Автор :
Жанр : фэнтази

Dark Window

Летчица с листа ивы

--- Table start------------------------------------------------------------- Посвящается Инге Кузнецовой, немного приоткрывшей для меня завесу в таинственный мир летчиков: подземных, звездных и полярных. | --- Table end---------------------------------------------------------------

Когда шумит ветер в ивах, остальные звуки смущенно утихают. Даже шум небольшого самолета без труда затеряется в удивительном шелесте, который, кажется, способен затопить весь мир. Может, поэтому учебные эскадрильи устраивают аэродромы именно там, где растут ивы. В погожий солнечный день рокот маленького двигателя нетрудно спутать с полетом шмеля. Да и взгляду легче остановиться на круглой полосатой капле, кружащей близ розовых лепестков клевера, чем разыскивать среди листвы корпус самолета -- зеленого и крохотного, как и вся эскадрилья в таинственных глубинах шелестящих ив.

Глава первая

Зеленая стрела

Инга в последний раз пригладила пальцами влажный песок вокруг бутылочного осколка и залюбовалась: секретики получились на славу. Два из них примыкали к ржавому "Запорожцу", сброшенному в овраг в незапамятные времена. Под коричневыми стеклами таились Роберт Редфорд и Джулия Робертс, одинаково улыбающиеся со вкладышей от жвачки. Два располагались чуть подальше. Там под сизыми полусферами на золотой и фиолетовой фольге лежали россыпи пуговок. Пятый -- самый дальний -- хранил серебристую фигурку космонавта. Его полет проходил под нежно-голубоватым куполом. Инга не знала, что наливают в такие красивые бутылки, но мечтала когда-нибудь увидеть в киоске это волшебство. И купить, если хватит денег. Но лучше всех, конечно же, был последний секретик. Самый большой, самый вместительный. Посередине, между разноцветными окошками, как центр цветка с пятью лепестками, как папин значок с фестивальной ромашкой.

Такого великолепия никогда бы не получилось, если бы накануне бабушка не разбила трехлитровую банку. Осколки немедленно угодили в ведро, но Инга, выкидывая мусор, пощадила самый большой из них, словно знала, что ему суждена вторая жизнь. Теперь под ним располагался целый город, составленный из фигурок киндер-сюрприза. Ингины пальцы недаром прорыли в земле настоящий котлован. Сначала работа шла быстро, и комки чернозема весело разлетались по округе. Песок тоже не сопротивлялся. Но когда под ним показалась глина, работа застопорилась. Инга смахнула капельки пота, оставив на лбу несколько рыжих полос, и посмотрела на свое творение. Да, теперь городу было где разместиться. И девочка принялась за строительство.

Первым делом обосновалась трехэтажная мельница из красной и зеленой пластмассы. Ее желтые крылья плавно вращались от малейшего прикосновения. Рядом с крылатой пристроился голубой домик с красной крышей. Вообще-то он задумывался, как собачья конура, но яйцо, хранящее в шоколадном нутре пятнистого щенка, так и не досталось Инге, а покупать фигурки на рынке родителей не уговоришь. Вот и стала конура избушкой. Вокруг Инга разместила несколько ярких коробочек, в которых немедленно поселились пластмассовые гномики, зеленые крокодильчики, синие бегемотики, веселые львята. Закончив последнее новоселье, она принялась обустраивать улицы, высаживая кусты и деревца. Пластмассовых деревьев удалось раздобыть не так уж много, поэтому пришлось натыкать куски проволоки, увитой зеленой бумагой. Кроме того, Инга собиралась позаимствовать из коробки, засунутой в самый темный угол шкафа, веточки искусственной елки. Все равно летом новогодняя елка никому не нужна, но из нее мог получиться отличный лесок где-нибудь на окраине.

Лучше всего выглядел центральный проспект. Его Инга вымостила колесиками от сломанных кассет. Белая дорога с аккуратными круглыми отверстиями тянулась через весь город, сверкая красными, оранжевыми, синими и нестерпимо-алыми вставочками. Еще несколько обозначились цветными карандашами. Одна из улиц упиралась в каменную башню. Девочка уже не помнила, как к ней попали эти две гальки -- почти кубик и почти пирамидка, но не расставалась с ними уже несколько лет. И, конечно же, город без них тоже не мог обойтись.

Затем Инга накрыла город осколком от трехлитровой банки. Стеклянный купол весело сверкал в солнечных лучах, но очень скоро городу предстояло превратиться в тайный, подземный. Чтобы никто не знал про него, кроме Инги. Чтобы никто не мог его разрушить. А солнце палило, иссушая все вокруг. Мокрая глина сохла прямо на глазах. Так жарко бывает разве что перед грозой.

-- Кхе, кхе, и что у нас тут? -- раздался за Ингиной спиной противный голос.

Инга испуганно вздрогнула и обернулась нахохлившимся воробушком. Сзади, притоптывая ногой, ухмылялся Васян. Его огромные кулаки безжалостно сжались, готовые обрушиться на первого встречного. Но в овраге стояла одна Инга.

Глаза испуганно раскрылись. В голове тяжело забухала кровь. Ноги стали ватными. Мир перестал казаться огромным и полным чудес. Он съежился до размеров Ингиного города. Над ним нависла неумолимая беда. И его надо отстоять во что бы то ни стало.

Пританцовывая, Васян приближался. Черные таблетки, плотно закупорившие загорелые уши, выплевывали обрывистые аккорды. Васян не ждал ответа, он и не мог слышать ничего, кроме музыки, пульсировавшей в ушных раковинах. Да он, собственно, знал уже все ответы на все вопросы, интересовавшие его в этой жизни.

Он шел, а солнце убегало. По земле расстилалась тень, поглотившая яркие краски, сделавшая мир хмурым и неласковым. Солнце спряталось в тучах. Солнце не хотело видеть того, что здесь случится. И никто не хотел. Тополя стыдливо отворачивались. Березки шептались друг с другом. А старый дуб кряхтел и все стремился заглянуть поверх оврага, но только не вниз, где маленькая девочка не знала, как ей защитить свой город. Лишь ива, склонившись, погладила голову девочки тремя шелковистыми листочками. Но чем она могла помочь?

Инга судорожным движением попыталась присыпать хотя бы один секретик. Тот, что с серебряной фигуркой. Девочка знала: такую фигурку и такое стеклышко уже не сыскать. Но одного взмаха не хватило. Волшебный осколок продолжал предательски поблескивать сквозь земляные комки.

Васян не обратил внимания на отчаянные попытки спрятать хоть что-нибудь. Его не интересовали мелочи. Пока не интересовали. Взглядом он пожирал стеклянный купол, где прятался город, так и не успевший стать подземным. Васян уже слышал, как стекло жалобно хрустит под подошвой его серых, потрескавшихся кроссовок. Васян занес ногу, но остановился. Так было слишком просто. Через минуту весь мир снова затопит липкая скука. Подошва грузно опустилась рядом с городом, чуть не сокрушив тайник с пуговками.

-- Твое? -- хрипло осведомился незваный пришелец.

-- Да, -- тихо ответила Инга. Крикни она в десять раз громче, ее голос не сумел бы пробить мечущуюся в тесных пространствах музыку.

-- Твое? -- повторил Васян, картинно повертев носком кроссовки, словно давил неудачливого таракана.

Инга кивнула. Музыка владела только ушами, поэтому до Васяна дошло, и он заулыбался.

-- Дави, -- распорядился он и снова завертел носком. Будет гораздо интереснее, если девка сама раздавит свою ерунду.

-- Не, -- замотала головой Инга. Перед ее глазами стояли осколки яркой пластмассы. Игрушки, которые никогда не станут прежними, если Инга отступится от них, если предаст.

-- Че? -- удивился Васян. Слов он слышать не мог, однако Ингин жест истолковывался вполне однозначно, даже для сознания Васяна, набитого до невозможности простыми понятиями. Только сейчас в сознании творилось что-то неправильное. Вихрились серые ураганы, дули холодные ветра, сметая теплое ленивое течение жизни, какой она должна быть. И все из-за девки, которая, нет чтобы кивнуть и приступить к исполнению приказа, стояла и хлопала глазами. Не кивнула девка, а нахально зырила по сторонам. Такое положение дел казалось Васяну уж очень неправильным.

По сторонам зырить умел и Васян. Воровато оглядевшись, он не увидел никого, кто бы мог вмешаться в исполнение немудреного плана. После он, засопев и сжав кулаки, двинулся навстречу непокорной девке. В драках Васян первым делом разбивал противнику нос и, когда тот замирал, ошеломленный потоком выплеснувшей крови, отделывал его по-настоящему. Но сейчас серьезной драки не намечалось. А еще была у Васяна мечта. Хорошая такая мечта, простая, как три рубля: дать в зубы. Кулаки аж вспотели от близкого воплощения потаенного желания. Правым кулаком вмазать всегда баще, но сейчас никто не мешал потренировать и левый. А уж, если не получится, тогда можно и правым.

-- Сказано, дави, -- искривился рот Васяна и выплюнул шмоток слюны, размазавшейся по куполу обреченного города.

Инга драться не умела, но и город разрушать не собиралась. Если бы отыскались слова, которые могли остановить неизбежное... Впрочем, если бы слова и нашлись, музыка не пропустила бы их к ушам. Но тут музыка оборвалась.

Васян остановился, нахмурился, вытянул из кармана исцарапанный плейерок и, подцепив обкусанным ногтем треснувшую крышку, перевернул кассету. Палец уверенно вдавил кнопку с треугольником, после трехсекундной паузы музыка снова заметалась в поисках выхода из тесной темницы.

Неожиданная пауза не спасла город. Слова так и не придумались. А Васян не терял времени даром. Пока пальцы крутили кассету, в голове сложился отличный план. Сначала он вломит ей по ушам. Затем по-каратистски вмажет по шее. А уж потом перейдет к зубам. И девка сломает свои ерундовины. Никуда не денется. А если что, то опытные глаза уже приметили ржавую железяку, которой можно круто причесать непонятливую.

Инге хотелось заплакать. Слезы уже стояли у границ видимого и ждали только разрешения, чтобы выплеснуться наружу. Но Инга твердо решила, что сопящий субъект в кроссовках с толстыми подошвами никогда не увидит их, даже если небо вдруг разломится пополам и обвалится на головы всех, кто мог защитить маленький город, но не сделал этого.

И небо вдруг разломилось с оглушительным треском. Васян от неожиданности вжал голову в плечи. А Инга даже не дрогнула, не побоялась. Она не знала, что за кусок сейчас сверзится на ее голову, на все пять секретиков, на города -- стеклянный и настоящий. Ее вполне устраивало, что и Васяна накроют обломки сокрушеннного неба. Волшебно-голубые, как тот, под которым продолжался беспечный полет серебряного космонавта.

Однако первый осколок оказался вовсе не голубым. Он просвистел как короткая зеленая стрела и ужалил Васяна в правый глаз, а затем отскочил и сердитой пчелой унесся в листву ивы. Васян присел, истошно всхлипнул и понесся вверх по оврагу, зажав глаз и вопя на всю округу как сирены ста тысяч пожарных машин.

Инга вскинула голову. Непотревоженное небо клубилось грозовыми тучами и не собиралось осыпаться ни на город, ни на девочку. Сверкнула ветвистая молния, через секунду раскатился гром в тщетной попытке догнать ускользающее сияние электричества. Резко похолодало.

Вопли смолкли. Инга снова осталась одна. Не теряя времени даром, она принялась выкапывать разноцветные сокровища. Она уже знала, что жизнь -- не индийский фильм, в конце которого все танцуют и поют. И даже не сериал. Васян обязательно вернется на засвеченное место. Но судьба подарила Инге шанс. Значит, она просто построит свой город в другом месте. Мир большой, и в нем обязательно отыщется уголок, куда еще не ступала нога с толстой резиновой подошвой.

Глава вторая

Одинокий самолет

Самолет Инга увидела не сразу. Собственно говоря, она думала, что там лежит просто оборванный лист. Не тонкий, как у ивы. И не раскидистый кленовый. Может его принесло с дуба, хотя на дубовый он тоже не походил. И не тополиный, потому что тополь выглядел до ужаса гордым и всем своим видом показывал, что он-то понапрасну не станет разбрасываться листьями. По крайней мере, до сентября.

Инга и не думала возвращаться на опасное место. Но, разложив свои сокровища дома, она увидела, что нет мельницы. А без мельницы новый город не получился бы. Мельница, как самое высокое здание, была главной башней, и телевышкой. Разве бывают города без телевышек?

К счастью, мельница не исчезла. Желтые крылья резко выделялись на фоне бурой глины. Быстро оглядевшись и не заметив никого, Инга в три прыжка подскочила к котловану и, подхватив пластмассовое строение, сунула вновь обретенное богатство в сумочку, а потом перевела дух. Следовало сматываться отсюда как можно скорее. Если Васян заявится опять, никакое чудо не спасет Ингу. Пробираясь к тропинке, уводившей по склону оврага к ивовой рощице, за которой начинались первые кварталы, девочка увидела на холмике разворошенной земли нечто зеленое.

Гербариями Инга не интересовалась. И все же остановилась и наклонилась, чтобы рассмотреть лист, вдруг обернувшийся самолетом.

Необычные вещи в реальной жизни всегда маскируются под самые обыкновенные. Колонны лесных замков выглядят рослыми соснами. Спустившееся на землю облако кажется утренним туманом. Затерявшаяся в траве звезда выглядит как яркий светлячок. Но если приглядеться, то с удивлением замечаешь, что у сосны нет веток, туман окрашен странным золотистым сиянием, а будто бы светлячок так и брызжет голубоватыми и багряными искорками. Вот и самолет, прикинувшийся листом, чуть было не обманул Ингу. Да только не на ту напал.

Легче всего обманывать взрослых. Они всегда смотрят вперед и не обращают внимания на то, что у них под ногами. Взрослые далеко от земли. Они выросли, оторвались от нее, а до неба так и не достали. Кроме летчиков. Инга еще не успела вырасти и поэтому самолету ускользнуть от нее не удалось.

Самолет был не Ингин. Присев, Инга принялась разглядывать миниатюрное совершенство. Даже детсадовец бы понял, что такое великолепие никогда не хранилось в сладких недрах "Киндера".

"Не свое -- не трогай!" -- зашелестело вокруг.

Но как его было не тронуть? Ведь не каждый день под ноги сваливается замечательный, великолепный, потрясающий самолетик. Даром что малехонький, зато почти как настоящий, словно вылетел из экрана телевизора, по которому показывают старые, военные фильмы. Самолет действительно выглядел по-боевому, да и окрашен был в темно-зеленый защитный цвет. Лишь звезд не доставало на хвосте, да на крыльях. Никаких опознавательных знаков игрушка не имела. Разве что от кабины до хвоста изогнулся плавным зигзагом лист ивы. Рисунок получился настолько живой, будто настоящий ивовый лист только что сорвался с дерева и приклеился к воздушной машине. Крылья задорно распростерлись по сторонам, хвост уверенно топорщился к небу, а под стеклянным колпаком виднелась уйма малюсеньких приборчиков. Ничуть не меньше, чем в "Тойоте" Вовкиного отца. Ну, и вы бы смогли не дотронуться ни разочка до такого самолетища?

Инга протянула к сокровищу руку, но тут же отдернула. Сердитый шепот усилился в два раза.

"Не трогай", -- шумели деревья. И голос дуба выделялся суровым басом, береза отчитывала строго, как завуч, тополь презрительно, а ива просила тихо и жалобно. Инга подняла голову и всмотрелась в колышущуюся листву. Говорили ли деревья на самом деле? Инге было выгоднее считать, что нет.

Поэтому Инга прищурилась, сузив границы мира и выкинув из него все до единого деревья с нравоучительными голосами. А потом протянула руку...

И тут на поляну вылетел стремительный пацан. Широкие шорты хлопали по худеньким загорелым ногам с исцарапанными коленками. Белая потрепанная футболка с надписью "Ты прав!" плескалась на ветру, как парус корабля, заканчивающего кругосветное путешествие. Белобрысый вихор задорно указывал в небо, словно искал в синеве потерянную Полярную звезду.

-- Ух ты! -- выдохнул он. -- Твое?

Инга на секунду задумалась, потерла нос пальцем и решилась.

-- Мое, -- твердо сказала она.

-- Ништяк! -- протянул пацан. -- Можно посмотреть?

Инга насторожилась. Дотронуться до самолета хотелось первой. Но суетливый жест выглядел бы поспешным и испуганным. Чего доброго пацан подумает, что Инга боится потерять самолет. Да еще деревья... Но зеленое население поутихло, словно не разговаривало при посторонних.

