двойника, заметил он и едва видимый кивок, которым Токссар поддержал своего союзника.

- Назовитесь, истец, - предложил "Эзоксу". Когда это произошло, некоторые из богов обменялись удивленными взглядами. Только Андринкс, Зартин и Палнор оставались равнодушными. Божества Хаоса, Кунди и Янати, улыбнулись друг другу и взялись за руки. "Не хотел бы я с ними встретиться", - подумал Нламинер.

- Изложите свои требования, - предложил "Эзоксу" и, не моргнув глазом, выслушал требования отставки на Ралионе более чем семи божеств. Включая самого Эзоксу. Теперь наступила очередь Токссара тихо радоваться, глядя на изумленные лица богов.

- Судей просят ознакомиться с деталями требования истца, - невозмутимо продолжал "Эзоксу". В Зале повисла гробовая тишина. Пока Судьи вчитывались в обширное описание, все остальные молчали. Ни один звук не нарушал хода мыслей - только едва заметный шорох бумаги.

- Мне как-то не по себе, - произнес Нламинер вполголоса, глядя на сосредоточенные лица Судей.

- Мне тоже, - отозвался Эзоксу. - Как-никак мне тоже грозит изгнание.

- Но ведь остаются остальные миры?

- Ты думаешь, претендент потребовал только Ралион? О, не сомневаюсь, что его аппетиты гораздо обширнее. В любом случае изгнание - очень неприятная вещь. Можешь верить, можешь не верить.

...Ритуал Суда продолжался, казалось, бесконечно. Наконец "Эзоксу" взял в руки символ Весов - символ правосудия - и объявил:

- Уважаемые Судьи, просьба ответить, поддерживаете ли вы требования истца.

- Да, - ответил твердо один из Судей, и Нламинер заметил, как вздрогнул Эзоксу. Токссар старался сохранять безразличное выражение лица.

- Да.

- Да.

- Нет, - отозвался следующий Судья, и теперь вздрогнул Токссар, а на лице его появилась растерянность.

Все остальные сказали "нет".

Уж лучше бы Эзоксу было явиться в своем традиционном облике - пернатого змея. Тогда, подумал Нламинер, с неприязнью глядя на бога, у его лица не было бы такого самодовольного выражения.

- Ну, вот и все, - сказал Эзоксу, потирая руки. - Теперь ему будет над чем задуматься. До встречи, смертный. Не сомневаюсь, что мы еще увидимся. - Он помахал весело рукой и исчез.

- До встречи, смертный, - передразнил его Нламинер, когда Эзоксу скрылся из виду. - Надеюсь, что мы не скоро увидимся, о Всезнающий! Как вы, все бессмертные, мне надоели!

Ему едва хватило времени спрятаться, когда наружу вырвался разъяренный Токссар и устремился куда-то в чащу, ударами ладони сшибая на ходу деревья.

"Если он тебя заметит слишком рано, то твоя удача точно закончится", - сказал себе Нламинер, следуя за ним и своим мрачным двойником на почтительном расстоянии.

* * *

Токссар испытывал одновременно страх и ярость.

Ярость - понятно. Остальные боги все же смогли его перехитрить. Что делать с ними - тоже понятно, но на это снова нужно время, и почему вдруг стали рушиться его планы?

Прежде все, что он задумывал, свершалось в точности и никаких непредвиденных последствий не проявлялось.

Он потребовал, чтобы Впервые Рожденный пришел на Ралион, где его, Токссара, микроскопическое влияние все же было самым сильным, - и так оно и случилось. Правда, немного не совпало время и место - но это уже мелочи.

Он потребовал, чтобы того хорошо подготовили к восприятию правды о его происхождении. И это правда. Так оно и случилось.

Он поставил ловушку, запретив произносить свое имя, - и его бесполезная уже спутница блестяще в нее попалась. Вряд ли теперь ее ждет возрождение.

Он призвал одного из самых мощных магов, что когда-либо являлись на свет, - и бесценная физическая оболочка Впервые Рожденного заполнилась тем, кем нужно. Незримый для богов и предсказателей, Нлоруан оказал ему немало ценных услуг. Скоро, правда, он потребует платы - но все это уже разрешимые проблемы!

Он навлек проклятие Хаоса на Впервые Рожденного - и теперь тот будет уничтожен, едва лишь осмелится ступить туда, где имеют влияние Владыки Хаоса.

Все было готово! Все Судьи были обработаны, чтобы произнести нужное слово в решающий момент. И вот - провал.

Он метался по своей обширной резиденции, бормоча проклятия, а Нлоруан стоял и бесстрастно смотрел на все это.

* * *

Нламинер стоял перед дверью в жилище лже-Токссара и готовился войти внутрь.

Правда, правильнее было бы назвать эту дверь стеной. Ни щелки, ни замочной скважины, ни ручки. Предыдущая, украшенная множеством зловещих надписей и снабженная десятками смертоносных ловушек, открылась без единого возражения и безо всякого сопротивления, едва он прикоснулся к ней старинным ключом со множеством инкрустаций.

Ключом, что столько лет пролежал в кармашке его пояса.

Если ему повезет, то, возможно, он успеет сделать хоть что-нибудь, прежде чем из него вышибут дух. Едва он подумал об этом, как цепочка на шее слегка нагрелась и вспыхнула изумрудным свечением. Нламинер огляделся. Никакой стражи. Ну да, когда это божество кого-то опасалось!

"Дверь постараемся открыть без помощи богов", - подумал он и принялся тщательно ощупывать ее. И так, несомненно, без них не справиться. Лучше уж самому побольше сделать.

Однако дверь не желала открываться, пока Нламинеру не пришла в голову забавная мысль.

Если его догадка окажется верной, дверь вскоре перестанет служить препятствием.

* * *

Когда дверь рухнула и в туче каменной пыли появился Нламинер, сжимая в руке ярко пылавший "Покровитель", Токссар менее всего задумывался о том, что ему придется обороняться.

Нламинер не особенно оглядывался по сторонам. Чутье подсказывало, что главным противником оставался мрачного вида карлик, получеловек-полурептилия, что злобно смотрел на него исподлобья. Краем глаза он заметил многочисленные стеллажи, уставленные книгами, всевозможным магическим инвентарем, всякой всячиной. Что-то пошевелилось за стеллажами, но Нламинер не спускал глаз с Токссара, приближаясь к нему.

Когда их разделяло несколько шагов, из тьмы выступил улыбающийся Нлоруан, с таким же пламенеющим клинком, и заслонил ему дорогу. На шее своего двойника Нламинер заметил точную копию своего талисмана.

- Ты оказался сильнее, чем я думал, - сказал Токссар неожиданно спокойным голосом, и Нламинер заметил, что тот улыбается. - Что ты хочешь теперь? Я предлагал тебе союзничество - ты не смог победить меня и вряд ли теперь выживешь сам. Однако я все еще могу предложить тебе союз. Подумай над этим.

Нламинер опустил меч.

- Он говорил тебе то же самое? - обратился он к двойнику. Тот усмехнулся.

- У меня с моим союзником есть договоренность, - ответил Нлоруан, и его клыки влажно блеснули. - В каком-то смысле я, конечно, и твой должник - как-никак пользуюсь твоим телом...

- А также моей памятью, моими впечатлениями, - продолжил Нламинер. - Вот только кто из нас может называться Впервые Рожденным? Вряд ли ты, Нлоруан.

- Откуда ты знаешь мое имя? - резко спросил двойник, и улыбка слетела с его лица.

- Значит, тебя ввели в заблуждение, - продолжал Нламинер с довольным видом. - Он, небось, сказал тебе, что я изгнан, что никоим образом не могу помешать вам. Он солгал.

- Ты обвиняешь меня во лжи? - мягко, но с угрозой спросил Токссар.

- И я обвиняю, - откуда-то из-за стеллажей вышла Рисса и указала светящимся жезлом на Токссара. - Как ты думаешь, он знает что-нибудь о твоем секрете? - спросила она у помрачневшего Нлоруана.

- Ты?! - задохнулся от злобы Токссар, но тут же вновь изобразил на лице своем улыбку. - Не было никакой тайны.

"Пора", - подумал Нламинер и воззвал к Дайнеру. Цепочка на его шее засветилась, и двойник бросил на Нламинера короткий взгляд.

- Он знал, что тебе никогда не везло в конечном счете, - обратился он к своему двойнику.

"Он знал, что тебе никогда не везло в конечном счете", - повторило эхо, и Нлоруан поднял глаза к потолку, стараясь понять, кто говорит. Рисса тоже услышала эхо и улыбнулась Нламинеру. Он отсалютовал ей в ответ.

Он выглядит по-другому, поняла Рисса, глядя на Нламинера. Как-то больше... старше... умнее... Где он побывал? Сколько прошло времени?

Токссар, похоже, эха не услыхал.

- Я не знал ничего подобного, - возразил карлик насмешливо. - Я честно соблюдал нашу договоренность.

"Разумеется, я знал об этом, - отозвалось эхо, и глаза Нлоруана расширились. - Я намеревался избавиться от него при первой же возможности".

Нлоруан бросал взгляды попеременно то на Нламинера, то на Токссара. Последний, похоже, так и не слышал эха, что открыло его подлинные мысли.

- Я знаю, что привело тебя к невезению. - Рисса шагнула вперед. - Вспомни об алтаре и статуэтке. Тот, кто называет себя Токссаром, намеренно не стал говорить тебе об этом.

- Ложь! - взвился Токссар. - Я ничего не знал об этом! Уничтожь их, Нлоруан, пока они не успели заморочить тебе голову!

"Правда, - возразило эхо. - Зачем же мне было ему говорить? Я надеюсь, что вы успеете перебить друг друга, а я разберусь с уцелевшими".

Нлоруан повернулся к Токссару, и тот прочел в его глазах приговор. Нлоруан замахнулся мечом, бросаясь к нему, но карлик лениво шевельнул пальцем, и черный портал, разверзшийся перед двойником Нламинера, поглотил его.

- Ладно, - сказал Токссар равнодушно. - Хотите войны? Сейчас устроим. - Он вновь шевельнул пальцем, и многочисленные порталы начали открываться во всех стенах. Нежить, разнообразная и смертоносная, выступила из порталов и стала приближаться к Нламинеру и Риссе.

Нламинер воззвал к Элиору, и ослепительный свет затопил помещение. Рисса с изумлением смотрела, как корчатся и растворяются в воздухе неудавшиеся убийцы. Нламинер шагнул к Токссару, поднимая "Покровитель". Карлик отступал к столу, заваленному множеством разных предметов, и на лице его читалось недоумение.

- Ты хочешь поднять руку на неуязвимого? - спросил карлик с усмешкой, и в руке его появился черный дротик. - Сначала докажи, что справишься с этим.

Нламинер воззвал к Зартину, когда карлик метнул свое оружие, и снаряд осыпался перламутровой пылью, коснувшись его тела. Второй снаряд метнул карлик, и третий - всех их постигла та же участь. Едва ли с десяток шагов разделяло противников.

Рисса подняла руку и принялась читать какое-то заклинание, когда Токссар зарычал и махнул рукой в ее сторону. Огромная пасть поднялась прямо из-под Риссы и поглотила ее. Нламинер воззвал к Андринксу, Владыке Времени, и Рисса вернулась на прежнее место.

Теперь в глазах карлика появился страх. Он неуверенно отступал к стене, насылая на Нламинера разные напасти.

Огонь охватил всю комнату - но Монффу, Владычица Дождей, справилась с ним. Лед попытался сковать все живое - но бог Шанта, Повелитель Огня, уничтожил и лед. Нламинер замахнулся было мечом, как карлик, ускользнув из-под удара, метнулся к неприметному на вид стеллажу.

Нламинер воззвал к Эзоксу, и массивная книга, стоявшая на стеллаже, ярко засветилась. Бросив бесполезный меч, Нламинер кинулся к книге.

Рисса что-то продолжала читать им вслед, но следить было некогда.

И Нламинер, и Токссар достигли книги одновременно.

Никто из них не мог вырвать том из рук противника.

- Ты считаешь себя самым умным? - спросил Токссар со страшной улыбкой. - Книга слушается меня, о Впервые Рожденный Глупец. Сейчас ты в этом убедишься.

Книга легким движением стряхнула Нламинера, и тот неловко упал наземь. Карлик раскрыл книгу и торжествующе уставился на своего недруга.

- Итак, - провозгласил карлик. - Я, Токссар, обращаю этого недостойного...

"Отличное дополнение к твоей коллекции", - подумал Нламинер и, дотянувшись пальцем до края книги, воззвал к Палнору.

Книга испарилась из рук карлика.

Тяжкий гул сотряс комнату.

Темный портал открылся за спиной у Токссара. Тот упал со стоном на колени. Из портала вышел черный силуэт с горящими глазами.

Нламинер заметил, что Рисса упала наземь, закрыв лицо ладонями, и последовал ее примеру. Тишину разорвал пронзительный вопль.

С грохотом рушащегося здания портал захлопнулся.

Карлик лежал на спине, и Нламинер заметил, как сильно тот состарился. Теперь он выглядел не просто старым - древним. Карлик что-то прошептал, и Нламинер шагнул было к нему, но Рисса отстранила его и склонилась над умирающим.

Затем начертила над ним Знак Моста.

Вслед за этим карлик обратился в прах.

Рисса долго сидела перед грудой пыли, отдаленно напоминавшей очертаниями человеческую фигуру, и держала руки сцепленными в ритуальном знаке. Нламинер не осмеливался отвлекать ее.

- Что он сказал? - спросил он, когда Рисса повернула к нему посеревшее, измученное лицо.

Ответа он не получил.

Глава тринадцатая

- И тогда я мысленно нарисовал его имя на двери.

- И что же?

- Дверь рассыпалась, что же еще? Они сидели на камне у гавани и смотрели на уходящие корабли.

- Я должен был бы уплыть на нем, - сказал Нламинер ошарашено. - Клянусь, это тот самый корабль!

- Куда уплыть? - не поняла Рисса.

- На маяк. - Нламинер махнул рукой на север. - Видишь? - Он указал рукой на календарный камень. - Тот самый день, когда я должен был бы уехать туда. Мы что, вернулись назад во времени?

- Возможно. - Рисса вновь опустилась на камень. - Ноги совсем не держат. Мы отправим на остров тех, кому положено справляться с подобными вещами, и они вычистят всю заразу. Так что не стоит беспокоиться.

Они помолчали, наслаждаясь покоем и солнечным светом.

- Так ты говорить, что он предложил тебе написать твою биографию в обмен на перемещение в нужное место? - продолжала расспрашивать Рисса.

- Ну да, - кивнул Нламинер. - И я долго сидел там, сочиняя ее.

- Как долго?

Нламинер прикинул.

- Если мои записи верны, двадцать с небольшим лет.

- Лет?!

Нламинер кивнул с кривой усмешкой.

- Так что я очень устал и тоже не прочь отдохнуть. Теперь, когда все закончено... Кто-то кашлянул за их спинами.

- Опять он, - вздохнула Рисса. - Я вернусь, - пообещала она, с неприязнью посмотрела на Шаннара и отошла в сторонку.

- Ну что же, все закончилось, - сказал тот, лучезарно улыбаясь. - Все мы устали, и всем пора отдохнуть. Я, собственно, зашел передать, что боги просили тебя не забывать о долгах.

- Каких долгах?

- Ты же обращался к ним за помощью? Ну так вот, теперь тебе придется оказать каждому из них небольшую услугу.

Нламинер машинально схватился за цепочку. Та неожиданно легко расстегнулась и стекла ему в ладонь золотым ручейком.

- Оставь себе на память, - предложил Шаннар. - Трое просили тебе передать, что очень довольны и никаких других обязательств с тебя не возьмут.

Нламинер по привычке скосил глаза. С тенями все было в порядке. Шаннар проследил за его взглядом и рассмеялся.

- Очень мило с их стороны, - выговорил Нламинер, едва сдерживаясь. Шаннар подмигнул.

- Нечего ворчать, я тоже не бездействовал. Ну ладно, счастливого отдыха.

- Скажи мне одно, - спросил Нламинер его спину, когда Шаннар собрался было удалиться. - Кто ты такой?

- Ты первый меня об этом спрашиваешь открыто, - ответили ему спустя долгую паузу. - Поэтому я отвечу честно. Я не знаю. Спроси себя, кто ты такой. Может быть, это тебе поможет?..

И ушел неторопливо, напевая песенку. Когда Рисса вернулась, Нламинер мрачно смотрел на прибой.

- Что случилось? - спросила она встревожено. Нламинер поднялся и со злостью швырнул цепочку в океан. Подумал и отправил туда же ключ и крохотный шарик, что по-прежнему лежали в кармашке его пояса.

- Отдых отменяется, - пояснил он. - Я тут умудрился немного задолжать всем богам сразу.

- Ну что же, это успеется, - ответила Рисса, помолчав. - К тому же я помогу тебе. Буду ждать тебя в городе - многим не терпится познакомиться с тобой.

Прикоснувшись ладонью к плечу Нламинера, Рисса оставила его у моря и пошла по тропинке, по которой ходила уже несколько столетий.

Нламинер сидел, поднимая камушки и швыряя их в воду. Где-то на севере небо еще отливало зловещей чернотой, но над Розовым островом не осталось даже крохотных облачков.

Буря утихла.

Бояндин Константин

Ралион-3

Моей бабушке, Горбачевой Надежде Васильевне

Глава первая

ПОПРАВКА И ПРОКЛЯТИЕ

Нападавшие появились словно из ниоткуда.

Человек, что привлек их внимание, сидел на невысоком камне и под проливным дождем сосредоточенно рассматривал какой-то предмет. С точки зрения нормального человека, вероятно, было бы странно сидеть, промокнув до нитки, на камне, с едва светящимся фонарем в руке... но поживиться иногда удается в самых неожиданных местах.

Удар по голове был не очень сильным, но когда человек пришел в себя, он валялся лицом вниз в бурлящей от дождя грязи, что-то холодное и острое прижималось к горлу, едва позволяя дышать, а чьи-то хриплые голоса с оживлением обсуждали его судьбу.

- ...Если скажет, что тут у него хорошего, то и живым останется, - пояснил наконец один из них. Человека грубо подняли из грязи и поставили на колени. Все его имущество, выброшенное из мешка, лежало на грязной тряпке, что была недавно его плащом.

- Ну, воробушек, подай голос, - потребовал обладатель второго голоса и встряхнул пленника. - Рассказывай, что у тебя тут к чему. Если здесь есть что ценное, то...

- Украшения... из могилы вождя арратов, - с трудом прошептал человек, когда из мешочка на тряпку выпали изящные, чуть потускневшие браслеты, венцы, бусы - все тонкой работы и, несомненно, древнее. - В... музей Оннда... - Человек захрипел - лезвие плотнее сдавило ему горло.

- Лучший музей - это наши карманы, - пояснил обладатель ножа, и его напарник довольно заржал. - Что ж, за такую жалкую душонку сойдет. Что у него магического?

- Ничего, - тихо отозвался второй. - Я уже проверил. Он не маг.

- Тем лучше. - Лезвие отодвинулось, и человека отпустили. Он упал на четвереньки, с трудом глотая холодный и восхитительно чистый воздух. - А это что еще за дрянь?.. - И тяжелый сапог поднялся над куском каменной пластинки, которую человек рассматривал в момент нападения.

- Не... надо, - прохрипел человек, протягивая руку к пластинке. Нога задержалась в воздухе, и второй грабитель, что поспешно прятал украденное в мешок, поднял голову. - Не разбивайте. Заберите, продайте, подарите, но не ломайте. Это очень ценный экспонат.

- Ну надо же! - восхитился обладатель лезвия. - Ему бы о своей шкуре заботиться, а он... - Рука в перчатке подняла осколок за краешек, - Магическое?

Человек покачал головой. Сообщник повторил:

- Нет у него ничего магического.

- Ладно, ученая душа, уговорил. - Рука положила пластинку в тот же мешок. - Будешь сидеть тихо - будешь...

Он не договорил. Сквозь плеск дождя и глухой рокот грома донесся топот копыт. Кто-то быстро приближался со стороны большой дороги.

- Сматываемся! - Тот, кто держал мешок, скользнул во тьму.

Человек, шатаясь, поднялся на ноги и шагнул навстречу приближающемуся силуэту всадника.

Открыл рот, чтобы крикнуть.

Обжигающий холод пронзил ему грудь и заставил крик умереть, не родившись.

Всадник понял, что опоздал.

Прежде чем скрыться, грабители пырнули незадачливую жертву ножом.

Человек лежал в кровавой луже, постепенно размываемой дождем.

Вероятно, всадник вскоре двинулся бы дальше, поручив судьбу останков кому-нибудь еще. Но слабый голос, что донесся с земли, заставил его передумать.

- Помогите...- Шепот был едва уловим.

***

Трактирщик с большим неодобрением следил, как прислуга помогла закутанному в плащ незнакомцу внести окровавленное тело какого-то бродяги в главный зал заведения. Многие завсегдатаи - среди которых были и некоторые весьма влиятельные люди - с неодобрением следили за этой процессией.

- Мой трактир не место для... - начал было недовольный трактирщик, без особых церемоний хватая незнакомца за рукав. Но слова застыли у него в горле. Молодая, красивая и, вероятно, знатная девушка холодно взглянула на него из-под капюшона. Что-то невнятно пробормотав, хозяин склонился перед ней в поклоне.

- Не позвать ли стражу? - спросил он уже гораздо вежливее. - И лекаря? Напали на вашего... знакомого, благородная госпожа?

Девушка неторопливо откинула капюшон и попыталась придать намокшим волосам сколько-нибудь достойный вид.

- Нет. - Голос девушки выдавал ее северное происхождение. - Я сама справлюсь. Горячей воды, мыла, чистых тряпок. И побыстрее.

Несколько увесистых золотых монет немедленно вывели трактирщика из мучительного оцепенения.

- Слушаюсь. - И хозяин толкнул слугу в спину. Тот прекратил глазеть на гостью и мигом помчался выполнять приказ.

Когда слуги ушли и оставили ее одну вместе с раненым, девушка тщательно осмотрела его.

На поясе у жертвы по-прежнему висел небольшой красно-коричневый мешочек. Интересно, почему его не украли? Почему даже не разрезали? Она попыталась взять мешочек, но пальцы... схватили пустоту. Поморгав и тряхнув головой, девушка повторила попытку.

Тщетно.

Впрочем, не кошелек, каким бы загадочным он ни был, заставил ее прийти на помощь. Голос. Точнее, язык.

Раненый произнес слово "помогите" на Верхнем Тален, языке ученых, магов, вообще образованных людей.

А это означало, что он - хотя бы в знак благодарности - сможет ей помочь.

Она быстро извлекла все необходимое из дорожного саквояжа и осмотрела рану.

Промыв ее, капнула из небольшого хрустального флакончика и произнесла заклинание.

- Неточно. - Голос вывел девушку из раздумий.

Сама рана была достаточно скверной, и простого сращения тканей оказалось недостаточно. Легкие по-прежнему были повреждены, и сейчас девушка пыталась понять, какое из заклинаний полезнее, мысленно произнося части их формул.

- Неточно, - вновь шепнули губы раненого, но глаза не открылись. - Должно звучать так:

"Suiran Covaddo"...

- Ты владеешь магией? - спросила его спасительница недоверчиво.

Ответа не последовало.

Впрочем, мало ли что скажет человек в бреду. Лучше уж знакомые формулы, какими бы неточными они кому-то ни казались. После нескольких попыток лечение было завершено.

- Приведите в порядок его и его одежду, - велела она слуге, бросая тому монетку. - Перенесите его в другую комнату и уберите в этой. Пусть его не тревожат.

Тон ее и манеры держаться были весьма и весьма убедительны.

***

- Приветствую. - Голос вывел человека из раздумий.

Память покинула его в кровавой луже на окраине Оннда, а вернулась здесь - пасмурным утром, в скромной комнатке скромного трактира. Одежда была чиста, и - хвала богам! - самое ценное из имущества оставалось при нем.

Что за чудеса?

Не притрагиваясь к завтраку, что источал ароматный пар, человек ощупал себя, осмотрел одежду и не заметил, как в дверь тихонько постучали.

Вошедшая оказалась красивой девушкой, в потрепанной, но богатой походной одежде и с властными манерами. Кто такая? Где я ее видел?

- Не узнаешь? - Голос звучал несколько нетерпеливо.

- Полагаю, что именно вам я обязан жизнью? - Человек встал и изящно поклонился. - Чем смогу отблагодарить вас?

Девушка отметила, что ее пациент был родом откуда-то с востока. Странно, конечно, - Люди предпочитали Север, Запад и Архипелаг. Впрочем, какая разница?

Она заметила, что человек только что встал.

- Спустишься в общую комнату, - произнесла она, и человек вновь убедился, что этот голос привык повелевать. - Там и поговорим.

Повернулась и ушла.

Человек сохранял выражение почтительности до тех пор, пока шаги не затихли вдали. Лишь потом позволил себе улыбнуться.

Люди с таким взглядом и тоном не любят улыбок в свой адрес, даже если на то есть основания.

В общем зале было довольно пустынно. Трактирщик, старательно глядя в противоположную от девушки и ее пациента сторону, о чем-то беседовал с ремесленником в потертой кожаной рубахе. Вопреки ожиданиям человека, пахло здесь вполне прилично. Впрочем, столица все же...

"Меня уже ждут в храме", - пришла; в голову мысль. Однако важные дела - в первую очередь. Его сразу привлекла эта северянка... она постоянно притягивала его взгляд. Вот уж не ожидал! Он заказал легкого вина на двоих и сел напротив своей спасительницы.

- Я Коллаис, - произнесла девушка и осуждающе посмотрела на бутылочки с вином. - Не рановато ли?

- Не каждый день мне спасают жизнь, - ответил человек и разлил вино по бокалам; - Меня зовут Олли.

Девушка попробовала. Вино было вкусным, совсем не хмельным. Действительно, столица - даже в таком грязном кабаке подают отличное вино...

Она рассматривала собеседника. Той ночью он показался седым стариком. Сейчас же выглядел самое большее на тридцать лет. Волосы светлые... еще одна странность - откуда, светловолосому взяться на востоке?

- Ты поправил меня, когда я проговаривала заклинание, - продолжала Коллаис на Верхнем Тален, внимательно наблюдая за собеседником. - Ты знаком с магией?

- Я не помню, что я говорил, - признался Олли на Верхнем языке, непринужденно переходя на него. Осторожные взгляды, которые время от времени бросал на них трактирщик, сразу же прекратились. - Я скорее владею языками - разного рода, - но не магией. Ее я не практикую.

- Вот оно что, - медленно ответила Коллаис. - Тем не менее ты - человек ученый. У меня неприятности. Я полагаю, что смогу потребовать от тебя услуги, Олли?

- Разумеется, - ответил тот. Я готов оказывать вам услуги каждый день, едва не произнес он вслух, но вовремя сдержался. Как бы искренне это ни прозвучало, последствия могли быть печальными. - Чем бы я мог помочь? Что с вами...

- Не задавай мне вопросов! - неожиданно злым голосом ответила Коллаис и стукнула кулаком по столу.

В гневе она еще красивее, восхищенно подумал Олли. Каштановые волосы, зеленоватые глаза... что она делает здесь, на Юге? Видно же, что родом из какого-нибудь северного королевства... их там хоть пруд пруди.

- Не расспрашивай меня, - продолжила она уже спокойно. - В этом часть моих неприятностей,- добавила она осторожно и замолчала, словно ожидая чего-то.

Олли выждал несколько минут, но ничего особенного не происходило.

- Мне потребуется от тебя услуга, Олли, - продолжила она и налила в свой бокал еще немного вина. - Какая - не знаю. Может быть, сегодня, может быть - через неделю. Или еще позже.

- Желание? - улыбнулся Олли настолько нейтрально, насколько смог.

Ответной улыбки не последовало.

- Желание, - кивнула Коллаис утвердительно. - Но не мечтай, это будет не поцелуй в щечку и не букет цветов.

Она собралась было продолжать, как дверь заскрипела и пропустила с улицы порцию утреннего тумана и хмурого стражника.

Тот направился прямо к ним.

- Художник Ользан? - спросил он хриплым басом. Олли кивнул.

- С вами произошел несчастный случай? - поинтересовался стражник, коротко кивая Коллаис. - Ваши наниматели беспокоятся. Не хотите ли обратиться в службу охраны?

Олли покачал головой. Помимо всего прочего, услуги здешнего правосудия стоили недешево. Стражник неодобрительно посмотрел на него

- Все же мы хотели бы, чтобы вы оставили описание нападавших, - прохрипел он. - Это уже не первый случай. Могут пострадать другие люди. - Стражник выделил последнее слово.