-- Смотри, -- пожала плечами Инга и отвела взгляд в надежде скрыть растерянность.

Парень тоже присел и пальцем огладил фюзеляж.

-- Давай играть, -- предложил он и тут же извлек из кармана своих безразмерных шорт два самолета. По сравнению с Ингиным они выглядели плоской подделкой. Две платмассовых штамповки. На днище первого значилось "Стратегический бомбардировщик", у второго там же было выдавлено "Ил-18". Инга прежде никогда не видела подобных самолетов, поэтому не знала, бывают ли они на самом деле. Но поиграть можно и такими. В хорошей игре любой самолет выглядит всамделишным.

-- Нужен аэродром, -- воодушевился пацан и уперся взглядом в котлован. -- О! Тут прямо все создано для летного поля.

-- Это я вырыла, -- заулыбалась Инга.

-- Молодец! -- похвалил пацан. -- Осталось только разместить бетонные плиты, а здесь, -- палец чиркнул по непотревоженной земле, -- проложить взлетную полосу.

Васян сразу забылся, стал призрачным, ненастоящим. И было совершенно непонятно: по каким причинам он снова должен заявиться сюда. Надвигалась игра. Интересная, захватывающая. В мире просто так ничего не происходит. Сначала появился самолет, а потом -- Строитель Аэродромов. Строитель по-хозяйски огляделся, метнулся к шиповнику и извлек из шипастых зарослей почти целый кирпидон. С тихим чмоканьем белая плита легла к стенке котлована. Казалось, она всегда лежала здесь.

-- Видала! -- хитро прищурился Строитель.

-- Угу, -- кивнула Инга. -- Только одного нам мало будет.

-- Правильно, -- согласился Строитель. -- А вон в той ложбинке их -- куча! Принесешь?

-- Тяжелые, наверно, -- поостереглась Инга.

-- Да не, -- вихор мотнулся туда-обратно. -- Одни обломки. Дотащишь.

Он ловко подхватил зеленый лайнер и устроил посередине белой плиты. Самолет рвался ввысь, но его не пускали обрыв, незавершенность поля и отсутствие взлетной полосы.

-- А я пока вырою канаву, -- Строитель словно читал ее мысли.

После таких слов ничего не оставалось, как повернуться и отправиться за кирпичами. В ложбинке, действительно, оказалась целая груда обломков, словно здесь рассыпали гигантскую сахарницу. Инга выбрала два самых больших. Пусть не думает, что она слабачка.

Каждый шаг давался с трудом. Кирпичи оттягивали руки и норовили выскользнуть из ослабевших пальцев. Но Инга не думала сдаваться. Если к ней прилетел такой замечательный самолет, она уж выстроит для него достойный аэродром. Однако, и в самом деле было тяжело. Хотелось бросить одну глыбу и подхватить вторую обеими руками, словно коробку. Но нет, сжав зубы, Инга продвигалась к будущему аэродрому. Жгучая струйка пота скользнула по лбу и покатилась по щеке, оставляя соленый след.

-- Принесла, -- выдохнула Инга и бросила свою непомерную ношу возле котлована.

Никто не ответил. Строитель куда-то делся. Но самое главное -- плита опустела. Зеленое сокровище покинуло несостоявшийся аэродром.

Где-то далеко, у самого подъема раздавался треск сучьев. Стремительно ворвавшись в Ингину жизнь, Строитель так же стремительно покидал ее, унося богатую добычу.

Еще чуть-чуть и Инга бессильно опустилась бы на траву. Потом заплакала бы. Но вместо этого, она, словно ракета, неслась за хитроватым воришкой. Руки отталкивали прочь надоедливые сучья, подло бьющие по лицу; ноги слаженно топали по бугоркам и выемкам.

Когда она добралась до подъема, пацан уже подтягивался на крепкой ветке. Хрипло выплескивая воздух из саднящих от напряжения легких, Инга взлетела вверх по склону, но из пацана и в самом деле получился отменный бегун.

Готовые выплеснуться слезы, остались где-то позади. Инга прорывалась сквозь ветер на сверхслезовой скорости, но не успевала. Явно не успевала. А горечь в душе разъедала чувство полета. С Васяном все было просто с самого начала. Тупая разрушительная сила, которой мог противостоять разве что асфальтовый каток. Но тут... Ведь Инга успела поверить в аэродром, в будущий полет, в то, что зеленый самолет прилетел в овраг из-за Инги. Только из-за нее. Почему все оказалось не так?

Пацан летящими прыжками доскакал до угла заброшенной пятиэтажки и скрылся из виду. Когда Инга достигла дома с недобрыми темными стеклами, перед ней развернулся всего лишь пустой двор с пригнувшимися от жары кустами, чьи листья пропитались густой бурой пылью.

Глава третья

Странное происшествие

Инга не могла объяснить, зачем она снова вернулась к котловану. Неудачливым оказалось местечко, порченым. Ни город здесь не получился, ни аэродром. Разумеется, запасного самолета судьба в подарок не приготовила. Тени выросли, накрыв дно оврага целиком. Солнце клонилось к горизонту, едва пробиваясь сквозь полосу кустов, взметнувшихся над склоном.

Положив сумочку на холодный кирпич, сиротливо жавшийся к стенке, Инга присела. От усталости все плыло перед глазами. Даже гордый тополь не казался непоколебимым столбом, а покачивался, словно не очень удачно изображал из себя бывалого моряка.

Поэтому Инга и не заметила, как на пересеченную рытвинами и котлованом прогалину выдвинулась новая тень.

Впрочем, нельзя винить Ингу за невнимательность. Взять взрослых, ни один из них, наверняка, не заметил бы тень, что выбралась из-под шиповника и мелкими шажками продвигалась к Инге. Девочка почувствовала чье-то присутствие, лишь когда один из последних солнечных зайцев метнулся ей в глаз иголкой багряного света.

Инга глянула вниз и увидела крохотную фигурку. Сначала ей почудилось, что к ней прибыл сказочный гном. Но гномы всегда одеты в синее и малиновое, а на Ингином госте был темно-зеленый комбинезон с тремя ослепительно-голубыми полосками, пересекающими грудь. Кроме того, гномы носят лопаты, кирки и маленькие фонарики, но не планшеты. Несмотря на жаркую погоду на пришельце красовались до блеска начищенные сапоги. Голова казалась круглой из-за серого шлема, с чьей пряжки и соскочил сердитый солнечный зайчик. Пряжка продолжала яростно сверкать в лучах уходящего солнца, отбрасывая блики, скачущие по Ингиным сандалиям, по кирпичу и по примятой траве.

Вдруг Инга отчетливо поняла, что сюда явился настоящий хозяин украденного сокровища.

-- Где самолет? -- голос оказался не писклявым, как у гномов, а звонким и задорным.

-- Не знаю, -- замотала головой Инга.

-- Не ври, -- строго оборвал ее незнакомец в зеленом комбинезоне. -- Самолет ты видела.

-- А я и не вру, -- обиделась Инга. -- Самолет я видела, но ни чуточки до него не дотронулась.

-- Не может быть, -- не поверил собеседник.

-- Почему? -- удивилась Инга.

-- Тебе не понравился самолет?

-- Понравился...

-- А-а-а! Вот видишь. У людей есть вреднючая привычка. Когда им что-то нравится, они немедленно хватают это руками. А потом еще и припрятывают, чтобы никто не отнял и не украл. Ты ведь нарыла здесь ямки для секретов?

-- Ну, -- согласилась Инга.

-- Тогда показывай, куда спрятала самолет.

-- Не знаю! -- взмолилась Инга, на которую наползало непонятное чувство вины невесть за что.

-- Ты видела! Видела! -- голос приобрел грозные тона.

-- Видела! -- в тон ответила Инга, решившая напрочь прогнать страх перед сердитым малюткой.

-- А куда его дела?

Инга вздохнула. Разговор описал круг, разорвать который не получалось.

-- Эх ты! -- рассердился маленький незнакомец. -- А я-то за твой город мой самолет... Да ты знаешь, что он чуть не развалился на куски! От такого-то удара!

-- Твой самолет был той самой зеленой мухой! -- радостно воскликнула Инга.

-- Мухой! -- взвился разобиженный собеседник. -- Ты еще и обзываться! Ну смотри, сама виновата!

Инга уже ничего не понимала, а кроха в комбинезоне вытащил из внутреннего кармана миниатюрную рацию, щелкнул тумблером и завопил в зарешеченное отверстие.

-- Прием! Прием!

Инга прикидывала варианты, как незаметно исчезнуть отсюда. Любому ясно, что на испорченном месте ничего хорошего уже не получится. По крайней мере, до следующего лета.

-- Что там у тебя? -- хрипло отозвался динамик.

-- Дежурный волшебник?

-- А чего надо? -- хрип стал весьма недовольным.

-- Каждый месяц я имею право на исполнение желания.

-- Заявка установленного образца заполнена?

-- Срочно! СРОЧНО!!!

-- Ладно, -- вздохнула рация. -- Вылетаю.

Через три секунды возле Ингиной правой сандалии рассыпался ворох фиолетовых искр, выпихнувший на прогалину второго крохотного человечка. Летной формы этот не имел, зато его голову украшал остроконечный колпак, усеянный серебряными звездами.

-- Заместитель командира по магической части ивовой учебной эскадрильи прибыл, -- отрапортовал он.

-- Отлично, -- кивнул тот, кто появился первым. -- Желание такое: пусть ее, -- обличительный палец ткнул в сторону Инги, -- никто никогда не узнает, пока она не вернет похищенное имущество.

-- А что пропало? -- настороженно спросил второй.

-- Да так, -- уклончиво ответил первый. -- Пустячок один... А ты вообще зачем сюда прибыл? -- внезапно рассердился он, -- вопросы идиотские задавать или исполнять желание?

-- Исполняю, -- в руке второго блеснул металлом странный жезл, похожий на изувеченный штопор. С его острого конца сорвался и унесся в небо веер зеленых звезд. В воздухе запахло грозой. Затем хозяин удивительного колпака исчез.

-- То-то же, -- фраза уже относилась к Инге. -- Теперь поймешь, как оно, без самолета и без базы.

На Ингу вдруг накатило чувство непоправимой беды. Словно что-то случилось у нее дома. Что-то такое, про что лучше не знать и все же знать необходимо.

Девочка стремительно вскочила и побежала вверх по склону оврага, куда заползал вечерний сумрак. Когда она добралась до вершины, то, обернувшись, уже не увидела ни котлован, ни белую плиту несостоявшегося летного поля, ни пришельца, оставшегося в полном и исключительном одиночестве.

Глава четвертая

Забвение

Мутный свет, выплескивающийся из окон и распахнутых дверей, казался лишним. Зато фиолетовые шары вдоль широкой дороги обернулись волшебными одуванчиками. Дунь, и разлетятся колючими лучами по темным закоулкам. Когда Инга добежала до своего подъезда, бледно-молочная ночь накрыла город целиком. Улицы стремительно пустели, длинные тени серыми покрывалами протянулись по газонам с поникшей травой. Ветер насвистывал протяжную, чуть грустноватую мелодию. Тысячи шорохов, плесков и шуршаний слились в единый хор, выводя бесконечную арию. Звезды едва проглядывали сквозь туманную дымку, затянувшую небеса.

Барабанной дробью пробежав по ступенькам, Инга чуть не врезалась в дверь своей квартиры. Теперь стоило перевести дух и приготовиться. Так поздно гулять ей не разрешали. Сегодня она перекрыла все допустимые нормы опоздания. Неминуемо предстояла головомойка. Оставалось несколько минут, чтобы заранее выбрать наказание: месяц без мороженого или отмена воскресной прогулки по аттракционам городского парка.

Встав на цыпочки, девочка потянулась к звонку, на ощупь нашаривая скользкую кнопку.

Лучше, наверное, отказаться от прогулки, потому что провести целый месяц без мороженого немыслимо. Такое можно увидеть разве что в старых фильмах, где по грязным бесконечным дорогам бродят мальчишки в кепках и огромных куртках, перепачканных угольной пылью.

Но долго задерживаться у двери не стоило. Каждая дополнительная минута грозила тем, что и прогулка не состоится, и деньги на мороженое не дадут.

Решившись, Инга нажала на кнопку так мощно, что дребезжание звонка разнеслось по всей округе. Будь, что будет. Дверь немедленно открылась, словно мама только и ждала, когда Инга позвонит.

Инга виновато улыбнулась и попробовала прошмыгнуть мимо. Но, странное дело, мама непоколебимо стояла на пороге, надежно загородив проход. Такого, чтобы Ингу распекали на весь подъезд, еще не случалось. На всякий случай Инга втянула голову в плечи. Заслуженные упреки в этой позе переносить чуть легче.

-- Тебе чего, девочка? -- бесстрастно спросила мама.

Инга заулыбалась веселее. Мама, оказывается, не сердилась и даже решила пошутить.

-- Это же я, Инга! -- радостно блеснули ровные зубы. Вы не можете себе представить, каким прекрасным кажется вечер, когда в нем отсутствует головомойка.

-- Какая еще Инга? -- голос мамы стал резче.

-- Я! -- воскликнула Инга, ища возможность, проскочить в квартиру. Девочка чувствовала тепло, струящееся из квартиры, и только теперь поняла, как успела продрогнуть по пути домой. Но мама не сдвинулась ни на миллиметр.

-- Инга, -- задумчиво произнесла мама. -- Ну и что?

Шутка сразу разонравилась Инге. Что сказать еще, она не знала. Оставалось ждать, когда маме надоест прикалываться, и она пропустит Ингу домой, а потом накормит ужином. Инга расскажет, как она испугалась маминых шуток, и выпросит, чтобы мама открыла банку с вишневым компотом. Темно-сладкая жидкость плескалась перед глазами, в густых глубинах ворочались шарики вишен.

Мама продолжала стоять на пороге и изучать Ингу, словно заведенную игрушку, в надежде, что завод не иссяк и вещичка выдаст еще что-нибудь занятное.

Инга решила не сердиться. В конце концов, выговор она заслужила, поэтому, если маме угодно поиграть, пусть поиграет.

-- Что там такое, дорогая? -- послышался папин голос. Из-за маминого плеча блеснули папины очки и знакомая растрепанная шевелюра.

-- К тебе должна была прийти какая-нибудь Инга? -- напряженно спросила мама.

-- Инга, -- хмыкнул папа. -- Редкое имечко. Я про такое только в газетах читал. Вроде актрису так одну звали. Но чтобы эта актриса вздумала ко мне придти... Во-первых, она умерла давным-давно. А во-вторых, я же неоднократно говорил тебе, что ты у меня одна.

Широкая ладонь ласково легла на мамино плечо, но мысленно папа был где-то далеко. Так в зоопарке он наблюдал за уткой мандаринкой, которую они всегда смотрели в самую последнюю очередь. Птичка-красотка, но через пять минут она останется плавать в пруду, а мы с тобой, Инга, отправимся домой, чтобы не опоздать на обед. Только на месте утки мандаринки сейчас стояла сама Инга.

-- Знаешь что, девочка, -- сказала мама усталым голосом. -- Ступай-ка ты домой.

И дверь захлопнулась.

Ошарашенная Инга не шевелилась целую минуту. Так не бывает, чтобы тебя не впускали. Ну пришла не вовремя. Ну опоздала, пусть даже очень сильно. Но ведь нельзя же всерьез не пускать домой. ДОМОЙ! Где ее письменный стол, кровать, игрушки во главе с грустным плюшевым мишкой и куклой Оксаной, где карандаши и альбомы, где пластилин, где телевизор, по которому Инга смотрит диснеевские мультики. Где, наконец, МАМА и ПАПА.

Они же не могут оставить ее в подъезде!!!

В удар по кнопке звонка Инга вложила все чувства. Обиду на жестокую шутку. Страх, что ее не пустят ПО-НАСТОЯЩЕМУ. Ожидание, когда, наконец, можно будет согреть озябшие руки. Месть: вот не откроете, уйду, заищитесь меня потом. Мучительный спазм, который едва сдержал набежавшие на глаза слезы.

Звонок заверещал так, словно по нему не палец давил, а проехался танк. Он трезвонил без умолку, пока не щелкнул замок и не открылась дверь.

Мама не улыбалась. По спине Инги забегали злые муравьи.

Губы мамы дрогнули и разомкнулись.

И тут Инга поняла: мама сейчас скажет нечто такое, что лучше не слышать. Никогда! Слова, которые готовились прозвучать, могли предназначаться любой девочке в мире. Только не Инге. Если эти слова достигнут ее ушей, случится нечто совершенно непоправимое.