Олли вновь отрицательно покачал головой. Стражник кивнул и удалился, не прощаясь.

Олли взглянул на Коллаис и ужаснулся. Взгляд ее смог бы заморозить саламандру. Что это она?

- Коллаис... - начал он было, но договорить ему не дали.

- Художник, - протянула она так, словно слово было неприличным. - Тайком набрался грамоты, чтобы сойти за умника. Ладно, художник, ступай, тебя уже ждут. И забудь, что встречался со мной.

- Я не...

- Скажешь еще хоть слово - пожалеешь. - Она стремительно поднялась из-за стола и удалилась.

Олли вздохнул и, оставив трактирщику плату, удалился сам.

День был испорчен.

Солнце быстро рассеяло туман.

Я надеялся войти в город через восточные ворота, размышлял Ользан, перемещаясь к центральной части улицы. Вошел через северные... без ценностей, без таблички, без всего. Теперь еще предстоит отчитаться перед магистратом.

Остатки денег - кроме тех, что лежали в "кошельке" - также перебрались в карманы нападавших. Что мне стоило спрятать все в кошелек и идти по дороге! - проклял он себя. Воистину, нетерпение губит всех. Не удержался, свернул посмотреть на знаки... хорошо еще, что выжил.

Отчитаться перед магистратом означало упомянуть о пластинке. Именно этого Ользан делать не хотел. Многие историки и маги точили зубы на письменные памятники арратов - племени, некогда жившего на территории Федерации Оннд. Из этих памятников в свое время были почерпнуты многие ценные сведения, что обогатили современную магию и теологию...

Сообщать же о пластинке не хотелось по одной простой причине: для Дворца Мысли, как и для магистрата, в данном случае он был наемником. Отдав табличку, он вряд ли увидел бы ее в ближайшем будущем - кто он такой, чтобы претендовать на знание? Получил свой гонорар - и свободен!

Иногда кастовая система так же удобна, как кость в горле, подумал Ользан, проходя мимо стража порядка. Тот вежливо кивнул ему. Образованные люди занимали в Федерации высокие ступени иерархии, наряду с мастерами во всех видах ремесла и искусства.

Интересно, почему Коллаис так не любит художников?..

...Когда он дошел до храмового комплекса, план уже созрел в его голове. Прежде всего - выполнить заказ для Храма. Деньги в ближайшем будущем лишними не будут. Потом доложить в магистрат об ограблении и вернуть аванс - задача не выполнена. А потом попытаться вернуть украденное - восстановив тем самым и часть репутации. О боги, сколько хлопот сразу...

Впрочем, когда Ользан вошел на территорию Храма Солнца, внутреннее равновесие вернулось к нему. Здесь он был человеком уважаемым и известным.

Все остальное уладится само собой.

Первая миниатюра никак не удавались Ользану, - два дня сидел он над ней, сжав в руке кисточку и глядя в пространство. Жрец неоднократно наблюдал за ним - этот художник, хоть и был самым молодым, несомненно, отмечен милостью богов. Когда работа спорилась, шедевр, соединявший в себе тайную символику культа с гармонией, заметной даже неопытному глазу, выходил из-под его кисти иногда за считанные минуты.

А иногда для этого требовалось несколько дней.

Вот и сейчас жрец смотрел на сумрачное лицо художника и поражался, насколько непостоянным может быть вдохновение.

Миниатюра оказалась по вкусу жрецу, хоть и была простой и не очень глубокой. Ользан испросил разрешения отдохнуть день-другой - и, разумеется, ему не отказали. Те, кто создают зримые свидетельства величия богов, сами подобны богам: пытаться силой принуждать их творить - значит навлекать на себя беду.

Свое художественное снаряжение он унес с собой. Разумеется, никто не пишет подобные картины дома: ритуал требует, чтобы окончательные штрихи создавались в стенах Храма.

Наброски, однако, можно делать где угодно.

Из Храма он пошел не домой - уже третий год он снимал одну и ту же уютную комнату с видом на залив - а в библиотеку.

Смутные видения проникали в его сны после встречи с Коллаис и не давали покоя.

Ему всегда нравились запахи библиотеки.

Страны бывали разными; по-разному относились к ученому - а иногда и просто к грамотному - люду, но библиотеки всегда существовали как бы вне времени и пространства. Залах трав, которыми окуривали книги, чтобы, не приведи боги, не завелись жучки или плесень. Тишина. Ряды книг - как старинных рукописных фолиантов, так и современных печатных изданий, которые самые богатые могли купить практически повсеместно. Владельцы крупнейших лесов весьма скупо жертвовали дерево на подобные нужды - по-прежнему бал правили щит и меч, а не знание. По крайней мере, среди Людей.

Уже который год длились Сумерки, постоянно дюжины сект и тысячи проповедников объявляли об окончательном падении цивилизаций и разрушений Вселенной, но жизнь продолжалась. Беспокойная, суетливая, но жизнь. И, как водится, наверх всплывало все самое отвратительное.

Хвала владыкам Оннда: жесткая общественная иерархия в значительной мере предотвращала всевозможные бунты, хотя и не устраивала многих. Что ж делать, плата за постоянство всегда высока.

Север Большой Земли на сей раз был потревожен не на шутку: ходили слухи, что Империя Лерей - так звали свое недавнее княжество его новые владельцы - решила стереть с лица Ралиона все нечеловеческие расы, ибо последние "повинны в болезнях, бедствиях и нищете Людей", и в этот раз, похоже, впереди было смутное время для всех. Впрочем, от Оннда до Лерея было далеко, между ними пролегали владения отнюдь не беспомощных правителей - возможно, пожар прежних войн не сможет разгореться с прежней силой.

Обо всем этом думал Ользан, листая атласы и словари. Ему услуги библиотеки, как храмовому художнику, стоили баснословно дешево - один золотой за сутки работы в читальном зале. Чуть ли не вдесятеро дешевле, чем для прочих смертных.

Чистый лист бумаги под его рукой долго сохранял девственную белизну - мысли упорно не шли в голову. Рука перелистывала страницы в надежде на то, что глаза обнаружат что-либо сочетающееся с невнятными видениями...

...Четвертый век эпохи вестника богов Дайнера был беспокойным; жаждущее экспансии княжество Лерей, подчинив почти все пограничные крохотные королевства и княжества, объявила о своем намерении бросить вызов всему остальному миру. Прежде всего миру тех, кто не родился Людьми.

Все это было уже не ново. Не Люди принесли агрессию и войны на Ралион, не они первыми пытались распространить свое влияние повсеместно, не они первыми научились находить радость в страдании других. Но, лишенные каких бы то ни было особых свойств - по сравнению с другими расами, - Люди то вели себя дружелюбно и энергично осваивали мир, обогащая его искусством и знанием, то в необъяснимых приступах агрессии обращали самих себя и свои земли в залитые кровью пепелища, в грязь, трясину и пустоши.

Так остальные расы поневоле обучились искусству ведения войны; Ольты создали и совершенствовали мрачную эстетику оружия и битвы; те расы, которые не могли скрыться под землю, призывали на помощь богов и разрабатывали военные аспекты магии. Пышно расцвели школы боевых искусств.

Однако самым страшным оружием и последствием первых войн было межрасовое недоверие.

Его, к сожалению, внедрили повсеместно именно Люди.

Однако Федерация Оннд показала, что Люди при надлежащем обращении могут быть незаменимыми членами общества. Почти семь тысячелетий существования - весомый аргумент. Первые законы Империи Оннд, что высек ее первый правитель на стенах давно поглощенной морем Охранной башни, так же отличались от современных, как грубые алтари варваров от великолепных Храмов. И все же сохранилось что-то на протяжении немыслимо долгих эпох. И войны разорили южную часть Большой Земли в наименьшей степени. Ту самую часть, где некогда встал городок Оннд - Новый Город, на языке первопоселенцев.

...Теперь, когда Наблюдатели были изгнаны из новоявленной Империи и запрещенное оружие готовилось к употреблению против ее врагов, Сумерки во второй раз окрасили жизнь Ралиона в траурные тона. Нелегко жить во время войны, но всего ужаснее - жить в ожидании войны...

Ользан очнулся и посмотрел на лист бумаги. Там тонкими линиями был обозначен знак - четыре вертикальные линии, контуры цветка, лежащего поверх всех четырех линий. Герб? Условный знак? Ользан пододвинул к себе массивный том географического атласа - самый полный за три последних века - и открыл карту княжества... виноват, Империи Лерей.

Шесть смежных королевств, лесное государство Серинх и несколько крохотных полосок незаселенной территории - вот что отделяло Лерей от остального континента. Почему он открыл именно это? Что навело его на такие мысли?

Взгляд его упал на стремительные, тонкие линии рисунка. Медитативное "знание", доступное практически всем, не вызывало у художника особого доверия. Во многих случаях оно сообщает не подлинное знание, а затаенные мысли гадающего. Так же, как таблички и иглы для вызова духов, на счету у которых немало жертв. Впрочем, каждому свой выбор.

Итак, цветок. Посмотрим, посмотрим... Ользан пододвинул словарь - жаль, старый - и принялся листать статьи о геральдике. После получаса поисков труды его увенчались успехом.

Герб, который его рука набросала во время транса, принадлежал одному из правящих семейств небольшого княжества Шантир. Оно занимало коридор, ведущий - через любой из трех имеющихся перевалов - в центральные государства. Стратегически важный пункт. Ользан поднял глаза к потолку, вспоминая, что передавали по килиану вчера и позавчера. Пока вроде бы Лерей прямой агрессии не предпринимал.

Итак, его спасительница - из Шантира. Шантир... Опал, пещерный мох, медная руда... достаточно популярные товары для торговли. Постой, ведь у нее конь; сбруя коня - вся в серебряных украшениях. Неужели она...

Порыв огненного ветра обжег ему гортань и заставил упасть на стол, прямо на книгу. На миг прохладный и спокойный зал превратился в раскаленное пекло пустыни, в смертоносные дюны Выжженного острова. Жадно хватая воздух, Ользан поднялся на ноги, и тут же все прекратилось.

Вокруг воцарилась благословенная прохлада. Хор встревоженных голосов еще несколько секунд пел тоскливые похоронные песни в его ушах. Наконец, и это стихло.

- С вами все в порядке? - Помощник библиотекаря. Встревоженный, готовый немедля позвать за лекарем.

- Все в порядке, - слабо улыбнулся Ользан и вытер мгновенно вспотевший лоб платком. - Я немного перетрудился вчера. Благодарю вас, беспокоиться не о чем.

Помощник кивнул и удалился, успокоенный.

Известная история, передаваемая поколениями разных народов: "Старайся не думать о..." - более не была камнем преткновения для медитативной магии. Или, скорее, для медитативных упражнений. Классические маги аркану медитаций за магию не считали.

Мысли были готовы вернуться к сбруе и гербу, к Коллаис и грабителям... и, вероятно, к новой порции обжигающего воздуха, а возможно, и к смерти. Большинство проклятий, как человеческого, так и божественного происхождения, основаны на неуправляемости человеческой памяти.

Но... "Kaital Omel Haita",- мысленно прочел Ользан первые слова Мантры Сосредоточения и спустя несколько минут изгнал опасные мысли из сознания, как изгоняют назойливый дешевый мотив, забыть который по-доброму не удается.

Еще спустя полчаса он уже направлялся домой. Кое-какие идеи уже посетили его. Похоже, что Коллаис ищет здесь кого-то из знакомых... из очень хороших знакомых.

Надо бы закончить наброски к вечеру, думал Ользан, поглощая великолепный ужин. Хозяева комнаты, которую он снимал, содержали весьма приличный трактир. Повара они были отменные, надо отдать им должное.

Закончить наброски, решил Ользан, и... спать. Времени для упражнений сегодня не осталось... слишком сильны еще воспоминания о страшном холоде в груди, грязи сверху и снизу, и пустоте, что наваливалась со всех сторон.

Нехорошо, конечно, - первый перерыв за одиннадцать неполных лет занятий... но даже самое строгое расписание допускает один-два пропуска.

В четыре часа утра будильник разбудил его изящной мелодией.

Начинался новый день.

***

Пусто в приемном зале Дворца мыслей.

Половина шестого утра.

Никто не охраняет Дворец; люди низших сословий - халла, как их называют в Федерации, - и за солидную сумму не подойдут близко к храму магии и мудрости. Не их это дело. Пернатый змей Эзоксу не подпускает души, не облагороженные науками и искусствами... и горе тем, кто осквернит его святыни своим недостойным прикосновением. Возможно, далеко не все правда из того, что рассказывают о богах... но всем нужно нечто непознаваемое, сильное, ужасное.

Всем нужны боги. Чем бы их ни именовали - законами природы, богами, духами предков, судьбой.

Одинокая фигура пересекла пустынную комнату и остановилась у обширной доски объявлений. Выглядела последняя так же, как и на любом базаре, бирже труда или приемной магистрата. Только что не было похабных надписей.

Фигура постояла возле секции, выделенной всем желающим оставить записку. Чего здесь только не было - стихи, хорошие и не очень; приглашения на разнообразные вечера; загадочные послания; обыденные надписи о пропажах, находках, прочей ерунде.

Тот, кто стоял у доски объявлений, повидал немало подобных мест. На северо-востоке, в землях Ольтов и Карликов, роль подобных залов исполняли трактиры, театры, магические хранилища новостей. Ходили слухи, что задолго до открытия килиан Человеком-алхимиком Голтаром из Меорна "зрячие" камни охраняли подступы к Шести башням, оплоту чародеев, что натравили на мир полчища химер. Вот только не все знают, как пробудить камни от спячки и заставить их поделиться увиденным.

И холодные призмы горного хрусталя, что украшают многие жилища, святилища и перекрестки, - случайно ли они все похожи друг на друга? Смешиваются вера и суеверия, магия воображения и пыль времен, наука и обман... Порой никто уже не в состоянии понять, что было для чего было, да и было ли?..

Человек шагнул к стенду и прикрепил короткими железными булавками к деревянной плоскости тонкий лист бумаги. Оглянулся - не видит ли кто? - и провел поперек листа жирную полосу кусочком угля. Вновь оглянулся.

Никого.

Изваяние Эзоксу Всезнающего, что топорщило украшенные крылья за его спиной, не собиралось рассказывать о его визите кому бы то ни было. Да и кто спросил бы об этом?

Вопреки всем ожиданиям, работа спорилась с самого утра.

Две прекрасные миниатюры - Элиор, Поражающий Нежить, и Элиор, Дарующий Свет, - уже высыхали на специальном возвышении в рабочей комнате художника.

Стену возле входа в этот заветный уголок Храма украшали, по традиции, небольшие надписи, оставленные всеми, кому доводилось работать для Храма. Без малого шестьдесят веков стоял здесь Храм; лишь три комнаты, считая эту студию, никогда не перестраивались. Надписи бесчисленных художников, ваятелей, резчиков по дереву и металлу, ювелиров, музыкантов, проповедников и одним богам ведомо кого еще украшали стену причудливым орнаментом. Тщательно оберегался он - опрыскиванием особыми составами, уходом за всей студией - не менее тщательно, нежели за тем, что считалось святая святых Храма.

Ибо здесь запечатлена история Храма. Много ли на Ралионе святых мест, что могут гордиться столь долгой историей? Ведомы были Оннду и завоевания, и смерчи, и пожары, но никогда ни стихия природы, ни стихия разума не вредили Храмам.

...Напевая, Ользан получил и третье задание - реставрировать барельеф, украшающий главное святилище. Ответственная работа. Одних положенных воззваний к божеству и внутреннего равновесия здесь недостаточно. Символика, которой было покрыто святилище тысячи лет назад, ныне могла пониматься иначе. Создать новую - значит взять на себя ответственность за то, что ощутят верующие.

Тут, прежде чем взять в руки кисть, резец или иной инструмент, надо увидеть цель работы. Впрочем, не умей Ользан видеть, не видать ему подобных заказов. Десятки тысяч великолепных художников трудятся во всем мире, но в Храмы пускают далеко не всяких. Так что оснований гордиться собой у Ользана, конечно, предостаточно. Правда, выросший в нищете и недоброжелательности, он как-то привык обходиться малым.

Во всем.

Кроме тяги к знанию. Клочок старой книги, выхваченный им из костра, всегда был рядом.

Тот самый кусочек, который подсказал ему, чему стоит научиться.

Впрочем, всему свое время...

***

Коллаис впервые в жизни ощутила себя преступницей.

Художник, которого угораздило попасться ей на пути, конечно, внимания не заслуживал... если бы только не одно небольшое обстоятельство. Два слова, которые он произнес в бреду, "Suiran Covaddo", долго не давали ей покоя. В том заклинании, которым она вернула ему здоровье, были похожие звуки.

Вся беда была в том, что похожие. Да только не следует понапрасну произносить слова заклинаний, в особенности если не намереваешься пускать их в ход. Целительница, которая обучала Коллаис, не уставала повторять: "Магические слова как драгоценные камни: не стоит прикасаться к ним без необходимости".

Однако Коллаис отважилась мысленно повторить часть заклинания, куда, по мнению Олли, должны были вписываться те два слова. Звучало приятно. Все заклинания подбирались согласно музыке звука: помимо самих слов и правил произнесения, конечно, важен внутренний настрой, наличие ресурса энергии... много чего. Так что не страшно, если неуч подслушает слова заклинания: без должной практики и старательного изучения ничего у него не выйдет.

Тогда-то и возникла у Коллаис мысль: проверить. Легко сказать! Не резать же себе самой руку ради опыта! А где тогда найти раненого или больного?

Узнай об этих мыслях ее наставница, не быть Коллаис практикующим магом. Никогда целители не экспериментировали с заклинаниями на живых существах: им помогала медитация. Потому, наверное, в Арканах целительства и жизни так мало заклинаний - ведь каждое нужно осознать, прочувствовать, проверить!

И все же искушение попробовать было невероятно сильным. Коллаис так и не смогла понять, почему это произошло. Всего два слова! Неужели они могут так воздействовать на человека? Она прижала ладони к вискам и долго сидела, напевая Мантру Самоконтроля, пока опасные мысли не сгинули, оставив ее в покое.

На второй день своего пребывания в Оннде Коллаис переоделась так, чтобы ее северное происхождение не бросалось в глаза, и отправилась в город. Денег у нее было не так много. На месяц с лишним неплохой жизни, конечно, хватит, но что делать дальше?

Остается надеяться, что целителям здесь работа найдется. По слухам, Федерация переживала не лучшие времена и самые западные ее государства намеревались объявить независимость. В мирное время это было бы пустяком, но ослабление Федерации сейчас могло причинить ей значительные хлопоты. Впрочем, подумала Коллаис, не моя это забота.

Ей, потерявшей собственный дом, беспокоиться ли о чужом?

Прошло три дня. Коллаис быстро отыскала лечебницу; крупнейшая из всех лечебниц ближайших городов-государств, она никогда не пустовала. Самые серьезные вмешательства, конечно, требовали денег. Иногда - значительных. Но ежедневные проблемы - царапины, порезы, тысячи неприятных болезней - вот уже сотни лет не задерживались в Оннде надолго. Даже низшие и презренные халла - дворники, нищие и прочий сброд - всегда могли рассчитывать на бесплатное исцеление. Таково было одно из условий вхождения государства в Федерацию.

Обязательная медицинская помощь. Для всех. От заключенных до правителей. Сравнительно небольшие налоги, которые приходилось платить Федерации, вполне стоили спокойствия и военной поддержки, которую Федерация гарантировала всем вступившим в нее. Единственного не было дано изменять ее членам: властей Федерации. Загадочные шесть людей (или кто уж они там были), никогда не появлявшиеся при народе, умело вели внутреннюю и внешнюю политику.

Следовало бы, конечно, задуматься, почему их шесть... но так было написано в летописях Оннда: "И шестеро мудрецов, собравшись, утвердили закон и предложили всем окрестным государствам мир". Остатки первой, высеченной в камне, летописи Оннда и Федерации тщательно охранялись в Музее Оннда и пережили все три случая, когда богам было угодно, чтобы Оннд был захвачен неприятелем.

...Вступительный "экзамен" был прост. Одна из целительниц (в отличие от ее родного Шантира, здешние почти все были женщинами) поговорила с ней, "прислушалась" к своим внутренним чувствам и, взяв с Коллаис символическую плату, выдала ей лицензию на право исцеления в Оннде.

- Если вам угодно, - пояснила она, - то можете приступить к работе прямо сейчас. У нас в больнице всегда полно работы. Много вам здесь не заплатят, зато практики будет достаточно.

Коллаис кивнула - что-что, а практика нужна. То, что работа будет довольно грязной и неблагодарной, отчасти даже хорошо. Может быть, удастся найти способ отыскать... но об этом думать было нельзя. Огненная игла сразу же вонзилась в основание черепа, и Коллаис постояла некоторое время, закрыв глаза.

- Вам нехорошо? - участливо спросили ее. Не открывая глаз, Коллаис ответила:

- Благодарю вас, это дорога. Мне пришлось долго путешествовать.

Чьи-то пальцы прикоснулись к ее голове, и пульсирующая боль прошла.

Пора было приниматься за работу.

***

В тот же день Ользан проснулся с мыслью:

"Сегодня".

Что-то должно было произойти сегодня. Все три ночи он осторожно захаживал во Дворец Мысли, но листок, который он оставил на доске объявлений, исчез тем же вечером. Для успеха рискованного замысла Ользана было необходимо, чтобы обладатель его наброска сам отыскал его.

Иначе... он уже не сомневался, что на Коллаис лежит какое-то странное, но мощное проклятие.

Проклятия! Самая обширная, чудовищная и отвратительная отрасль магии. Где каждая ошибка может стать последней и приходится молиться, чтобы смерть была мгновенной.

Судя по его собственным ощущениям, проклятие, словно чума, передавалось и другим людям. Подробно подумать об этом ему придется потом... если будет это "потом". План, который он составил, мог сработать. Ну а если Коллаис решит уехать из Оннда... что ж, ему, Ользану, придется следовать за ней тенью. Или пасть вместе с ней, если и когда Коллаис совершит роковую ошибку.

Какую именно - он не знал. Понятно было одно: проклятие спускалось с незримой привязи словом.

***

В тот же день она отыскала возможность проверить "правильное" заклинание. В отделении для безнадежно больных лежал лесоруб с заражением крови. Чрезвычайно редкий случай, подумала Коллаис, морщась от запахов крови и распада, что неизменно сопровождали подобные помещения.

Ни ароматические травы, ни маски не помогали полностью избежать соприкосновения с неизбежными явлениями, сопровождающими смерть.

Судя по всему, лесорубу дали обезболивающее. На него было страшно смотреть, и, вероятно, ему полагалось испытывать невероятные мучения. Но он лежал тихо, в забытьи и даже улыбался. Что ж, подумала побледневшая Коллаис, в этом есть смысл. Ей не доводилось видеть медленной смерти. Войны в Шантире не были редкостью, и многие из воинов либо выздоравливали - от прикосновения ли целителя или своими силами, - либо умирали сразу.

Кроме нее и лесоруба, в комнате никого не было.

И искушение победило.

Мысленно простившись со своей профессией, Коллаис присела перед умирающим и сосредоточилась. За несколько часов ей довелось прочесть лишь пару легких заклинаний, так что сил должно было хватить.

Решившись, она прикоснулась к лихорадочно горящему лбу и произнесла заклинание. Заменив два слова из его середины на те, что "подсказал" Олли.

Слабо-розовый туман заклубился над дровосеком, и Коллаис физически ощутила, как заклинание "выкачивает" ее магические силы. Поднялся и рассеялся слабый туман, и все было кончено.

Перед ней лежал здоровый, спящий человек. Он был изможден - борьба с подкрадывающейся смертью не прошла для него даром, - но был совершенно здоров. По всему видно.

Коллаис захотелось запрыгать от радости - и от того, что все получилось, и от того, что никто не застиг ее экспериментирующей над человеком. Но тут рука опустилась ей на плечо и девушка едва не вскрикнула от ужаса.

- Где вы выучили это заклинание? Коллаис, все еще лишенная дара речи, с трудом поднялась с колен и оглянулась. Целительница - невысокого роста, почтенного возраста и немалого ранга испытующе смотрела на нее. Невероятно трудно было отвести взгляд от ее внимательных серых глаз.

- Меня зовут Эллаир, - представилась целительница, - Пока Верховный Целитель в отъезде, его замещаю я. Мне никогда не доводилось слышать подобное прочтение...

Она склонилась над дровосеком и внимательно осмотрела его.

- Поразительно! - воскликнула Эллаир. - Мы все будем вам благодарны, если вы и нас научите подобному. Его, - она кивнула на спящего, - доставили сюда четыре часа назад, уже в безнадежном состоянии.

- Меня... - Язык трудно повиновался Коллаис, и предстояло еще придумать правдоподобное объяснение. - Я училась целительству неподалеку от Шантира. Там меня и научили.

- Идемте. - Эллаир поддержала Коллаис за руку. - Вы растратили все силы, дитя мое. Вам необходимо отдохнуть. Кроме того, - добавила она, закрывая дверь в комнату, - теперь в Оннде есть человек, который ежедневно будет молиться о вашем здоровье.

Сил Коллаис хватило только на вялый кивок. Она устала так, словно сутки бежала в полном боевом облачении.

***

Всегда немного грустно осознавать, что работа закончена. Барельеф был восстановлен на славу, и помимо благословений жреца (милость его гневного покровителя никогда не бывает лишней) была награда и вполне материальная. Не золото: никогда Храмы не расплачивались презренным металлом. Драгоценные камни. Все из добровольных пожертвований Храму.

Перед закатом солнца в Храме должна была пройти служба. Посмотреть бы, подумал Ользан, любуясь великолепной архитектурой, но некогда. Обращаться в другие Храмы Оннда сейчас не стоит: Элиор ревнив. Надо либо выждать изрядное время, либо уйти в другой город. Последнее было привычным: вот уже четыре года Ользан странствовал из одного города Федерации в другой. Если не находилось иной работы.

А работу найти не так-то просто.

Он обернулся еще раз у символических ворот, открывавших вход к Храму, как чей-то вежливый, но исполненный скрытой угрозы голос окликнул его со спины:

- Не вам ли, любезнейший, принадлежит это творение?

Ользан обернулся и встретился глазами с широкоплечим молодым человеком, в богатой одежде и с небольшой бородкой. Хотя он и улыбался, глаза оставались ледяными, а в руке он держал эскиз Ользана.

Герб Шантира, перечеркнутый крест-накрест жирными черными линиями.

Если бы я испугался, он заставил бы меня съесть этот эскиз, подумал Ользан, спокойно выдерживая взгляд незнакомца. Лед в глазах последнего немного подтаял, но в голосе продолжала звучать враждебность. Он опустил руку с зажатым в ней эскизом и медленно скомкал его.

- Мне, - признался Ользан.

- Тогда потрудитесь объясниться, - приказал незнакомец, и Ользан уловил призвук того же акцента, который он слышал в таверне несколько дней назад. - Я не привык, чтобы шутили над гербом моей страны.

- Идемте. - Ользан указал в сторону моря. - Я знаю одно уютное место, где мы можем побеседовать. Подождите немного. - Он подозвал храмового слугу и передал ему конверт вместе с мелкой монеткой. Мальчишка кивнул, довольный, и умчался - относить послание по адресу.

Незнакомец презрительно хмыкнул. Решил, наверное, что я подмогу вызываю, - подумал Ользан, сдерживая улыбку.

- Идемте, - повторил он и отправился первым.

Шел он спокойно и не оглядываясь. Его новый спутник следовал позади, молча и нахмурившись. Было очевидно, что он намерен получить ответы на все свои вопросы.

***

В "Трех лунах", куда Ользан привел своего нового знакомого, было малолюдно. Неудивительно: во многих заведениях подобного рода жизнь начиналась только поздними вечерами. Ользана здесь знали, и трактирщик кивнул на один из свободных четырехместных кабинетов.

В полном молчании двое пришедших уселись друг напротив друга.

- Прежде чем придет тот, кого я позвал письмом, - Ользан первым нарушил молчание, - я хотел бы спросить вас кое о чем.

- Я не понимаю, что вы затеяли, - отозвался его собеседник раздраженно, - и отвечать на вопросы не намерен. Я намерен получить ответ. И уйти - у меня дел по горло. Так что кончайте валять дурака и скажите, что означает вот это? - Скомканный лист бумаги полетел Ользану в лицо.

Загремел отодвигаемый стул.

- Вы занимаетесь магией? - спросил Ользан, аккуратно разглаживая лист и укладывая перед собой.

- Да, - было ответом, - Так что поторапливайтесь, любезнейший, пока я окончательно не потерял терпение.

Ользан почувствовал, что сам понемногу начинает раздражаться. Упражнения самоконтроля не были, очевидно, рассчитаны на беседы, подобные этой.

- Если бы я вас испугался, - ответил он менее дружелюбно, - то сразу бы укрылся в Храме. К нам вот-вот придет посетитель, так что сделайте над собой усилие и ответьте сначала на мои вопросы.

Он ожидал чего-нибудь весьма неприятного, но его собеседник неожиданно разжал кулаки и вновь уселся. Вошедшая служанка несколько мгновений рассматривала посетителей - не стоит ли позвать стражу? - но, увидев выражение их лиц, принялась выставлять на их стол аппетитно дымящиеся блюда.

- Вы родом из Шантира, - продолжал Ользан, ощущая, как драгоценное время утекает прочь. - Я не знаю, почему вы здесь, да меня это и не касается. Поскольку вы маг, то должны знать о проклятиях.

На лице его собеседника неудовольствие сменилось озадаченностью. Он кивнул.

- Посему у меня к вам только одно предостережение. Прежде чем вы спросите что бы то ни было у того, кто сейчас придет, десять раз подумайте.

- Хорошо. - Человек кивнул Ользану в ответ. - Меня зовут Бревин Шаальтар, и я действительно из Шантира. Что-то в вас...

- Ользан, - коротко представился Ользан.

- ...Что-то в вас, Ользан, говорит мне, что вы не лжете. Однако если вы меня втянули в какие-то личные ваши проблемы, я обещаю вам, что вы об этом пожалеете.

Ользан мысленно вздохнул. Пожав плечами, он указал на стол:

- Предлагаю пока пообедать.

Гонец поймал Коллаис по дороге домой. До южной части города от лечебницы было минут тридцать ходу, если не нанимать экипаж. Однако Оннд выгодно отличался от большинства северных городов тем, что был чист и сравнительно безопасен. По такому городу было приятно пройтись пешком.

Голова у нее еще немного кружилась; местные целители долго не отпускали ее, вслушиваясь в звуки нового заклинания и запоминая его. Каждое новое заклинание в Аркане Жизни всегда было событием. Неплохо я начинаю, подумала в какой-то момент Коллаис. Не успела приехать в город, а уже становлюсь знаменитостью.

Гонец остановил ее, погруженную в раздумья, и вежливо поклонился. Коллаис открыла конверт, с изображенным на нем гербом Федерации (крепость на берегу моря) и оторопела.

На листе бумаги был несколькими торопливыми штрихами начертан герб Шантира. Ниже стояли две фразы, обе несколько раз подчеркнутые.

Первая: "Три Луны".

Вторая: "Срочно".

Мне кажется, я знаю, кто это, подумала Коллаис, и ей почему-то на миг стало неловко. Олли вызывал противоречивые чувства. От чьего имени он передал это странное послание?

И как стало известно, откуда она родом? Коллаис кинула гонцу еще одну монетку и требовательно взмахнула рукой, подзывая экипаж. До "Трех Лун" ехать было всего несколько минут.

***

Собеседники успели пообедать - не произнося ни единого слова, после чего Бревин откинулся на стуле и задумчиво уставился на стену, прислушиваясь к звукам извне. Звуков было не так уж и много. Музыканты не появятся до вечера, а редкие посетители, как правило, помалкивали.

Ользан почувствовал, что что-то меняется в окружающем его мире за несколько секунд до появления Коллаис. Не обжигающий жар, что сжал его горло тогда, в библиотеке, но предвестник жара. Ему стало не по себе. Сердцебиение участилось, и во рту неожиданно пересохло.

Судя по всему, Бревин тоже что-то почуял, так как перестал смотреть на стену и расстегнул еще одну пуговицу своего камзола. Странно, подумал Ользан. Как это ему не жарко - в такое время ходить в камзоле?..

Коллаис появилась на пороге их кабинета со знаком целителя, приколотым к куртке и конвертом в руке.

Оба мужчины поднялись со своих мест. Ользан - молча, отходя к стене и пристально глядя в глаза потрясенному Бревину. Тот, видимо, совершенно не ожидал подобной встречи и никого, кроме Коллаис не замечал.

Коллаис сделала шаг назад, прижимая ладонь ко рту.

Жар сгущался в комнате. Капельки пота мгновенно выступили на лбу у Бревина; он смахнул их ладонью и сделал шаг вперед.

- Лаис? - спросил он неожиданно охрипшим голосом. - Ты здесь? Что случилось с...

Ужас возник в глазах Коллаис. Ользан ощущал, как сила, необоримая и страшная, вот-вот обрушит на них потоки пламени. Все, доигрались, - мелькнула мысль. Сейчас он закончит вопрос, и всем нам конец.

Но Бревин замолк, словно вспомнив о чем-то. Он увидел непередаваемый ужас и отчаяние, которые охватили Коллаис, и слова застряли в его горле.

- Понятно, - произнес он после бесконечно долгой паузы. Ользан, слышал его, словно сквозь толщу камня, - едва различимо. В ушах грохотал могучий молот, пол и стены сотрясались.

- Мне все понятно, - повторил Бревин и, к удивлению Ользана, улыбнулся. Улыбка была невеселой. - У меня нет больше дома.

Жар и сила, сгущавшаяся в полумраке кабинета, рассеялись, словно их и не было. Некоторое время все стояли, жадно вдыхая прохладный воздух и радуясь тому, что жизнь еще продолжается.

Потом Коллаис кинулась в объятия Бревина и разрыдалась, прижавшись лицом к его груди.

Ользан тихонько вышел из кабинета и закрыл за собой дверь.

Удивительно, но никто в трактире ничего не заметил.

***

- Странно все это, - произнес Бревин, наливая себе еще вина.

Они сидели дома у Ользана. Выбор был прост; идти к Ользану было ближе всего. Коллаис спала в соседней комнате, так что говорили вполголоса.

- Несомненно, - подтвердил Ользан, отрываясь от своего альбома с набросками. - Никогда бы не подумал, что вы - брат и сестра. Вы мало похожи друг на друга.

- Верно, - кивнул Бревин. - Все так говорят. Я вышел в отца, а Лаис - в мать. - Он вздохнул. - А я-то еще удивлялся, куда это подевался старый Глешар.

- Глешар?

- Слуга, - пояснил Бревин. - Видишь ли, дядя настоял, чтобы я отправился учиться. В общем-то он прав. У нас грамотность - редкое явление, а знание магии - и подавно. Так вот, Глешар время от времени появлялся, привозил мне вести из дому и деньги. - Бревин тихонько рассмеялся. - Дядя по-прежнему думает, что я - бездельник и умею только тратить.

Ользан молчал, глядя в окно.

- Неплохо лето начинается, - продолжил Бревин. - Ты сильно не удивляйся, Олли, не так-то легко свыкнуться с мыслью, что у тебя не осталось ни дома, ни родины, только сестра.

- По-моему, у тебя прекрасное самообладание, - осторожно заметил Ользан, глядя по-прежнему в сторону. - Да и Лаис держится неплохо.

- Да, в нашем роду слабых людей не бывает подтвердил Бревин, и Ользан вновь скрыл улыбку. - Вопрос только в том, почему ее попросту не убили там же, в Шантире. И почему Глешар, покинув город, не подсыпал мне яду на прощание.

- Ты думаешь, что переворот устроил твой дядя?

- Очень на него похоже. Оба замолчали.

- Я привык рассуждать логически, - продолжал Бревин. - А тогда непонятно, зачем связываться с проклятиями, полагаться на заклинания, когда можно было все решить традиционными средствами? Либо мы рано радуемся, либо...

Ользан пожал плечами:

- Лаис упоминала про какого-то чародея.

- У нас чародеев, как крыс в амбарах, - отмахнулся Бревин. - Самый могущественный из них только и умел, что произносить внушительные слова и устраивать фейерверки. Так что о ком она говорит, мне непонятно. Да и к чему чародеям Шантир? Мы, конечно, достаточно богатая страна, но вокруг нас есть гораздо более богатые! Я не говорю, конечно, о Лерее - там одного чародея для захвата власти не хватит, но Шантир! - Бревин вздохнул. - Ничего не понимаю.

Ользан провел рассеянно по матовому шару, укрепленному на стене, и тот осветился изнутри мягким желтоватым светом.

В комнате стало светло.

- Кстати, Олли - Бревин стоял у окна, глядя в сгущавшийся мрак. - Как ты догадался о проклятии? Насколько я знаю, ты не маг. По всем признакам не маг.

- Нет, - Ользан улыбнулся. - "Только не стремящийся к знанию сможет постигнуть мир; только не знающий магии сможет увидеть все семь ее цветов", - произнес он, полуприкрыв глаза.

- Странная цитата, - отозвался шантирец после паузы. - Где ты ее нашел?

- Вот. - Ользан передал ему свое сокровище - обгоревший кусочек бумаги, на котором сохранилось лишь несколько отрывочных фраз. - Это я спас из костра.

- Значит, здесь тоже жгут книги, - медленно произнес Бревин, возвращая клочок его владельцу. - Ну так как, Олли?

- Догадался. - Ользан пожал плечами. - Мне в голову иногда приходят совершенно неожиданные мысли. Видения...

Он охнул и встал из кресла.

Голова у него закружилась, и миллионы крохотных иголочек принялись вонзаться в его тело. Бесчисленные огоньки зажглись в глазах и начали неторопливо вращаться, словно гигант ладонью перемешивал звезды, рассеянные в пустоте.

- Ну-ка, глотни, - послышался голос из невероятной дали, и что-то прижалось к его губам. Ользан глотнул. Вкус оказался непереносимо горьким.

Тут же мир вернулся в обычное состояние;

иголочки и туман рассеялись, оставив ощущение странной легкости и бодрости.

- У тебя, я вижу, тоже был трудный день. - Бревин завинтил крышку и спрятал флягу в карман. - Давай-ка на боковую. Тем более что торопиться нам теперь некуда.

***

Ользан долго стоял у окна.

Бревин и Коллаис, видимо, не привыкли вставать рано. Оннд, над которым еще не взошло солнце, по-прежнему жил своей жизнью, и улицы его никогда не пустели. Глядя на людей, идущих по своим делам, Ользан размышлял, что ему теперь делать.

Он не сказал своим новым друзьям, что подсказывали ему ощущения.

Проклятие, которое должно было сработать, начни Бревин расспрашивать свою сестру о случившемся, благополучно рассеялось. Это, конечно, хорошо. А вот что плохо: оно не было единственным.

Рассказывать им об этом - значит, рисковать, что, избежав одной опасности, они немедленно встретятся с другой. Раньше - скажем, после первых Сумерек - проклятия были хоть и неприятными, но медленно действующими. Сейчас же чернокнижники и боги предпочитали молниеносные удары.

Чтобы жертва не могла позволить себе радоваться жизни.

Тот же внутренний голос, который проснулся в библиотеке, пока он просматривал историю Шантира, предупреждал его и сейчас: дело нечисто.

На сей раз, однако, Ользан не имел ни малейшего понятия о спусковом механизме новой напасти. Поразмыслив над этим, он не стал понапрасну беспокоиться: раз опасность может проснуться от чего угодно, незачем находиться постоянно в напряжении. А нужно лишь несколько раз думать, прежде чем говорить или делать.

Ользан вздохнул, прокрался в угол комнаты, где стоял письменный стол, и принялся писать письмо.

За этим занятием его и застали Бревин с Коллаис.

***

Они сидели в "Трех Лунах", в том же самом кабинете.

- Значит, мы закончили выяснять отношения, - подвел итог Бревин, подливая себе еще чаю. - Поскольку ты спас нам всем жизнь, Ользан, я думаю, что ты не откажешься считать нас своими друзьями. Мы, конечно, с сестрой не подарок, но...

- Говори за себя, Риви, - перебила его сестра. Оправившись от вчерашнего потрясения, она выглядела красивее прежнего. - Это ты у нас не подарок. Ты и святого из себя выведешь.

Бревин усмехнулся и пригладил бороду.

- Одним словом, можешь на нас рассчитывать. Хоть мы теперь и бездомные, но сдаваться без борьбы не намерены. - И протянул Ользану правую руку ладонью вперед. Ользан повторил его жест. Бревин легонько прикоснулся своей ладонью к чужой и тут же хлопнул ею по столу. Ользан вновь повторил его жест.

То же самое проделала и Коллаис.

- Ну вот. - Бревин перестал улыбаться. - Теперь мы почти что родственники. Я намерен узнать, что же именно случилось у нас в Шантире и - если судьбе будет угодно - отплатить своей неблагодарной родне.

- Я тоже, - после короткой паузы произнесла Коллаис. В глазах ее на миг возник отблеск льда, который уже заставил однажды содрогнуться Ользана. - Если это вообще возможно.

- У вас есть армия? - спросил Ользан осторожно.

Бревин рассмеялся:

- У нас есть только то, что сейчас на нас. Не считая, конечно, коня Лаис и кой-какой мелочи. Армию еще предстоит нанимать - а значит, нам с ней надо заработать. И солидно заработать.

- Я уже нашла себе работу, - заметила Лаис. Бревин отмахнулся:

- На спокойную жизнь мы здесь заработаем, сомнений нет. Но чтобы нанять армию, нужны не десять золотых в месяц, а по крайней мере десять тысяч; Нет, я, наверное, попрошу какое-нибудь поручение. Чем опаснее работа, тем лучше платят.

- Я могу вам помочь? - поинтересовался Ользан.

Бревин вздохнул и побарабанил пальцами по крышке стола:

- Откровенно говоря, Олли, нам не помешает магия и знание оружия. Мы с сестрой худо-бедно в этом разбираемся. А ты?

- Я знаю несколько языков... неплохо знаю здешние окрестности. Магией я, как ты знаешь, не занимаюсь, - ответил Ользан, поразмыслив. - Правда, умею стрелять из лука и начинал осваивать холодное оружие.

- Я боюсь, Олли, что у тебя другой способ зарабатывать на жизнь. Вне всякого сомнения, достойный и неплохой, но... я бы не торопился брать тебя с собой. Человек, который ни разу не сражался, может нам только помешать.

- Бревин. - Лаис взяла брата за руку.

- Я знаю, что говорю, - сухо закончил тот. - Хорошо. Олли, признайся честно, ты готов прямо сейчас наняться... так скажем, искателем приключений?

- Нет, - ответил Олли откровенно.

- Тогда мы вернемся к этому вопросу позднее. Я пойду разузнаю, каковы новости, Лаис, а ты пока перебирайся ко мне. Все расходы я уже оплатил.

Он поднялся, хлопнул Ользана на прощание по плечу и покинул кабинет.

Ользан и Коллаис долго смотрели друг другу в глаза.

- Я вела себя не лучшим образом, - произнесла наконец девушка и подняла руку, увидев, что Ользан собирается возразить. - Не перебивай. Я хотела сказать тебе, что твоя поправка сработала.

- Поправка? - не понял Ользан.

- К заклинанию. Ты произнес ее в бреду. Ну так вот, я испытала его на безнадежно больном... и он выздоровел.

- Надо же, - пробормотал Ользан, не зная, что еще сказать.

- Все местные целители в восторге. Скажи, - она взяла его за руку, - если ты не практикуешь магию, как ты смог придумать поправку?

- Правду говорить?

- Разумеется.

- Мне показалось... - Ользан запнулся, подбирая слова. - Словом, правильное звучание как-то само пришло на ум. Возникло из ниоткуда.

- А ты не пробовал... как бы это сказать... улучшить что-нибудь еще?

- Нет, - ответил Ользан. Такая мысль не приходила ему в голову. - Кроме того, я не могу целенаправленно заниматься магией. Это может все испортить.

- Что испортить? - спросила Лаис с нескрываемым любопытством. Ользан смутился:

- Ну... я не могу тебе ответить. Словом, раз уж решил, надо следовать убеждениям. Так меня учили.

Коллаис долго смотрела ему в глаза.

- Ты странный, - сказала она наконец. - Но ты мне нравишься. Я думаю, мы еще успеем обо всем поговорить.

Она поднялась из-за стола.

- Риви ждет, - пояснила она на словах. - До встречи, Олли.

Ользан сидел, улыбаясь и повторяя про себя последние слова Коллаис. Из раздумий его вывел вежливый голос хозяина.

Надо было расплатиться.

Глава вторая ЛОВУШКА

Говорят, что первопоселенцы, основавшие Оннд, более трех месяцев следовали вдоль берега Большой Земли - Унралиа, как они ее называли, - прежде чем нашли подходящее место. Впрочем, это неудивительно. Жизнь быстро научила их не отходить далеко от берега, если горизонт был темен. Хотя корабли становились все крепче, мощнее и быстрее, стихии не изменялись. Шторму, проносящемуся мимо южного побережья Большой Земли, было совершенно все равно, что сломать, разбить, уничтожить - легкую ли одноместную лодчонку или огромное судно. Правда, в те далекие благословенные дни не было еще пиратов, да и слова такого - "пират" - еще не придумали.

Обосновавшись, новые жители континента принялись понемногу расширять свои владения. И очень быстро убедились, что землю эту своей считают не только они. Помимо других Людей, в большинстве своем диких кочевых племен, им начали встречаться и иные разумные расы.

Кто был прав в те дни, кто виноват, трудно сказать. Но жители крохотного городка Оннд недаром отстаивали свою свободу с оружием в руках. Прежде чем были поделены земли и влияние, прежде чем выяснилось, что торговать выгоднее, чем вести бесконечные войны, родилось и легло руинами немало городов, крепостей, деревень.

В большинстве своем руины пережили все последующие события, но немногим ныне живущим ведома их история. Единственное, что роднило все развалины, - люди не селились поблизости от них. Постепенно возникла и укоренилась молва, что, скрытые от света обломками камней, обитают в тех руинах ужасные чудовища, что владеют миром по ночам. Изредка искатели сокровищ отваживаются потревожить древние камни, но все реже и реже улыбается им удача.

***

Двое путешественников в очередной раз устроили привал, бесцельно проблуждав более двух часов у гряды неприветливых скал. Небольшая долина, начинавшаяся под их ногами, уходила к северу. Земля должна была быть превосходна для земледелия.

- Смотри, колодец! - указала Коллаис на нечто, издали походившее на груду камней. Им уже трижды встречались колодцы; но в лучшем случае в них стояла зеленоватая вода с запахом мертвечины, а в худшем - вообще какая-то отвратительная слизь.

- Давай котелок, - потребовала девушка, заглянув в непроницаемую глубину шахты. - И веревку. Подлиннее, здесь очень глубоко.

- На, - буркнул ее брат, повинуясь. - Только в этот раз отмывать будешь сама. В предыдущий раз ты тоже говорила - "чистая вода".

Его передернуло.

Из глубины колодца донесся плеск.

- Чистая! - торжествующе объявила Коллаис, осторожно поднимая котелок в воздух. Бревин недоверчиво покосился в ее сторону и сказал только:

- Проверь, нет ли там заразы.

- Уже проверила, - послышалось за его спиной. После чего перед глазами его возник котелок. - Вот, попробуй.

Вода оказалась невероятно холодной и необычайно освежающей.

- Похоже, стоит набрать с собой. - произнес Бревин, отхлебнув еще. - Просто чудо, что она так сохранилась.

Он подошел к колодцу и заглянул внутрь. Стены были выложены из тонких - не более пятой части дюйма - камней, что образовывали причудливую, убегающую вниз спираль. Вода держалась на глубине восьмидесяти футов.

- Что-то я ничего не пойму, - отозвался Бревин, раз за разом поднимая все новые порции воды. - Кто построил этот колодец? Все предыдущие сделаны совершенно по-другому. Представляешь, чего стоило соорудить такую кладку на такую глубину!

- И на карте он не обозначен, - заявила Коллаис, исправляя этот недостаток, - Правда, карта вся какая-то странная. Пещеры обозначены не там, колодцы все испорчены или засыпаны. Интересно, нам одним такие карты достались?

С картами вышел конфуз. Атласы в библиотеке Оннда оказались недостаточно детальными. Зато в изобилии оказалось самых разнообразных карт окрестностей, "составленных с одобрения властей", ценность которых оказалась весьма сомнительной.

После того как Бревин и Коллаис сличили карты, купленные у разных торговцев, их уверенность несколько пошатнулась. Общего, не считая очертаний крупнейших скальных массивов, рек и гор, у карт было мало.

- Ладно, - отозвался Бревин, засовывая пергаменты в сумку, - Видимо, все по очереди об это спотыкаются. Но если я еще встречу этого купца, то заставлю сожрать эту карту, чего бы мне это ни стоило.

Коллаис хихикнула.

- Теперь, похоже, я знаю, на что у тебя уходили деньги, - пояснила она, глядя на брата. - На штрафы.

- Смейся, смейся, - проворчал Бревин, поднимая с земли камушек и запуская его подальше. - Если такая умная, могла бы и предупредить.

- Ты ж у нас самый умный! Сам посуди - разве можно за ползолотого купить подлинную карту? Удивительно, почему на ней не указаны крестиком зарытые сокровища. Я бы обязательно указала.

Бревин помолчал.

- Я знаю, что я сделаю. - И нехорошо усмехнулся. - Если нам удастся добраться до сокровищ, я обязательно отмечу их на карте. После того, как заберу. И продам эту карту другому лопуху.

- Сначала нам надо хоть что-нибудь найти, - возразила сестра. - Если я правильно понимаю, мы отдалились от цели.

- Почему это?

- Вода, - коротко ответила она, указывая на колодец. - Возле логова, которое мы ищем, все должно портиться. Следовательно, чем хуже вода, тем ближе к цели.

- Верно! - воскликнул Бревин. - Как это мне в голову не пришло! Молодец, сестричка. Только давай сначала пообедаем, я уже с ног валюсь.

- Давай, - согласилась та и прислонилась к дереву. - Иди, собери дрова для костра.

Бревин выразительно посмотрел на сестру, поднялся и принялся выполнять поручение.

***

После обеда, конечно, полагалось отдохнуть. Кто ж совершает подвиги сразу после обеда! Бревин улегся в тени, положив голову на свой рюкзак, и рассматривал причудливые, сглаженные ветром очертания скал.

Сестра тем временем долго сличала "карты" и отрывочные записи, которые они сделали в окрестных деревнях. По слухам, непонятные, наводящие ужас на все живое пришельцы появлялись дважды в год - во время солнцестояний. Все указания жителей трех ближайших деревень указывали на эту полосу скал, длиной чуть меньше мили. Да, искать придется долго... Хорошо еще, что до солнцестояния целых восемь дней.

- Насколько мы отошли от Оннда? - спросила она, не поднимая головы.

- Миль на двадцать,- ответил Бревин невнятно: в зубах он держал травинку. - Впрочем, здешние деревни подчиняются другому городу. Вон там, к северу...

- Дал... Далхар? Ну и почерк у тебя...

- Данхор. Неплохой город, между прочим. Жить в нем стоит гораздо дешевле, чем в Оннде.

- Столица, понятное дело. - И Коллаис вновь углубилась в раздумья.

Спустя пять минут она отложила записи в сторону.

- Все сходится, - подтвердила она. - Надо возвращаться и обыскивать те скалы, возле засохших деревьев. Давай собирай вещи, а не то мы не успеем до заката.

Чем ближе они возвращались к унылым и безжизненным скалам, тем мрачнее становилось на душе.

***

Страсть к поискам сокровищ рождается не только от алчности.

Некоторые ищут красоту, скрытую в очертаниях статуй, украшений и оружия; другие ищут знаний, запечатленных в надписях и изображениях. Кому-то просто приятно прикоснуться к древности, кому-то нет никакого дела до рук, что прикасались к находкам века назад.

С течением времени не осталось сокровищниц, не охраняемых от посягательств грабителей. Как бы сильны ни были запреты, как бы страшны ни были легенды, как бы изощренны ни были способы защиты скрытого, всегда находятся желающие добыть охраняемое. Соревнование это подобно соревнованию брони и клинка: никогда не прекращающееся, но изредка склоняющее чашу весов то в одну, то в другую сторону.

Ралион, естественно, не является исключением. После первых веков колонизации Большой Земли, образования государств разного рода, постепенно появились те, кто был готов пойти на любой риск ради приобретения чего-нибудь неслыханного. После того как были найдены и разграблены первые гробницы, что строились еще до появления человека, поток искателей сокровищ невероятно возрос.

Они гибли десятками тысяч, но всегда приходили новые. Ни ловушки и охрана, ни гнев потомков тех, чьи останки тревожили новоявленные "археологи", ни жестокие наказания - ничто не могло их удержать. Искатели приключений объединялись в команды и вызывали невиданный спрос на все то, что служило единственной цели: выжить. Выжить после встречи с существами, призванными охранять тайники или поселившимися в безлюдных подземельях; после встречи с ловушками, хитроумными орудиями уничтожения; после встречи с конкурентами.

Странно порой, как презренное, хищническое ремесло вызывает к жизни новое знание и превращается в достойную и популярную профессию... Впрочем, ни одно из государств Ралиона никогда не одобряло деятельности искателей сокровищ, хотя тайком всегда их поощряло.

Так, вероятно, будет всегда.

Хотя меняется все, - возможно, даже природа человека...

***

Бревин с сестрой не изводили себя философскими проблемами.

Место, на которое указывали все признаки, представляло собой каменную стену футов шестьдесят в высоту, изобиловавшую трещинами, пещерками и прочими деталями рельефа. Место было нехорошим; деревья поблизости от скал были мертвы, птицы облетали их стороной. Даже трава и лишайники не росли в сотне шагов от мрачных камней.

- Ну что? - спросила Коллаис, наблюдая, как Бревин, что-то бормоча себе под нос в десятый раз обходит скалу, присматриваясь к ее неровной поверхности. - Что-нибудь есть?

- Вот, смотри. - Ее брат указал на землю. - Видишь? Красные пятна. Это, несомненно, земля - она кругом здесь с бурым песком. Кто-то побывал здесь, совсем недавно.

- Ты уверен? - Коллаис встала с камня и подошла поближе, чтобы рассмотреть. Решительности у нее несколько поубавилось. Надо же, не успели найти задание - и уже кто-то опередил.

- Посмотри сама. - Бревин поднял голову и принялся рассматривать скалу снова. Куда делся обладатель следов? Влез по скалам наверх? Тогда отпечатки остались бы и на скалах. Хорошо бы, конечно, полазать по ним, но это на крайний случай.

- Что, собственно, тебе сказали? - поинтересовалась она, когда ей надоело рассматривать красные крошки на серо-белом каменном крошеве.

Бревин неохотно извлек контракт, который он подписал в магистрате. Форма была обычной: "...Исполнителю сего допускается приобретение в личную собственность всех ценностей, не зарегистрированных имуществом Федерации и не объявленных в розыск..." и так далее. В графе "Задание" было написано лаконично: "Исследовать район возле селения Красные Камни". Ни больше ни меньше.

- Сдается мне, что эта бумага ничего не стоит, - фыркнула Коллаис, возвращая свиток. - Я помню, как писарь сочинял у нас документы. Вот уж где была бумага так бумага... миллион разных случаев предусмотрит, все возможное опишет и так далее. А здесь получается: "Пойди туда, не знаю куда..."

- Все в порядке. - Бревин застегнул рюкзак и вытер взмокший лоб ладонью. - Зато, если кто-нибудь из местных властей спросит, чего мы тут делаем, эта бумага позволит нам послать его куда подальше. Не писать же, в самом деле:

"Вскрыть склеп такой-то и извести обитающего там вампира". Тут же объявится уйма владельцев склепа и потребуют от тебя компенсации. Нет, бумага составлена с умом.

Коллаис только хмыкнула.

- Так что теперь осталось только найти вход... - Бревин осмотрелся еще раз, и какая-то идея зашевелилась у него в голове. - Слушай, откуда, по-твоему, он подошел?

- Кто "он"?

- Тот, чьи следы здесь остались.

- Слушай, кто из нас маг? Ты хвастался, что сможешь отыскать любой предмет за сто шагов. У меня познания несколько в другой области. - Коллаис отцепила свою сумку от пояса и вновь уселась на камень. - А поблизости от этой скалы мне вообще немного не по себе.

- Пробовал я уже искать вход, три раза пробовал. - Бревин был несколько раздосадован. - Вот он, перед тобой. Все, как полагается. Три раза прочел, из трех точек. Сел, начертил план. Все указывает на этот камень. Где же здесь дверь?