И, чтобы не услышать их, Инга развернулась и понеслась вниз по лестнице в белесое марево летней ночи, пропитанное сырым туманом.

Глава пятая

Без определенного...

Ноги сами привели ее сюда. Да, именно в овраг. К рытвине, откуда высовывался белый кирпич. Он и сейчас проглядывал сквозь сумрак, затопивший склоны и дно, поросшие травой. На кирпиче, свесив ноги, одиноко сидела фигурка в комбинезоне, подперев подбородок ладонью левой руки.

-- Принесла самолет? -- холодно осведомился летчик.

-- Нет, -- замотала головой Инга. Она устала, ей очень хотелось присесть, но земля уже напиталась ночной влагой, а на траве выступили холодные капли. Разве что кирпич, но его заняли. А этот вреднющий летчик кирпич не отдаст. Лучше и не просить. Дернуло его вступаться за Ингу. Если б не этот заморыш, сидела бы сейчас Инга дома.

Интересно, что лучше: сидеть дома в глухой печали из-за города, раздавленного собственными ногами по приказу дурака с черными таблетками в ушах, или спасти город с помощью крылатого забияки и поплатиться тем, что тебя уже НИКОГДА не пустят в собственную квартиру?

Сейчас Инге казалось, что город был не таким уж важным делом.

Но ведь что-то заставило зеленого коротышку стремглав броситься на помощь. Не стал бы ведь он гробить свою замечательную машину из-за пустяков. Значит, город жил не только для Инги. Значит, стоило его спасать. Но стоять в сыром овраге и дрожать от холода и горя уж слишком невыносимо.

-- Холодно, -- печально произнес летчик. -- Когда будет распределение, ни за что не пойду в полярные. К звездам и только к звездам.

-- Возьмут тебя к звездам, как же, -- хмыкнула Инга. Ее переполняла неприязнь к микроскопическому существу, которое доставляло проблемы вселенского масштаба.

-- Возьмут, -- убежденно кивнул малютка. -- Полярные маршруты мне не нужны. Значит, звездные пути. Не в подземные же летчики подаваться.

-- Свистишь, -- скривила губы Инга. -- Не бывает подземных летчиков. Под землей кроты норки роют, да канализация проложена.

-- Вот именно, -- сказал круглоголовый малыш. -- Если там есть пути, должен же по ним кто-то летать. Только желающих мало. Кому охота в темнотище всю жизнь провести. Хотя, говорят, привыкают.

Инга представила себя в кромешной тьме, и ее передернуло от ужаса. Впрочем, на постоянку жить в овраге немногим лучше. И если дождаться середины ночи, здесь будет темно как под землей.

-- Прощай, -- сказала Инга существу, лишившему ее дома. -- Я ухожу.

-- Возьми меня с собой, -- сдавленно попросил летчик украденного самолета. -- Мне ведь тоже идти некуда. После того, как ты похитила мою машину.

-- Я?! -- Инга даже задохнулась от возмущения. -- Говорю же, даже пальцем не тронула! Пацан какой-то прибегал, он и забрал. Разве угонишься за таким длинноногим?

После гневной тирады Инге стало теплее. Вот здорово! Наверное, люди так много ругаются зимой, чтобы чуть-чуть согреться. Вот только зачем тогда летом ругаться?

-- Ну вот, -- опечалился кроха в комбинезоне. -- Весь расчет был на то, что совесть твоя все же проснется. Что ты меня с собой заберешь, а как без дома надоест, ты мне самолет и вернешь. Меня же без самолета обратно не примут. Потерявший самолет не в бою, уже никогда не станет летчиком. Так нас учили.

-- Залезай в сумку, -- сказала девочка. -- Там и согреешься.

Она добралась до ближайшего двора и уселась на первую попавшуюся лавочку. В домах призывно горели окна. Только свет в них зажгли не для Инги. Хуже всего, когда тебя нигде не ждут. Огоньки электрических ламп дрожали и расплывались в слезах, все-таки прорвавшихся на волю.

-- Теперь я бомж, -- прошептала Инга.

-- Кто? Кто? -- раздалось из сумки. -- Говори громче. Мне ничего не слышно.

-- Бомж, -- зло повторила девочка. -- Взрослые так сокращают, чтобы время не тратить. А по-настоящему оно значит -- Без Определенного Места Жительства.

-- Ого! -- на поверхность высунулась голова в шлеме. -- Звучит! Мне хуже. Я теперь БОСП!

-- Это как? -- удивилась Инга.

-- Без Определенного Средства Передвижения, -- пояснил летчик. -- Самолет-то прикарманили. Значит, и передвигаться мне не на чем. Хочешь быть моим средством передвижения?

Инга не ответила. Холод одержал победу, пронизав тело противной дрожью. А ведь тепло совсем рядом. За прозрачными стеклами. Как их много. Какие они красивые. И недоступные.

Скрещенные руки растирали предплечья, надеясь разбудить хоть самую маленькую капельку тепла. Ну почему она оставила куртку дома?! Инга немедленно дала самую страшную клятву, что никогда больше не выйдет из дома без куртки. Хоть вам жара в сорок градусов. Затем она дала еще одну клятву. Что, когда вырастет, уедет в теплую страну. И чтобы рядом обязательно море. И город: большой и красивый.

Девочка отвернулась от теплых окон и уставилась на заброшенную пятиэтажку. Раньше ее пугали черные окна. Но теперь в этом потрескавшемся здании Инга чувствовала что-то родное и близкое.

Внезапно все вокруг засеребрилось. В щель между сбившихся в кучу домов выглянула Луна.

-- Взошла! Взошла! -- фигурка в комбинезоне пулей выскочила из сумки, сорвала с себя шлем и в порыве чувств принялась им размахивать. По ее плечам расплескались длинные густые волосы.

В призрачных лунных лучах они казались изумрудными нитями.

-- Ух ты! -- от удивления Инга на несколько секунд забыла про холод. -- Так ты не летчик, а летчица!

-- Точно! -- согласилась красавица с изумрудными волосами. -- А теперь самое время знакомиться. Знакомства на всю жизнь заключаются под первыми лучами восходящей Луны. Перед тобой Райлана -- летчица учебной ивовой эскадрильи.

-- Инга, -- заплетающимся от холода языком сказала девочка. -- Только я -- не летчица. Я в школе учусь. Но сейчас лето.

-- Да ты замерзла совсем, -- озаботилась зеленоволосая летчица.

Инга хотела хмыкнуть и пояснить, по чьей вине она тут умирает от холода. Но ей показалось, что открой она рот, и последняя частичка тепла немедленно воспарит к небесам. А на лавочке останется безжизненное, скрюченное от мороза тело.

-- Мир такой большой, -- сказала Райлана, перестав скакать по лавочке. -- А ты всего лишь маленькая девочка. И я маленькая. Но я -- летчица. Мы похожи в одном -- сейчас нам некуда идти. Но в наших силах хоть что-нибудь исправить. Дай мне всего лишь одну зацепку, и я все переверну.

К одной из стен оставленного людьми строения робко жалась двухподъездная трехэтажка. Возможно, Самолетный Воришка жил именно там. Сидел в теплой квартире. Играл украденным самолетом. И напрочь забыл о девочке, с которой собирался строить аэродром. Инга представила себе ванну, наполненную горячей водой, и ее затрясло еще сильнее. Она уже перестала чувствовать кончики пальцев на руках.

-- Вон в том доме, -- как, оказывается, тяжело отрывать руку от теплого тела, но через "не могу" Инга махнула в сторону трехэтажки. -- Твой самолет. По крайней мере Самолетному Воришке больше негде было укрыться, когда я за ним гналась.

-- Отлично! -- воодушевилась Райлана. -- Проведем маленькое расследование. Нет ничего сверхъестественного, чтобы обзвонить все квартиры и отыскать твоего неправильного знакомого. Ну, и чего мы сидим? Сажай меня скорее в сумку, и вперед! Ингочка! Не засыпай! Дойди хотя бы до подъезда. Там теплее, правда-правда.

Кое-как поднявшись, Инга безвольно побрела навстречу неизвестности.

Глава шестая

Лопухан

В первой квартире жила старушка. Оглядев Ингу, она по-хозяйски сложила руки на груди и устроила небольшой разнос. Если, -- сказала она, -- ты -- тимуровка, то приходить надо раньше. И вообще, от тимуровцев толку мало. То три раза в неделю забегали, мол, не нужна ли помощь. То несколько лет ни слуху, ни духу. Неурожайные года на тимуровцев пошли. А сейчас бы они не помешали. Потому что пакет молока сам собой из магазина не прибежит и на стол не вскочит. Жаль, что магазины сейчас позакрывались, а то Инге бы непременно досталось поручение, выполнив которое, она точно получила бы галочку в звеньевой отчет. Но если она соизволит купить молока завтра...

Инга, которая не поняла и половину слов, быстренько согласилась принести завтра молоко, и дверь за сердитой бабушкой закрылась.

В квартире номер два на звонок никто не отозвался. Инга звонила и длинными трелями, и отрывистыми, но зато по пять раз сразу. Наконец, Инга догадалась постучать, и дверь тут же открылась. Но не та, в которую стучала девочка, а за ее спиной.

-- Нет никого, -- сообщил довольный всезнанием бабушкин голос. -- На даче они. Так что прекрати стучать, а то мне по режиму дня давно спать пора.

-- Спасибо, -- робко сказала Инга и бочком пробралась к лестнице ведущей наверх.

-- Молоко не забудь, -- раздалось ей вслед.

Затем послышался щелчок замкового язычка, знаменующий, что бабушка полноправно может ложиться спать. В подтверждение во внутренностях двери с лязгом два раза провернулась пластина другого замка. И, наконец, чтобы сон был легким и спокойным, со скрежетом на свое место встала невидимая полоса засова.

Поднявшись на второй этаж, Инга позвонила в левую квартиру. Дверь открылась бесшумно и почти сразу. На пороге возник небритый дяденька с печальными, покрасневшими глазами. По его мятой майке плыл древний корабль. Майка была порвана прямо посреди паруса, и в дыру проглядывала волосатая грудь, отчего парусник казался затонувшим и поросшим водорослями.

-- Нет ли сигаретки? -- жалостливым и хриплым голосом осведомился хозяин обездоленного корабля.

Инга испуганно отшатнулась.

-- Нет-нет, -- замахал рукой кораблевладелец. -- Если она последняя, то я не претендую.

Он нагнулся к девочкиному лицу, источая жесткий табачный запах. У Инги не было ни первой, ни последней сигаретки, но слова где-то потерялись. Пришлось несколько раз мотнуть головой и отступить еще на несколько шагов в подъездный полумрак.

-- Что ж так плохо-то? -- вздохнул дяденька, узнав грустную весть.

Инга не знала, что и ответить. Поэтому она молча проследила, как дяденька втягивается в свою квартиру, как закрывается дверь, отсекая еще одну надежду. Ничего не оставалось, как позвонить в другую квартиру. А ведь половину подъезда они уже проверили.

После второго звонка между притолокой и дверью образовалась узкая щель, в которую уставился любопытный глаз. И весьма знакомый вихор, который сейчас хоть и не искал Полярную звезду, но все так же отчаянно торчал вверх. Потом за дверью испуганно ойкнули и попытались ее захлопнуть, но Инга успела пропихнуть в щелку свой исцарапанный сандалет.

-- Сеня, -- раздалось из глубины квартиры, -- сколько тебе раз говорить, чтобы спрашивал, когда открываешь входную дверь.

С вопросом Сеня запоздал и поэтому просто сопел, не зная, что предпринять.

-- Самолет, -- потребовала Инга, чувствуя как Райлана, пробирается по развалинам города к верху сумки.

-- Какой самолет? -- Сеня снова попытался закрыть дверь. Инга поморщилась. Все-таки получить по ноге тяжелой дверью не праздник.

-- Самолет, -- воскликнули девочки в едином порыве.

Сеня настороженно вытянул голову, но никого, кроме Инги, не увидел в темном коридоре, однако, прикинул, что с двумя сразу ему нипочем не справиться.

-- Мама! -- отчаянно завопил он. -- Мама, че-е-о-о она!

Раздались легкие шаги и в прихожей появилась мама, закутанная в блестящий малиновый халат с вышитыми золотыми драконами.

-- Это еще что такое! -- занервничала она. -- Тебе русским языком было сказано -- никаких гостей.

Она вполне могла участвовать в передаче "90-60-90". От телевизионных тетенек ее отличало только лицо, искаженное сердитой гримасой.

-- Я не в гости, -- сообщила Инга. -- Я за самолетом.

-- За каким таким самолетом? -- спросила Сенина мама.

В гостиной, откуда сочился приглушенный оранжевый свет, взревел мотор, раздалась пулеметная очередь, стоны и отчаянный скрежет. После секундного молчания под грустную мелодию чувственный женский голос попросил: "Леонсио! Отомсти за меня! Отомсти..." Музыка сменилась на заунывную. Инга видела, что Сенина мама отдала бы многое, чтобы только взглянуть сейчас на лицо Леонсио, от созерцания которого ее оторвали в самый драматический момент.

-- Он забрал самолет, -- робко сказала Инга, чувствуя, что неминуемый взрыв приближается.

В гостиной снова застрочил пулемет. Здесь, у двери, было совершенно непонятно, жив ли еще Леонсио и, если жив, собирается ли мстить или уже смирился перед неизбежностью судьбы.

-- ЧТО ЭТО ЗА ДЕВОЧКА?!!!

Вопрос пригнул Сеню к полу, словно он десять лет учил уроки в неправильной позе с картинки учебника "Природоведение". Откуда Сене знать, что это за девочка.

-- Он забрал самолет, -- повторила Инга. Сейчас ей очень хотелось закрыть глаза. Сенина мама вот-вот могла оставить в покое непутевого сына и обрушить свою ярость на ни в чем не повинную девочку только потому, что неведомый Леонсио терпел сейчас бедствия и невзгоды без постороннего участия.

В гостиной что-то просвистело. Инга подумала, что оставленный без присмотра Леонсио вполне мог сорваться с крыши небоскреба. Вероятно, мысли Сениной мамы блуждали в этом же направлении.

-- Вот что, -- решилась она, -- Завтра разберетесь.

Сильные руки вытолкнули Ингу на площадку. Дверь многозначительно захлопнулась, снова взяв под защиту самолетного воришку.

В отчаянии Райлана разжала руки и скатилась в глубину сумки. Инга, осторожно придавив сумку к груди, выбралась из подъезда. Делать было нечего, а идти некуда. Наступила ночь и огромный мир закрыл все свои двери. Ингу охватил жуткий ужас. Она и не думала, как это страшно, когда некуда идти.

-- Не грусти, -- раздался звонкий голосок Райланы. -- Мы вместе.

И Инге немного полегчало, хотя страх продолжал давить.

-- Грош цена человеку, если он не сумеет разобраться в незнакомой стране, -- сказала Райлана. -- Мы же почти у себя дома. Тем более, нам отчаиваться нельзя, потому что мы -- летчицы!

Инга хотела заспорить, сказать, что Райлана-то -- летчица вне всякого сомнения, а вот она... Но ни единого слова не прозвучало. Больше всего Инга боялась сидеть вот так на лавочке и чувствовать чужой мир. А для летчика нет чужих миров, летчику бояться не положено. И если Инга -- летчица, значит, и ей бояться не положено. Страх опасливо отодвинулся еще на несколько шагов и стал неуклюже ворошить кусты. Но шорохами Ингу испугать теперь было непросто. Инга сейчас не испугалась бы ни гусениц, ни пауков, ни противной старой жабы, которую она видела, когда папа ее возил к Валерке на дачу.

-- Смотрит, -- недовольно буркнула Райлана и уставилась наверх. Инга вскинула голову вслед за ней.

Через перила балкона свесился Сеня и показывал длиннющий язык. Ноги его весело пританцовывали, отбивая чечетку по бетонному полу. Сеня ликовал, потому что никто не мог отобрать самолет обратно, а девочки чуть не плакали, потому что этот дурак так и не въехал, в какую беду он их втравил.

-- Бе-бе-бе, -- Сеня демонстративно поковырял в носу.

-- Сеня, спать! -- раздался гневный голос "90-60-90".

-- Ннэ-э-э-э, -- воспротивился Сеня, вцепившись в перила с таким гордым видом, словно стоял не на балконе, а на капитанском мостике.

-- Первый час ночи! -- голос "90-60-90" набрал невиданную мощь, так что у Инги зазвенело в ушах, а с лопоухого капитана мигом сдуло браваду.

Инга погрустнела. Уже два часа, как она могла спать, закрывшись теплым одеялом. Или даже двумя, если попросить, чтобы бабушка достала из шкафа второе.

-- Се-е-е-ня! -- пароходным гудком напомнила о себе "90-60-90". На сей раз Сеня не отреагировал. Он оттягивал уши и хлопал ими по голове, а потом снова оттягивал, радуясь своей безнаказанности.

-- Козел, -- сказала Инга, но Сеня не услышал.

-- Какой же он козел? -- встрепенулась Райлана. -- До козла ему дорасти надо. А пока он просто Лопухан. Видишь, уши какие развесистые?

Шелестел ветер в листьях, да раздавались негромкие шлепки Сениных ушей.

-- Постой, -- всплеснула руками Райлана. -- Как она сказала. Первый час ночи? Какое сегодня число?

-- Тридцатое июня, -- тихо сказала Инга, обхватив себя руками. Ей казалось, что так сидеть немного теплее.

-- Было тридцатое, -- сказала Райлана. -- Вчера! А сегодня -- первое. Наступил новый месяц и у меня появилось право на новое желание. Эй! -- она достала рацию и отчаянно нажала кнопку вызова. -- Дежурный волшебник!

Из динамика доносился заливистый храп.

-- Чтоб тебя! -- занервничала Райлана. -- Вернусь, непременно доложу. За сон на посту знаешь что бывает?

Инга не знала, а Райлана объяснить не успела.

-- Чего докладывать-то? -- недовольный дежурный волшебник в нетерпении прохаживался по лавочке. -- Вот манера: доложу, доложу... Никакого участия. Давай, говори желание поскорей, а то холодно тут у вас. Так и простыть недолго.

-- Пусть вон тот, -- Райлана показала на торжествующего Семена, -- так и останется лопоухим.

-- И чего тебя вечно на всякую гадость-то тянет? -- пожал плечами волшебник и исчез.

-- Исполняю, -- растаял магический шепоток в прохладном ночном воздухе.

Сеня еще раз оттянул уши и...

-- СЕНЯ! СПАТЬ! -- голос напоминал неожиданно рухнувшую скалу. Втянув голову, Сеня растворился в темном проеме. Райлана так и не увидела, справился ли волшебник с поручением или нет. А Инга не смотрела на балкон. Инга не видела ничего. Весь мир застилали злые слезы.

-- Эй, Инга! -- изумилась Райлана. -- Что такое? Нам, летчицам, нельзя плакать!

-- А чего ты... -- всхлипнула Инга. -- А чего ты... А чего...

Райлана терпеливо ждала. Инга втянула в себя воздух, сколько смогла, успокоилась и сказала дрожащим голосом:

-- Зачем? Ведь ты же могла просто отменить свое неправильное желание. И я вернулась бы домой.

-- Нет, Ингочка, -- голос Райланы тоже дрогнул в ответ. -- Видишь ли, наша эскадрилья учебная. Вот и волшебник у нас еще не совсем настоящий. Тоже пока учится. Кое-что он уже умеет, только не отменять желания. Поэтому желания, исполненные им, обратной силы не имеют.

Глава седьмая

Далекие звезды

Инга скрючилась знаком вопроса и обиженно дула на застывшие кончики пальцев.

-- Брось злиться, -- скорчила Райлана уморительную рожу. -- Посмотри-ка лучше наверх.

Взгляд Инги оторвался от скомканных сигаретных коробок, скользнул по окнам и поднялся над крышами.

Там мерцали звезды.

-- Когда-нибудь я обязательно полечу к ним, -- пообещала Райлана и громко захлопала себя по бокам.

"Неужели тебе холодно в ТАКОМ комбезе?" -- хотела спросить Инга, но промолчала. Глядя на звезды, глупые вопросы не задают. Звезды растеклись по небу ледяными искорками. От них веяло морозом, как от самой ночи. Чем меньше оставалось в домах светящихся окон, тем ярче становилось мерцание звезд. Кусочкам льда хотелось, чтобы тьма затопила землю целиком. Им не было никакого дела до замерзающей маленькой девчушки. Они красовались, являя свое совершенство на всю Вселенную.

Постепенно Ингой овладело ледяное отчаяние. Не хотелось говорить, не хотелось шевелиться, не хотелось даже думать. Неподвижность дарила иллюзию странного тепла.

-- Эй, Ингочка! -- Райлана стала бешено толкать засыпающую девочку. -- Не уходи!

Губы Инги дернулись, но таинственная сила прочно их склеила. Та же сила неумолимо давила на веки, надвигая их на глаза. Противиться этой силе не было никакой возможности.

-- Спасение в одном! -- летчица ловко вскарабкалась на плечо девочке и теперь орала в правое ухо. -- В одном спасение! Найди мне самую крупную звезду! Немедленно!

Голова Инги мотнулась из стороны в сторону, глаза ухватили невероятно яркую звезду, висящую низко над горизонтом в разрывах крыш. Рука медленно поднялась и ткнула пальцем в ее сторону, а потом мгновенно опрокинулась обратно.

-- Ну ты сказанула! -- усмехнулась Райлана. -- Какая же это звезда?! Это планета. Венера, по-вашему. И о чем она нам говорит?

Инге она ни о чем не говорила. Сквозь слезы в глазах она расплывалась бледной паутинкой.

-- Она говорит, что еще не поздно! -- пояснила Райлана. -- Когда ночь вступит в свои права, Венера просто исчезнет.

Инге было все равно, исчезнет Венера с неба или нет. Ей казалось, закрой глаза, и исчезнет весь мир. Зачем он, огромный и холодный мир, если Инге некуда идти? Если не осталось ничего, кроме скамейки, сиденье которой никак не может нагреться, а наоборот, высасывает из Инги последнее тепло.

-- Инга, не спи! Замерзнешь! -- рассердилась Райлана.

-- Угу, -- пробормотала Инга, не разжимая губ.

-- Звезда, Ингочка! Ты забыла про звезду!

Девочка встрепенулась. Звезду ей надо? Щас, получит. Десять звезд получит, двадцать звезд! Будет знать, как приставать!

Инга грозно замахнулась, чтобы придавить настырную летчицу, но наверху пальцы разжались и лишь пригладили растрепавшиеся вокруг ушей волосы. В конце концов, Райлана даже без самолета могла удрать куда-нибудь в теплое местечко. Много ли тепла надо такой малютке? Но нет ведь, сидит, чтобы Инга не осталась в полном и исключительном одиночестве.

-- Ладно, -- кивнула Инга. -- Сейчас отыщем тебе самую большую звезду.

Странное окоченение исчезло, но исчезло и потустороннее тепло. Правда, и холод тоже немного отодвинулся. Инга замотала головой по сторонам. Честно говоря, из звезд она знала только Полярную, которая указывала всегда на север. Отыскав на небе привычную точку, Инга немного успокоилась. Еще она умела находить несколько созвездий, но никому об этом не говорила, потому что не была уверена, правильно ли она их обозначила. Но звезду искать, это не созвездия по памяти описывать. Звезду -- это щас. Звезду -- это проще некуда. Инга завертела головой по сторонам. Над далекой девятиэтажкой желто-красными переливами сверкала довольно крупная звездочка. Но над обгрызенным тополем на севере поблескивала желтая звезда ничуть не меньше. Инга растерялась. Хотелось показать и на ту, и на другую сразу.

-- Нашла? -- строго спросила Райлана.

Что-то спуталось в голове полусонной Инги. Чтобы не попасть впросак, она ткнула двумя руками в разные стороны.

-- Ага! -- заулыбалась Райлана. -- Та, что справа -- Арктур. А желтая, прямо перед нами -- Капелла. Мы тоже много спорили -- какая из них ярче. Но Мария сказала, что ярче Арктур. А если Мария сказала, уже никто не будет спорить.

-- Кто такая Мария?

-- Командир эскадрильи, -- уважительно отозвалась Райлана.

Почтительное молчание окутало окрестности. Неизвестно, сколько бы оно продолжалось, если бы Райлана не вспомнила про задачу.

-- Эй, Инга! А звезду, звезду-то искать?!!!

Остальные звезды тоже красиво сияли на иссиня-черном небе, но сверхяркими Инга их не считала.

-- Может быть эта? -- наудачу ткнула она в звезду, которую заметила, обернувшись назад.

-- Это Альтаир, -- вздохнула Райлана. -- И он уж всяко не ярче тех звезд, которые ты уже отыскала. Давай ищи. Я бы подсказала, но так не интересно.

Инга даже встала с лавочки и заглянула в просветы домов, подумав, что яркая звезда могла взойти невысоко. Просто Райлана знает, что от Инги ее скрывают пятиэтажки. Недалеко от Капеллы она увидела звезду, истекавшую странным переменчивым изумрудным сиянием.

-- Райлана, погляди, -- сложенные дощечкой пальцы указали на находку.

-- Алголь, звезда стеклянноглазого, -- дрогнувшим голосом отозвалась Райлана. -- Говорят, там находится его небесный замок.

-- Ой, а кто это -- стеклянноглазый? -- поинтересовалась Инга.

-- Летчиц о нем не спрашивай, -- железным тоном сказала Райлана.

-- Ну, Райланочка, -- взмолилась Инга.

-- Сказано, нет, -- рассердилась летчица. -- Давай, я тебе лучше подскажу про яркую звезду.

-- Нет, лучше про стеклянноглазого, -- упрямо твердила девочка.

-- Смотри, -- пожала плечами Райлана и перешла на равнодушный тон. -- Мне-то что, а ты самую яркую звезду заищешься. Так до утра и будешь головой ворочать.

Всеми силами она уходила от неприятной темы, Инге стало ее жаль.

-- Ладно, -- сдалась она. -- Подсказывай.

-- Голову задери, -- голос Райланы заметно повеселел.

Инга запрокинула голову и тут же увидела над собой невероятно яркую, ослепительно-белую звезду.

-- Ух ты! -- вырвалось у нее.

-- Не ухты, а Вега, -- строго поправила Райлана и смешалась с расплывчатым образом неизвестной училки.

Инга огорчилась. Ну ведь все так просто, оказывается... когда покажут.

-- А может это вовсе и не звезда, -- решила не сдаваться она. -- Может это вовсе планета какая-нибудь?

-- О-о-о! -- простонала Райлана. -- Разве тебя не учили, как отличать звезды от планет.

-- Нет, -- удивилась Инга. -- Папа говорил, что звезды изучают в одиннадцатом классе, а мне до него учиться и учиться.

-- Тогда запоминай, -- Райлана вскочила и принялась расхаживать по сиденью. -- Да будет тебе известно, что у большинства небесных светил, называемых звездами, сияние рассеянное, мерцающее, меняющее цвет. Планеты отличаются от них ровным и постоянным светом.

Голос у летчицы был заученный, словно она твердила наизусть параграф из учебника.

Инга присмотрелась к Веге. Звезда словно выстреливала колючие иголочки по сторонам. Девочка немедленно повернулась на запад, чтобы поизучать планету, но та на прежнем месте отсутствовала.

-- Венеру ищешь? -- хитрым голосом спросила Райлана, дождалась кивка Инги и продолжила. -- А нет ее. Венеру, да будет тебе известно, ночью нельзя увидеть. Она всегда следует за солнцем. Уходит вместе с ним и поднимается, сверкая в алой полосе зари. За это ее называют утренней звездой. Хотя, как ни крути, она все равно остается планетой.

2:0 в пользу Райланы. Пристыженная Инга пригнулась. Холод никуда не делся, однако сон как ветром сдуло.

-- Ну и ладно, -- буркнула Инга. -- Теперь я без труда найду твою Вегу в любое время!

-- Не, -- покачала головой Райлана. -- В летчицы тебя не приняли бы. Ты даже не знаешь, что звезды не стоят на месте. Взять хоть Полярную звезду. Всегда указывает на север, но все равно чуть-чуть да кружит, а уж остальные и подавно не будут дожидаться, когда ты изволишь в следующий раз обратить на них внимание. Помнишь, где был Арктур?

Инга обернулась. И в самом деле звезда с желто-красными переливами уже перебежала на полкрыши вправо. 3:0 в пользу Райланы.

-- Кроме того, Вега -- не самая крупная звезда, -- добавила Райлана.

-- Тогда покажи крупнее! -- Инга немедленно передала эстафету поиска звезд.

-- Обязательно, -- пообещала летчица. -- Через полгода. С этого места Сириус виден только зимой. Именно Сириус -- самая яркая звезда. Советую запомнить.

4:0. В Инге уже бурлила ярость. Ярость можно пустить в злые слова, а можно оставить на внутренний разогрев. Инга решила выбрать второй вариант.

-- Сможешь найти звездный ковш Большой Медведицы? -- спросила Райлана после пятиминутного молчания.

-- Еще с детского сада могла, -- обиделась Инга.

-- Тогда взгляни на среднюю в ручке ковша.

-- Ну? -- кивнула Инга.

-- Сколько звезд вокруг нее?

Инга вперила взор в небо. Сначала ей казалось, что возле средней звезды черная пустота. Но вдруг она разглядела маленькую искру. Искорка не исчезла. Она так и осталась звездочкой, почти неразличимой, но настоящей. Однако Инга чувствовала подвох. Райлана спросила: "Сколько звезд?" Вот если бы вопрос звучал: "Видишь звезду рядом?" У Инги аж глаза заболели, так старательно она осматривала небо вокруг звезды в изгибе ручки, но тщетно.

-- Ну, -- не утерпела Райлана. -- Сколько?

На всякий случай Инге хотелось сказать две, но в последнюю секунду по необъяснимым причинам у нее вырвалось: "Одна!"

-- Правильно, -- неожиданно согласилась Райлана. -- Это Алькор. А яркая зовется Мицар. Двойные звезды. Таких на небе немало. Есть и тройные, и четверные.

От догадки внутри у Инги заметно потеплело.

-- Для летчиц зрение у тебя вполне подходящее, -- сказала малютка, поправляя зеленый вихорок, выбившийся из-под шлема. -- Первым делом на медкомиссии кандидаток в учебную эскадрилью просят отыскать Алькор. Не найдешь -- от ворот поворот. Вот так. Я чуть-чуть не пролетела с этой загадкой. Тебе легче, ты теперь про Алькор знаешь. Тебя так просто не поймать.

-- Расскажи мне про летчиц, -- попросила Инга.

-- А не уснешь? -- встревожилась Райлана.

-- А разве можно?! -- удивилась Инга.

-- Я уснула на вводной лекции, -- призналась Райлана. -- Поэтому расскажу лишь то, что помню.

-- Хоть что-нибудь, -- взмолилась Инга. -- До встречи с тобой я и не подозревала, что бывают такие крохотные самолеты, на которых летает кто-то живой.

-- Не просто кто-то, -- наставительно заметила Райлана. -- А летчицы. Наша летная школа готовит три выпуска: подземных, звездных и полярных.

-- А как попасть в вашу школу?

-- Трудно сказать. Любой, в чьем сердце живет мечта полета, выходит на край дороги, чтобы пройти испытание. Испытание отделяет настоящих кандидатов от тех, кто просто хотел поиграться. Во время испытания ты видишь звезды со стороны. Скажу -- удивительное это зрелище, когда звезды встают между тобой и миром. Тогда ты и определяешь свое к ним отношение.

-- А зачем?

-- Как это зачем?! Почувствуешь, что звезды тебе чужие, по окончании учебы уходишь под землю, чтобы не видеть их никогда. Если звездное небо запечатлелось в душе фотографией, твой путь -- в полярные летчицы. Они видят над головой одни и те же звезды. Совсем другое дело, если ты ощутишь в звездах нечто большее, чем можно увидеть. Тогда ты летишь прямо к ним. Здесь, на земле все просто. Вот мы, а вот небо, а вот восемьдесят восемь созвездий на нем. Но как только ты прорвалась к звездам, то обнаруживаешь, что созвездия -- не карта с номерками. Звезды перебегают с места на место, выстраиваются в новые, необычные фигуры. Одни исчезают, другие появляются, третьи летят тебе навстречу и оборачиваются шарами пылающего газа немыслимых размеров. В какой-то момент ты сама почувствуешь себя звездой. На следующем шаге ты ей станешь. Но, если не захочешь, можешь просто вернуться на землю. Я бы нипочем не вернулась. Моя мечта -- звезды. Ты даже не представляешь, что я почувствовала, когда самолет украли. Если меня вышибут из школы, звезды так и останутся наверху, и мне до них никогда не дотянуться.

Глава восьмая

Прибытие Зумки

Утро застало двух порядком замерзших летчиц все на той же лавочке. Больше всего Инга сейчас мечтала о чашке горячего кофе. О чем мечтала Райлана, так и осталось неизвестным. Маленькая летчица сидела, прижав ноги к груди и опустив голову на колени. Ветер ласково играл изумрудными локонами.