Они вновь уставились на несколько квадратных футов сравнительно гладкой стены и обменялись взглядами.

- Жаль, что в Оннде не обучают ходить сквозь стены... - Бревин мечтательно улыбнулся. - В Лайшаде, говорят, жил один маг, который таким образом скопил немыслимое состояние. Вот только пропал куда-то.

Коллаис снова усмехнулась:

- Почему бы тебе просто не посмотреть на вход с разных точек зрения? Если уж он не поддается силе, значит, есть какой-то механизм.

- Хорошо, если это не отпирающее слово, - сказал он задумчиво. - Тогда останется только грубая сила...

И принялся вновь ходить вокруг да около, присматриваясь и приглядываясь.

Коллаис присела возле камня, на котором сидела все предыдущее время. Чем-то он привлекает ее взгляд. Чем же?

Плоская верхушка, слишком ровная для обычного куска камня. Явные следы того, что камень обтесывали. Как интересно! В девушке вновь проснулся азарт, и она обошла камень со всех сторон, тщательно осматривая его поверхность. Но ничего, кроме шероховатой, изъеденной водой и ветром поверхности, она не увидела.

Одна из граней каменного "кирпича" была косо отсечена. Треугольник. Убедившись, что линии среза ни на что не указывают, Коллаис посмотрела на него со всех сторон. Сверху он походил на вытянутую стрелку - указатель. Коллаис отошла шагов на десять и осмотрела место, куда должен был бы упираться "взгляд" стрелки.

Обычная земля.

Используя кусок гранита как лопатку, Коллаис убедилась, что ничего в непосредственной близости под землей здесь не лежит. Но ведь должно что-то быть! Камень стоит неподвижно уже не один год...

Она взглянула в сторону Бревина - позвать его сюда, пусть тоже подумает - и оторопела.

Отсюда линии, трещины и борозды, что испещряли поверхности скалы; выглядели несколько иначе, Среди них выделялся ровный; почти идеально прямоугольный контур. Коллаис встала, ощущая, как забилось сердце.... и контур исчез. Присела вновь... и контур таинственным образом воссоздался. Вот оно что!

- Бревин! - крикнула она и энергично замахала рукой. - Иди сюда! Я нашла!

***

Внутри царила мгла, тишина и холод. Жаркое и душное лето осталось снаружи; здесь была вечная зима. Пар вырывался изо рта, сквозняки гуляли повсюду, свистя из всех возможных щелей.

Пыли на полу не было вовсе. Впрочем, не надо было быть гениальным сыщиком, чтобы понять, что их опередили и опередили не очень давно. Проход был узкий и спускался в недра скалы - правда, довольно полого. В воздухе витал запах гари.

- Факела - шепотом сказал Бревин, поднимая лампу немного повыше. Потолок был не очень высок, хотя идти можно было не сгибаясь. - Горел здесь не более часа назад.

Коллаис метнула в брата короткий взгляд. Значит, их таинственный соперник все еще здесь. Чуть больше часа они и осматривали эту проклятую скалу. Звук от их движений разносился, казалось, на многие мили вокруг. Бревин был под землей не в первый раз и знал, что здесь все не так, как на поверхности. И все же ему стало не по себе, когда массивная скрытая дверь аккуратно затворилась за их спинами и они оказались во мраке.

Даже если здесь нет никаких чудовищ, подумала Коллаис, здесь есть чего испугаться. Ей тоже доводилось бродить по пещерам. Правда, в Шантире она ходила по окрестным пещерам с солидным эскортом, и глубоко забираться ей просто не позволяли...

Бревин покачал лампой, и тени метнулись по стенам.

- Масла часа на три, - вновь добавил он шепотом. -Так что надо поторапливаться. Ну как, глаза привыкли?

Коллаис зажмурилась и вновь открыла глаза. Теперь ей были видны и мельчайшие детали поверхности стен.

- Да, - коротко ответила она и достала свой медальон - символ целителя.

Если поблизости будет нечто несовместимое с жизнью - нежить, одним словом, - медальон изменит окраску. Пока ничего опасного не было, и украшение излучало слабый, теплый желтый свет.

Бревин сделал пометку мелом на стене, и путешественники принялись спускаться по проходу. Они старались идти как можно осторожнее. Кто бы ни был там, впереди, двигался он осторожно и ничем не выдавал своего присутствия.

***

Первый предмет они заметили спустя каких-нибудь пятьдесят шагов. Коридор постепенно выравнивался, постепенно поворачивая на запад. Бревин прикинул в уме, что от моря их отделяет сейчас не более сорока футов камня. Интересно, кто и зачем все это строил?

- Вон там, - указала Коллаис, и Бревин тут же остановился, направляя свет от лампы вперед. Что-то бесформенное грудой лежало на полу, шагах в двадцати от них. Бревин принюхался. Ничем особенным не пахло.

- Следуй за мной, - приказал он, бесшумно извлек меч из ножен и двинулся вперед. Посеребренное лезвие отбрасывало узкие, нестерпимо яркие блики.

Груда не шевелилась. Бревин осторожно прикоснулся к ней кончиком меча, и со слабым шорохом груда распалась на части. Стали заметны остатки костей - судя по всему, невероятно древних, превращающихся в пыль от легкого нажима. Среди праха сверкнуло что-то металлическое. Дротик. Судя по состоянию наконечника, покрытый серебром или заговоренный.

- Чисто, - пояснил он сестре, вытирая пот со лба. - Черт, что-то мне не по себе. Вроде бы уже сто раз видел покойников.

Коллаис осторожно протянула ладонь с зажатым в ней знаком в сторону останков. Края медальона перестали светиться и стали черно-синими. Она обменялась с братом коротким взглядом.

- Должно быть что-то еще, - заявил тот. - Не станешь же ты утверждать, что эта груда мусора наводит ужас на окрестности. Если я правильно понимаю, оно безобидно. Если, конечно, руками не трогать.

- Надо понять, откуда оно взялось. - Коллаис указала дальше по коридору. Медальон тут же засветился прежним желтым светом, - Откуда-то же оно взялось. А никаких дверей мы здесь не нашли.

Бревин сделал на стене над останками еще одну пометку светящимся мелком и молча указал вперед. Судя по тому, как изменилось эхо, впереди находилось помещение гораздо просторнее прохода.

Если бы путешественники прислушались, то обратили бы внимание на слабый скрежет камня о камень у них за спиной.

***

- Впечатляет, - произнес Бревин, поднимая фонарь повыше. Они стояли в сводчатом зале, не менее двадцати футов высотой. Здесь, в глубинах одинокой скалы, вдалеке от населенных мест он выглядел совершенно неуместно. - Ты что-нибудь понимаешь?

- Дарионы? - неуверенно предположила его сестра, прикасаясь к плите пола. Камень был довольно шершавым.

- Вряд ли, - поморщился тот. - Я, правда, сам никогда не был в их городах, но слышал и читал. У них все сделано на совесть, тщательно пригнано, отполировано. Да и что здесь делать дарионам? Я не слышал, чтобы здесь когда-нибудь добывали хоть что-нибудь драгоценное.

Он сделал несколько шагов вперед и остановился как вкопанный.

- Смотри! - шепнул он сестре.

Чуть дальше, располагаясь одна напротив другой, были две каменные двери. Обе были слегка приоткрыты. Обе продолжали мозаику, которой были украшены стены: прикрой дверь вплотную, и уже не так-то просто будет отыскать ее вновь.

- Вот это то, что нужно, - произнес юноша удовлетворенно.

- Можно подумать, там только и ждут, чтобы завалить тебя драгоценностями.

- Разумеется, мы сначала... - начал было Бревин, но сестра прижала ладонь к его губам.

- Слушай! - шепнула она.

Какие-то звуки, напоминавшие человеческую речь, донеслись с другого конца зала. Спустя несколько секунд послышался слабый звук - так может скрежетать нечто массивное, передвигаемое по камню.

- Вперед! - приказал Бревин громким шепотом и быстрым шагом двинулся вперед, прикрыв лампу так, чтобы наружу вырывался лишь тонкий лучик. Да и в том не было нужды: когда показался конец зала, из прохода, что вел куда-то дальше, было заметно, что появился другой источник освещения. Коридор делал резкий поворот спустя каких-нибудь десять шагов.

Бревин замер, бесшумно выхватил меч и бережно опустил свою поклажу наземь. Все, готов к бою. Оглянулся. Сестра тоже вооружилась мечом и коротко кивнула в ответ. Хорошо, что нас обоих обучали фехтованию, подумал Бревин неожиданно.

И выступил в полосу света. Фигура склонилась в конце небольшой комнатки - над чем-то, напоминавшим огромный сундук, вмурованный в пол. Много разнообразного хлама украшало пол и стены комнатки, но Бревин не обращал на это внимания.

Важно было понять, как отреагирует их соперник на появление новых действующих лиц. И не дать ему ничего предпринять. Бревин некоторое время смотрел, как пальцы незнакомца ощупывают покрытые сложным рельефом стенки сундука, иногда задерживаясь на некоторых выпуклостях и впадинах.

- Так-так, - произнес незнакомец вполголоса, и юноша едва не выронил меч.

- Черт побери! - воскликнул Бревин, делая шаг вперед. - Откуда ты здесь взялся?

Коллаис, недоумевая, последовала за братом. Незнакомец поднялся с колен (видимо, затекших от долгого сидения) и повернулся к ним лицом, улыбаясь и счищая налипшую пыль.

- Ользан! - воскликнула Коллаис и была права.

***

Бревин раскипятился не на шутку.

- Знаешь, что я тебе скажу! - заявил он первым делом, вкладывая меч в ножны. - Если ты собрался произвести на меня впечатление, то выбрал неправильный способ. Ты сошел с ума, если ходишь в такие места безоружным.

- Он прав, - поддержала Коллаис брата. - Почему ты пришел один? Почему сюда? Следил за нами.

- Не так быстро! - Ользан поднял обе руки ладонями вперед. - Не все сразу. Во-первых, Бревин, я уже не впервые осматриваю всякого рода заброшенные места. Если бы здесь было опасно, я бы попросил вас сопровождать меня.

- Еще чего! Ты ж сам сказал, что ни магией, ни оружием всерьез не владеешь.

- Ну и что? Во-вторых, у меня есть то, чего не было у вас. -В руке Ользана появился откуда-то (Бревин не успел понять откуда) тщательно сложенный лист бумаги. На вид бумага была довольно старой.

- Это карта, - пояснил он. - Если вам интересно, могу потом показать. Мы здесь, конечно, не первые. Да и спустился я сюда не за сокровищами.

- А зачем же, позволь спросить? - сощурился Бревин иронически.

- Вот, - художник указал на сундук. - Видишь символы, которыми он покрыт? Это чрезвычайно редкий язык. Не исключено, что эти надписи помогут разгадать некоторые загадки.

- А что внутри? - поинтересовалась Коллаис.

- Понятия не имею, - признался Ользан. - Да и открывать не советую. Сундук защищен ловушкой, которая...

Только теперь Бревин обратил внимание на слабый скрежет. Рука его метнулась к мечу, но уже было слишком поздно.

Трое людей, с лицами, скрытыми под черными масками, возникли у входа в комнату. Двое держали в руках арбалеты; третий поигрывал похожим на короткий жезл предметом.

- Ловушка, говоришь? - громко сказал тот, что был с жезлом.- Интересно. Вы двое, оставьте оружие на полу и отойдите в угол. Руки держать на затылке.

Ользан не понял слова, которое Бревин произнес вполголоса, но смысл его был очевиден.

Судя по всему, размышлял Ользан впоследствии, Бревин не привык иметь дело с охотниками за сокровищами. Если практически у всех школ боевых искусств и владения оружием были кодексы чести, которые порой выполнялись почти повсеместно, то братство кирки и лопаты, как звали их презрительно, не тяготилось никакими условностями. На нейтральной территории конкуренты-кладоискатели могли быть вежливы, приветливы и справедливы.

На рабочем месте им полагалось одно - выжить.

В этот раз, однако, Ользана не охватило чувство обреченности, что сковало его тогда, на коленях в грязи, под проливным дождем. Сейчас он был спокоен.

И наблюдал, как пальцы левой руки Бревина складываются особым образом, как чуть шевелятся его губы... сейчас он выбросит руку вперед и...

Стоящий впереди лениво пошевелил жезлом. Словно порыв прохладного ветра пронесся в комнатке и ударил в лицо незадачливым путешественникам. Бревин ощутил, как тает, иссякает его магический потенциал. Он вытянул руку вперед, уже осознавая бессмысленность этого жеста. Однако выстрелов не последовало.

Жалкая искорка сорвалась с кончика пальца шантирца и втянулась в жезл. Нападающие захохотали - незлобно, словно над глупыми проделками ребенка.

- Хорошая реакция, - произнесла маска с жезлом в руке, и темные глаза вновь осмотрели пленников. Медленно, словно во сне, они отстегнули ножны с оружием и положили его на пол. По знаку левого грабителя с арбалетом отпихнули в сторону. Взвились клубы тончайшей и удивительно едкой пыли.

- Так что ты говорил о ловушке, приятель? - Жезл уставился в лицо Ользану, и тот заметил тончайшие синевато-белые искорки, что танцевали внутри прозрачного набалдашника.

Ользан вспомнил, где он уже слышал этот голос. И боль серебряной булавкой кольнула грудь. Он невольно прижал ладонь и судорожно вздохнул. Арбалеты чуть качнулись за движением его руки, но выстрела не последовало.

Обладатель жезла усмехнулся:

- Верно, приятель, мы снова встретились. Разве не забавно? Я, кстати, тебе должен - за ту милую глиняную табличку. Я продал ее, как ты и просил.

Бревин и Коллаис переглянулись.

- Так что ты сейчас откроешь мне сундучок - и ступай своей дорогой. Все ж я твой должник, не правда ли?

- А они? - спросил Ользан едва повинующимися губами. Ему пришлось повторять вопрос дважды.

- А что тебе до них? Возьмем с них выкуп, да и отпустим... может быть...- Грабитель откровенно разглядывал Коллаис. Бревин поджал губы, но ничем более своих чувств не выдал. - Или не отпустим. Давай. - Он подошел ближе и повелительно взмахнул жезлом. - Открывай сундук. Выживешь - отпущу.

- Постой, мы ж не проверили... - запротестовал один из стрелков. - А если...

Жезл наклонился к сундуку и сделал над ним несколько быстрых движений. Ничего не последовало.

- Все чисто, - подвел итоги владелец жезла, - Давай, коллега, открывай.

Ользан на негнущихся ногах подошел поближе к сундуку и встал перед ним на колени. Прикоснулся к рельефным фигуркам. Скользнул по ним ладонью, взмокшей от напряжения. Только бы главарь ничего не заподозрил...

Из коридора донесся слабый шорох. Главарь пошевелил повелительно пальцами, и один из стрелков юркнул во тьму.

- Открывай. - Голос был безразличным, но именно от него у всех пленников поползли мурашки по телу. Главарь встал, направив переливающийся синим жезл на брата с сестрой, и прикрыл голову полой плаща, - Иначе я начну поджаривать их прямо сейчас.

В коридоре что-то громко скрипнуло, и грабители на мгновенье метнулись взглядом к дверному проему. Ользан повернулся лицом к своим друзьям и прикрыл глаза, сильно сжав веки. Чуть кивнул головой.

Хорошо, если Бревин его правильно поймет...

Положил ладони на пару защелок на противоположных концах крышки. Размаха его рук едва хватило, чтобы отомкнуть их одновременно.

Два глухих щелчка.

Положил руки на тяжелую крышку, провел по ней рукой, сметая наросшую за года пыль...

Бревин, наблюдающий за сценой и готовый в любой момент броситься ничком на пол, с удивлением увидел, как чуть поплыли и изменились рельефные рисунки на сторонах сундука.

О боги, что здесь происходит?..

Ользан закрыл глаза и напряг мышцы. Крышка была тяжелой; сразу он не поддалась. Он не знал, что именно должно сейчас случиться, но догадывался, в чем заключался его шанс.

Мысленно он был далеко отсюда.

Он стоял на берегу обрыва, под которым лениво покачивалось море. В детстве он с приятелями по улице любил приходить сюда и прыгать вертикально вниз в теплую, лазурно-фиолетовую воду. Ощущение полета, от которого захватывало дух, хоть и длилось мгновения, приносило необычайное удовольствие.

Шаг вперед...

Голоса бандитов доносились до него, словно с другого края света...

Еще шаг...

Скрипнула ли крышка под руками, или же это были камушки под босыми ступнями?

Он зажмурился и прыгнул.

Теплый ветер пригладил его волосы, и окружающий мир понесся ему навстречу...

***

Бревин с сестрой не зря тренировались у придворного учителя фехтования в Шантире. Они кинулись вниз, ничком, лицом в отвратительную рыжую пыль. Что-то прошелестело над головой Бревина, наполняя воздух резким вкусом озона. Сквозь плотно сжатые веки и несколько слоев ткани над ними он ощутил, как комнату затопила небывалой яркости вспышка.

Привычно перекатился в сторону противника, чтобы ударить по руке с жезлом, прежде чем тот пустит оружие в ход. Стрелок его не интересовал; в бою всплывают только умозаключения. Причины, по которым они принимались, вспоминаются намного позже.

И остановился, не ударив противника. Тот стоял, прижимая ладонь к лицу, а другой направляя жезл куда-то вниз. Секунда и вторая лениво проползли мимо, но грабитель не двигался. Какие-то крики и скрежет доносились из коридора, но сейчас не до них.

Бревин поднимался медленно на ноги, с ужасом глядя на то, что произошло с нападающими. Краем глаза он заметил, как поднимается с пола Коллаис, чихая и отплевываясь, с лицом, перекошенным от отвращения.

Кожа грабителя приобрела молочно-серый цвет, и вид материала не мог ввести юношу в заблуждение. Камень.

Второй грабитель, тоже превратившийся в статую самому себе, стоял в нелепой позе, полуприсев и направляя арбалет туда, куда кинулся Бревин. Хорошо, что не успел выстрелить...

Бревин с сестрой обменялись взглядами и кинулись к сундуку, стараясь не касаться истуканов.

Руки Ользана по-прежнему сжимали крышку сундука, не давая ей сдвинуться с места. Внутри сундука была мгла. Полная, непроницаемая чернота, словно сундук был доверху залит смолой.

Бревин сделал шаг вперед, заранее пугаясь того, что увидит.

Он увидел капельки пота, стекающие по белому как бумага лицу Ользана. Взялся за его кисти, судорожно вцепившиеся в крышку, но не смог их разжать.

- Помоги, - велел он сестре. Та повиновалась, тоже бледнее снега. Стараясь не прикасаться к "смоле", Бревин отвел крышку назад, а Коллаис подхватила упавшего Ользана. Тот был в полном порядке. Едва Бревин плеснул ему в лицо водой из фляжки, он открыл глаза.

- Где... третий?.. - прохрипел он и заметил, как Коллаис украдкой вытерла слезу. Бревин махнул рукой в коридор.

- Где-то... - начал он, но его слова прервал ужасный, отчаянный крик и отвратительный влажный хруст.

Бревин выругался и подхватил с пола свой меч.

- Коллаис, за мной! Олли, оставайся здесь. - Он толкнул плечом окаменевшего стрелка, отчего тот упал на пол и развалился на куски с приглушенным скрежетом.

На бегу Коллаис извлекла медальон. Он был черно-синий, и пульсирующий холод вытекал из него.

Коллаис никогда не приходилось встречаться с нежитью лицом к лицу; хотя, разумеется, она много читала об этих порождениях тьмы и обучалась основным приемам борьбы с ними.

Главными правилами были: побольше света и не дотрагиваться до них руками. Нежить, даже та, что не владела магическим даром, разрушала все живое одним своим касанием, и неосторожность того, кто позволял чудовищу к себе приблизиться, могла стоить медленной и болезненной смерти несколько недель спустя.

Существо, что стояло посреди растерзанных человеческих останков, внешностью напоминало человека, но подробно разглядеть его черты не позволяло скудное освещение, лившееся из-за спины. Возможно, это и к лучшему, подумала Коллаис, извлекая меч. Как назло, непосеребренный... Говорят, что далеко не для всякой нежити серебро губительно, но резать это коротким мечом...

Как бы не оказалось, что они избежали легкой смерти, выбрав гораздо более неприятную...

Бревин тоже понял, что драться ему нечем. Поглощенные жезлом магические ресурсы не успели восстановиться за несколько ужасно длинных минут. Он произнес заклинание, что должно было обрушить на противника обжигающую огненную стрелу, но только искорка сверкнула в темноте, рассеявшись безвредным облачком дыма.

- Кому-то надо прорваться за его спину, - шепнул Бревин, не сводя взгляда с фигуры. - Мне не улыбается сражаться с ним в узком коридоре. В случае чего хватай Олли и выбирайся наружу.

- Иди ты... - Фраза не была закончена, да этого и не требовалось. Бревин не выдержал и рассмеялся. Хриплый смех гулко раскатился по сводчатому помещению, и шестифутовая фигура, отрезавшая им путь к солнцу, шевельнулась.

- Ну что же, - произнес Бревин, не оборачиваясь. - Тогда не поминай лихом. - Держа меч наготове, он принялся медленно приближаться к неприятелю.

Существо тут же оживилось и сделало шаг вперед. Коллаис изумилась. Нежить описывали как шатающиеся, полуразложившиеся создания, неуклюжие и угловатые, а это двигалось быстро и изящно. Что за сила заставила пробудиться этот кошмар?

Она держала на ладони бутылочку с освященной водой - может, она даст им шанс прожить на несколько секунд дольше.

Противников разделяло едва ли двадцать шагов, и Бревин уже собирался с силами, чтобы броситься в атаку первым, когда позади них раздались быстрые шаги и голос Ользана, непривычно властный, рявкнул:

- На пол!

Его спутники кинулись наземь, не раздумывая; Бревин - так, чтобы можно было, поднимаясь, достать противника клинком; Коллаис - чтобы не разбить драгоценную бутылочку.

Они услышали глухой щелчок, и красноватая вспышка озарила мрачную комнату. Истошный вой и раскат грома одновременно обрушились на их слух. Бревин увидел, как часть чудовища испарилась, рассеиваясь вокруг багровым туманом облаков, а все остальное отнесло на несколько шагов назад.

Новый щелчок и новый взрыв. На этот раз противника разорвало надвое. Обе части упали на пол, и Коллаис зажала ладонью рот, борясь с тошнотой.

Ользан еще дважды выстрелил в останки нежити, обращая их в мелкий мусор и только потом с размаху уселся у холодной стены, аккуратно положив арбалет рядом. Его била дрожь.

Остальные двое неловко уселись рядом, переводя дыхание.

Очень долго все сидели и дышали, наслаждаясь тем, что живы. Затхлый воздух подземелья казался им чистым и животворным.

- Не думал, что это ремесло настолько захватывающее, - произнес Бревин наконец, и все рассмеялись. Было, правда, скорее страшно, чем смешно, но кому до этого есть дело!

***

Бревин долго рассматривал трофеи, которые они собрали с тел своих незадачливых конкурентов. Трофеев было немало, и все они были какие-то странные. Жезл долго не вынимался из окаменевшей руки главаря; в конце концов шантирец со злостью пнул статую, и та рассыпалась на куски, ударившись о стену.

- Ему еще можно было вернуть человеческий облик, - тихо произнесла сестра за его спиной.

- Может, ты еще плакать по нему будешь? - ответил зло ее брат и поднял неожиданно тяжелый жезл. Множество выпуклостей украшали его поверхность. Некоторые были сделаны из драгоценных камней; к ним молодой маг постарался не прикасаться.

- Неплохая экипировка, - произнес он наконец. - Это ж не люди были, а целые армии. Ты посмотри, сколько на нем было колец. - Он ткнул пальцем в блестящую россыпь. - Жезл... арбалет с полным комплектом разрывных стрел... сколько их еще там, Олли?

- Шесть, - коротко ответил художник. Дрожь в руках все не проходила.

- Если я не ошибаюсь, подобные стрелы запрещены к употреблению, - произнесла Коллаис после некоторого раздумья.

- Верно, - отозвался ее брат, с интересом рассматривая угольно-черный наконечник стрелы. - Запрещены. Мне кажется, что нам неплохо бы повидать местные власти. Что-то тут нечисто. С таким снаряжением можно было и на дракона выйти.

- Сначала надо выйти отсюда, - возразил Ользан, поднимаясь на ноги. - И кстати... Лаис, у тебя, кажется, была освященная вода?

Девушка кивнула.

- Надо обработать останки. И человеческие... и... эти. Дай-ка бутылочку.

- Идем вместе. - Коллаис поднялась с колен и пристегнула меч к поясу. - Возьми арбалет на всякий случай.

- Бревин? - позвал Ользан шантирца, который сидел и самозабвенно вращал в руке жезл.

- А? - Тот не сразу оторвался от новой игрушки.

- Обыщи пока комнату. Сундук не трогай, но все остальное обыщи. Мы - первые посетители за долгое время.

***

Бревин услышал два глухих взрыва неподалеку; но криков о помощи не было слышно, следовательно, можно было не беспокоиться. И действительно, спустя еще пять минут появилась его сестра вместе с Олли, оживленно что-то обсуждая.

Все это время шантирец клял себя за то, что согласился раскапывать эту пыль. Он успел надышаться ею на несколько лет вперед. Однако улов был неплохим: несколько десятков старинных монет, два широких меча и кинжал в ножнах, завернутые в некогда плотную, а теперь рассыпающуюся от прикосновения ткань, и великое количество разнообразного хлама.

Его сестра посмотрела на находки и покачала головой.

- С чем вы там сцепились? - спросил ее брат, заходясь кашлем.

- Еще одна такая штука, - махнула Коллаис рукой. - Помнишь те две двери? Как я и думала, это погребальные камеры. Могилы там, хвала богам, не разграблены, но в каждой камере было по пугалу. Теперь там чисто. Жаль, освященной воды не осталось...

- Могилы, говоришь, не разграблены... - Глаза Бревина блеснули. Ользан усмехнулся.

- И не мечтай, - сердито перебила его сестра. - А если соберешься этим заниматься, то без меня. Тем более что там в основном похоронены обычные солдаты и ничего путного тебе все равно не найти.

- С чего ты взяла, что солдаты? - изумился шантирец. На вид этим руинам было несколько столетий. Откуда ей знать язык?

- Олли сказал, - объяснила Коллаис и указала рукой на художника.

Воцарилось молчание. Бревин ожесточенно отряхивал пыль со штанов, но тут же на них оседала новая.

- Чем больше я тебя знаю, тем сильнее начинаю опасаться, - объявил он, обращаясь к Ользану, - Слушай, сколько языков ты знаешь? Сначала этот сундук, теперь могилы... Ты вряд ли намного старше нас - тебе от силы лет двадцать пять...

- Двадцать шесть, - вставил Ользан.

- А ты уже и храмовый художник и языками владеешь... Я тебя недооценивал, это точно.

- Не знаю, - пожал плечами Ользан. - Как-то все само собой дается. В особенности легко дается, если не стремиться добиться этого во что бы то ни стало.

- Надо у тебя этому научиться. - Бревин критически осмотрел свои руки и вытер их об одежду. А то мне уже двадцать три, а я так и не научился осторожности. Надо же, попались, как дети малые...

- Олли, а что с сундуком? - Коллаис, присев, осторожно рассматривала рельеф. Он состоял из десятка переплетенных в разных сочетаниях фигурных элементов. Рельеф был, несомненно, сделан из чего-то с примесью меди: кое-где виднелись характерные зеленоватые пятна.

- Да, действительно. - Олли извлек откуда-то из воздуха лист бумаги и, усевшись рядом, принялся перерисовывать очертания рельефа. Убедившись, что его не оторвать от этого занятия, Коллаис с Бревином сели сортировать свою добычу. У двух предметов - небольшой золотой монетки и богато украшенного кинжала - ее медальон разгорелся по краям ярко-красным свечением, и девушка велела не прикасаться к ним голыми руками.

- Что-то с ними нечисто, - пояснила она. - Я не знаю, что, и лучше оставить их, где лежат.

- Так я и думал, - проворчал Ользан за их спинами, и, обернувшись, Коллаис увидала, что он стоит на коленях, сосредоточенно рассматривая узор.

- Что? - спросила она, придвигаясь поближе.

- Я не могу перевести в точности. - Ользан вытер пот со лба, оставив на нем грязную полосу. - Достать отсюда что бы то ни было вряд ли удастся.