В воздухе что-то треснуло, словно разорвался лист бумаги, и на лавочке стало одной летчицей больше. В том, что прибыла именно летчица, сомнений не возникало. И комбинезон был в полном порядке, и шлем сидел на месте, и громаднющие глаза смотрели не как у обычных людей, а пытливо и наблюдательно. Впрочем, ТАКИЕ глаза и не должны смотреть, как у людей, даром, что их хозяйка -- летчица. Но в том-то и дело, что летчица эта вовсе не походила на человека, в отличие от Райланы. Ее лицо вытягивалось вперед, наподобие беличьей мордочки, и было покрыто пушистой алой шерсткой. Стандартный шлем не вмещал длинных ушей с кисточками на концах, поэтому в нем проделали аккуратные прорези. А еще на лавочке стоял самолет. Точь в точь как тот, что был похищен Самолетным Воришкой.

-- Эй, Райлана! -- завопила новенькая. -- Где ты пропадала всю ночь, а? Возвращаться не собираешься? Через пять минут построение, а ты нисколечки не готова!

-- Слушай! -- вскочила со своего места Райлана. -- У тебя еще осталось право на желание этого месяца?

-- Уже нет, -- замотала головой алая красавица. -- Своим желанием я вытребовала себе право никогда не расставаться с косметичкой.

И она извлекла из под планшета увесистую косметичку из темно-бордовой замши, усыпанную разноцветными бисерными узорами.

-- Жаль, -- хмуро произнесла Райлана, не обратив никакого внимания на подругино сокровище.

-- Почему жаль? -- удивилась новенькая. -- А ты разве успела истратить свое право? Сегодня же еще только первое! А на что потратила? И где, в конце концов твой самолет?

-- Слишком много вопросов, -- пробормотала Райлана и сделала попытку отступить, но уперлась в продрогший бок Инги. -- Самолет. Дорого бы я дала, чтобы узнать, где мой самолет.

-- По-те-ря-ла?! -- изумилась алая летчица.

-- Украли, -- расстроено призналась Райлана.

-- Как это возможно -- украсть самолет?!

-- Ага, это для нас самолет -- громадина! А вон такие, -- Райлана кивнула в сторону Инги, отчаянно пытающуюся согреться в первых солнечных лучах, -- спокойно засунут его в карман.

Алая летчица нахмурилась, решительным шагом проследовала к Инге и жестко вцепилась в средний палец левой руки:

-- Немедленно отдавай самолет!

Инга не отвечала. Она замерзла до такой степени, что уже не реагировала ни на что сверхъестественное.

-- Да это не она, -- махнула рукой Райлана. -- Это Лопухан.

Новенькая посмотрела на Ингу, потом на Райлану, потом снова на Ингу, а затем уставилась на балкон второго этажа.

Там и стоял Лопухан, обхвативший лицо руками. Увидев, что его заметили, он смущенно отпустил руки, открыв безобразно оттопыренные, огромные уши.

На всякий случай Инга немедленно поставила самолет на ладонь и прикрыла его сложенными шалашиком пальцами.

-- Не бойся! -- прошептала Райлана подруге, ойкнувшей от такой стремительности. -- Она не ворует самолеты.

Лопухан исчез. Инга тут же поставила самолет на место, чтобы странная летчица, покрытая алой шерстью, не беспокоилась. Но радость оказалась преждевременной: хлопнула дверь и лопоухий мальчишка выбежал во двор. На сей раз Инга просто осторожно прикрыла самолет сумочкой.

-- Чего тебе? -- неласково буркнула Инга. Тот, по чьей вине она потеряла дом, не вызывал симпатии и в нормальном обличии. А огромные уши делали его уродцем, от которого хотелось смотаться как можно скорее. Впрочем, для Инги и целого мира не хватило бы, чтобы спрятаться. Оставалось сидеть на лавочке и смотреть на чудище, уныло плетущееся к ней.

Сеня молча добрался до скамейки и выразительно подергал уши. Алая летчица презрительно хмыкнула. Это смешок донельзя расстроил Лопухана. Он со свистом втянул воздух носом и разревелся.

-- По-моему тут становится слишком сыро, -- сказала алая летчица. -- Райлана, залезай в самолет, и возвращаемся в эскадрилью.

-- Нет, -- испугалась Райлана. -- Меня вышвырнут из школы, если узнают про потерянный самолет.

-- Не вижу смысла оставаться здесь дальше, -- пожала плечами ее подруга. -- Кто теперь может вернуть твою машину?

-- Он, -- острый палец Райланы ткнул в сторону Лопухана.

-- Да ну, -- удивилась алая и пристально оглядела длинноухого.

-- Я не могу, -- залопотал Лопухан. -- Я его уже поменял. Я не люблю держать у себя вещи, про которые надо плохо помнить.

-- Что-то я его не пойму, -- оттопырила губу алая.

-- Чего ж тут не понять, -- Инга с ненавистью посмотрела на растрепанного мальчишку. -- Он говорит, что все ворованные вещи он немедленно меняет на что-то другое. Тогда он может считать себя честным и добрым.

-- Отдайте мне мои уши! -- заныл Лопухан. -- Мама сказала, чтобы я убирался с глаз долой, пока снова не стану нормальным.

-- Ага! -- обрадовалась Инга. -- Тебе сейчас тоже некуда идти?

-- Некуда, -- уныло кивнул Лопухан.

-- У тебя есть только один выход, -- хмуро сказала алая летчица. -- Если вернешь нам самолет, мы позаботимся о том, чтобы твои уши вновь приняли нормальный размер.

Инга хотела сказать, что вряд ли это возможно, потому что волшебники учебной эскадрильи не умеют отменять собственные желания, но вовремя удержала язык за зубами. Пусть она не вернется домой, пусть этот противный Лопухан останется жить на улице, зато Райлана прилетит в эскадрилью на собственном самолете.

-- Я не знаю, кому его отдал, -- ныл Лопухан. -- Он не с нашего двора.

-- Найдем, -- беспечно махнула лапкой алая летчица. -- Ты только скажи, как он выглядит. На самолете я облечу весь город.

-- Я не помню, -- голос Лопухана пропитался сыростью. Казалось, слезы ручьями брызнут из испуганных глаз. -- Нормальный пацан, как все

-- Го-оспо-оди, -- протянула подруга Райланы. -- Ну во что он был одет?

-- Ну... джинсы голубые, -- нерешительно высказался Лопухан. -- Ну... футболка черная.

-- А волосы у него какие? -- продолжила допрос алая.

-- Вроде черные, -- сказал Лопухан, потом подумал и добавил. -- Не, вроде, не черные.

-- О-о-о! Несчастье ты наше! -- летчица схватилась руками за голову. -- Ну а глаза?

-- Во! -- просиял Лопухан. -- Точняк! Я таких глаз больше ни у одного пацана не встречал. Знаете, будто он для смеха вставил себе в зенки бутылочные осколки. Темные такие, как от шампани...

-- Ага, -- невесело сказала алая. -- Дело плохо. Этого неизвестного искать нам не придется.

-- Неужели это ОН? -- ахнула Райлана и зажала руками рот.

-- Вне всякого сомнения, -- кивнула ее подруга. -- Такие глаза существуют в единственном экземпляре.

-- Стеклянноглазый, -- прошептала Райлана, а Инге показалось, что слово вместе с маленькой летчицей прошептали все деревья и дома, все скамейки и заборчики, все облака бегущие по небу. Весь мир.

-- Ну что, Райлана, -- алая мягко положила лапу на плечо подруге. -- Летчицей быть тебе не судьба. Я не знаю никого, кто мог бы выцепить вещичку, которую стеклянноглазый выменял в свое пользование.

-- А ухи мои? Ухи?! -- взмолился Лопухан.

-- Утихни, -- рыкнула на него алая и тот испуганно смолк.

Райлана сгорбилась и медленно побрела к самолету.

-- Постойте, -- сказала Инга. -- Вы не можете просто взять и улететь. А как же мы? Неужели нам жить на улице?

-- Ты мне нравишься, -- внезапно сказала алая. -- Обещаю, тебе не придется жить на улице. Но для начала мы должны побывать в эскадрилье. У Райланы серьезные проблемы. Серьезней, чем ты можешь себе представить. А после я обязательно вернусь с летчицей, еще не успевшей использовать свое месячное право на желание. Тогда ты спокойно отправишься домой.

Но Инга не верила. Последняя надежда вот-вот растворится в прохладном воздухе летнего утра. И тогда всю жизнь одинокая девочка станет скитаться по дворам. Она кинула косой взгляд на Лопухана. Не дай бог, это чудище потащится за Ингой. Обернувшись к самолету, Инга убедилась, что обе летчицы уже сидели в кабине, а прозрачный колпак, дрогнув, медленно стал закрываться.

-- Не улетайте, -- крикнула Инга. -- Если я пообещаю вернуть самолет, то вы останетесь?

Прозрачный колпак замер на полпути.

-- Ты хочешь САМА поговорить со стеклянноглазым? -- алая летчица недоверчиво улыбнулась.

В эту минуту Инга поняла, что никто не придет и не решит ее проблемы. В эту минуту Инга была готова к любым подвигам. И еще оставалась Райлана, чья мечта могла оборваться в этот летний солнечный день.

-- Я поговорю с ним, -- сказала она.

-- Ты знаешь слова, которые надо сказать?

-- А кто знает? Если ты, то скажи мне!

Алая летчица смутилась.

-- Откуда мне знать? -- сердито произнесла она. -- Летчицы, говорившие со стеклянноглазым, бесследно исчезают. Слова знают лишь оракулы из числа подземных летчиков, побывавших в Лабиринте Вечной Ночи.

-- Где найти оракулов?

Пальчик летчицы показал на основание скамейки.

-- Под землей, -- глухо пояснила алая.

-- Отлично! -- быстро сказала Инга, чтобы не передумать. -- Как мне пробраться под землю?

-- Известен лишь один путь, -- с нажимом произнесла алая. -- Люк, в который уводят скобы сиреневого света.

-- Что за люк такой? -- удивилась Инга.

Пушистая голова завертелась по сторонам.

-- Вон посмотри, -- палец указал направо.

Возле газона красовался темная крышка с выдавленными квадратиками и круглой дыркой по самому центру.

-- Он уводит вниз. Это и дураку понятно, -- продолжила объяснение алая и внушительно посмотрела на Лопухана. -- Так? -- тот суматошно закивал. -- Если же в его стенах ступеньки-скобы, озаренные сиреневым светом, значит он не просто уводит вниз, а добирается до маршрутов, по которым летают подземные летчики. Ты готова рискнуть и попробовать отыскать подземных летчиков? Кроме них нам никто не укажет путь к оракулам.

Инга сглотнула накопившуюся во рту слюну и кивнула.

-- Похвально, -- летчица, похоже, удивилась. -- Эй, девочка, -- и она жестом попросила Ингу нагнуться.

Вместе с Ингой к летчице потянулся и Лопухан.

-- Ниче себе! -- возмутилась алая. -- А тебя кто просил нагибаться?

-- Я тоже хочу знать, о чем вы шепчетесь, -- привычно заныл он.

-- Мы тут о своем, о женском. Иди пока, погуляй, -- сказала, как отрезала летчица.

Лопухан обиженно отошел.

-- А ты храбрая, -- взволнованно прошептала летчица. -- Давай знакомиться.

-- Но сейчас же нет Луны! -- удивилась Инга.

-- С хорошим человеком приятно знакомиться в любое время. Можешь звать меня -- Зумки! -- и алая протянула навстречу Инге свою растопыренную пятерню.

-- А меня -- Инга! -- девочка осторожно коснулась пушистой руки мизинцем. Шерсть оказалась мягкой-мягкой.

-- Ну, -- Зумки по-хозяйски сунула руки в широченные карманы комбеза, голос ее набрал прежнюю мощь. -- Сразу и приступим, -- она посмотрела в сторону люка. -- А крышечка-то тяжеленная. Сможешь ее поднять в одиночку?

-- Попробуем, -- качнула головой Инга и вскочила с лавочки, намереваясь двинуться к люку.

Но не успела.

-- Не надо туда лезть, -- подал голос Лопухан, смущенно скребущий голову. -- Я знаю, где сиреневые ступеньки. Есть тут один подвал...

Глава девятая

Начало подземного путешествия

Под крышкой люка, действительно, оказались ступеньки -- железные скобы. От них исходило мерцающее, темно-синее сияние, как от лампы, которой греют нос при всяких простудах.

-- То, что надо! -- обрадовалась Райлана.

Зумки критически посмотрела вниз, словно выискивала возможность отвертеться от опасного приключения.

-- Здесь мы не пройдем, -- наконец, выдала она. -- Не наш размерчик.

Лицо Райланы погрустнело.

-- Выгонят, -- вздохнула она. -- Теперь точно выгонят.

-- Может быть, я одна? -- робко предложила Инга. Ей донельзя не хотелось лезть в холодную темнотищу, но видеть Райлану в расстроенной просто не было сил.

-- Тебе бесполезно, -- хмыкнула Зумки. -- Даже, если ты отыщешь хотя бы одного подземного летчика, он просто не станет с тобой разговаривать.

-- Зумки права, -- всхлипнула Райлана. -- Ты большая. Большие уже не видят летчиков.

-- Но тебя то я вижу! -- рассердилась Инга. -- И Зумки вижу. Почему же я не увижу остальных летчиков?

-- И правда! -- лицо Райланы озарилось новой надеждой. -- Может быть попробовать?

-- Бесполезно, -- отрезала Зумки, продолжая вглядываться в темную дыру. -- Все равно у нее нет самолета.

Разговор зашел в тупик. Девочки поочередно вздыхали. Лопухан застыл скульптурой пионера-тимуровца.

Первой надоело даром терять время Зумки. Ловким движением она отцепила косметичку и опрокинула ее над пожелтевшим газетным листом. Щелкнул замок, и черные буковки мигом оказались засыпанными разноцветными богатствами. Чего там только не было. И тоненькие ракушки румян самого высшего качества, и крохотный бутылек, наполненный лаком для ногтей с перламутровыми блестками, и стеклянная груша одеколона с резиновым шаром пульверизатора, и золотистая трубочка помады, и темно-синяя полупрозрачная расческа, и ультрасовременная плойка, и набор духов и дезодорантов, и зеркальце, мгновенно стрельнувшее солнечным зайчиком на стену соседнего дома. Главным сокровищем оказался блестящий трехэтажный сундучок с тенями всевозможного цвета. У Инги аж шея вытянулась навстречу выпадающим одна за другой вещичкам. А косметичка еще не опустела даже наполовину.

Вот только Райлану это великолепие нисколечки не взволновало

-- Зумки! -- уперла она в бока сжатые кулаками руки. -- Но ведь самолет есть у тебя!

-- У меня нет разрешения на пересечение границ владений подземных летчиков, -- бесстрастно отпарировала пушистая красавица, не отрываясь от ювелирной работы по выщипыванию из бровей лишних волосков.

-- Значит, мне теперь пропадать? -- надежда рассыпалась потухшими угольками, серым порошком пепла, черными крупинками золы.

-- Зумки, -- попросила Инга, -- давай слетаем, а? Ведь Райлана потеряла самолет из-за меня.

Обладательница алой шерстки не вдохновилась.

-- А кто ее просил впрягаться? -- нахмурилась она и уронила тончайшую губку в плоскую коробочку, откуда немедленно взвилось туманное облако пудры. -- Самовольный вылет на территорию подземных летчиков -- это не шутка. За такое из нашей эскадрильи в шею гонят.

-- Но ведь ты "ведущая", -- нашлась Инга.

-- И что? -- насторожилась пушистая летчица, с помощью малюсенькой щеточки увеличивая объем ресниц раза в три.

-- Мне говорили, что ни один "ведущий" не опустится на аэродром, если "ведомый" не может произвести посадку.

-- Болтают, -- отмахнулась Зумки и раскрыла сундучок. Ее взгляд, плавно перетекающий из одного отделения в другое, выражал все сложности проблемы выбора.

-- А почему ты бросилась на поиски Райланы? Не потому ли, что именно она -- твоя ведомая. Ведь так?

-- Хорошо, -- неожиданно согласилась Зумки. -- Но только, если ты полетишь вместе с нами.

-- Но как я залезу в твой самолет? -- удивилась Инга.

-- Проще простого, -- пожала плечами Зумки. -- Я делаю падение вниз, Райлана прыгает за мной, ты за ней... Ап, и вы в самолете. У меня ведь там есть второе местечко. Полными вас не назовешь, почему бы не взять. Может, и тебя захватить? -- обернулась алая летчица к Лопухану.

Тот суматошно замахал руками. Голова завращалась туда-сюда в бешеном темпе, словно Зумки предложила ему нанести визит к зубному врачу.

-- Если не полетишь с нами, твои уши навсегда останутся большими. Ты согласен? -- пальчик Зумки покинул отверстие пузырька с духами и легонько коснулся ушных раковин, а потом сбоку погладил шею.

Лопухан не ответил. Только вжался в угол еще сильнее.

-- Тогда нас трое, -- подвела итог хозяйка самолета, опрыскивая дезодорантом кабину. -- Кто будет прыгать первым: ты или Райлана?

Инга боязливо заглянула в люк. Ступеньки сияли неоновыми скобами. Внизу что-то неприятно журчало. Из глубин поднимался душный пар, будто там прятался готовый вскипеть вулканчик.

-- Как я окажусь в самолете? -- прошептала Инга.

-- Никто не знает, -- с нажимом ответила Зумки. -- Никто тебе не объяснит. Это одна из вещей, которая работает, если ты в нее веришь. Полностью и беспрекословно.

-- Я не верю, -- прошептала Инга еще тише.

-- Тогда вылет отменяется, -- Зумки хлопнула по приборной панели. -- Райлана, залезай, и возвращаемся на аэродром. По дороге набросай прошение об отчислении из летной школы. Лучше это сделать так, чтобы не потерять лица. Возможно, тебе будет позволено опылять поля химикатами. Работенка еще та, но летчицей называть ты себя можешь, ни капельки не привирая.

-- Я хочу к звездам, -- вздохнула Райлана.

-- Становись птицей, -- пожала плечами Зумки, оконтурив брови темной тушью, -- не жди, что я стану тебя утешать. Мне и так влетит за внеплановый полет, поэтому приведу-ка я себя в порядок.

По щечкам Райланы протянулись две мокрые почти неприметные полоски. Зумки не смотрела на них, она любовалась своим отражением, уяснив, что стать еще привлекательнее не получится. По крайней мере, на сегодня. Зато на Райлану смотрела Инга.

-- Зумки, -- дрожащим голоском попросила она. -- Не надо прошение об отставке, я согласна.

-- Тогда за тобой прыжок. Ты первая? Или после Райланы? Эй, Райланка, девочка и так беспрестанно совершает подвиги из-за твоего пропавшего самолета. Ты можешь хотя бы прыгнуть первой?

Райлана шмыгнула носом и кивнула.

-- Отлично, -- косметичка щелкнула замком и исчезла в щели между креслом и корпусом самолета. -- Начинаем, -- пальчики Зумки потянулись к стеклянному куполу кабины.

-- Подожди, -- взмолилась Инга. -- Этот прыжок... Ты уверена, что не будет никакой ошибки.

-- Ошибаются только глупые детишки, -- процедила Зумки. -- Начитаются сказок и норовят сигануть в любой колодец. И не посмотрят, светятся его ступеньки или нет. Впрочем иногда злые светляки разыгрываю коварную шутку. Облепят ступеньки и ждут, кто купится на их трюк.

-- А здесь не светляки? -- жалобно спросила Инга, надеясь, что придет кто-то и заберет Ингу из этой непонятной компании.

-- Ни в коем разе, -- ребро алошерстной ладошки со звоном стукнуло о панель. -- То сияние неверное. То погаснет, то вновь замерцает. И ступеньки становятся пузырящимися, бугорчатыми от массы светляков, вцепившихся в металл и друг в друга. Здесь же я не чую ни одного светляка. Им повезло! Светляки на моей родине считаются изысканным деликатесом.

Инга еще раз глянула в глубину. Она боялась. Однажды, когда она стояла в бассейне и глядела на колышущуюся воду с трехметровой вышки, она испытывала такой же всепоглощающий страх. Однако, в бассейне было светло, и сквозь толщу воды проглядывало дно, выложенное разноцветными плиточками. Здесь же взору девочки представала только темнота. Далеко внизу свет ступенек уже не различался, и от этого Ингу продирал неземной холод.

-- Эй, Лопухан, -- обратилась Зумки к безмолвному дополнению девичьей компании. -- Тебе предоставляется последний шанс.

Лопухан замотал головой еще отчаяннее и вжался в угол. Казалось даже, что стена подвала прогнулась под его напором.

-- А ты -- не летчик, -- скривила губы Зумки. -- Ингочка, не тяни время. Иначе ты просто не догонишь мой самолет, и твой подвиг так и не свершится.

Стеклянный купол с легким щелчком лег на свое место. Самолет задрожал. Завертелся винт и превратился в блестящий почти невидимый диск. Заметались по бетонным шероховатостям обрывки полуистлевших газет. Крутанулись шасси и понесли самолет к черному провалу. Инга раскрыла рот, но сказать ничего не успела. Самолет опрокинулся за кромку. Вслед за ним, обхватив голову руками, в дыру шагнула Райлана.

Инге очень хотелось взглянуть на вжавшегося в угол Лопухана. Она не верила в то, что окажется в кабине сразу после прыжка. Но она не хотела верить тому, что так не бывает. И еще она верила, что если она хоть разочек взглянет на Лопухана, то останется с ним. И тогда оставалось только попрощаться с улетевшей сказкой. Отступить так просто. Инга непременно отступила бы, если бы ей было куда возвращаться.

Но сейчас ее ждали только внизу, в маленьком самолете, который уносился в темноту все дальше. И чтобы не тянуть время, Инга подскочила к краю и, поджав ноги к животу, прыгнула вниз.

Ничего не произошло.

Оглушительное падение с ветром, взметнувшим волосы вверх. Вверх уносились и синие полоски -- ступеньки, словно указатели пройденного пути. Не было самолета. Не было ни Зумки, ни второго места, ни Райланы. Только темная пустота и призрачные спирали света, какой бывает, если долго глядеть на лампу, а потом закрыть глаза. Беда в том, что глаза у Инги широко раскрылись от ужаса. Скоро ее встретит грязная вода с илистым дном, где копошатся страшные чудища из ночных кошмаров. Падение становилось все более стремительным. Ветер уже бешено свистел и старался вырвать волосы с корнями. Внутри Инги прокатились судороги. Казалось, что живот приклеился к спине, а сердце остановилось. Не в силах чувствовать полнейшую беспомощность и невозможность хоть что-нибудь изменить, Инга прикрыла глаза и постаралась представить американские горки в парке отдыха.

И сразу она врезалась во что-то мягкое.

В нос бросился тягучий аромат Зумкиного дезодоранта.

-- Ногу убери, -- прошипел сдавленный голосок Райланы. -- Да не эту. И перестань щипаться. Да, место второго пилота не предназначено для совместного использования.

-- Ваше счастье, что Лопухан отказался, -- зазвенел смешок Зумки. -- Посмотреть бы, как вы копошитесь там втроем.

От удивления Инга открыла глаза. Наполовину она сидела на Райлане, безуспешно пытавшейся освободиться, наполовину застряла в щели между креслом и фюзеляжем. На ногу безжалостно давил холодный металл чего-то массивного и неприветливого. Над головой непоколебимо реял стеклянный колпак, по которому ходили вывернутые отражения зеленых экранов панели управления.

Падение резко оборвалось и перешло в плавное скольжение. Двигатель на секунду смолк, но потом счастливо взревел снова.

-- Не лихачь, Зумки, -- попросила Райлана, кое-как высунувшая голову из-за спины Инги.

-- Кто бы говорил, -- прорычала в ответ алая летчица и крепче сжала штурвал.

Мигнули и загорелись на кончиках крыльев габаритные огни -- красный и зеленый.

По курсу подземного маршрута начался отсчет первых пройденных километров.

Глава десятая

Аэродром Призрачной Радуги

Сначала Инга молча глядела сквозь стекло. Ее поразило, что местность вокруг оказалась обитаемой. В переплетениях скал то и дело проглядывали разноцветные огни. Приблизившись, они оборачивались то тусклой лампой, освещавшей вход в приземистый склад, то кровавой каплей, горящей на шпиле странного небоскреба с потухшими, кое-где разбитыми окнами, то скоплением домишек в расселине, то острой иглой прожектора, освещавшего с крыши старинной колоннады уходящие во мрак серебряные нити железнодорожных путей.

-- Там живут гномики?! -- возликовала Инга. Зумки хмыкнула, а Райлана проронила разочарованное: "Если бы..."

-- А кто? -- не унималась Инга.

-- Откуда ты знаешь про гномов? -- спросила Зумки, не оборачиваясь.

-- Сказки про них читала, -- ответила Инга. Она уже начинала чувствовать себя своей в компании летчиц учебной эскадрильи.

-- А кто еще живет под землей в ваших сказках?

-- Кто еще, -- Инга призадумалась. Находясь в почти что сказочном самолете, не так-то просто вспоминать тех, кто мог жить под землей. Даже описанных в самых интересных сказках.

-- Ну, Ингочка, не молчи, -- заворочалась Райлана. -- Мне тоже интересно.

-- Кроме гномов... -- протянула Инга, если бы мозги и в самом деле могли скрипеть, то Зумки с Райланой уже давно бы позатыкали уши. -- По-моему, я читала про подземных эльфов. И еще, вроде бы, про целое королевство. Там один мальчик спас черную курицу, оказавшуюся подземным жителем. Они на картинках были такие смешные. Камзолы с отворотами, кружевные банты, где бы вы думали? На шеях! А женщины ходили в вот такенных бальных платьях.

Показать руками не удалось, потому что рука слева уткнулась в заверещавшую от негодования Райлану, а правая больно стукнулась об обшивку фюзеляжа.

-- Продолжай, Ингочка, продолжай, -- кивнула Зумки, напряженно смотря вперед. Где-то далеко впереди маячило нечто, похожее на скопление светлячков. Язык у Инги примерз к небу из-за жуткой догадки: не коварные ли светляки вынюхали присутствие летчиц и решили разделаться с теми, кто не клюнул на их приманку. Однако, ни Зумки, ни Райлана ничуть не испугались призрачных огоньков. Или просто не показывали виду.

-- Да я и не помню всего, -- призналась Инга. -- Только уж точно уверена, что в той сказке самолеты не летали.

-- А когда она писалась, та сказка? -- вкрадчиво поинтересовалась Зумки.

-- Вот бы знать, -- Инга никогда не забивала голову бесполезными вещами.

-- Мне кажется, что давным-давно, -- проворчала Райлана. Она извивалась ужом и старалась завоевать себе еще хотя бы капельку пространства.

-- Именно, -- сказала Зумки, чуть разворачивая самолет. -- Тогда о полетах и не мечтали. Неудивительно, что в той сказке ни слова о самолетах. Но подземное королевство до сих пор живет в темных глубинах. Теперь их владения разрослись настолько, что требуется немалое количество летчиков для перевозок людей и грузов. Треть выпускников нашей школы отправится работать под землю. Разве Райлана тебе об этом еще не говорила?

Теперь скопление огней оказалось прямо по курсу.

Инге до ужаса не хотелось выглядеть ничего не смыслящей дурочкой, но оставаться в неизвестности она больше не могла.

-- Зумки! Что там за огни?

-- Аэродром, -- бесстрастно ответила Зумки. -- Надо поговорить с теми, кто разбирается в здешних порядках. Бесполезно искать оракула вслепую. Нам нужен тот, кто укажет верный маршрут. Лучше диспетчера здесь никого не сыскать.

Огоньки вырастали на глазах. Внезапно они взметнулись ввысь и замерцали таинственной разноцветной дугой. Выше всех светила мутно-ртутная, едва различимая во тьме полоса. За ней сверкала во всей красе изогнутая лента расплавленного серебра. Чуть ниже примостилась извилина, блестящая золотом, как фольга от шоколадки. Замыкало подземную радугу бронзовое сияние. И лишь присмотревшись, Инга поняла, что границей радуге служила еще одна полоса, сотканная из фиолетовых блесток.

-- Это радуга, да? -- закричала Инга на всю кабину. Аж самолет дрогнул. Райлана начала пальчиками протирать едва не оглохшие уши.

-- Радуга, -- согласилась Зумки. -- Это место так и называется -- аэродром Призрачной Радуги.

-- А почему призрачной?

-- Сама поймешь, -- голос Зумки стал напряженным. -- А сейчас посиди тише. Я думаю, что потерю двух самолетов ивовая эскадрилья не переживет.

Почему призрачная, Инга догадалась весьма скоро. Как только самолет приблизился к таинственным полосам, те тут же рассыпались обычными огнями. Если, конечно, считать огни под землей обычным делом.

-- Радуга, Радуга, -- непрестанно повторяла Зумки. -- Борт 936, ивовая учебная эскадрилья, просит посадки. Прием.

-- Борт 936, -- отозвался динамик металлическим дребезжанием. -- Полоса 6-Б. После посадки жду объяснений насчет внепланового вылета. Конец связи.

В динамике засвистело, словно на подземном стадионе подземный судья назначил несправедливый пенальти в подземные ворота, и тысячи подземных гномов в едином порыве выражали свое неодобрение. Зумки щелкнула тумблером, и в кабине наступила благодатная тишина.

-- Час от часу не легче, -- проворчала она. -- Ну, девочки, что будем врать насчет оракула.

-- Ой, не знаю! -- воскликнула притихшая было Райлана.

-- Ты не поверишь, но я тоже, -- мрачно добавила Зумки. Одна рука лежала на штурвале, зато вторая уже расстегнула спрятанную косметичку и вытянула оттуда трубочку помады. Перед диспетчером Зумки собиралась предстать во всей красе. И во всей вселенной не было дела важнее.

-- А можно я поговорю с диспетчером? -- робко предложила Инга и тут же смутилась.

-- Валяй, -- разрешила Зумки. -- Можешь нести все, что придет в голову. Если дело зайдет в тупик, я тебя прикрою. Ты даже не представляешь, что можно выдумать, когда оправдываешься по поводу отсутствия на лекциях.

Самолет тряхнуло. Шасси коснулись земли. Радостно дрожа, машина алой летчицы неслась по полосе. Огни парами вспыхивали по бокам и оставались позади. Справа бледным серебристым сиянием разрывала мрак коробка аэропорта.

-- Вылезай, -- сердито пихнула Ингу в спину Райлана. -- Всю ногу отсидела. Чтоб я еще кого пустила после себя прыгать.

Купол кабины плавно поднялся и откинулся назад. Зумки выпрыгнула первой. За ней Инга. Потом уже спустилась Райлана, бессвязно ворча и беспрерывно растирая ноги. После прогретой кабины прохлада подземелья показалась заполярным морозом. Обхватив руками плечи, Инга осматривала самолеты, вышки, локаторы аэродрома Призрачной Радуги. Из залитого серебристым светом окна грибообразной башни девочкам махал рукой темный силуэт.

-- Главный диспетчер, -- поежилась Зумки, вспрыгивая на движущуюся дорожку. -- Сейчас нам такой разнос устроят. Ингочка, ты уж не подведи, а?

Дорожка привезла девочек к блестящей никелем двери лифтовой шахты. Кабина, обитая красным бархатом, легко вознесла трех путешественниц на верхний этаж. Первое, что увидела Инга, были глаза, затянутые пасмурной пеленой.

Диспетчер усталым взглядом смотрел на тройку маленьких девочек.

-- Курсант летной школы Зумки! Ивовая учебная эскадрилья! -- бодро отрапортовала Зумки.

-- Курсант летной школы Райлана! Ивовая учебная эскадрилья! -- не осталась в стороне Райлана.

Инга промолчала. В летчицы ее никто не принимал, а положено ли находиться в подземном аэропорту обычной школьнице, она не знала.

-- А это кто? -- глаза диспетчера отливали сталью. Вокруг глаз расположились суровые морщины. Инга чувствовала себя крайне неуютно.

-- Она с нами, -- хором ответили летчицы.

-- Так-так, -- пальцы диспетчера забарабанили по отполированной столешнице, в которой отражались сигнальные огни. Зумки и Райлана разом перевели взгляд за окно и уставились на медленно вращающиеся тарелки локаторов. Инга почувствовала правым боком толчок от Зумки. Тут же в левый вонзился локоток Райланы. Пора начинать.

-- Это из-за меня, -- сказала Инга жалобным голоском и уставилась под стол, где виднелись носки начищенных до блеска ботинок диспетчера. -- Дело в том, что каждое первое сентября в ознаменование начала учебного года у нас в школе... не только у нас, конечно... в общем, во всех школах... ну и в нашей тоже...

-- Так что происходит первого сентября в вашей школе? -- нетерпеливо прервал ее диспетчер.

-- Урок мира! -- выпалила Инга и замолкла, будто бы прозвучавшие два слова все объясняли.