- А там есть что-нибудь? - поинтересовался Бревин, перекладывая мелкие предметы в небольшой мешок. - По виду только пустота. И то, как ты говоришь, ее лучше не трогать.

- Там может быть множество вещей, - пояснил художник, поднимаясь на ноги. - Но это... даже и не алтарь... трудно подобрать правильное слово. Здесь лежит то, что не должно достаться другим. Попытка достать отсюда что бы то ни было сопряжена с огромной опасностью.

- Да уж... - согласился Бревин, подходя поближе. - А жаль... Если там есть что-нибудь, я был бы не прочь достать это...

Крышка сундука, словно ожив, принялась медленно и бесшумно закрываться. Путешественники следили за ней зачарованно, пока Ользан не крикнул:

- Не дай ей закрыться!

Крышка уже не скользила, а падала, стремительно набирая силу, и Бревин не придумал ничего умнее, как метнуть в щель ножны со своим мечом.

Раздался оглушительный звон и хруст.

Крышка тут же успокоилась и не сопротивлялась, когда Ользан откинул ее назад.

Ножны скользнули внутрь "смолы" и исчезли в ее глубине. Бревин кинулся было их подхватить, но вовремя одумался.

- Как видишь, надо следить за своими словами, - произнес Ользан спокойно. - Этот сундук привык получать, а не отдавать.

- Отец бы меня высек за это, - мрачно сказал шантирец, глядя в непроницаемую толщу "смолы". - У нас каждый меч был дороже золота. Не поймешь что... не крышка, а что-то ужасное. Надо же, а я чуть было руку не подставил...

Ользан указал на переднюю часть сундука.

- Тут написано: "...отдай умершим... и не оставят они тебя своей мудростью". Все трое замолчали, переглядываясь.

- Мудрость умерших, - поежился Бревин. - Ну и ну! Нет, надо отсюда убираться. Меня не так легко испугать, но тебе это почти удалось.

- Кажется я понял, - вдруг сказал Ользан и, достав небольшую золотую монетку из "кошелька", аккуратно бросил ее в "смолу".

Коллаис ахнула.

Черная пелена растворилась, и взору друзей открылась обширная комната, в центре которой возвышалась огромная гора разнообразных драгоценных изделий, оружия, каких-то загадочных предметов. Ножны Бревина лежали чуть сбоку. Было видно, что из них после падения выпал меч, разбитый на три фрагмента.

- Да-а-а... - прошептал Бревин. - Глазам своим не верю. Тут золота на несколько армий. - Он осекся. - Интересно, в эту комнату никто не пытался подкопаться? Она должна быть прямо под нами.

- Сомневаюсь, - проронила Коллаис. Она постучала по полу. - Слышишь? Под нами нет пустот.

- Где же все это лежит? - ошарашено спросил ее брат, яростно взлохмачивая свои волосы. - Или нам это все мерещится?

- Кто знает. - Ользан пожал плечами. - Не думаю, что нам стоит пытаться доставать все это. Вспомни, что случилось с этими двумя. - Он махнул рукой на то, что осталось от грабителей. - Хотя, конечно, искушение велико.

- Смотрите! - Коллаис указала вниз дрожащей рукой.

Из груды золотых и серебряных монет выглядывала подошва сапога. Судя по всему, изрядно потрепанного.

- Пошли отсюда. - Коллаис поежилась. Ользан молча закрыл крышку "сундука" (отчего защелки на его стенках сами собой замкнулись), и они, не произнося более ни слова, покинули странное помещение.

Свет в комнате, струившийся прямо из стен, сам собой иссяк, когда люди ушли.

Они сидели у костра, на полпути между склепом и Онндом. Глядя на окружавшие их холмы, Ользан лишний раз радовался, что власти Оннда запретили занимать чем бы то ни было земли ближе двенадцати миль от города. Стояли и здесь когда-то дома, крепости и стены; эти камни слышали и похвалу, и проклятия. Теперь здесь не было людей; все остальное мало-помалу вернулось.

- Что теперь? - спросил Ользан после того, как трапеза была закончена (арбалет второго стрелка был заряжен обычными стрелами и пришелся очень кстати: кролики вокруг водились в изобилии).

Бревин, который лежал, пожевывая травинку, приоткрыл глаза и взглянул в его сторону.

- Отдыхать, - отвечал он. - Мал я еще ходить в подобные места. Да и могильники... - он кивнул в сторону Коллаис, - вон, разве ж она позволит могилы вскрывать?

- Не позволит, - отозвалась Коллаис равнодушным голосом. - И правильно, кстати, сделает.

Бревин похлопал ладонью по мешочку с добычей:

- За этот хлам мы больше пяти сотен монет не получим. Ну понятно, за контракт добавят еще тысячи три или четыре. Все равно это ничего не решает.

- Почему? - спросил Ользан, глядя в костер.

- Мне нужна армия, - объяснил шантирец. - Тысячи полторы, не меньше. У дяди было не менее тысячи, плюс на наше золото он теперь может нанять еще несколько сотен. Но в Федерации мне эту армию собрать и обучить не дадут. У Федерации с Шантиром мир, видите ли.

Он приподнялся и плюнул в костер.

- Поэтому денег мне нужно гораздо больше - нанимать сразу профессионалов, чтобы не тратить время на обучение. Собрать армию поблизости от Шантира - иначе это придется делать или в Киншиаре, или на островах, - а незамеченной она к Шантиру не подойдет. Нет, силы надо собирать совсем рядом с Шантиром. Единственная надежда - что дядя поссорится с Ролданом, нашим соседом, и к тому можно будет обратиться за помощью. У Ролдана лучшие воины в наших краях.

- А нужна ли армия? - спросил Ользан. - Может быть, стоит нанять несколько настоящих профессионалов? Опытный маг может стоить целой армии.

- Как же, - усмехнулся Бревин и уселся. - Маги, насколько я знаю их, поддерживают нейтралитет. Особенно, сильные, из Совета Магов.

- Ну и кому они такие нужны? - спросила Коллаис презрительно. - Тоже мне - сильнейшие маги! В чем же их сила?

Бревин промолчал.

- Я думаю, что у магов в каждом городе забот хватает, - произнес Ользан. - Кроме того, если опасность будет действительно сильной, они вмешаются без промедления. Я слышал, такое было и в Оннде, и в других городах. Да даже и не в городах.

Коллаис еще раз фыркнула, но промолчала.

- Подумай, Бревин, - повторил Ользан. - Далеко не все маги состоят в Совете, и далеко не везде они придерживаются нейтралитета. Если не работает сила, надо применять хитрость. Кроме того, ты же сам маг.

- Да какой я маг, - махнул рукой юноша, - Так, семь заклинаний знаю. Всерьез не тренировался. Хотя, конечно, это мысль. С ходу я Шантир не верну, так что подготовка в любом случае предстоит долгая.

Ночь быстро опускалась, и где-то заухали совы. Искорки взмывали над костром, угасая далеко вверху, и летучие мыши, проносящиеся поблизости, чертили на чернеющем небе немыслимые спирали.

- Коллаис, а ты? - спросил Ользан.

- У меня есть чем заниматься. - Девушка задумчиво посмотрела в сторону океана. - Ну и учиться, конечно. Ты не сердись, Бревин, но здесь я себя хоть человеком почувствовала. Так что если не удастся нам вернуть Шантир сразу, и ладно.

- Ну уж нет, - твердо ответил ее брат. - Я скорее сотру его с лица земли, чем оставлю моему милому родственнику. Ладно, хватит о грустном. Олли, ты вроде изучал историю этих мест? Откуда взялись такие странные склепы - вырубленные в скале?

Ользан устроился поудобнее и начал рассказывать.

***

Мир на Ралионе - явление частое, но долго почти никогда не длящееся. Цивилизация Островов быстро открыла мореплавание и вскоре обнаружила, что неосвоенных земель огромное количество. И лежат они сравнительно близко. Беда была в том, что ближайшие к Архипелагу части Большой земли уже были заселены дикими племенами (одним богам известно, как они туда добрались).

Переселенцы, отправившиеся в незапамятные времена искать лучшей жизни, не были новичками в военном деле, но им хотелось мира. Менее сотни людей против многих тысяч воинственных соплеменников - нет, это было не по ним.

И начались поиски. Огибать Континент с Севера было, казалось бы, проще - но ни один капитан так и не прислал вестей об участи своих пассажиров. Так что, когда основатели Оннда после многих месяцев странствий нашли удачно расположенный залив и удобное для поселения место, они сочли это даром свыше. Климат был жаркий, непривычный для жителей Островов, но зато они были свободны от непрерывных войн, что опустошали острова Архипелага, и сами могли решать свою судьбу.

Спустя тридцать лет на берегу океана выросла небольшая, но грозная крепость; Онндо-Моррон, назвали ее колонисты: Защитник Нового Города. Не раз и не два нападали на Оннд кочевники и пираты, но город выстоял и понемногу расширял свои владения.

В близлежащих горах нашлась железная руда - подлинное сокровище для жителей Островов; лес, пригодные для земледелия поля и прочие дары природы также имелись в изобилии. Очень скоро, всего через каких-нибудь двести лет, появилась Империя Оннд, успешно выдержавшая натиск всех грабителей - как морских, так и сухопутных. Она стала торговать с Островами - к тому моменту значительно ослабленными междуусобицами, и Людям Оннда показалось, что на очереди - покорение остальной Большой Земли. К тому моменту три крупнейших племени, чаще всего беспокоившие первопоселенцев были либо перебиты, либо рассеяны, и ничто не могло противостоять десяти тысячам воинов, что могли в любой момент выступить в любую сторону.

Мираж собственной силы развеялся, едва Люди познакомились с другими расами Ралиона...

***

Ользан словно очнулся ото сна - рассказ увлек его самого, и только теперь он заметил, что шантирцы смотрят на него широко раскрытыми глазами и не издают ни звука.

- Что случилось? - спросил он удивленно, отпив воды из фляги. Брат с сестрой переглянулись, и Бревин потер лоб.

- Ну ты даешь... - сказал он восхищенно. - Где ты успел так его выучить?

- Что выучить? - не понял Ользан.

- Ты рассказывал на языке Шантира, - пояснила Коллаис, тоже пораженная. В глазах ее читалось восхищение. - Причем на великолепном языке. У нас так не каждый менестрель сумеет рассказать. Тебя было приятно слушать.

Все смешалось в голове у художника.

- Я... как-то не заметил, - ответил он сконфужено. - Честное слово, я не знаю ни слова на вашем языке.

- Трудно поверить, - возразил шантирец и произнес несколько слов на неизвестном Ользану языке, обращаясь к сестре. Та кивнула и что-то сказала в ответ. Теперь наступила очередь Ользана уставиться на них, раскрыв глаза.

- Не знаю, что и подумать, - заключил Бревин, подбрасывая в огонь толстую ветку. - Если бы я не знал тебя некоторое время, я решил бы, что ты притворяешься. Так ты действительно не понимаешь наш язык?.. Сейчас?..

- Ни слова, - честно признался Ользан. - Сам не знаю, как это получилось.

- В любом случае было здорово, - заключила Коллаис. - Как много ты знаешь! Расскажешь что-нибудь еще?

- Завтра, - сказал ее брат. - Мы все устали, и Олли - больше всех. Давайте отдыхать. Никто не стал возражать.

***

- ...То есть эти склепы - дело рук не людей? - удивился Бревин. - Интересно, сколько же им тогда на самом деле лет?

- Кто знает, - ответил Ользан. - Несколько тысячелетий. Иногда меньше, иногда больше.

- Что-то я не поняла, - вставила Коллаис. - То есть они попросту заняли чужие склепы? Куда же они дели... их прежних обитателей?

- Выкинули, надо полагать, - пожал плечами Ользан. - Первые колонисты не всегда уважали чужие кладбища. Может быть, поэтому в старых склепах постоянно что-нибудь заводится...

Они приближались к западному входу в Оннд. Прежний - так называемый старый - город был, разумеется, защищен неприступной каменной стеной. Теперь же, за границами расширившегося города, путь преграждали достаточно символические таможни. Кольцо дозорных башен практически не оставляло шансов тому, кто попытался бы прокрасться в город незамеченным.

Когда Бревин показал контракт, а каждый из путников - свой медальон (у каждого жителя Федерации был отличительный знак, который можно было и купить, но за невероятно большую сумму), стражники пропустили их без дальнейших проволочек. Ользану показалось, что взгляды охранников были исполнены презрения.

- Они нас не очень-то жалуют, - отметила Коллаис, чью спину взгляды стражи жгли особенно долго.

- Я их тоже не очень-то жалую, - пренебрежительно отозвался ее брат. - Разве ж это стража? Увальни, совершенно безрукие увальни. Вот муниципальная охрана - это, я вам скажу, охрана что надо. С ними обращаться стоит осторожно. А эти только и умеют, что блеск на свои железяки наводить.

Бревин оставил сестру, и Ользана в своих обширных апартаментах и отправился получать вознаграждение. По его словам, это должно было занять не более получаса, но, как выяснилось, удовольствие протянулось до конца дня. Коллаис заказала деликатесов в честь успешно проведенного задания и долго совещалась с хозяевами относительно обеда, который им и пришлось съедать вдвоем. Остатки же она велела выбросить собакам.

- Нечего, - пояснила она осуждающе. - Если узнаю, что он шатался по злачным местам, еще и без ужина останется.

Бревин появился уже после заката солнца, совершенно трезвый, но уставший сверх всякой меры.

- Нас всех завтра вызывают в магистрат, - объявил он торжествующим голосом, - им нужны подробности нашего путешествия. Мне показалось, что наши конкуренты, да упокоятся в мире, их интересовали больше, чем тот сундук, но...

- Чего еще ты им рассказал? - недобро прищурилась его сестра. - Надеюсь, у тебя хватило ума не отдавать все трофеи? А то я уже слышала, как трудно потом их добыть. У вещей неожиданно находится хозяин, или же им приписывают "необычайную историческую ценность".

- Плохо же ты думаешь о здешних властях, - с раздражением отвечал Бревин, усаживаясь в кресло и с наслаждением вытягивая ноги. - Сообщаю как факт, что мы разбогатели на двенадцать тысяч. Треть твоя, Олли, все честно...

Отвечать на последующие вопросы он отказался, и вскоре стены его комнаты уже сотрясал жизнерадостный храп.

Глава третья ТУМАН

Никто не ожидал, что утром соберется подобный туман.

Непроницаемо-молочная завеса опустилась поверх лагеря и отрезала его от окружающего мира. Археологи, среди которых был и Ользан, вынуждены были остаться в своих шатрах. Тишина, которую принес с собой туман, была угнетающей. Ользан время от времени сглатывал, чтобы убедиться, что со слухом все в порядке.

- Это надолго, - заметил Илитанна, ольт из далекого северного города Домлиарт, затерянного в глубинах огромного лесного массива. - Нам повезло, что предыдущие три дня были удачными.

- Интересно, что скажет наш друид? - заметил Веркласс, начальник экспедиции, задумчиво поглаживая бороду. Собственно экспедиция была необычайно мала: четверо археологов и три человека охраны. Времена были довольно спокойными, но почему-то считается, что археологи возвращаются с раскопок груженные золотом и драгоценными камнями. Заблуждение, весьма прискорбное для представителей этой крайне мирной профессии...

Друид, о котором шла речь, стоял неподалеку, но из-за тумана не был виден. Его звали Охтанхи, и был он Карликом. Его важный вид не всегда сочетался с малым ростом, но Ользан давно уже отвык смеяться над теми, кто выделялся среди окружающих. Никогда не знаешь, на что можно нарваться.

- Скажу, что у вас будет два дня отдыха, - послышался голос, после чего обладатель его проявился из молочной пелены и помахал рукой. -Я пойду поброжу. Через час будем завтракать.

- Твоя очередь идти за водой, - со вздохом сказал Веркласс, кивнув в сторону Ользана. - Если бы вы только знали, как мне хочется чего-нибудь мясного...

- Мясное мы уже съели, - заметил Илитанна. - Иди попроси друида, пусть приманит какую-нибудь живность.

- Он еще издевается! - Начальник покачал головой и вышел из палатки - разводить костер. Дрова для него пришлось везти с собой по двум причинам: во-первых, здесь, в долине, все деревья можно было сосчитать по пальцам, а во-вторых, с ними был друид.

- Что, он действительно запрещает охотиться? - спросил Ользан у Илитанны. Последний сидел у своего шатра и сосредоточенно чистил кисточкой глиняный черепок с ладонь размером, время от времени наклоняясь к бутылочке с клеем.

- Нет, когда дичи много, - ответил Илитанна, улыбнувшись краешком губ. - Здесь только на сурков охотиться, но Веркласс считает их несъедобными. - Он тихонько рассмеялся: - Экспедиции ему идут на пользу; всякий раз он возвращается стройным и загоревшим.

Вздохнув, Ользан взял котелок и побрел туда, где сквозь туман смутно виднелось солнце. Где-то там находился родник.

Прошло всего пять дней с момента, когда Ользан и шантирцы вернулись из своего совместного похода. Как полагается в подобных случаях, было множество официальных вопросов, масса бумаг и потерянного времени. Денег должно было хватить на месяц - обучение в Оннде стоило недешево - так что, когда Ользана вновь пригласили на раскопки, он с облегчением согласился.

Не то чтобы совсем с облегчением: как ни крути, а Коллаис последнее время все больше занимала его мысли. По глазам ее юноша видел, что и он там лежит не на самом дне, - что приводило его во все большее смущение. Ему еще никогда не приходилось ухаживать. Тем более за княжеской дочерью. Пусть даже изгнанной.

Так что небольшое отвлечение, возможно, разгонит туман в его голове. Подумав это, Ользан усмехнулся. Туман вокруг клубился причудливыми сгустками, скрадывая очертания окружающего мира и принося с собой запах влажного камня. Да будет благословенно имя того, кто придумал компас! Без него можно было бы блуждать несколько часов, не отходя более чем на полмили от лагеря, но так и не обнаружить его. Хорошо еще, что поблизости нет крутых склонов.

Что-то хрустнуло под ногами. Ользан нагнулся; это был череп какого-то мелкого животного. Череп был, вероятно, очень старым; кости его стали тонкими, словно бумага, и прикосновение башмака раздавило его, словно яичную скорлупу. Странно. Археолог наклонился и присмотрелся. Поблизости от разрушенного черепа лежали и другие кости. Также выбеленные временем, солнцем и ветром. Он прикоснулся к одной из костей. На пальце остался белый след.

Странно, думал Ользан, вытирая палец о штаны. Кости остались лежать нетронутыми. Никаких следов зубов, все совершенно целые, исключая, конечно, пострадавший череп. С чего бы это? В долине жило множество мелких животных и птиц. Неужели никому не захотелось поживиться?

Источник находился примерно в полумиле от лагеря - у группы небольших скал. В долину было три пути; северный перевал был самым трудным. Ветер, постоянные снегопады, пропасти. Следуя на север, можно было пересечь хребет и выйти к руинам Шести Башен, то есть оказаться практически в центре материка. Проще, правда, сказать, чем сделать: по прямой перевал, пересекая по пути еще три долины, тянулся миль на шестьдесят.

Один из других путей вел на восток - сложный и опасный спуск в низину, где приходилось следовать изгибам Монгеллы (Бурной), реки,

действительно оправдывавшей свое название. Третий путь, которым они пришли, вел с юга. Самый безопасный - там практически нигде жизни путешественников не угрожали ни лавины, ни камнепады, ни иные бедствия.

Ользан аккуратно зачерпнул воду - источник представлял собой небольшое озерцо, заполнявшее вырубленное в камне углубление, и отпил, немного. Действительно, хороша... Говорят, вода из этого источника лечит немало недугов, но быстро теряет свои свойства. Ользан налил немного воды в ладонь и плеснул себе в лицо. Чудесно. Остатки сна мигом слетели с него.

Спустя пять минут обе ведерные фляги были наполнены и можно было возвращаться. Ользан сделал несколько шагов и внезапно остановился. Как и прежде, ощущение пришло неожиданно. Он поставил фляги наземь и оглянулся. Уже с расстояния в несколько шагов скалы выглядели призрачно и даже немного зловеще. Воображение здесь только вредит, подумал Ользан, присматриваясь к возвышающимся буроватым силуэтам. Похоже на присевшего напиться исполина. Что-то друид говорил о том, как арраты называли этот источник... как-то забавно. Ладно, потом вспомню. Что особенного в этих скалах?

Ользан сделал шаг вперед, присмотрелся... отошел левее, затем правее. Как и в случае хитроумно скрытого прохода в могильник, имело значение, откуда и куда смотреть. После нескольких секунд он неожиданно увидел надпись.

Как в картинках для детей, что часто использовались потехи ради на всевозможных праздниках, очертания, однажды увиденные, уже не сливались с фоном. Оставалось только сказать: "Как же я раньше этого не увидел!" Было немного непонятно, чем сделана надпись. Буквы были, несомненно, арратскими - в написании на Тален надпись звучала бы как "yra..ghio..stova". Stova, вспомнил Ользан беседы с историками, означает что-то вроде "покоя". Нескольких букв, несомненно, недоставало, и в целом фраза не подлежала переводу. Следующее действие он сделал автоматически: извлек из "кошелька" походную книгу и карандаш и как можно точнее срисовал символы. Интуиция ему подсказывала, что вреда от этого быть не должно. Есть, конечно, надписи, простой взгляд на которые приводит к неожиданным последствиям, но...

Но его там уже ждут не дождутся, чтобы приготовить традиционную утреннюю кашу. Ользан вздохнул и побрел обратно. Идти с грузом оказалось несколько сложнее, даром что дорога вела под уклон.

***

- Суслик какой-нибудь, - предположил Веркласс, когда Ользан описал необычную находку. - Их здесь полно. Только... кости, говоришь, не прокушены и лежат рядом? Странно... Впрочем, может, он больной был...

- Больные или раненые обычно в норы прячутся, - заметил Илитанна. - Так по крайней мере мне всегда казалось. Так-так... Ну что, командир, как тебе это?

Ольт держал в руках вазу, которую собирал из осколков целых три дня. Как он находил недостающие фрагменты, никому было не ведомо. Ользан подозревал, что без магии тут не обошлось.

Ваза действительно производила впечатление. Невозможно было поверить, что этой вещице десять тысяч лет. Сложный узор - вязь букв, картины, геометрическая символика - испещрял вазу сверху донизу. Все затаили дыхание.

- Великолепно, - произнес наконец Веркласс. - Ты гений, Илитанна. Ни у кого еще не было целого узора. Зададим мы работенку нашим друзьям в Музее...

Илитанна улыбался, вид у него был немного смущенный.

- Можно ее взять? - спросил Ользан, после того как Веркласс "записал" образ вазы на килиан и спрятал шарик в карман.

- Можно, - кивнул ольт. - Только аккуратно, горлышко еще не совсем высохло.

Ользан взял сосуд в ладони и бесконечно осторожно принялся поворачивать, следуя изгибам надписи. Познания его были все еще малы: ни одно слово на вазе не было знакомо. Хотя... может быть, это тайный язык? Существуют же арратские надписи, никем не переведенные. Картины, изображенные на вазе, несомненно, носили культовый характер. По атрибутам Ользан узнал Элиора, ниспосылающего молнии и огонь на какое-то загадочное чудовище; Эзоксу, отправляющего правосудие и ещ„ какого-то бога. Картинок было девять, все они были мелкие, и из-за состояния вазы большинство деталей было неразличимо.

- Что это за божество? - спросил Ользан у Илитанны. - Не могу узнать. Кажется, бог плодородия или чего-то в таком духе...

Илитанна пожал плечами:

- Узнаем позже, - ответил он, рассматривая изображение. - Империя арратов была велика, и они собрали великое множество местных культов. Кто-то из божеств плодородия, несомненно. Впрочем, я могу и ошибаться.

- Интересно, что случилось с их империей? - спросил Ользан. Вопрос этот давно его беспокоил. Считалось, что арратов вырезали кочевники, которые постепенно двигались на юго-восток в поисках новой добычи. Однако те же самые ученые утверждали, что из народов, обитавших здесь до Колонизации (имелось в виду Людьми), арраты были самыми могущественными. Эти два высказывания плохо сочетались.

- Стечение обстоятельств, - ответил Охтанхи, который давно уже следил за разговором. Все знали о его умении двигаться бесшумно, но всякий раз Ользан вздрагивал, обнаружив карлика у себя за спиной. - Несчастное для них стечение обстоятельств. Болезни, неурожай, возможно - гнев богов. Варварам просто повезло, что арраты уже боролись со множеством проблем. Просто стечение обстоятельств.

- Тебе-то откуда это известно? - спросил Веркласс, поджимая губы. - Прежде ты ничего подобного не говорил.

Друид пожал плечами и уселся рядом. В шатре сразу стало тесно. Карлик осторожно взял вазу и долго, сосредоточенно ее разглядывал.

- У нас в селении остались отдаленные потомки арратов, - объявил он. - За тысячи лет они, конечно, многое забыли; кое-что, вероятно, сочинили сами. Но понять все же можно. То, что мы откапываем, подтверждает их слова. Все указывает на то, что их империя была сильной, самодостаточной и могла бы существовать еще очень долго. Но... неожиданно все рухнуло. Никто не знает почему.

Он поставил вазу на место и долго смотрел на причудливое переплетение дуг, углов и линий.

- Заклинания, - вздохнул он, - Арраты знали весьма своеобразную магию. Вот, на этой вазе, тоже нанесено заклинание. Но пока неизвестен язык, нам не узнать, что это было. Варвары и есть варвары - все, что им было не нужно, перебили, переплавили, изуродовали.

Он вздохнул.

Все молчали, погруженные в свои мысли. Охтанхи неожиданно для всех поднялся и молча направился прочь.

- Веркласс, - отозвался карлик, остановившись у выхода. - Ты, кажется, мечтаешь о мясных блюдах? На южном склоне сейчас пасется стадо оленей. Иди, попытай счастья. Только предупреждаю: детенышей не трогать.

- Чудо, - ошеломленно прошептал Веркласс, лихорадочно роясь в мешке с вещами в поисках тетивы. - Ты смотри, Илитанна, как на него ваза подействовала. Пожелайте мне удачи! - крикнул он уже на бегу. Ользан покачал головой.

- Так он всю дичь распугает... Интересно, кстати, как он собирается охотиться в таком тумане?

- Туман держится только в долине, - ответил ольт, потягиваясь. - Пойду-ка я подышу воздухом. Если у тебя нет других планов, поможешь мне вечером с переводом. Идет?

Ользан кивнул.

Оставшись один, он долго смотрел на вазу. Заклинание, сказал друид. А зачем было наносить его на сосуд? Стойте... Как карлик это узнал? Ользан прикоснулся к глине еще раз. После нескольких лет общения с магами он научился отличать магические предметы по ощущению. Не нужно было умение видеть ауры, достаточно было просто прикоснуться рукой.

Ваза не отвечала на прикосновение ладони. Кроме того, вспомнил Ользан, известные сейчас заклинания "спадают" с предмета, на котором закреплены, если предмет серьезно повреждается. Неужели заклинание - это деталь орнамента? Он долго вращал вазу в руках, стараясь уловить что-нибудь, ощутить скрытую в рисунке гармонию, но разум оставался глух. Возможно, позже. Ользан осторожно поместил изделие в свободный ящик для экспонатов и, выходя, застегнул вход в шатер. Влажность не пойдет на пользу находкам.

***

Ользан не сразу нашел друида. Тот сидел под низеньким деревцем, у северно-восточного края долины и молча смотрел вдаль, скрестив руки на груди. Судя по, всему, карлик не был занят: он кивнул Ользану и жестом предложил присесть. Юноше было немного не по себе - привыкнуть к манерам Охтанхи было нелегко.

- Ты что-то хотел спросить? - произнес карлик после долгой паузы. Место, где они сидели, слегка возвышалось над центром долины. Туман стелился у самых их ног, и вся долина напоминала пирог, украшенный горой взбитых сливок. Ветра практически не было, и белый "крем" клубился и перемещался по своим собственным законам.

- Хотел, - согласился Ользан. Почему-то на него всегда накатывала робость, когда он говорил с магами разного рода. С чего бы это? - Почему вы не хотите просто разогнать туман? Вы же могли бы это сделать?

Карлик взглянул на него с любопытством. Возраст его можно было оценить лишь по жидкой бороде - у карликов растительность на лице была крайне скудна. На "человеческий" взгляд, Охтанхи было лет тридцать пять - сорок, но Ользан смутно догадывался, что на деле тот гораздо старше.