Зумки и Райлана так не считали, поэтому бока Инги вновь ощутили дружеское подбадривание.

-- Раньше мы приглашали ветеранов, -- сказала Инга, пресекая очередной вопрос диспетчера. -- Но в прошлом учебном году учительница нам дала задание подумать, кого еще из интересных людей мы можем пригласить на урок мира. И когда я услышала от девочек про подземный лабиринт, то решила, что лично я обязательно приглашу оракула. Вот!

На этот раз тычки в бока отражали безоговорочное восхищение девочек речью Инги. Только на диспетчера она произвела весьма странное впечатление.

-- О-о-о! -- простонал он. -- В то время, когда пять рейсов выходят из графика, когда на седьмой полосе чуть не столкнулись три большегруза, когда два самых опытных летчика покинули наши ряды, подавшись в отщепенцы... Почему именно в мою смену?!!!

Инга боязливо вжала голову в плечи. Райлана и Зумки дружно сделали шаг назад. Инга осталась на месте. Только смотрела она сейчас не на диспетчера, а на большие круги, расчерченные паутиной зеленой сетки. От центра до границы круга пролегла вращающаяся полоса. Иногда на ней вспыхивали яркие точки.

-- Это не ко мне, -- голос диспетчера тоже стал усталым. -- Ничем не могу помочь вам, девочки. Ничем. Дело в том, что существование оракулов считается недоказанным. Нет никаких научно обоснованных сведений как о том, что происходит в Лабиринте Вечной Ночи, так и о летчиках, сумевших оттуда вернуться. В том числе, и в качестве оракулов.

-- Но откуда тогда все про них знают!? -- гневно воскликнула Райлана.

-- Легенды, -- вздохнул диспетчер. -- Легенды, в которые приятно верить. И находятся ведь! И верят! Но только те, кто запускают дела, кто бросают обязанности, кто переступают через слово "Надо!" и рвутся в треклятый лабиринт. Все остальные нигде и никогда не видели оракулов. А те, кто отправляются в лабиринт, вряд ли что вам скажут. Они уже не здесь, они там, порвавшие с реалиями подземного мира и летящие по комнатам, пусть и призрачным, лабиринта, откуда нет выхода.

Внезапно Инге захотелось сделать хоть что-то доброе для этого уставшего человека. Она подошла к столу, обхватила ладонями жаркое запястье опавшей руки и снизу вверх заглянула в глаза.

-- Извините, -- сказала она тихо-тихо. -- Но мне кажется, вы сами когда-то очень и очень хотели пройти лабиринт. А потом отказались. Не знаю почему, но отказались.

-- Вот именно, что не знаешь, -- голос диспетчера уже не звучал трагично, но усталость никуда не делась. -- Конечно, я мечтал... А кто не мечтал? Кто не хотел забраться в темные комнаты, где еще никто и никогда не бывал! Кто не надеялся обнаружить там множество таинственных и удивительных вещей, загадочных надписей, невиданных существ с пушистым обличьем и доброй душой! Кто не желал быть первым, пронзившим лабиринт до конца и вернувшимся обратно. Я ведь тоже рвался туда, но... Но выяснилось, что есть куча людей, которая ждет от меня выполнения кучи конкретных дел... И самое печальное, что годы идут, а куча не уменьшается. Напротив, с каждым годом она растет и растет. А потом понимаешь, что никуда не деться от этой кучи. Никуда! Потому что это и есть жизнь!

-- Но находятся ведь летчики, которые бросают все дела и уходят...

-- Находятся! -- проскрежетал зубами диспетчер. -- Бросают и уходят! А я не могу! Поэтому для меня они не летчики, а отщепенцы. Ищите их, кружащих у ворот лабиринта. Если кто и может помочь вам с розысками оракула, то только они. А я не верю в эти россказни.

-- Знаете что, -- сказала Инга. -- Если бы я в один странный миг не сумела поверить, то разбилась бы, а не стояла теперь перед вами. Не знаю, как я сумела сказать себе "Верю!", но вот сумела же... А знаете, во что я еще верю? Что в один день все ваши дела закончатся, и вы сумеете улететь! Сумеете, я верю! Только дождитесь того дня. Пожалуйста!

Инга чувствовала себя крайне неловко, будто бы остановила на улице ужасно занятого дяденьку и начала знакомить его со своими куклами. Внезапно она забыла про кукол. Сквозь серую пелену диспетчерских глаз проявились на миг отблески далеких звезд. Инге вдруг подумалось, что из диспетчера получится потрясающий звездный летчик. Только говорить вслух было бессмысленно. Диспетчер сам должен почувствовать в себе летчика. И сам взлететь.

Инга осторожно отступила назад к Райлане и Зумки.

-- Идите, девочки, -- тихо проговорил диспетчер. -- Можете заправиться у нас. Я распоряжусь, чтобы вам выдали из стратегических запасов. Вам положено.

-- Классс! -- зашептала Зумки в ухо Инги. -- Пойдем, пока он не передумал!

Райлана уже прыжками неслась на летное поле. Жизнь продолжалась. Но Инга не спешила. Она в последний раз посмотрела на диспетчера. Тот склонился над столом и будто бы забыл про девочек. Из динамиков слышались голоса летчиков, требующих посадки, и отвечающих им диспетчеров. Зеленая полоса скользила по темному кругу, затянутому паутиной. Для диспетчера жизнь тоже не стояла на месте. Обычная жизнь, заполненная делами и обязанностями, которые невозможно взять и бросить, потому что кто-то должен отвечать летчикам, летящим во мраке. Но Инга помнила и про звездные отблески. И она подумала, что на самом деле жизнь -- это и есть звездные отблески в глазах. Потому что все остальное называется как-то иначе. "Надо будет посмотреть в зеркале, когда вернусь, есть ли у меня такие?" -- решила Инга и побежала вслед за Зумки.

Глава одиннадцатая

У ворот лабиринта

-- Вот он, -- прошептала Зумки.

Впереди высилась каменная арка, за которой была лишь чернота.

Темные ущелья остались позади. Горные коридоры сливались в одну дорогу. Вперед, к черной дыре. Но Зумки не спешила.

-- Вступивший на тот путь не имеет права отказываться от маршрута, -- пояснила алая летчица. -- Поэтому нам стоит лишь дождаться первого, кто направится к тем дверям. Тогда мы спрашиваем насчет оракула и благополучно отваливаем назад к солнечному свету. А то я уже заскучала без солнца.

Она повернула голову назад. Инга кивнула, показывая, что не возражает. Черная дыра пугала ее.

-- Эй, Зумки, -- рассердилась Райлана. -- Кончай зря переводить бензин. Вон там справа я вижу отличную площадочку.

-- Для ведомой ты слишком разговорчива, -- огрызнулась Зумки, но направила самолет к сумрачному каменному плато. Оттуда вход в Лабиринт виднелся как на ладони. Ни один подземный летчик, решившийся на прорыв, не ускользнул бы от трех пар внимательных глаз. Колеса мягко коснулись плиты, и самолет, чуть подпрыгивая, понесся по земле, неуклонно замедляя скорость.

Откинулся стеклянный колпак. Воздух, проникший в кабину, оказался до невозможности душным и влажным, словно машина остановилась возле вулкана, готового вот-вот пробудиться. Серебряные облака под потолком сотрясала странная дрожь, отчего протянувшиеся по земле тени подрагивали в удивительном танце под безмолвную призрачную музыку.

Словно скрипнула дверь. Опрокинулись на плато и понеслись, дробно стуча, сотни невидимых каменных шаров. Снова скрип, и снова. Открывались огромные двери невидимых кладовых, таящих неизвестности. Что-то просвистело высоко-высоко, почти под облаками. В душе нарастала тревога. Инга подумала, а что же ждет летчиков за входом, если уже перед ним становится настолько страшно.

Рядом ворочалась Райлана.

-- Эй, Инга, -- прошипела она. -- Ты мне всю ногу отсидела. Давай вылазь.

Инга спрыгнула вниз. Сандалии спружинили. Над головой пронеслись удивительные звуки. Похоже было, что в небесах на незнакомом языке пел хор мелодичных мужских голосов.

-- Что это? -- язык едва ворочался от странностей, пронизывающих серебристый сумрак.

-- Отголоски небесных хоралов, -- пояснила Зумки. -- Когда-то они залетели под землю, да так и не сумели вырваться. А успокоиться тоже не могут. Вот и звучат под сводами. Что в них, никому не ведомо. То ли напутствие рискнувшим сменить маршрут, то ли предостережение.

Подул ветер. Сначала он был сухим и жарким, но постепенно усиливался и становился все холоднее.

-- Странно, -- пожала плечами Зумки. -- Не должно быть никакого ветра.

-- А помнишь нам говорили про Очиститель? -- хмыкнула Райлана. -- И еще советовали не забыть про него, когда будем сдавать зачет. И когда окажемся под землей.

Отголоски становились все тревожнее. Они слышались то сбоку, то издали, то над самой головой. Справа из темной расселины раздалось тяжелое дыхание. Воздух заметно посвежел.

-- Очиститель, -- нахмурилась Зумки. -- Почему же я ничего о нем не помню?

-- Неудивительно, ведь тогда в магазин привезли новую косметику, -- язвительно усмехнулась Райлана. -- Я думаю, что тебя просто не было на лекции.

-- Я тебе уже говорила, -- строго сказала Зумки, -- что ты чересчур разговорчива для ведомой. Тем более для ведомой без самолета.

Райлана поперхнулась.

-- Так то лучше, -- кивнула Зумки. -- А теперь сама расскажи об Очистителе, раз ты у нас такая грамотная.

-- Я не забиваю голову подобными пустяками, -- отмахнулась Райлана. -- Мне это вовсе и не нужно. Я ведь никогда не собиралась становиться подземной летчицей.

-- Ну хоть что-то ты помнишь?

-- Да так, общие сведения. Как обычно... -- и Райлана, приняв официальную позу, принялась заучено выговаривать. -- При Очистителе порывы ветра достигают одиннадцати, а в некоторых случаях и двенадцати баллов... Я как услышала про баллы, так мне сразу представился выпускной бал. Вот уж тогда никто не запретит надеть платье. Оно будет белым. Тут оборочки, здесь кружева. Дашь мне свою алую помаду...

Ветер неожиданно утих. Слышалось только шорохи, будто невидимые шарики продолжали кататься по каменистому пространству плато.

-- Подожди, -- ахнула Зумки. -- Ты хоть поняла, что сейчас сказала?

-- Значит, не дашь, -- подвела итоги Райлана. -- Да плевать. Думаешь, не найду у кого попросить? И получше твоей помада найдется.

-- Слушай внимательно, -- голосок Зумки принял замогильный оттенок. -- Переведи баллы по таблице скорости ветра.

-- Сто километров в час или даже более, -- наморщилась Райлана. -- На нормальном языке это...

-- Жестокий шторм или ураган, -- закончила за нее Зумки. -- Инга, быстрей залезай в самолет, и мы немедленно...

Инга не успела и шагу шагнуть, как ветер, обрадованный тем, что его узнали, вернулся. Сокрушительный силы порыв сбил девочку с ног, Инга еле-еле успела вцепиться за извилистую трещину. Она прижала голову к неприветливому камню, а когда осмелилась взглянуть вверх, то ее взору предстал зеленый самолет. Его сорвало с площадки и теперь, немилосердно кружа, уносило все дальше и дальше. Маленькие фонарики на крыльях выписывали светящиеся восьмерки. Затем они слились в одну мерцающую искорку, мечущуюся в темноте. Потом погасла и искорка.

Глава двенадцатая

Подземный летчик

До этого момента Инга думала, что хуже быть уже не может. Действительно, сидеть холодной ночью на скамейке, когда кажется, что даже звезды дрожат от мороза, несладко. Но вокруг оставался самый обычный мир, наполненный деревьями, домами и светом уличных фонарей. Пусть даже в этом большом мире никто ее не ждал. А рядом сидела лишь крохотная вреднючая девчонка, втравившая Ингу в неприятную историю с волшебством.

Сейчас все было иначе.

Инга находилась в непонятном месте без всякой надежды, что придет хотя бы незнакомая тетенька или даже милиционер, чтобы задать вопрос: "А почему ты, девочка, в такое время сидишь на улице? Неужели ты не знаешь, что в твоем возрасте так поздно гулять не положено?" И тогда Инга рассказала бы странную историю, как ее перестала узнавать собственная мама.

Здесь же историю рассказывать некому. Не водятся в таких местах незнакомые добрые тетеньки. И милиционеры не водятся. Зато где-то совсем рядом зияет невидимая дыра, уводящая в Лабиринт Вечной Ночи, откуда нет возврата.

Тишина и Темнота. Вечная ночь и вечное безмолвие. И некуда идти. Неподалеку к сводам огромного грота уносится отвесная скала. А если пойти вперед, то каждый очередной шажок может оказаться шагом в пустоту. Может и хорошо, что совсем ничего не видно. В такие места прилетают только на самолетах. И только на самолетах их покидают.

И никого не интересуют маленькие девочки, оказавшиеся здесь по ошибке, по чистой случайности. Некому пожаловаться. Инга скрипнула зубами. По щекам катились злые слезы. Они срывались с подбородка и глухо шлепались на камень или беззвучно улетали в трещину, от края которой пальцы отрывать уж очень не хотелось.

Первым делом следовало постараться прекратить бояться.

"Грош цена человеку, если он не сумеет разобраться в незнакомой стране", -- вспомнила Инга слова Райланы.

Пусть слезы продолжали катиться, все равно в кромешной тьме их никому не разглядеть. Зато Инга не завывает от страха, как пожарная сирена. Хотя, быть может, пожарная сирена здесь бы и не помешала. Но те, кто прибыли бы на помощь, не должны увидеть никаких мокрых следов на лице.

Далеко-далеко сверкнул маленький огонек. Инга даже мигнуть побоялась. Вдруг исчезнет. Из-за слез огонек то становился расплывающейся паутинками звездой, то вновь подмигивал теплой искоркой. Девочка хлюпнула носом в последний раз и поспешно вытерла лицо. Искорка никуда не делась. Она медленно перемещалась вправо и разгоралась все ярче. Сомнений быть не могло. Зумки с Райланой вырвались из плена Очистителя и решили за ней вернуться.

Однако, когда самолет приблизился настолько, что Инга смогла разглядеть его контуры, а тишину разорвало стрекотание двигателя, девочку постигло жестокое разочарование. Подлетавшая машина оказалась не стремительным учебным самолетом ивовой эскадрильи. Глазам Инги предстал большегруз, похожий на те, что она в изобилии видела на подземном аэродроме.

"Значит, он летит не за мной, -- печально подумала Инга, а только что родившиеся слезинки вот-вот готовились выскочить из уголков глаз. -- Просто кто-то из подземных летчиков решил сменить маршрут".

Эх, если бы здесь была Зумки со своим самолетом! Тогда бы они немедленно связались бы с летчиком, и тот разъяснил бы им про исчезнувший самолет Райланы все-все-все. Но без рации до незнакомца не докричаться. На всякий случай Инга вскочила и замахала руками, но тут же остановилась. Кто мог разглядеть ее в кромешной тьме? Тем более, не стал бы обращать внимание на спрятанную во мраке девочку тот, кто готовился пройти через ворота Лабиринта Вечной Ночи. Грудь Инги жгла тоскливая обида на то, что все в мире происходит не вовремя.

Но самолет не свернул к черной дыре, начавшей угадываться в серебряном свете нарождающегося облака. Он летел прямо на Ингу. Оставалось отбежать к скале и дождаться, когда замрут пропеллеры на крыльях. Свет прожекторов залил каменистое плато целиком. В корпусе самолета открылся овал дверцы, до земли скользнула стальная лесенка, сверкающая отблесками электричества. По лестнице затопали ноги, обутые в черные сапоги почти до колен. Летчик был одет в серые брюки и темно-синюю, почти черную кожаную куртку. На голове у него красовался сдвинутый на затылок шлем. Темные глаза смотрели с сероватого лица вполне приветливо. Под пышными усами виднелась не менее приветливая улыбка.

-- Вот так сюрприз, -- голос был мощный, с таким только в опере выступать. У Инги даже в ушах зазвенело. Поэтому она смутилась и ничего не ответила.

-- Неожиданности бывают двух видов, -- подмигнул летчик. -- Но ты -- из разряда приятных.

Инга кивнула.

-- Тоже меняешь маршрут? Тогда где твой самолет?

-- Нет, -- вздохнула девочка. -- Лабиринт мне не нужен. Мне нужен тот, кто собирается туда.

-- Он перед тобой, девочка, -- летчик горделиво подпер бока кулаками. -- Ты хочешь со мной? Но ты пришла слишком рано. Я еще только примеряюсь к смене маршрута. И мой новый самолет пока не готов.