- Мог, - кивнул он. - И не я один. Илитанна тоже мог. Воззвать к Элиору и попросить очистить небо. Пустяковая просьба, не правда ли? Да и Веркласс на это способен. Почему же ты спрашиваешь меня?

Ты же не спрашивал их, подразумевалось в ответе. У Ользана мгновенно вспотел лоб. Так что, Веркласс тоже практикует магию? Кто бы мог подумать! Ни словом никогда не обмолвился.

- Мне показалось, что они многого не делают, потому, что... вы...

- Потому, что я стал бы возражать? - закончил друид за него. - Возможно. Кстати, обращайся ко мне на "ты". В нашем языке множество обращений, и "вы" - неудачное слово. На мой взгляд.

На Тален, который стал фактически родным языком для Людей южной части Континента, карлик говорил безукоризненно. По употреблению некоторых слов могло создаться впечатление, что он, как и сам Ользан, с востока. Разумеется, это было не так.

- А почему я не вмешиваюсь... - Карлик вздохнул. - Ты, наверное, уже сотню раз слышал слова о Равновесии, - Охтанхи выделил голосом слово, - о борьбе Добра и Зла... Слышал?

- Не раз.

- И что думаешь?

Ользан пожал плечами. Ему хотелось сказать, что все эти идеи о непрекращающемся противостоянии сил вселенского размаха - попросту сказочка для детей. Для самых маленьких.

Карлик прочел все это на его лице.

- Ясно. - Он улыбнулся. - Ты, верно, подумал, в большинстве случаев об этом говорят люди, представления не имеющие о действительном положении вещей. Часто так говорят просто, чтобы оправдать свое бездействие. Или скрыть незнание. Я мог бы рассказать тебе о Равновесии - в моем понимании, - но это долгая история. Как-нибудь в другой раз...

Охтанхи сегодня был необычайно разговорчив, что также немало поразило Ользана. Обычно он молчал, если только не участвовал в очередных раскопках, просеивании и прочих археологических священнодействах.

- Так что я отвечу на твой вопрос так: не стоит делать большое, если можно обойтись малым. Кстати, спроси Илитанну. Я уверен; что он скажет примерно то же самое. Если доведется, я познакомлю тебя с Рольвидой - она у нас лучший специалист по Равновесию. Единственная в своем роде. Успела пожить среди почти всех рас нашего мира и собрала любопытную коллекцию взглядов на эту тему... Что-то я отвлекаюсь. - Карлик пошевелил пальцами, и туман под его ногами взметнул вверх тонкий белый рукав. Он сгустился, изменил очертания и превратился в низенького толстого зайца, потешно шествующего по земле.

Ользан долго старался сохранять серьезность, но в итоге расхохотался. Охтанхи движением кисти "отпустил" зайца, и фигурка последнего скрылась в глубине молочно-белой стены.

- Трудно сразу понять, - сказал Ользан, отсмеявшись и вытирая глаза ладонью. - Один из моих друзей говорит, что, скорее всего, маги попросту не хотят признаться, что большинство их "заклинаний" - чушь.

- Бывает и так, - согласился Охтанхи, рассеянно глядя перед собой. - Везде бывают шарлатаны, что уж тут поделать. А в нашем случае проще подождать. К тому же я не уверен, что, призывая внешние силы, мы не потревожим здесь что-нибудь неприятное.

Услышь Ользан подобное от одного из базарных "чародеев" - ловких фокусников, как правило, или магов-недоучек, - он только усмехнулся бы. Карлик говорил же совершенно серьезно, но не напуская на себя важного вида. С тем же выражением лица он говорил и всерьез, и в шутку.

Оба замолчали. Солнце уже перевалило верхнюю точку своей небесной дуги и постепенно двигалось к закату. Сквозь толстый слой облаков был виден лишь размытый по краям неровный желтый диск.

- На стене у источника я заметил надпись. - Ользан извлек свою тетрадь и показал Охтанхи. Тот с интересом принялся рассматривать линии. - Что они означают?

- Любопытно, любопытно... - бормотал Охтанхи, не слыша вопроса. - А ведь раньше я этого не замечал. Ты наблюдателен, коллега! Как тебе удалось ее найти?

Ользан рассказал.

Карлик покачал головой.

- Надпись, несомненно, сделана на культовом языке, - пояснил он. - Нескольких букв не хватает. Надо будет вернуться в лагерь и поискать в моих записях. Сколько тебе лет?

Вопрос был совершенно неожиданным.

- Двадцать... шесть, - ответил Ользан, неожиданно для самого себя запнувшись.

Карлик посмотрел ему в глаза, и Ользан выдержал взгляд. Хотя было нелегко.

- Тебе очень быстро все дается, - покачал он головой. - С одной стороны, боги милостивы - надо радоваться. С другой стороны...

Он замолчал, не закончив фразы.

- Что с другой стороны? - спросил Ользан, больше из любопытства.

- У нас есть поговорка, - ответил наконец Охтанхи. - "Чем ночь темнее, тем дороже свеча". Опасайся неудач, Ользан, если их у тебя не было, и готовься всегда к самому худшему. Я знаю, что говорю. Когда-то я считал себя самым умным среди сверстников, а после того, как не справился с экзаменом, целый год считал, что жизнь кончена. Впрочем, я сегодня разговорчив не в меру. Мне хотелось бы посидеть одному, - добавил он почти извиняющимся тоном.

Ользан, кивнув, поднялся на ноги и побрел в южном направлении. Нет, все же чем умнее человек, тем труднее с ним общаться. По пути он поводил пальцами в воздухе, подражая, как мог, жестам карлика. Разумеется, туман и не думал повиноваться.

***

Веркласса Ользан увидел сразу. Он что-то сооружал, спустившись всего футов на триста ниже южного гребня долины. Неподалеку лежала туша оленя. Помочь ему, что ли, подумал юноша и спустился вниз.

Бородач приветствовал его взмахом окровавленной руки.

- Отличная добыча, - улыбнулся он, принимаясь свежевать оленя. - Жаль, ты не видел, какой это был выстрел. Хоть я и не стрелял уже месяца три...

- Обучался стрельбе? - спросил Ользан, наблюдая за процессом не без отвращения. Он тоже мог бы справиться с такой работой, но никогда ее не любил.

- Приятель, я был чемпионом Западного побережья три года подряд. - Веркласс вытер пот со лба тыльной стороной ладони. - Среди людей, конечно. Вон, посмотри. - Он мотнул головой в сторону. - Отличная вещица. Никогда с ней не расстаюсь.

В двух шагах от него, аккуратно прислоненный к груде камней, лежал составной лук - подлинное произведение искусства. Тетива была ослаблена, и лук более походил на причудливый посох с канавкой посередине. Он казался деревянным - причем дерево было далеко не самое обычное - и хрупким. Тонкие железные пластинки, тщательно пригнанные и позволяющие выдерживать самые невероятные напряжения, были почти неразличимы. Игрушка и игрушка.

- Ольтийский? - спросил Ользан, присев перед оружием и рассматривая его внимательнее.

- Нет, - отозвался владелец лука, не оборачиваясь. - Да ты возьми, посмотри. Только осторожно, это опасная игрушка.

Лук оказался гораздо тяжелее, чем могло бы показаться издалека. Дерево по твердости не уступало камню и действительно походило на тускло блестящий серовато-черный мрамор. Ользан осторожно потянул за тетиву, и лук на какой-то миг стал луком, бесшумно приняв нужную форму. Юноша отпустил тетиву, и с едва слышным скрипом лук вновь превратился в посох. Он надавил на "посох" сверху, и тот неожиданно со щелчком сложился втрое - теперь он прекрасно помещался в любой сумке. Предоставленный самому себе, лук вновь "вытянулся" во всю длину.

Рядом с кожаной оплеткой для руки шла едва заметная надпись.

- Зальол, - прочел Ользан и почесал затылок. - Странное имя.

- Ага, - согласился Веркласс и сел на камень, чтобы передохнуть. - Говорят, он из варваров, с одного из островков Архипелага. По части луков он просто чародей.

- Действительно. - От лука было невозможно отвести взгляд. - Хотя зрелище все же жуткое.

- Оружие должно быть красивым, - ответил Веркласс. -Тогда это как-то оправдывает его употребление.

- Да ты философ, - усмехнулся Ользан. - Что ты собираешься делать с ним дальше? - кивок в сторону оленя. - Мы не успеем съесть его всего.

- Часть зажарим, часть закоптим. Вот, кстати, для тебя работенка. Вырой-ка мне во-он там яму. Раз уж нам устроили выходные, займемся кулинарией. - И Веркласс подробно объяснил, что и как нужно сделать. Работы оказалось чрезвычайно много. Жаловаться, впрочем, смысла не имело: тем, кто не блещет способностями, нечасто достается самое интересное. Надо бы самому обучиться, думал Ользан, то поднимаясь за водой, то перетаскивая потроха подальше в лес, то срезая ветви по указаниям Веркласса. Через полтора часа он изрядно устал.

- Отлично, коллега, - похвалил Веркласс и принялся сооружать какую-то сложную конструкцию над ямой для углей, что живо напомнило юноше сказки о чудаковатых алхимиках, которые ему доводилось слышать в детстве. Само копчение, как выяснилось, было занятием изрядно благовонным, и Ользан успел пожалеть, что был в своей любимой куртке. Сколько, интересно, раз придется отдавать ее в стирку, чтобы избавиться от запаха?..

Впрочем, больше всего доставалось самому Верклассу, который священнодействовал, время от времени скрываясь в тяжелых клубах дыма целиком.

- Фу, - выдохнул он, усаживаясь рядом с Ользаном. - Аж горло дерет. Жалко, конечно, что приправ не захватил. Так всегда...

- Интересно, Охтанхи станет это есть? - спросил Ользан, глядя на испускающую жар и дым коптильню. - Он, кажется, весьма разборчив в еде.

- Друид? - Веркласс рассмеялся. - Скоро ты увидишь, что перед доброй олениной с пивом ни один друид не устоит.

- У тебя и пиво припасено? - не поверил своим ушам художник. - Вот это да!

- Припасено, - загадочным тоном ответил ему бородач, - Скажи еще, что это не подвиг!

День, начинавшийся с безделья и скуки, завершился невероятным пиршеством. Выбор блюд был несколько ограничен, но зато какие это были блюда! Лучник оказался прав: карлик поглощал оленину с пивом за троих, и впервые Ользан увидел на его лице выражение самого обычного удовольствия. Бочонок с пивом пустел катастрофически быстро, и настал момент, когда Веркласс, озабоченно нахмурившись, не смог извлечь из него ни капли. Охране - трем рослым стражникам, что до похода занимались в основном патрулированием улиц, - тоже досталось и того и другого. Угощение стерло с их лиц скуку, которая становилась тем сильнее, чем дольше они сидели в долине.

- Где ты его прятал? - спросил Илитанна, кивая на бочонок. - Не в кармане же!

- Где и он. - Веркласс мотнул головой в сторону Ользана и похлопал себя по боку. Ользан успел разглядеть висящий у того на поясе "кошелек". - Жаль, двух не взял... Впрочем, мы тут уже все осмотрели... Не так ли, Охтанхи?

Карлик долго молчал, добродушно улыбаясь в пустоту, прежде чем ответил.

- Мы, похоже, не нашли того, за чем шли, но больше мне на ум ничего не приходит. Если через два, - он взглянул на небо, - три дня, - поправился карлик, - мы не обнаружим входа в гробницу, можно будет уходить с чистой совестью.

- Так здесь есть гробница! - воскликнул Ользан, усаживаясь поудобнее. - Раньше вы о ней не говорили.

- Слухи, - поморщился Веркласс. - Только слухи. Долина, конечно, с причудами, но ничего, кроме легенд, о существовании гробницы не говорит. Мы не знаем, где она, кто в ней погребен, - никаких следов. Не раскапывать же, в самом деле, все подряд. На это и жизни не хватит.

- Мне что-то показалось странным посередине долины - там, где растет деревце, - добавил Охтанхи, - но ничего, кроме странных ощущений, там не было. Должно быть, цель очень умело замаскирована.

Остаток дня они болтали о всякой всячине; только к вечеру, когда желудок перестал отягощать разум, все вспомнили, зачем они сюда прибыли, и занялись отвратительно рутинной работой, из которой в основном и состоит ремесло археолога.

***

- Будь оно неладно, - высказался Веркласс и мрачно смахнул листы бумаги с колен. Остальные не повернули голову в его сторону, занятые своим делом. - Какое-то наваждение. Всякий раз одно слово оказывается лишним. - Он указал на орнамент, по которому струились сплетенные черной вязью буквы. - Кто-нибудь, скажите мне, что происходит.

Все по очереди взглянули на лист бумаги, на котором буквы арратов были изображены привычными буквами Среднего языка. На всякий случай начальник экспедиции сделал также вариант на Верхнем языке.

- Cuiram ah'da larghe... - прочел, запинаясь, Ользан. - Э-э-э... по-моему, это стандартное вступление: "Волей... э-э-э... духов и предков..."

- Богов и предков, - поправил Охтанхи. - Ну-ка, дайте-ка...

Ему передали лист, и несколько минут карлик хмурился, морщил лоб, но и у него на лице постепенно проступило то же выражение, которое только что было на лице у Веркласса. - Что за странность... Действительно, одно из слов явно лишнее, а удалишь любое - получится нелепица. Кто-нибудь видел такие надписи раньше? Как выяснилось, никто не видел.

- Может быть, важен порядок, в котором читаются буквы? - спросил Илитанна, поразмыслив. - Я видел арратские надписи с подобным фокусом. Пока не обратишь внимания на манеру, в которой написаны слова, ничего невозможно понять.

- Верно! - воскликнул Веркласс и вновь взял вазу в руки. Орнамент огибал картинки, но поверх него самого не располагалось ничто. Ни дополнительных значков, ни единого намека. После лучника вазой завладел Ользан и принялся рассматривать ее поверхность через увеличительное стекло. Веркласс же, вздохнув, принялся за более простые вещи: у них была масса осколков некогда большой и массивной плиты, надписи на которой были гораздо разборчивее. В том случае, конечно, если удастся правильно собрать из осколков саму плиту. Илитанна прилежно занимался этой кропотливой работой, и теперь к нему присоединился его начальник.

Ользан напряженно размышлял. Что находится поблизости от орнамента? Выступающие части миниатюр. Так-так... здесь кончик посоха... здесь угол здания... гребень чудовища... Юноша переносил орнамент на бумагу, указывая то, что было поблизости. Спустя полчаса работа была закончена. Что-то еще привлекало его внимание.

Ага, выступающие детали геометрического орнамента. Вот здесь и здесь они слегка касаются полосы букв.

- Слушай, - позвал он Веркласса. Тот неохотно оторвался от игры "Собери дом из миллиона осколков" и взглянул в сторону Ользана, все еще сжимая пинцетом кусочек камня.

- А?

- Смотри. - Художник указал ему на вазу и на свои наброски (к слову сказать, очень точные). - Видишь? Все части остальных изображений касаются букв вот таким начертанием. - Ользан нарисовал что-то вроде запятой. - Может это что-то значить?

На помощь позвали друида. Тот некоторое время смотрел на закорючку и наконец буркнул: - Не знаю, не знаю... Очень неточное воспроизведение. Хотя... - он взглянул в небо, которое быстро темнело с каждой минутой, - хотя... Так... Это может быть знак "Foa"... To есть "ветер, вихрь, порыв"... Или "Vei" - "упадок, разрушение, недостаток".

Ользан с Верклассом озадаченно посмотрели друг на друга.

- Может быть, надо вычеркнуть буквы, на которые они указывают? - предположил художник. Веркласс долго думал, прежде чем ответить.

- Не думаю... слишком просто. Попробовать, конечно, можно. Ну-ка... - Спустя несколько минут была готова новая, укороченная надпись, на которую все смотрели с еще большим недоумением. - Ну это совсем тарабарщина! - махнул рукой Веркласс. - Тут если слова внятные попадаются, то случайно. Нет, это явно шифр. Без помощи специалистов тут не справиться. Посмотрю, конечно, в словаре, но...

- Как это должно читаться? - бормотал про себя Ользан, рассматривая непрерывный поток букв. - Жалко, что они не отделяли одно слово от другого. "Curam anha larhea..."

Слова неожиданно полились сами собой, стройно и даже отчасти музыкально. Ользан продолжал, увлеченный чтением бессмысленного набора букв. Все, однако, немедленно; прекратили делать то, чем занимались, и изумленно уставились на юношу. Друид, часто моргая, прислушивался к чему-то и вдруг крикнул:

- Прекрати!

- Э-э-э... - Ользан несколько сбился от его выкрика, но все же прочел завершение. - Taulenh gior nalar.

Тут же прекратил дуть ветер.

В облаках над головами сидящих появился просвет, и звезды холодно глянули на них.

Земля задрожала под ногами, и Веркласс вскочил на ноги, озираясь.

- Сидите тихо, - велел ему карлик, вслушиваясь во что-то, слышное ему одному. Постепенно дрожь под ногами затихла, и тучи затянули образовавшийся прорыв.

Долгое время все не могли прийти в себя.

- Ты же говорил, что надпись не магическая, - произнес наконец Веркласс и налил себе воды в кружку. Руки у него сильно дрожали.

- Говорил, - хмуро подтвердил друид и отобрал у притихшего Ользана лист с надписью. - Кто бы мог подумать... Впредь надо осторожнее обращаться с подобными вещами. Ользан, ты, конечно, молодец, но давай не будем больше экспериментировать.

- Давай, - согласился юноша. У него тоже дрожали руки и мурашки бегали по спине. - Наверное, надо было прочесть задом наперед.

- Ну уж нет, - решительно сказал Охтанхи. - Пусть это сначала посмотрят специалисты. Раз уж тут никто не распознал магию... Веркласс, сделай одолжение, вскипяти чаю. Что-то мне не по себе.

- Хорошая идея, - отозвался бородач, стуча зубами. - Мне тоже. Вот напасть, чуть не влипли.

Прошло довольно много времени, прежде чем Ользан решился вновь заговорить.

- Кто-нибудь находил подобные вещи?

- В Киннере есть торговец старинными вещами, - неожиданно отозвался Илитанна, - я видел у него золотую пластинку с арратскими надписями. Тоже, кстати, с орнаментом и совершенно бессмысленную на вид.

Все обменялись тревожными взглядами.

- Он просил за нее целое состояние, - пояснил ольт, - и никто не мог позволить себе ее купить. Да и потом непонятно - может, подделка?

- Если ничего за ночь не случится, - подвел итоги карлик, - завтра сворачиваем лагерь. Очень странная находка, и вряд ли она здесь оставлена случайно. Илитанна, расскажи мне поподробнее о той киннеровской пластинке. Все, что знаешь. По-моему, нужно добыть ее как можно скорее.

Илитанна кивнул. Ользан поежился и вышел наружу. Неподалеку, все еще стуча зубами, Веркласс заканчивал разводить костер. Вечер был теплым, и туман почти полностью разошелся.

***

- Чего это он делает? - спросил Ользан, глядя на едва различимый в темноте силуэт карлика.

- С кем-то разговаривает, - пояснил, бросив короткий взгляд, Веркласс. Чай быстро привел всех в норму, и неприятный озноб прошел. Веркласс даже попросил друида проверить, не случилось ли чего с ними, но друид ответил немедленно: "Нет".

Но могло бы случиться, поняли все. После чего карлик оставил кружку с чаем нетронутой и ушел немного в сторонку. И замер, глядя в пространство и скрестив руки на груди.

- Я думал, что дальняя связь не работает, - удивился Ользан. Телепортация между крупными городами континента оказалась ненадежной и опасной - не зря нынешнее время называли Сумерками, - и многие другие заклинания также отчасти потеряли силу. Маги утверждали, что это временное явление, но приятного было мало. Предыдущие Сумерки - правда, легендарные - длились около двух веков. Как бы не повторилась прежняя история!

- Друидов это почти не коснулось, - вступил в разговор Илитанна, который по-прежнему усердно собирал каменную плиту. Еще несколько часов - и реконструкция будет в основном завершена, - Правда, сам я не знаю... В общем, он прав. Мы тут за один день совершили несколько открытий - точнее, это ты, Ользан, совершил. Потрясающая наблюдательность.

- Да ладно. - Ользан немного смутился.

- Слишком много здесь неясностей. Никогда еще не видал магию, которая бы пережила тех, кто ее применял.

Воцарилось молчание.

- А может быть, не пережила? - спросил неожиданно Веркласс и озадаченно посмотрел на вазу - так, словно в ней затаилась ядовитая змея.

Никто ему не ответил.

***

Он передвигался осторожно, мелкими шагами, и мир вокруг почему-то чудовищно вырос. Или это он сам уменьшился? Все выглядело несколько неестественно, и Ользан начал было удивляться, не стряслось ли с ним чего-нибудь, вопреки заверениям друида.

Ему почему-то не спалось. Охрана бдительно сторожила лагерь, и часовой предупредил только, чтобы тот не удалялся из зоны видимости. Правда, при фосфоресцирующем небе и кажущемся спокойствии опасаться было вроде бы некого.

...Ользан не заметил, когда у него начались искажения восприятия, и не сразу осознал, что это может быть опасным. Он продолжал идти (теперь каждый шаг требовал почему-то совсем иных усилий, да и перемещаться окружающий мир стал по-другому), и сперва не придал изменениям никакого значения,

Разум тем не менее пробился сквозь корку беззаботности, что постепенно сковывала его. Ему не хотелось думать об опасности, ведь чутье...

(чутье?)

...говорило ему, что все в порядке. Где-то рядом находится его нора...

(нора?)

...и вскоре он будет в безопасности. Тут-то его разум и взбунтовался. Немедленно назад, подумал Ользан отчаянно, но тело продолжало бесцельно перемещаться по гладким камням, не обращая внимания на приказы. Тени нависли вокруг него; раскаты грома (почему-то он знал, что это чужая речь) оглушали его и мертвенные вспышки света, что падали на него откуда-то сверху, обессилили все его существо. Темный и бесформенный гигантский силуэт склонился и протянул к нему хищную лапу с ярко сверкающими когтями. Другие силуэты стояли рядом, молча наблюдая...

Яркая вспышка пронеслась в его сознании.

Ользан очнулся. Он сидел на полпути к источнику, на корточках, в крайне неудобной позе, и ноги уже начинали затекать. Его била дрожь.

Когда он оторвал правую ладонь от земли, под ней оказалась белая пыль. Ользан поморгал и присмотрелся, насколько позволяло скупое освещение от пасмурного неба.

Череп. Вернее, то, что было черепом. Тем самым, на который он наткнулся утром. Остальные кости лежали рядом, почти не потревоженные.

- Они убили сурка, чтобы закрыть, - произнес Ользан неожиданно для самого себя и вздрогнул. Что закрыть? Откуда взялась эта фраза?

- Со мной что-то случилось, - сказал он вновь. Теперь уже по своей воле, без чужого голоса, шепчущего в уши. И было похоже, что это правда. Что-то случилось.

Пора идти спать, решил Ользан и почувствовал неимоверную усталость. Сколько он просидел здесь? И зачем, кстати, сюда пришел? Не хватало еще стать лунатиком. Нет, друид прав, слишком много впечатлений - вредно для здоровья.

Страх, впрочем, рассеялся к тому моменту, когда он вернулся в свой шатер. Часовой бодрствовал, но не обратил на Ользана ни малейшего внимания.

Словно тот не существовал.

***

Сборы были невеселыми. Веркласс не выспался и бродил, спотыкаясь о вещи. К счастью для экспонатов, их ящики были достаточно крепки даже для такого массивного человека, как Веркласс, - изредка только что-то жалобно позвякивало. Друид, к всеобщему удивлению, отправился разводить костер, и на некоторое время у всех пропал стимул к активности.

Ользан не стал сворачивать шатер - ветерок с утра был достаточно прохладен; тумана, вопреки словам друида, не появлялось, и в облаках кое-где возникли просветы. Холодно. Когда еще тронемся в путь...

- Погода изменилась к лучшему, - вздохнул Илитанна, - а мы уезжать собрались. В сущности ведь ничего не собрали. Конечно, ваза...

Ользан вынес вазу наружу и принялся ее рассматривать в свете нарождающегося дня. Краски выглядели совсем по-другому - живее и ярче, без тусклости, ощущения ветхости и непрочности. Странное чувство на миг охватило юношу - словно совсем другой мир, исполненный иных цветов, запахов и звуков на миг окружил его зыбким облаком. Стоило пошевелиться, однако, как наваждение исчезло без остатка. Как странно, подумал он, всматриваясь в скрытые прежде линии орнамента, что даже на слабом солнечном свету выглядели четче, нежели под ярким светом лампы. Вот здесь, здесь и здесь узор нарушен. Если провести его так же, как на соседнем участке орнамента...

К удивлению юноши, линии орнамента стали четче и ровнее. Ользан издал возглас удивления, шагнул назад и едва не полетел кубарем через мешок с вещами. Веркласс выскочил на крик и уставился на вазу, не веря своим глазам.

- Чтоб мне лопнуть... - только и смог он сказать.

Линии орнамента полностью обновились на всей поверхности сосуда. Миниатюры на боках стремительно набирали цвет, а глазурь становилась блестящей, словно только что из печи. К тому моменту, когда на шум вышел Илитанна, тонкий солнечный луч вырвался из-за горизонта и коснулся лиц археологов, их лагеря и вазы.

Ваза издала пронзительный звук колокола. Вибрация была неожиданно мощной; Ользан едва не упустил их главное сокровище. В этот момент откуда-то с севера послышалось что-то вроде вздоха, и земля качнулась под ногами.

- Смотрите, - выдохнул Веркласс, указывая пальцем.

Чахлое деревце, что торчало одиноко посередине долины, росло на глазах, набирая силу, превращаясь в могучий ствол с пышной кроной. Но не это привлекало внимание путешественников. Рядом с деревом из ничего возникло красивое куполообразное строение - тщательно отделанное, со множеством изображений на стенах. Невысокий каменный забор окружил и дерево, и гробницу. Ворота, ведущие внутрь, были открыты. Порыв ветра освежил изумленных археологов, и вновь стало спокойно.

Было настолько тихо, что каждый ощущал биение своего сердца.

- Я говорил, что она хорошо скрыта, - довольным голосом произнес незаметно подошедший Охтанхи, Ользан вздрогнул от неожиданности, и Илитанна ловко подхватил выпавшую из его рук вазу. Та выглядела как новенькая.

- Теперь никто не поверит, что я собрал ее по частям, - вздохнул он, бережно опуская ее внутрь ящика. - Ну что, Охтанхи, мы уезжаем

или остаемся?

- Уезжаем, - ответил тот, ко всеобщему изумлению. - Но сначала мы посмотрим на все это, - и махнул рукой в направлении гробницы.

***

- Нет, Охтанхи, похоже, что ты перегибаешь палку, - ворчал недовольный Веркласс. Карлик нарочито (как показалось всем остальным) медленно приготовил завтрак, не спеша поел и долго сидел, размышляя и глядя на чудесным образом возникшее строение. - Все-таки экспедицию организовал я. Мы, конечно, прислушиваемся к твоим советам, но почему, ради всех богов, мы должны уезжать? Мы только что сделали потрясающее открытие! И что - бросать все, оставить кому-то еще?

- Ты ничего не понял, Веркласс, - спокойно отвечал друид. - Ользан смог - непонятно как - пробудить магию, спавшую долгое время. Посмотри сам. Гробница настолько насыщена магией, что это ощущается отсюда. Как ты думаешь, что с тобой будет, если ты попытаешься вскрыть ее?

Лучник потеребил бороду и пожал плечами.

- Вот и я не знаю, - продолжал карлик, - Судя по всему, ничего хорошего. Эта гробница достойна по крайней мере императора. Во всяком случае, великого вождя. Не зря же они выбрали столь затерянную долину.

- Но посмотреть-то можно? - спросил Ользан. - Ничего не трогать, а просто посмотреть?

- Думаю, что да, - пожал плечами друид. - У нас у всех здесь голова вроде бы на плечах, так что, умоляю, не думайте ни о каких находках и сокровищах, когда будете поблизости. Это гробница, место последнего успокоения. Пока вы не перестанете считать ее чем-то еще, мы не сдвинемся с места.

Никто не проронил ни слова.

- Вот и договорились, - подвел итоги друид. - Зря беспокоишься, Веркласс. Скорее всего, никто не сможет туда войти, не уничтожив все, что преграждает путь грабителям. Разве что потомок арратов. Но мне кажется, что их потомки, если они вообще сохранились, почти не помнят, кем или чем были их предки.

Илитанна встрепенулся и хотел что-то сказать, да передумал.

- Ользан, - пронзительно-синие глаза друида вновь встретили его взгляд, - впредь старайся ничего не читать, не дорисовывать. До сих пор тебе - и нам всем - везло. Но везение тоже кончается. Так что, умоляю, вначале по крайней мере предупреждай, что ты собираешься сделать.

- Хорошо, - буркнул Ользан. Это было, конечно, глупо, но слова карлика задели его. Обращается, словно к неразумному ребенку!

- Подождите, пока я не вернусь, - заключил карлик и неожиданно для всех сорвался с места и убежал куда-то в сторону восточного спуска.

Все остальные проводили его недоуменным взглядом.

***

- Что-то он задумал? - вполголоса спросил Веркласс, ни к кому особенно не обращаясь.

- По-моему, кого-то ловит, - заметил ольт, осматривая долину. - Точно, какого-то зверька ловит. Интересно, зачем он ему?

- Может, там ловушки? - предположил Ользан. - Я слышал, что это достаточно обычный способ - пускать впереди себя что-нибудь живое - в качестве проверки.

- Вряд ли, - махнул рукой бородач. - Ловушки там рассчитаны на двуногих прямоходящих, не иначе. Вряд ли они сработают от какой-нибудь мелочи... Ну ладно. Трудно спорить с друидами, иногда проще подчиниться.

Ольт едва заметно усмехнулся за его спиной. Ользан тоже едва не рассмеялся. Решениями карлика никогда не пренебрегали, хотя экспедицию действительно финансировал Веркласс. Дворец Мысли официально не поощрял археологию, но наделе щедро платил за все новые сведения. В подобных случаях, когда предприятие могло прямо или косвенно оскорбить чьи-либо чувства, оно никогда явно не одобрялось.

Ользана это постоянно коробило - привыкнуть к подобному было не так-то просто. В городке, где прошло его детство - двух сотнях миль к востоку от Оннда, - все было как-то проще. Нельзя - значит, нельзя. Можно - значит, можно. Жаль, что не везде так...

От раздумий его отвлек друид. Последний вооружился своим посохом (без которого обычно обходился) и махнул им в сторону гробницы.

- Ну что ж, идемте. Я надеюсь, что не напрасно заставил вас ждать.

***

Квадратный забор по углам венчали грифоны. Небольшие, фута четыре высотой изваяния. Глаза у них были сделаны из отшлифованного рубина (как пояснил Илитанна) и зловеще поблескивали на путников.

Ворота - низенькая арка - оказались открыты. На стене гробницы, обращенной к археологам, был барельеф - высокий человек со множеством украшений, длинным копьем и щитом в руках и множество других людей на заднем плане. Среди последних выделялась, несомненно, женская фигура, со спиралеобразным посохом в одной руке и венком в другой.

- Что скажете? - спросил карлик таким тоном, словно это был экзамен, а сами они располагались не у входа в позабытую всеми гробницу, а в уютном и тихом библиотечном зале.

- Скажу, что это кто-то очень важный, - произнес Веркласс, близоруко прищуриваясь. - Да, несомненно... Либо вождь Первой Ветви, либо сам Император.

- А ты что скажешь? - повернулся карлик к Илитанне.

Тот пожал плечами и опустил свою сумку на землю.

- Император, конечно, - ответил он в конце концов. - Вместе с супругой-жрицей и десятью министрами. Куда уж проще.

Карлик повернулся к Ользану. Тот пожал плечами.

- Я мало знаю об арратах, - ответил юноша, ощущая себя крайне неловко, - но по-моему, это не последний император. Того постоянно изображали с топором, а не с копьем. По-моему.

- Верно, - кивнул друид. - Ну то, что это не последний, следует хотя бы из возраста гробницы. Грифоны спят,- он указал посохом на ближайшего,- значит, можно входить. Напоминаю: никакого мародерства. Иначе мы живыми отсюда просто не уйдем.

По одному археологи входили под арку, пригибаясь так, чтобы не коснуться камня головой. К удивлению Ользана, карлик также пригнулся входя, хотя мог бы этого и не делать. Мысль шевельнулась где-то в глубине сознания юноши, но на поверхность не вышла.

Изнутри дворика все выглядело по-другому. Глаза грифонов были ярко-желтыми, а выхода наружу и вовсе не существовало.

- Ничего себе, - ошарашенно произнес Веркласс, озираясь. Как же мы выйдем?

- Не беспокойся. - Карлик пошевелил пальцами в воздухе. - Не это самое трудное. Ну-ка, кто тут самый наблюдательный - где вход в гробницу?

- Все бы тебе, Охтанхи, в игры играть, - неодобрительно отозвался бородач, но в глазах его мелькнула искорка. - Сейчас посмотрим.

Все разбрелись по дворику, размерами с хорошую городскую площадь, и принялись осматриваться. Один только Охтанхи направился прямиком под дерево, после чего совершил некий, видимо важный, ритуал: поклонился дереву, высыпал что-то легкое, порошкообразное на землю перед ним и несколько раз коснулся посохом грубой коры. Ближайшие ветви, с удивлением отметил Ользан, находились не ниже сотни футов. Само же дерево возвышалось футов на двести пятьдесят. Откуда только оно здесь взялось...

Ну да ладно. Где тут может быть вход? Поверх монолитной на вид поверхности гробницы продолжался барельеф. Ользан медленно пошел против часовой стрелки, изучая роспись. Тут было на что посмотреть. Колонны воинов, уходящие за горизонт; высокие башни с дозорными на них; могучие горы, на фоне которых возвышался величественный дворец. Множество разнообразных букв, странная символика, которую раньше Ользану видеть не доводилось. Он машинально извлек тетрадь и сделал несколько набросков. Кто знает, удастся ли еще посмотреть на все это...

В конце концов он сделал три полных круга и обнаружил, что двое остальных присоединились к друиду и с интересом наблюдают за его, Ользана, перемещениями. В общей сложности роспись вмещала десятка три сцен. Где же намек на вход?

Так-так... Ага, вот здесь: парадные ворота дворца. Император выходит из них... что-то странное в его одежде. Ну конечно! Он в погребальном наряде! Ользану на миг стало жутко. Улыбающийся аррат шел, увенчанный крохотным венком из листьев священного дуба, а его супруга в сопровождении двух высоких воинов следовала поодаль, с выражением скорби на лице. Не здесь ли?

Он отметил эту сцену и двинулся дальше, совершая уже четвертый круг. Может быть, что-то еще? Он следил за множеством фигур и символов, пока вдруг взгляд его не привлекло высеченное в камне дерево. Вот оно что! Все остальное - выдающееся наружу, а дерево - высеченное в камне, не более фута в высоту. Он оглянулся. Точно. Изображение почти полностью передавало пропорции дерева, у которого сидели все остальные.

Ользан указал на дерево, и карлик неожиданно зааплодировал. Илитанна его поддержал, а Веркласс посмотрел на своих коллег с удивлением.

- Так что, я ошибся? - с недоумением осведомился он.

- Ты выбрал парадные ворота? - спросил Ользан, подходя поближе. Лучник коротко кивнул.

- И сделал бы ошибку, - ответил друид. - У гробниц всегда было два входа. Один - для взломщиков. Тот, который нашли вы все. И другой - настоящий - тот, который только Веркласс не увидел. Впрочем, огорчаться не стоит, замаскировано было на совесть...

- Вечно он меня дураком выставляет, - проворчал себе под нос Веркласс, следуя позади всех. - Ну и жизнь!

Впрочем, его раздражение звучало не вполне искренне.

Карлик подошел к изображению дерева и прикоснулся к нему ладонью. Раздался едва слышный скрип, и часть стены медленно повернулась вокруг невидимой оси. Открылся лаз, высотой чуть меньше трех футов.

- И что, туда лезть? - изумленно спросил Веркласс. Друид молча кивнул. - Святые отшельники! Ну и дела... Что ж, поползли...

И Веркласс, который не отличался излишней стройностью, храбро втиснулся в тоннель и быстро исчез в нем. Минуту все ждали, когда он подаст знак, и вот откуда-то донесся его голос, слегка приглушенный:

- Давайте сюда, только захватите какое-нибудь освещение. Тут темно, как в... словом, ни зги не видно.

Ользан был вторым и на полпути не выдержал и расхохотался. Он надеялся, что не оскорбит этим тех, кому был уготован вечный покой.

- Старайтесь ничего не трогать, - донесся до них голос друида. Карлик сначала двигался довольно медленно - лаз был спиральным. Ользан пережил не один неприятный момент, когда был вынужден ценой некоторых усилий подниматься вверх, полулежа на спине. Ему на несколько секунд стало страшно - показалось, что камень мягко сомкнулся вокруг и не пускает дальше, - но вот чьи-то руки схватили его под локти и втянули внутрь. Точно так же внутрь втащили Илитанну.

- Не отходи далеко от лаза, - посоветовал невидимый в темноте Веркласс. - Пока у нас нет освещения, лучше вообще не двигаться.

- Постой, так ведь у всех есть огнива! - удивился Ользан. - Или ты свое не взял? Давай факел, я зажгу его. У тебя в сумке должны быть факелы.

- Не вздумайте ничего зажигать, - предупредил их Охтанхи, который приближался неожиданно быстро. - Подождите меня, сейчас устроим освещение...

- Веркласс. - Голос Илитанны был немного насмешливым.

- А? - Ользан ощутил, как Веркласс машинально повернул голову на звук.

- Медленно повернись налево и сделай два шага, - посоветовал ольт, и Ользан вспомнил, что ольты неплохо видят в темноте. - Поверь мне, это хороший совет.

Веркласс повиновался. Тут же послышался шорох и стук дерева о камень. Карлик ворча долго счищал с себя пыль. Остальные - кроме Илитанны, который осторожно ходил по комнате, - терпеливо ждали.

- Закройте глаза, - посоветовал карлик. Сквозь сомкнутые веки Ользан ощутил, как в комнате стало светло, и осторожно открыл глаза.

- Да-а-а... - протянул Веркласс, пораженный. - Никогда такого не видел!

Было чему удивляться. Комната была невероятно просторной - казалось, намного больше, нежели снаружи. Всевозможные драгоценные изделия - золотая и серебряная утварь, монеты, украшения, слитки, гравюры и многое из того, для чего не сразу вспоминалось название, громоздились вокруг, сложенные, казалось, безо всякого видимого порядка.

Но не это было наиболее поразительным. Посередине находилось массивное ступенчатое возвышение, и даже издалека было видно, что оно из чистого золота. Облаченный в пышные одежды, закрыв глаза, на возвышении покоился человек. На груди у него лежали щит и копье - поверх которого были сложены ладони. Человек выглядел как живой. Казалось, окликни его - и проснется.

- Веркласс, обернись, - предложил Илитанна. - Только медленно.

Бородач вновь повиновался... и замер, открыв рот. Позади него стоял воин - выше шести футов ростом, в легкой, но ослепительной кольчуге и кожаной куртке поверх. Воин опирался на копье со сверкающим наконечником и смотрел Верклассу прямо в глаза. Последний попятился и перевел дыхание. Затем осторожно протянул вперед руку. Когда от кончиков пальцев до руки воина оставалось не более полуфута, слабая сиреневая дымка окутала неподвижную фигуру и в воздухе послышался отчетливый запах озона.

Лучник поспешно отступил.

- Потому-то я и советовал тебе отойти, - пояснил Илитанна. - Мастерская работа. Совсем как живые...

Он указал себе за спину. Там стоял второй воин - похожий на первого, только наконечник копья у того отливал золотом.

Но более всего Ользана потрясла женщина, что стояла в головах у лежащего на возвышении Императора. Она была потрясающе красива. Как и у Императора - да и всех остальных "статуй" здесь, - кожа ее была слегка бронзового оттенка. Глаза были открыты, на лице застыла печальная улыбка, Одежды ее были очень просты. За тысячелетия накидки, что надевали жрецы, почти не изменились. Траурная серая полоса шла по краям одеяния.

В правой руке она держала короткий спиралеобразный жезл, что указывал теперь куда-то под голову ее супруга. Их сон должен был длиться до конца времен.

Друид молча смотрел на спокойно улыбающегося Императора и медленно поклонился ему. Остальные последовали его примеру.

- Они живы или нет? - спросил Ользан шепотом. Взгляд жрицы сверлил его спину, и ощущение того, что все здесь находящиеся лишь делают вид, что мертвы, не оставляло его ни на минуту.

Карлик, который все это время внимательно осматривал стены, что-то время от времени записывая, бросил на юношу короткий взгляд.

- Что я могу тебе ответить? - вопросил он. - Я знаю одно: все они, исключая Императора, предпочли сохраниться вместе с ним в веках, чем доживать свои дни среди живых. Они не живы, но и не мертвы. Точнее я не могу ответить.

- Но как арратам удалось их так сохранить? Друид пожал плечами.

- От них осталось много знаний, но часть все же утеряна. Например, как они сохраняли своих покойников, - он покосился на вечно скорбящую жрицу и поправился, - повелителей. Возможно, то, что мы здесь увидим, поможет нам пролить свет на некоторые из тайн.

Веркласс, что быстро оправился от первоначального изумления, бродил вокруг, с шариком килиана в руке - делал запись. Никто не посмеет прикоснуться к этим сокровищам - по крайней мере пока действует воздвигнутая арратами защита, - но увидеть их смогут некоторые избранные.

Илитанна занимался полом. Мозаика, покрывавшая весь пол гробницы, изобиловала множеством повторяющихся геометрических элементов. Ольт сосредоточенно перерисовывал линии, замерял что-то, осторожно постукивал молоточком. Стражи, что несли теперь охрану своего владыки, не вмешивались. Незваные гости не пытались осквернить священное место. Во всяком случае пока.

- Как же грабителям удалось взломать остальные гробницы? - поразился Ользан, глядя в лицо жрице, чья империя более не существовала, - При такой охране?

- Капля камень точит, - ответил карлик, не оборачиваясь. И все. И более ни слова.

Более четырех часов провели археологи, записывая, зарисовывая и запоминая. Ользан извел остаток тетради на зарисовки и сел так, чтобы не видеть жрицы. Остальные прилежно занимались своим делом, пока один за одним не уселись рядом с юношей - в южной части помещения, где было немного пустого пространства.

- Жаль, что мы никогда не узнаем, что с ними случилось, - сказал Илитанна с сожалением и повел вокруг рукой. - У них была великая империя в те дни, когда мой народ только начинал строить свою. - Илитанна никогда не подчеркивал, какой он расы; после произнесенной фразы головы повернулись в его сторону.

- Все меняется, - заметил Веркласс устало. - Все проходит.

- Великое открытие, - усмехнулся Ользан, передавая ему фляжку с водой.

- Ты даже не представляешь себе какое! - возразил ему бородач. - Вдумайся в эти слова:

все меняется. Все. Все исчезнет. Рано или поздно, В таких местах мне всегда становится грустно, - покачал он головой. - А не стоило бы. Старею, наверное.

- Смотрите! - позвал их карлик. Все тут же поднялись и подошли к нему.

В дальнем углу гробницы, под сложенными в пирамиду копьями, стояла небольшая металлическая чаша. Черный маслянистый пепел выстилал ее дно; легкий дымок курился над ней.

- Не подходите близко, - предупредил друид. - Я не знаю, что это, но вряд ли это приветственные благовония. Хорошо, что я выждал, прежде чем пустить вас сюда.

Веркласс повел носом. Пахло чем-то отдаленно напоминающим мускус. Он поморщился:

- Ловушки, кругом ловушки. Ну что, Охтанхи, выбираемся отсюда?

- Да, - ответствовал карлик. - Но сначала придется принести дань мертвым.

- Как это? - не понял Веркласс.

- Знак уважения. - Карлик указал на груды вокруг. - Откуда, по-твоему, здесь все это? Чтобы выйти отсюда невредимыми, надо оставить здесь то, что дорого тебе более всего.

Лучник присвистнул. Затем побагровел.

- Почему бы тебе было не предупредить об этом заранее? - произнес он с явной угрозой в голосе. - Что еще за странности? Откуда ты это знаешь?

- Прочел. - Карлик указал на стены. - Ради всех богов, Веркласс, не спорь и не ссорься со мной. Здесь действуют силы, намного превышающие возможности нас четверых.

Прошла бесконечно долгая пауза. Карлик первым сложил свой посох в пирамиду с копьями.

Веркласс положил туда же свой лук. Вид у него был такой, словно его вели на казнь.

Ольт, с ничего не выражающим лицом, положил рядом с пирамидой небольшой серебряный свисток.

Ользан со вздохом положил свой "кошелек" туда же. Очень жаль, подумал он. Хотя... чтобы взглянуть на такую красоту...

Едва он поднялся с пола, как в западной стене со скрипом распахнулась дверца и внутрь гробницы ворвался свежий воздух. Солнце было все еще высоко. Лучи его ослепляли.

Карлик еще раз поклонился безмятежному Императору и вышел наружу. Остальные последовали его примеру. Ользан был последним. Он взглянул еще раз на жрицу - возможно, в последний раз в жизни. Да, наверняка в последний.

Показалось ли ему или рука "статуи" шевельнулась?

Дверца мягко скрипнула за его спиной, и гробница вновь стала неприступной.

***

- Хорошенькое дело! - возмущенно воскликнул Веркласс, в четвертый раз обежав внутренний дворик гробницы, - Где же выход, Охтанхи? Что нам, через стену перелезать?

Карлик сидел в тени, и вид у него был очень уставший.

- Попробуй, - произнес он равнодушным голосом. - Я знаю один способ, но, возможно, твой окажется проще.

- Смотрите-ка! - Илитанна указал на заостренную тень от клюва ближайшего грифона. - Тень не сместилась. Похоже, что здесь время не шло? Так, Охтанхи?

- Возможно. - Карлик посмотрел на дерево, защищая глаза от солнца ладонью, - Да, несомненно. Я, признаться, такого не ожидал.

Веркласс тем временем бродил возле южной стены - там, где некогда была арка, - и тщательно ощупывал стену. Все было одной сплошной кладкой. В конце концов лучник решился.

- Была не была... - прошептал он и, подпрыгнув, положил ладони на верх стены, ухватился за камень и попытался подтянуться.

С легким скрежетом грифон слева от него повернул каменную голову в сторону человека и разинул клюв. Подобрался, широко размахивая крыльями. Хриплый крик вырвался из каменной глотки, и глаза изнутри озарились красным пламенем.

Остальные наблюдали, пораженные, как каменное (каменное ли?) существо легко поднялось на задние лапы; опустилось и, вцепившись когтями в камень, издало новый угрожающий крик, уставившись бездонными глазами на пришельца.

Справа от него и сзади донесся слабый скрип.

Веркласс, перепуганный насмерть, спрыгнул наземь и отбежал от стены. Грифон проследил за ним взглядом и, устроившись на стене в прежней позе, замер. Глаза его потухли и вновь стали желтыми.

Илитанна тихонько засмеялся. На этот раз Веркласс не обиделся (чему Ользан очень удивился).

- Проклятие, - прошептал лучник. - Надо было это записать. Охтанхи, ты видел?

- Нет, но догадываюсь. - Карлик поднялся наземь и аккуратно развязал второй свой мешочек - тот, что оставался снаружи гробницы.

- Я знаю, как отворить двери, - вздохнул Охтанхи, - но очень неприятно то, что я должен для этого сделать, - Он запустил руку в мешок и извлек изнутри перепуганного, жалобно пищащего каменного сурка. Зверек слабо трепыхался у него в руке, не пытаясь сопротивляться. Другой рукой друид извлек из того же мешка небольшой каменный нож.

Неприятный холодок пополз по спине Ользана.

- Они убили сурка, чтобы закрыть, - повторил он, словно во сне. Карлик бросил на него краткий взгляд и жестом приказал: отойдите. Все молча разошлись в разные стороны.

Нож опустился, и отчаянный писк оборвался. Нож опустился еще четыре раза, расчленяя тельце. Ользан отвернулся, его неожиданно скрутила тошнота.

За его спиной послышался хруст камня, и земля дрогнула под ногами. Черный туман по плыл перед его глазами.

- Быстрее. - Чья-то рука схватила его за локоть. - Проход скоро закроется.

Он не помнил, как оказался снаружи.

Привал устроили тут же, отойдя от гробницы едва ли на сотню шагов. События этого утра - для них оно было на четыре часа длиннее, чем для всего остального мира, - измотали всех. Веркласс помахал стражам, что стояли на полпути между ними и лагерем, - все спокойно. Те кивнули и вернулись назад - собирать вещи.

- А ты соврал, Охтанхи. - Веркласс откусил добрый кусок оленины и махнул остатком в сторону арки. - Проход не исчез.

- Сходи да проверь. - Карлик ехидно улыбнулся. - Поймать тебе сурка?

- Зачем было его так... - Ользан замялся, - разделывать? По-другому нельзя было? Друид покачал головой:

- Радуйся, что времена изменились, друг мой. Всего лишь десять тысячелетий назад все наши ритуалы требовали кровавых жертв. Иногда человеческих. Я всего лишь повторил то, о чем гласили письмена. Кстати... Что ты сказал, перед тем как я провел ритуал?

Ользан нехотя повторил.

Карлик вновь покачал головой:

- Меня это пугает, юноша. Ты слишком молод, чтобы получать знание таким образом... Смотри не перестарайся...

Ользан вспыхнул.

- Не обращай внимания, - толкнул его локтем в бок Веркласс. - Большая часть наших находок - твоя заслуга. Все в порядке, Олли. Охтанхи просто слишком стар, ему сами боги велели ворчать по любому поводу.

- Молод ты обо мне судить, - произнес карлик с надменным видом и встал, опираясь на свой посох. Все остальные рассмеялись - и Охтанхи в том числе. Неожиданно Веркласс вскочил и указал дрожащим пальцем на посох друида.

- Ты... ты же оставил... - Искра озарения мелькнула в изумленных глазах лучника, и он полез в свой мешок. Лук оказался на месте. В глазах Веркласса засветилась безумная радость.

Ольт, также пораженный, извлек из кармана серебряный свисток и уставился на него, словно не понимая, что это за вещь.

Ользан, ахнув, хлопнул себя ладонью по правому боку. "Кошелек" был там - вместе со всем грузом, что был внутри. Со всем, что вообще было у Ользана.

Все трое уставились на карлика, в глазах их читалось и восхищение, и недоверие.

- Император великодушен, - указал карлик рукой на гробницу. - Не стоит говорить, что его Империя исчезла.

Четверо очень долго стояли рядом, бок о бок, глядя в сторону гробницы. Могучее дерево мирно шелестело листвой; птицы безбоязненно садились на его ветви.

К вечеру со стороны южного прохода донеслось конское ржание.

Охтанхи вскочил и посмотрел в ту сторону.

- Вовремя. - Он хлопнул в ладоши, - Сюда, мои дорогие.

Спустя каких-нибудь пять минут подошли три лошади - выглядели они обычно, но, как уже узнал Ользан, были тяжеловозами. Стражам сразу же нашлась работа, за которую они взялись с удовольствием. Несмотря на высокую плату, наблюдение за археологами привело их в состояние, близкое к унынию. Что ж, могли бы быть и разбойники.

Ользан немало бы удивился, если бы узнал, что солдаты не видели никакой гробницы. Все, что они заметили, - это появление могучего дерева. Вот уж будет о чем рассказать! Хоть и не очень великое, а все волшебство. В городах применение магии было строго регламентировано - и многие жители Ралиона проживали свой век, недоумевая, что же разумеет под "магией" весь этот ученый люд...

- Кому можно об этом рассказывать? - спросил Ользан, неожиданно вспомнив Коллаис. Тут же он осознал, что страшно скучает по ней. Экспедиции, как средству отвлечения, была грош цена.

Веркласс задумчиво взглянул на него,

- Мозги у тебя на месте, - проронил он наконец.-Кому сочтешь нужным. Сам понимаешь, что охотники до золота найдутся. Так что думай.

В любом случае не теряйся в Оннде. Нас ждут через три дня во Дворце Мысли, и ты там будешь главным докладчиком. Смотри не загордись.

Ользан неловко усмехнулся, и разговор продолжался уже на другие темы.

- Кстати, - спросил он Илитанну, пока Веркласс с друидом о чем-то оживленно спорили, вглядываясь в глубины килиана, - что это за свисток у тебя? Если не секрет, конечно.

- Секрет. - Ольт улыбнулся. - На, попробуй.

Ользан взял в руки небольшую изящную безделушку и с сомнением посмотрел на нее. Затем осторожно прикоснулся к свистку губами и легонько дунул.

Мелодичная птичья трель вырвалась из свистка. Но, судя по всему, лишь Ользан да Илитанна заметили ее. Ользан сразу же опустил руку со свистком, но мелодия продолжалась. Юноша поспешно встал - ему казалось, что он взлетит, если проделает это слишком быстро. На какой-то момент все его чувства обострились. Он увидел долину и смутно видневшийся северный перевал далеко за ней. Он увидел каждую ночную бабочку, каждую мошку - все единой застывшей картиной, словно выхваченной вспышкой из темноты. Запахи долины обрушились на него. Он опустил голову вниз и увидел смутно нечеткие тени, что скользили неторопливо где-то под ногами.

Тут же все и окончилось.

Ошеломленный всем, что неожиданно обрушилось на него, Ользан едва не рухнул наземь.

Илитанна стоял рядом и наблюдал за ним. Молча, без усмешки.

- Честно говоря, я так и не понял, что он делает, - признался юноша, возвращая ольту его собственность.

- Он для каждого свой,-заметил тот, убирая свисток прочь. - Поскольку я не знаю, что он сделал для тебя, мне трудно сравнить. Впрочем, мне и описать-то трудно. Скажу только, что мне было сказано: использовать только в безвыходных ситуациях.

- И часто ты его использовал?

- Один раз. Как и ты, из любопытства...

***

Обратная дорога была достаточно однообразной. Первые два дня повозки, тяжело груженные людьми и ящиками, двигались быстро: дорога шла под гору. Веркласс, когда устраивали привал, сочинял один за другим отчеты об экспедиции и время от времени рвал листы на части. Главная трудность, как он объяснил, была в том, чтобы, с одной стороны, убедить правительство продолжать финансировать его экспедиции, а с другой - дать информации настолько мало, насколько возможно.

- Не то сюда сам знаешь зачем повалят, - пояснил он, уничтожая пятый вариант своего отчета. Участвовать же в его составлении он никого более не допускал.

...В конце концов они миновали один за другим Терлинг и Валлир - самые северные города Федерации, - и потянулись бесконечные поля. Слева и справа они тянулись на многие мили. Этим количеством зерна можно было бы накормить несколько Федераций, заметил Ользан. Зачем так много? Ведь, насколько всем известно, Федерация издавна торгует с Алтионом, который снабжает продовольствием весь Континент. Друид только пожал плечами.

- Видимо, кому-то нужно столько зерна, - произнес он. - Честно говоря, меня это мало интересует.

...Вечером четвертого дня они въехали в Оннд, и странное чувство спокойствия охватило Ользана. Дома, подумал он. Это было странно. Вырос он в небольшой деревне, со странным названием Камни Меорна. Сам Меорн, небольшой город рудокопов, был сожжен во время одной из многочисленных войн. Что за "камни", и при чем тут была небольшая деревушка - никто уже не помнил. Даже всезнающие старожилы.

- Ты сменил адрес? - спросил Веркласс на прощание. Ользан кивнул и продиктовал ему новый. - Я пришлю за тобой гонца. Кстати, в конце лета я, видимо, отправлюсь в новую экспедицию. Не хочешь присоединиться?

- Куда будет экспедиция? Бородач пожал плечами:

- Скорее всего, на запад. Там непочатый край работы... да и не живет никто. Точно пока не знаю.

Ользан вздохнул:

- Даже не знаю. Но на всякий случай загляни - вдруг буду свободен.

Веркласс кивнул. Ользан распрощался с Илитанной (друид исчез как-то ночью, не прощаясь, - словом, как обычно) и свернул на более узкую боковую улочку. В кармане у него было немного денег - хватит перекусить, и домой. Спать! Чего это я так устал? Вроде бы сидел себе и сидел, ничего не делал... Ладно, утро вечера мудренее.

Он вошел в харчевню (сейчас не до деликатесов) и уселся на одно из свободных мест на краю стола. Было людно; впрочем, музыка была вполне сносной, народ хоть и из низших сословий, но вел себя прилично. На него никто не обращал внимания. Вот и хорошо.

Посередине ужина Ользану вдруг стало не по себе. Он оглядел заведение и понял, что видит все словно сквозь туманную завесу. Ользан схватился за голову, и ощущение немедленно прошло. Но стоило ему съесть еще несколько кусочков, как очертания мебели, утвари и посетителей снова расплылись, воздух наполнила сероватая дымка, а уши заложило. "Заложило" - не вполне точное слово. Ользану казалось, что десятки голосов непрерывно шепчут ему в уши, причем ни одного связного слова он разобрать не мог. Вот пакость, подумал он, вытирая неожиданно взмокший лоб рукавом и озираясь, неужели заболел?

Совершенно не к месту вспомнились рассказы о разнообразных проклятиях, подстерегающих любителей посещать захоронения и поживиться чужими сокровищами. Что, если?..

Чья-то рука похлопала его по плечу. Тут же все вернулось в норму, и Ользан вздрогнул, словно от удара током.

Рука принадлежала невысокому человеку с короткой ухоженной бородкой и добродушным лицом. На поясе у него висел странный предмет - короткий молоточек, выглядевший словно детская игрушка.

- Нездоровится? - спросил человек со слабым акцентом, выдававшим в нем уроженца... чего? Совсем уже не соображаю, подумал Ользан. Он посмотрел в глаза незнакомца и слабо улыбнулся:

- Нет-нет, все в порядке.

- Как скажете. - Человек кивнул и вернулся на свое место - через два сиденья от Ользана. Его лицо мне знакомо, подумал художник, закончив трапезу и вытирая салфеткой губы. Да быть того не может. Никогда я его не видел. Такую вещь, как молоточек, трудно было бы не запомнить. Он бросил на стол плату за ужин и поспешил наружу.

Там, стоило ему вдохнуть вечерний воздух, насыщенный морской солью, туман накатил вновь. На этот раз ноги стали ватными, а в голову вонзилась тупая, медленно вращающаяся игла. О боги, подумал Ользан, прислонившись к ближайшему фонарю и массируя себе виски. Что-то я все же подцепил. Если завтра не пройдет, надо срочно пойти к лекарю.

Однако спустя какую-то минуту проклятый туман разошелся вновь и более не возвращался. До своего вместе с шантирцами дома юноша дошел безо всяких приключений. Солнце уже опустилось за горизонт, и скоро станет совсем темно. По скрипучей лестнице Ользан поднялся на второй этаж, где располагались жилые комнаты, и тихонько отпер дверь. Из других дверей полоски света не выбивались. Наверное, его друзья уже спят.

Вот и отлично, подумал Ользан. Будет сюрприз. И распахнул дверь в свою комнату.

И действительно, сюрприз был хоть куда.

***

- Явился, бродяга! - довольным голосом взревел Бревин. Не ждавший такого приветствия Ользан едва не присел от неожиданности. Бревин и Коллаис весело рассмеялись.

Большой стол переместился в центр комнаты и буквально ломился от разнообразных угощений. Голова у Ользана пошла кругом. Он провел рукой по лицу и понял, что небрит. Ох и вид же у меня сейчас, подумал он, глядя на Коллаис и чувствуя, как уши наливаются красным.

- Привет, - произнес он растерянно, опуская на пол дорожную сумку. - А что мы празднуем?

- Ну как? - Бревин тут же почувствовал себя хозяином ситуации и принялся критически рассматривать одну из бутылок с вином. - Во-первых, ты вернулся из изгнания. Во-вторых, какое сегодня число?

- Семьдесят... второе... - Догадка неожиданно всплыла у него в сознании, но не успела оформиться в слова.

- Ну и? - требовательно воззрился на него шантирец.

- Что? - пробормотал художник, закрывая за собой дверь и выражая своим видом полную растерянность.

- Ты только посмотри. - Бревин повернулся к Коллаис, которая смотрела на Ользана с сочувствием. - Человек умудрился забыть, что у него сегодня день рождения. Вот и дожились!

- Точно. - Ользан плюхнулся с размаху в кресло и ощутил, что от его куртки все еще исходит запах дыма. Вовек теперь не отстирать, подумал он отчего-то. Как же так? Забыть свой собственный день рождения... Ну и дела!

- Так что, хочешь не хочешь, а отпраздновать придется. Бревин небрежным движением вышиб пробку из бутылки и разлил темно-бордовую жидкость по бокалам. - Я надеюсь, ты не успел совершить глупость и поужинать где-нибудь?

- Успел, - сокрушенно признался Ользан, чем вызвал общий взрыв негодования.

- Тогда мы совместим праздник с наказанием, - объявил шантирец. - В следующий раз не забудешь. - Он поднял свой бокал. - Ну что же, за здоровье беглеца, который нашел в себе храбрость вернуться!

Тост был поддержан единодушно. Объемся сегодня, как последняя свинья, подумал художник обреченно, оставляя куртку на вешалке и усаживаясь за стол. Ну да ладно.

Шантирец повел носом и посмотрел на куртку, на загорелое лицо Ользана и хмыкнул. Бороду его раздвинула понимающая улыбка.

- Э-э-э, сестричка, - он повернулся к Коллаис, - а он там все это время вкушал деликатесы! Оленина? - сделал он вывод и вопросительно посмотрел на художника. Тот кивнул.

- Эх, природа, - вздохнул Бревин невпопад и уселся за стол. Некоторое время все сосредоточенно жевали. Несколько минут спустя Бревин откупорил другую бутылку - на сей раз с густым темно-вишневым напитком - и постучал по столу кончиками пальцев.

- Ну что же. - Он поднял бокал вновь. - Давай рассказывай. По лицу вижу, что тебе есть чем поделиться. У нас тут, сам понимаешь, новостей-то не особенно много.

Ользан глубоко вздохнул и украдкой покосился на Коллаис. Та была не в своем повседневном платье - с символикой целителя, - а в другом, значительно более пышном. Из Шантира?

- С чего начать? - спросил он, глубоко вздохнув.

***

Он проснулся и вновь ощутил, как шепчущий на разные голоса туман заполняет собой все комнату. Он попытался подняться - ноги не слушались. Попытался позвать кого-нибудь - голос отказывался повиноваться. После нескольких секунд паники, - или несколько тысячелетий, - Ользан окончательно пришел в себя и, закрыв глаза, принялся мысленно повторять Мантру Сосредоточения, с некоторым усилием пробиваясь сквозь заполонившие мозг чужие голоса.

Тут же туман отпустил его. Ользан вскочил и обнаружил, что все еще взлохмачен и небрит. Где это я? Он оглянулся. Комната была аккуратно прибрана (Коллаис?), нигде не было ни пылинки. Странно. Ользан готов был поклясться, что совсем недавно они вчетвером сидели в долине, ожидая, когда появятся лошади...

Он встал и распахнул окно. Океан был подернут слабой пеленой (будь ты неладен, пробормотал Ользан сквозь зубы), но воздух был прохладен и свеж. Юноша окончательно проснулся.

Да нет, конечно, все в норме. Все он помнил - и возвращение в Оннд, и харчевню, и молоточек, и вчерашнее пиршество. Он схватился за живот, и тот недовольно отозвался: что, мол, тебе еще надо?

Но почему события целых пяти дней словно спрессовались в несколько коротких видений? Ользан потряс головой. Снизу доносились голоса - видимо, все уже встали. Надо бы привести себя в порядок, а то... Ему удалось незаметно для всех проскользнуть в ванную комнату, и он принялся разводить огонь под массивным баком с водой. Это тоже был ритуал, рассчитанный не на поспешное исполнение. С детства ему прививали отвращение к грязи и вот привили... То, что было хорошо на природе, в походе, сейчас казалось чуть ли не отвратительным. Боги, как же я зарос...

...Спустя час Ользан, ощущая себя заново родившимся, с чистой совестью присоединился к обществу.

***

Общество состояло из шантирцев и... Веркласса. Бородач был тоже свеж и - в особенности с тщательно подстриженной бородой - выглядел гораздо лучше. Коллаис слушала его рассказ, затаив дыхание, и Ользан, непонятно отчего, на миг ощутил раздражение.

- А, вот и он! - отозвался Бревин. - Давай-давай, спускайся. Тут тебя уже ждут.

- Привет, коллега! - Бородач помахал рукой. - Неплохая у тебя компания, как я погляжу... Надо бы почаще к вам наведываться.

При виде накрытого стола (судя по всему, ждали, пока он проснется) у Ользана, вопреки всякой логике, разыгрался чудовищный аппетит.

- Сегодня в два часа пополудни у тебя доклад. - Бородач помахал внушительным свитком. То было приглашение из Дворца Мысли. - Так что подкрепляйся, сил тебе потребуется немало. Я тут вижу, что рассказчик из тебя никудышный, - самое интересное почему-то упустил.

- Вовсе не упустил! - отозвался Ользан, изображая недовольство. - Кто ж все за один вечер выкладывает! Так что я бы на твоем месте не вмешивался!

Веркласс усмехнулся, обнажая все зубы.

- Все, моя дорогая, мне было приказано умолкнуть. - И поднял руки, поворачиваясь к Коллаис: - Подчиняюсь, подчиняюсь... Остальное расскажет наш герой.

- Грифоны на стене, - произнесла Коллаис мечтательно и взглянула на Ользана. Тот улыбнулся. - В следующий раз возьмите меня с собой.

- Конечно. - Язык Ользана оказался резвее его ума.

Веркласс снова усмехнулся - на этот раз в сторону, чтобы никто не заметил. Заметил только Бревин и усмехнулся в ответ.

***

Весь путь до Дворца Мысли занимал не более получаса ходьбы пешком. Ехать на экипаже Веркласс отказался наотрез - он, по его словам, был сыт этим удовольствием на три месяца вперед. Так что они продвигались не спеша, постепенно переходя в более старые кварталы, где обитали люди самых разных халла. Федерация не устанавливала жестких правил общения сословий и непреодолимых запретов на перемещение между ними. Подавляющее большинство правил, привычек, предрассудков и всего остального опиралось на традиции.

- В этом смысле, - высказался Бревин, когда речь зашла о сословиях, - у нас в Шантире все как-то проще. Есть правители, есть чиновники, есть войска, и есть все остальные. Как там они делят себя дальше, никому не интересно. Здесь же тьма сословий и совершенно другие законы. Мне, признаться, это доставляло некоторые трудности.

Коллаис усмехнулась за его спиной. Из всех четверых это заметил только Ользан.

- И как, по-твоему, какие законы разумнее? - спросил он у шантирца. Тот долго не отвечал.

- Я бы предпочел это не обсуждать, - ответил наконец Бревин. - И вообще, Олли, такие вопросы не задают. Еще год назад ты бы получил от меня по шее за такие расспросы. Что значит - "разумнее"? Наши законы создавались у нас; жизнь у нас другая, вот и законы вышли другие. Опять же, здесь все должности в магистрате - выборные. У нас такого сроду не бывало. У нас так: новый князь - новые законы. Как правило.

Некоторое время все шли молча.

- Я вижу, ты не любишь обсуждать правительство, - заметил Веркласс, когда вдали показался. вход во Дворец Мысли. Часы, установленные над ним, показывали час пополудни.

- Привычка, - пояснил Бревин, приглаживая волосы. - У нас в Шантире можно нажить массу неприятностей, обсуждая власти. Нечего их обсуждать. Власти есть власти - либо им повинуешься, и тогда надо делать, как говорят, либо нет - и тогда вообще делай что хочешь. Пока не попадешься, конечно.

- Как-то все очень просто, - вздохнул Веркласс. - В Шантире мне-бывать не доводилось, но в Киншиаре бывал. Там схожие нравы. Не знаю, как в Шантире, а в Киншиаре я слегка устал от соглядатаев. Иноземцев, конечно, за хулу в ямы не сажают, но на штраф можно нарваться. Достаточно даже принять неправильное выражение лица в присутствии должностного чиновника. Утомительное, скажу я вам, занятие - постоянно следить за собой. Здесь как-то проще.

- Вот и я расслабляться начинаю, - кивнул Бревин. Внешний двор Дворца был местом всеобщего доступа. Внутренний же был отгорожен отдельной стеной, увенчанной каменными изваяниями богов (преобладали статуи Эзоксу). Вход туда позволялся не всем, хотя, конечно, стражи не было. - Правда, князю... возможному князю... - поправился он с некоторым усилием, - не полагается следить за языком...

- Еще как полагается, - возразила Коллаис. - Вспомни своего двоюродного братца. Воцарилось неловкое молчание.

- Что с ним случилось? - осторожно спросил Ользан.

- Не имеет значения, - отмахнулся Бревин. - Да и вообще, о чем мы спорим? Когда я смогу сказать "вот я и дома", вот тогда и будет о чем поговорить.

Не успел он произнести эту фразу до конца, как Ользану померещилась странная вещь. Контуры Бревина и Коллаис странным образом смазались и сместились. Длилось это долю секунды, и тут же все вернулось в норму. Однако нечто неестественное проглянуло из-под их настоящих лиц. Нечто очень странное. Ользан вспомнил, что предполагала его интуиция. Брата с сестрой, вероятно, связывает не одно проклятие. Однако они были у специалистов по снятию чар, и те с уверенностью утверждали, что все нормально...

- ...так что я сделал набросок. Олли, ты с нами? - Веркласс потрепал его по плечу. Ользан с трудом оторвался от размышлений и взглянул в сторону лучника. Тот протягивал ему лист бумаги.

- Вот примерный план твоих выступлений, - повторил тот. - Не перепутай. Первое - общественное. Для всех. Второе - для специалистов, в Малом зале. Между выступлениями у тебя будет интервал примерно минут в двадцать - успеешь перекусить. Наброски у тебя с собой?

- Ага. - Ользан кивнул и похлопал себя по "кошельку".

- Ты сделал наброски! - воскликнула Коллаис и подошла поближе. - Почему же нам ничего не показал?

- К сожалению, я его попросил об этом, - пояснил Веркласс. - Мы были наняты для похода в заранее выбранное место, поэтому материалы о походе будут просмотрены сначала на закрытом выступлении. То, что будет позволено, передадут для всеобщего доступа...

Взгляд девушки был красноречив. Она улыбнулась, и Веркласс тут же потерял свое красноречие.

- Хотя... из каждого правила бывают исключения... - Он повернулся к Ользану. - Не пойму, чего это я за тебя отдуваюсь! На, держи. - Он вручил художнику лист и исчез в толпе. - Тебя вызовут! - крикнул он уже издалека.

- Так покажешь? - повторила Коллаис, прикасаясь к ладони Ользана. Тот кивнул.

- После выступления, хорошо? Вам-то я доверяю, но вокруг сейчас столько глаз...

- Ловлю на слове! - Коллаис кивнула головой.

Все трое отошли в сторонку, чтобы не попадаться на пути у тех, кто входил и выходил из Внутреннего Дворца. А таких было немало.

- Давно хотела спросить, - произнесла Коллаис и указала на "кошелек". - Что за странности у тебя с этой штукой? Что это вообще такое?

- А, - махнул рукой ее брат, - Бездонная сумка. Кстати, стоит целого состояния. Все, что в нее кладется, становится невесомым.

- Правда? - Глаза девушки загорелись.

- Не совсем, - поправил Ользан. - Не становится невесомым, а уменьшается в весе. И никакая она не бездонная. Хотя, конечно, влезет в нее очень много... Кстати, здесь ее называют "кошельком". Или как Бревин сказал.

- Что-то я у тебя раньше этого "кошелька" не видел. - Бревин подошел поближе. - Он у тебя что, от чужих глаз заколдован или как?

- Не совсем. - Ользан подмигнул Коллаис. - У тебя хорошее воображение?

- А что? - Бревин недоуменно приподнял голову.

- Отвернись и вообрази, что ты хочешь меня ограбить. Только вообрази это на самом деле. Всерьез. Ну?

Бревин послушно отвернулся и спустя десяток секунд перевел взгляд на Ользана.

"Кошелька" на поясе не было.

- Что за... - Бревин прикоснулся к тому месту, где был крохотный коричневый мешочек. Пальцы его встретили пустоту. - А? Вот это да! Как это делается?

Ользан пожал плечами:

- Мне его таким подарили.

- Как интересно. - Коллаис попыталась приподнять "кошелек" на ладони, но... рука ее прошла насквозь. От неожиданности Коллаис оступилась и едва не упала.

Тут уж Ользан не выдержал и рассмеялся: вид у обоих шантирцев был донельзя озадаченный.

- Кто бы мне такое подарил, - мечтательно протянул шантирец. - Слушай, Олли, признайся - кто это из твоих друзей такой богач?

- Ты вряд ли его знаешь, - пожал плечами художник. - Один из Магистров. Помог мне, кстати, устроиться художником.

Улыбка сошла с лица Бревина:

- Ты что, имеешь дело с Гильдией? Имелась в виду, конечно, Гильдия Воров - объявленная недавним решениям правительства Федерации вне закона. Говорили, что Гильдия находится в состоянии упадка: десять лет назад ни одно правительство Ралиона не осмелилось бы на такой шаг.

- С Магистром, - уточнил Ользан. - Не все они на самом деле уголовники. Отличный человек, между прочим. И честный. Зря ты так сразу.

- Слова "Магистр" и "честный", по-моему, исключают друг друга, - ядовито заметил шантирец. - Я надеюсь, что ты не выполняешь никаких его поручений?

- Уже нет, - пожал плечами Олли. Он заметил, что выражение лица у Коллаис стало встревоженным. Ей явно была не по душе эта перепалка. - Да и вообще, Бревин, разве тебя это касается? Извини, конечно. Я же вас в это не впутываю.

- И правильно делаешь. - Бревин сердито мотнул головой, сбрасывая прочь непокорную прядь волос. - Потому что это будет последний раз, когда ты нас увидишь.

- Риви. - Сестра взяла его за локоть. Бревин молча освободился, не глядя в ее сторону.

- Все, - сухо произнес он. - Я все сказал. Ользан открыл было рот, чтобы что-то возразить, но тут сквозь толпу к нему пробился один из студентов.

- Вы Ользан? - спросил он. Тот кивнул. - Ваше выступление через пять минут. Просили прийти в Большой зал.

Ользан кивнул, и студент, бросив на него еще один взгляд, исполненный (уважения? любопытства? - Ользан так и не понял), убежал прочь.

Где-то прозвонил колокольчик.

- Идемте. - Ользан взял шантирцев за руки и кивнул головой вперед. - Послушаете. Вы же для этого сюда пришли?

Хотя Бревин был все еще хмур, он подчинился беспрекословно. Коллаис же, наоборот, успокоилась. В. любом случае выяснение отношений откладывалось.

***

Кроме Ользана, Веркласса и Илитанны выступили еще девять человек. Председатель сообщил всем присутствующим, что несколько дней назад обнаружена совершенно нетронутая гробница одного из Императоров династии Грифона - чем вызвал в зале немалое оживление. Ользану показалось, что он говорит неразборчиво, несвязно и в общем неинтересно. Тем не менее его сообщение было встречено достаточно громкими аплодисментами и в конце концов Ользан был отпущен.

В столовой оказалось много народу, и Ользан решил, что обед может и подождать. Тем более, что времени его выступления отняло немного. Непонятно, конечно, сколько времени займет полный отчет, в котором, видимо, придется упомянуть также о своих видениях. О последнем юноша прежде не задумывался.

Но раз уж назвался груздем...

Ожидая вызова, он бродил по одному из выставочных залов - Музей нередко открывал выставки, посвященные самым различным темам. Сейчас, когда интерес к культуре арратов и других исчезнувших народов возродился, исторические исследования стали необычайно популярными. Странное дело, подумал Ользан, прохаживаясь между многочисленными посетителями. Мир опять движется к хаосу, скоро, того и гляди, последует война, а здесь ничего не меняется. Слова "все меняется" вновь пришли на ум, и он недовольно поморщился. За тысячелетия своего существования Федерация продемонстрировала удивительную живучесть. Все уверены, что она вечна. Так же как, впрочем, любые жители любой другой страны.

Но все меняется, и все исчезнет. Ользан попытался себе представить руины Оннда, занесенные песком и пеплом, и не смог. Может, не стоит и пытаться?

Кто-то похлопал его по плечу. Ользан обернулся. Бревин с Коллаис.

- Думал, скроешься? - спросил Бревин вполне дружелюбно. - Как же... Почему здесь, не успел проголодаться?

Ользан объяснил.

- Жаль, конечно, что мы не услышим настоящую историю, - многозначительно сказал Бревин, выделяя слово "настоящую". - Сюда-то мы, как студенты, можем входить, а вот туда... - Он кивнул в сторону плотно запертых дверей Малого зала.

- Смотри, Риви. - Сестра дернула его за рукав и указала на гравюру, что висела в нескольких шагах от них на стене, - Какая прелесть!

Все трое подошли к гравюре. На ней был изображен дикий кот, сидящий на небольшом бугорке и пристально вглядывающийся вдаль. Ничего, кроме камней, видно не было, и о предполагаемом размере животного было трудно судить. Мех кота был украшен необычной мозаикой из пятиугольных пятен трех цветов.

- Красиво, - согласился Бревин, глядя на гравюру с некоторым удивлением. - Но при чем здесь арраты?

- Арраты ни при чем, - согласился Ользан и указал на надпись под гравюрой. - Это другой народ, который обитал в центральных пустынях еще до арратов. О них мало что известно. Достоверно известно только то, что они поклонялись мозаичному коту. - Художник указал рукой. - Я даже не знаю, сохранились ли такие коты. С прибытием колонистов все они куда-то делись.

Бревин попытался припомнить, что он слыхал о мозаичных котах, и не смог.

- Что в них такого особенного? - спросила с любопытством Коллаис, пододвигаясь настолько близко к гравюре, насколько позволяло ограждение. - Необычно выглядит, но не более.

Ользан пожал плечами:

- Аборигены приписывали им немало способностей. Становиться невидимыми, пересекать огромные расстояния за короткий миг, перевоплощаться в людей и других животных. Они называли их Darril kou Ales holla sari - "невидимый повелитель пустынь, способный обогнать молнию". Перевод примерный, конечно.

Тут же юноше показалось, что на него кто-то смотрит. Не выдержав, он оглянулся. Высокий человек в черной одежде некоторое время смотрел удивленно в его глаза и, стремительно повернувшись, скрылся из виду.

- Послушать тебя, так это прямо божество какое-то, - усмехнулся Бревин, по-прежнему глядя в равнодушно прищуренные глаза с узенькими зрачками-черточками.

- Так они и считали, - кивнул Ользан. - Впрочем, я не уверен. От них мало что сохранилось - во времена войн за юг Континента земли, где они жили, разграблялись и выжигались раз двенадцать. Только...

Тут он заметил, как дверь в Малый зал приоткрылась и вышедший оттуда человек призывно помахал ему рукой.

- Мне пора, - сообщил он приготовившимся слушать шантирцам. - Расскажу вечером.

- Удачи! - крикнул вдогонку Бревин, и дверь за Ользаном захлопнулась.

Шантирцы переглянулись и вновь уставились на гравюру. Коллаис заметила, как к ним присоединился высокий человек в черной одежде, седой и худощавый. Вдруг что-то мягко коснулось ее ноги. Коллаис машинально глянула вниз, отодвигая ногу в сторону, но там ничего не было. Скорее всего, ей показалось.

***

В Малом зале народу собралось немало. Обстановка была другой. Черная доска под ярко-белой стеной, забранные тяжелыми темными портьерами все остальные стены, кафедра-возвышение в центре зала и ряды кресел вдоль стен.

Да тут человек сорок, прикинул Ользан, немного оробев. Шутка ли - выступать перед известнейшими учеными и магами. Съедят меня, подумал он обреченно. А что не съедят, тут же закопают. Медленно, стараясь держаться с достоинством, он поднялся на возвышение и положил перед собой папку с эскизами. Назначение матового серого прямоугольника, что занимал изрядную часть трибуны, ему уже подсказали. Всякий лист, положенный на него, тут же отображался над доской, на белой стене, в увеличенном виде. В оптике местные маги преуспели немало.

Ользан представился, - ничего в ответ не последовало - и, поначалу сбиваясь и делая паузы, принялся рассказывать о том, как впервые заинтересовался археологией и историей, как постепенно освоил большинство рутинного труда, которым приходилось заниматься в экспедициях, как отправился - восемадцати лет от роду - в первый поход...

Интересно, они так и будут слушать молча все, что я ни скажу? - подумалось ему. Лица, обращенные к нему, выражали вежливую заинтересованность, некоторые делали записи. Боги, куда меня понесло, подумал юноша обреченно, глядя, как по лицам слушателей пробегают улыбки, - после того, как он упомянул эпизод с ожившим грифоном. Кем я им кажусь, клоуном?

Он не успел заметить, как постепенно вокруг него вновь начал сгущаться туман и, заставляя его напрягать слух и говорить чуть громче, вновь полился поток чужих голосов, о чем-то шепчущих, ведущих друг с другом неторопливые беседы. Только этого не хватало, подумал Ользан мрачно, завершая свое повествование. Ноги его вновь стали ватными, и он вцепился в кафедру обеими руками. Сейчас меня стошнит, подумал он бессвязно. Вот уж будет достойное завершение доклада.

Прямо перед ним стена, на которой висела доска, раскололась и сквозь ровную вертикальную трещину внутрь хлынул ослепительный, жаркий свет.

Краем глаза Ользан заметил, что все в зале необычайно возбуждены. Люди повскакивали с мест и глядели на него, не отрываясь,- словно на пророка, закончившего вещать о будущем. Некоторые сжимали в руках блестящие прозрачные шарики (записывают выступление, подумал Ользан вяло), некоторые оживленно жестикулировали, указывая в его сторону. На трещину никто не обращал ни малейшего внимания.

Смотрите, хотел крикнуть Ользан, указывая на медленно расползающуюся щель в пространстве, но язык его присох к горлу от непереносимого жара, что изливался из разлома. Перед глазами все закружилось, и мир полетел в пустоту.

Глава четвертая

КОМПРОМИСС

Он пришел в себя от полной тишины, сдавившей его уши. Стук сердца гулко отдавался во всем теле. Открыв глаза, он понял, что лежит в постели.

Но не у себя дома. Совершенно непонятно, где все это находилось. Ользан смутно ощущал сильный голод, ясность мышления и - самое неприятное - провал в памяти. Ну да, трещина в стене, тошнота и жар. Он прикоснулся пальцами к вискам, но ничего не произошло. Тогда он открыл глаза.

Комната была невероятно высокой - футов двадцать в высоту, не меньше. При всем этом она была невелика в других измерениях: почти всю е„ занимала кровать. Кровать была исполинской: Ользан мог поместиться на ней несколько раз в обоих направлениях. Ничего не понимаю, подумал он, с недоумением озираясь. По правую руку от него была дверь - массивная на вид, плотно закрытая. По левую на стене тускло светился желтым светом небольшой шарик на изящной подставке. Ночник, значит.

- Где я? - спросил он, прежде всего чтобы разогнать давящую тишину. Гортань повиновалась не сразу. То, что удалось извлечь из нее поначалу, сделало бы честь карканью вороны. Правильно выговорить слова удалось только с третьей попытки.

Никто не отозвался, но зато Ользан услышал несомненное тиканье часов. Солидных, больших часов, что были в состоянии идти десятками лет, переживая своих владельцев. Он запрокинул голову и увидел часы у изголовья. Те действительно были солидными - с корпусом, украшенным росписью. Что за странная причуда, подумал юноша, извиваясь и стараясь посмотреть на часы как следует. Двигаться было крайне неудобно - и перина, и одеяло были очень мягкими и податливыми. Он тонул в них при попытках пошевелиться. Сесть удалось лишь с огромным трудом.

Едва он сел, как в висках у него загрохотал, ритмично нанося удары, тяжелый молот. Ользан прижал ладони к ушам, и ощущение быстро прошло. Сколько времени я здесь нахожусь? - гадал он. Ощущения времени не было (часы показывали три часа, но это ничего не значило). Сутки? Более? Он неожиданно вспотел. Одеяло было толстым, теплым и, как и перина, абсолютно белым.

Надо бы встать, подумал он. Видать, здорово меня скрутило... в лечебнице Оннда таких мест нет. Да и вообще он о таких комнатах (палатах, поправил его внутренний голос, - несомненно, это лечебная палата) он в жизни не слыхал. "Причалив" к краю кровати, Ользан заглянул под нее. Пусто. Поглядел вокруг. Тоже пусто.

Это было уже нехорошо. Не было ни одежды, ни минимальных удобств для... в общем, понятно. Дверь не поддавалась. Прекрасно! Ользан представил, как он нагишом бегает по комнате, пытаясь отыскать уборную, и рассмеялся. Смех звучал как-то безумно, но дело свое сделал: при