-- Мне только спросить, -- с надеждой взглянула на него Инга.

-- Тогда представься, -- сказал пилот. -- Итак, маленькая летчица, твое имя...

-- Инга.

-- Представлюсь и сам, -- хмыкнул пилот. -- А то ведь предстоит вопрос. Не выношу безадресных вопросов. Ну, Инга, ты слышала когда-нибудь об имени Порфирий?

-- Никогда, -- честно ответила девочка.

-- Ничего удивительного, -- сказал пилот. -- Так уже давно никого не называют. Но если мне удастся прорваться сквозь Лабиринт Вечной Ночи, мое имя расцветет и снова станет популярным. Задавай свой вопрос.

-- Как мне найти оракула?

-- Легко, -- улыбнулся пилот. -- Я как раз знаком с одним. Отвезти?

Девочка заозиралась. Райлана и Зумки запаздывали. Что, если они вот-вот вернутся, а Инга улетит? И потом, можно ли доверять человеку, если он похож на летчика? Правда, у этого летчика есть и самолет, но все же...

-- Ну что, надумала? -- голос пилота был теплым, и Инга решилась.

-- Хорошо, -- кивнула она. -- Если только ненадолго.

-- А надолго и не получится, -- сказал пилот. -- У меня времени в обрез. Груз срочного назначения. Я едва выкроил полчаса, чтобы пролететь рядом с воротами Лабиринта. Люблю, знаешь ли, примериться, прочувствовать заранее тот великий миг, когда мой самолет войдет в первую комнату. Только представь, для меня изменится весь мир. Раньше это были смутные гроты и серебристое сумеречное сияние под каменными сводами. А там меня встретят гигантские комнаты почти бесконечного замка. По крайней мере, так говорят... Да, если ты не передумала, давай загружаться. Времени у меня и правда мало.

С этими словами пилот протянул Инге руку. Девочка протянула свою навстречу. Пальцы летчика оказались сухими и крепкими. И девочка почему-то почувствовала себя увереннее.

Глава тринадцатая

В кабине большегруза

Весело тарахтел двигатель. Луч прожектора впивался в скалы. В кабине было сумеречно и тепло, будто бы девочка угодила в дальнобойный рейс. Сережку Щукина отец брал в такой. Он и рассказывал про ночную дорогу, про деревья, выхваченные светом фар, про то, как из-за горизонта выплывают огни большого города и медленно приближаются. Здесь все было точно так же, только вместо фонарей большого города вспыхивали призрачным зеленоватым сиянием скопления гнилушек. Сияние приборов тоже было зеленым, но веселым, ничуть не похожим на холодный блеск обманных огней за окном.

Больше всего Инге понравился маленький красный самолетик, чуть покачивающийся над ярко-зеленой линией.

-- Что это?

-- Креномер, он же -- искусственный горизонт, -- пояснил Порфирий. -- Горизонт опасно терять даже асам высшего пилотажа.

-- Почему?

-- Долго ли ты проходишь, если не будешь знать, где верх, а где низ?

-- Пройду, -- пожала плечами Инга. -- Чего тут такого сложного?

-- А как ты определяешь верх и низ, -- хитро прищурился летчик.

Инга задумалась. А в самом деле: как? И дураку понятно, что солнце сверху, а земля внизу, под ногами. Но почему низ -- это низ? Когда папа держал Ингу за щиколотки и раскачивал, то над головой был пол. Но он ведь все равно оставался внизу.

-- Каждый человек проводит свою линию горизонта, -- пояснил летчик. -- Все, что выше ее, считается верхом, а что остается под ней -- низом.

-- Ага, тогда небо наверху, земля внизу, а горизонт -- линия, где они могут встретиться.

-- Не могут, -- пояснил летчик. -- Горизонт недостижим. Чем выше взлетаешь, тем дальше он отодвигается. Ходящим по земле легче, у них близкие горизонты. Но тот, кто хотя бы один раз видел облака под собой, уже не может жить в пределах близкого горизонта. Его горизонты простираются в места, которые те, кто ходят по земле, не могут и вообразить. Беда в том, что даже далекие горизонты иногда застилает туман. Или они могут быть скрыты мглой, как сейчас. И тогда "верх" и "низ" ничего не значат. Ведь они существуют только относительно горизонта. Но я смотрю на прибор, -- палец ласково щелкнул по толстому стеклу, за которым в беззвездной ночи летел отважный красный самолет, -- и все сразу встает на свои места. Незаменимая вещичка. Особенно она мне пригодится в Лабиринте.

-- А правда, что из лабиринта никто не возвращался? -- поежилась Инга. Места, откуда не возвращаются, всегда казались ей зловещими.

-- В лабиринте есть два особых пути. Первый -- Прямой, он ведет к выходу. Открывается тем, кто прошел лабиринт от начала и до конца. Но никому неведомо, куда именно они выходят. Второй проложен в обратном направлении, ко входу. Но это секретный путь. Его знают только оракулы. Даже неверно сказать "знают". Они просто чувствуют, где правильный поворот. Поэтому иногда и вылазят из Лабиринта, но неизменно возвращаются обратно.

-- Кто такие "оракулы"? -- спросила девочка.

-- А как ты сама думаешь? -- хитро прищурился летчик. -- Оракулы, они ведь разные. Есть южный оракул, есть седьмой оракул, а есть оракул забытой мечты.

-- А мы к которому летим? -- увернулась от вопроса Инга.

-- Тот, кто нам нужен, зовется Ора-Ку-у-ул.

-- Как это?

-- Учи английский, девочка, -- пояснил Порфирий. -- Моим наставником был суровый английский лорд. И если мне удавалось завернуть знаменитую мертвую петлю, он неизменно подходил ко мне и похлопывал по плечу со словами: "Cool, Sir Por-Firy, Cool!" Что в переводе на наш язык означает: "Несмотря на всю твою тупость, Порфирьич, сегодня ты меня порядком удивил!"

-- Я думала, что оракулы просто орут.

-- Ты, наверное, вспомнила про ораторов? -- сморщил нос Порфирий. -- Оракулы не орут, а вещают, причем вещают наикр-р-рутейшим образом.

Инга пожала плечами. С ораторами она никогда не сталкивалась, разве что в прошлом году видела на улице противного дядьку с мегафоном. Как он орал! Как орал! Уши чуть не сворачивались в трубочку, а зависть продирала аж целый месяц. И долго еще смутные сны пронизывали грозный гул и металлический блеск округлых стенок.

-- А еще они побывали в Светлой Комнате, -- пояснил летчик.

Голос его пропитался непонятным воодушевлением, словно он вспоминал сошествие бога с небес, каким его рисуют в церквях. Инга видела такую картинку на свадьбе брата. Над головами молодоженов держали золоченые короны. Что-то непонятно пел дядька в длинном плаще с красивым поясом. Дядьку все почтительно звали "батюшка". Инга непременно заскучала бы, если на круглом потолке не углядела бы картину с бородатым старцем, спускавшимся по лестнице из облаков. "Сошествие господа нашего, бога великого и вседержавного", -- пояснила сухонькая старушка, непрестанно стуча себя пальцами то по лбу, то по плечам. А в голосе ее сквозило такое же почтение и преклонение перед чем-то огромным и непонятным.

-- А в светлой комнате есть лестница из облаков? -- спросила девочка.

-- Узнаем, -- подмигнул летчик. -- Я непременно доберусь до той комнатенки. Есть только одна маленькая проблемочка.

-- Что именно? -- испугалась Инга, словно она тоже должна была лететь длинными, окутанными мглой коридорами.

-- Комната меняет летчика. Взять хоть нашего оракула. Большая его часть куда-то испарилась, а на замену влезло что-то древнее, громадное и англоязычное. Поэтому к нему не прибавилась частичка "Оракул Лунного Света" или "Оракул стенного шкафа, что за дальним коридором", а просто заместилась. Теперь он не кто-нибудь, а ОраCOOL. А речь у него стала не разбери-поймешь. Впрочем, чего рассказывать, сама услышишь.

-- Ты тоже хочешь измениться? -- поинтересовалась Инга

-- Нет, -- покачал головой Порфирий. -- Меня больше интересует сама комната. Только представь: вечная тьма, бессчетное множество огромных залов и коридорчиков, пропитанных вековечным мраком. Но где-то за дальним поворотом прячется комната, в которой горит свет. Стоящая вещичка, на которую я обязательно взгляну, прежде чем пойти дальше.

Инге представилась небольшая комнатка со столом, на котором стояла лампа. Ее матовый плафон, напоминавший шляпку волшебного гриба, освещал теплым светом небольшое пространство вокруг. Затем незаметно добавились красные занавески с золотыми узорами и ряд кукол во главе с плюшевым Микки-Маусом. Комната превратилась в Ингину спальню, которая выглядела теперь как волшебная несбыточная мечта. Инге невыносимо захотелось, чтобы все исчезло и осталась только спальня. Теплая и уютная. Где все такое близкое и родное. Своя комната. Одно слово уже грело Ингу. Сейчас она, не задумываясь, отдала бы что угодно, лишь бы вернуться.

Но вокруг властвовала все та же тьма. За окном с ней боролись вспышки габаритных огней, а в кабине ее присутствие смягчал свет приборной панели, да разговор летчика.

-- Интересно, почему оракулы возвращаются? -- вопрос уже предназначался не Инге. Летчик сам задавал вопросы и сам отвечал. -- Может быть Светлая Комната заставляет их поворачивать обратно? Кто ж знает? Вот прилетим и сами на нее посмотрим. Но тогда мы и сами станем оракулами! И сами выберем обратный путь! Может тогда ну ее, эту комнату? Ведь прямой путь почетнее. А посмотреть все равно хочется! Тебе бы хотелось?

Пилот заметил внимание Инги к своей персоне.

Инга кивнула.

-- Так почему они возвращаются?

-- А мы спросим, -- весело кивнул летчик. -- Огонек видишь? Туда и организуем посадочку. Там и ответят на все вопросы. И на твои. И, быть может, на мои. Хотя поговорку, что лучше один раз увидеть, никто не отменял.

Глава четырнадцатая

ОраCOOL

Невысокая фигура в плаще до земли стояла, спрятав пальцы лежащих на поясе рук в широкие обшлага рукавов черной мантии. Огромные глаза сверкали голубыми кусочками льда. Черные зрачки вогнутыми дугами, залитыми тьмой, уставились прямо на Ингу.

-- Ай вэйтинг фо ю, май герла, -- просто сказал он, словно не услышал ни рокочущее приветствие летчика, ни робкое "здравствуйте" Инги. -- Ждал! Онли ю!

Инга замерла. Если ждал, может он знает не только ответ, но и сам вопрос. Как-то неловко с первых минут встречи заикаться о самолете. Тем более, раньше Инга думала, что с оракулом будет разговаривать Зумки, как самая опытная. Или Райлана, ведь самолет украли у нее. Но летчицы ивовой эскадрильи исчезли, а ОраCOOL -- вот он, стоит рядом. И смотрит на Ингу огромными, сияющими небесами.

-- А как ты узнал, что я прилечу? -- изумилась Инга.

-- Мне промиссили, что прилетит юная энд вери бьютефул герла, -- горделиво ухмыльнулся ОраCOOL. -- Но я надеялся на герлу лет элевэн олдее. Ну даже на севен. Бат нау я могу тебе талкнуть онли так: ты прифлайерила слишком рано.

ОраCOOL протянул маленькую морщинистую ладонь навстречу Инге, и девочка осторожно пожала протянутую руку, удивляясь, какой шелковистой может быть кожа. Чем-то ОраCOOL напоминал мудреца Йоду из "Звездных Войн", разве что острые уши отсутствовали. Там, где должны расти уши, виднелось множество темных дырочек, словно динамики магнитофона. Инга собралась с духом, но спросить так и не успела.

-- Хей, Порфири-кун, эскорт герлу ту ми, -- одним прыжком ОраCOOL вознесся на высоченный уступ. Заметив взгляд Инги, устремленный в светлый проем двери, он добавил:

-- На хаус не приглашаю. Бардак-с по всей флэт. Порфири, донт компел меня вэйтиться слишком долго.

-- Ага, -- уголок рта Порфирия полез вверх. -- И как нам к тебе залезть?

-- Май Годдесс! -- рассердился ОраCOOL. -- По лестнице, мон шер, по лестнице.

-- А где она? -- нахмурился подземный летчик и заозирался по сторонам.

-- Майн Гот! Вот же! -- ОраCOOL широким жестом обвел пространство перед собой. -- Ступенечки клировые, лайтовые, блескучие, перильца эмеральдовые, а ковер редовый с гриновыми лайнами.

-- Не вижу никакой лестницы, -- недовольно заметил Порфирий.

-- Ту бэд, -- подвел итоги ОраCOOL и повернулся к Инге. -- А ты, герла?

-- Не-а, -- замотала головой девочка.

-- Итс но гуд, -- прошипел ОраCOOL. -- А говорили, если хоть один хьюмэн поверит во что-то ПО-НАСТОЯЩЕМУ, то оно немедленно возникнет он зис плейс. Не получилось. Тогда, хер ю гоу. Здесь вам не пройти.

Беседа утекала в сторону. Незнакомые слова забивали голову. Инга все ждала, когда можно будет спросить про самолет. Но не решалась. ОраCOOL внимательно посмотрел на девочку и словно прочел вопрос в глазах.

-- Потеряла плейн, бейба? Трабл не в плейне, -- вздохнул он. -- Трабл в хэндах, которые держат машину твоей фрэндочки. Эти хэнды изначально созданы для ченджа, поэтому оттейкить что-нибудь из них практически импоссибл. Гринглазого нельзя обмануть. Гринглазого нельзя разжалобить. Можно онли предложить поченджиться.

-- Меняться, да?! -- обрадованно воскликнула Инга. -- Это ж здорово!!!

-- А хев ю? -- поинтересовался оракул.

-- Много всего, -- поделилась Инга. -- Золотки от конфет. Сто тридцать три календарика. Куклы есть. Мишка плюшевый. Калейдоскоп...

-- Саффисент, бейба! -- замахал руками ОраCOOL. -- Ты готова отгивить все свои трежеры, чтоб заченджить плейн Райланы ту бэк?

-- Конечно, -- удивилась девочка.

-- Ай си, -- поджал губы ОраCOOL. -- Ключевое слово -- готова. Гринглазому это нот интерессант. Хи нид то, что ты не готова ретурнить.

-- Даже не знаю, что у меня есть такого, -- пожала плечами Инга.

-- Он знает, -- твердо сказал ОраCOOL. -- Когда Гринглазый затейкит нечто ценное на чендж плейна, ты сразу поймешь, что вряд ли пролайвишь без этого он максимум пауэр.

-- А нельзя забрать самолет, не меняясь? -- нахмурилась Инга.

-- Ты хочешь файтиться с Гринглазым?! -- синие льдинки от удивления чуть не выпали из век и на мгновение стали похожи на две сверкающие голубые звезды в глубинах космоса. -- Что ж... Очень часто брэйв мэны викторили, даже если нободи не верили в их саксесс. Порыв иногда значит гораздо больше, чем один чэнс или даже севен.

-- А как с ним сражаться? -- с затаенной надеждой спросила девочка.

-- На квещенс "Ас" не смогу проансверить фо ю, -- вздохнул ОраCOOL. -- Я талкну онли "Вэн", если тебя это все еще интерессант.

-- Интересует, -- твердо сказала девочка.

ОраCOOL закрыл глаза и что-то невнятно забормотал. Инга увидела, что без небесного света вокруг стало гораздо темнее.

-- Ф-ф-фу-у-у-у-у, -- засвистел воздух, вырвавшийся сквозь неплотно сжатые губы.

-- Я не поняла, -- пожаловалась Инга.

-- А я ничего и талкнул, -- огрызнулся ОраCOOL. -- Выдох это, симпл выдох. Диповое дыхание -- долгая лайфа. Андестэнд ми, бэйба? А теперь би кэрифул, герла. Я выйду из себя.

И он снова закрыл глаза.

Как только две голубые звезды снова вспыхнули во мраке, слова полились безостановочно, голос стал глухим, замогильным, англообороты испарились подчистую:

-- Когда лучи солнца нальются кровью, когда багряное облако опустится к горизонту, когда прорастет ржавая цепь, а холм покроется желтыми сумеречными цветами. И стая светляков опустится на их листья. А противостоять вам будут тридцать три ворона и два дракона.

Затем наступила тишина

-- А где будет бой? -- Инга облизнула пересохшие губы.

-- Ай би бэк, -- ОраCOOL мигнул, усмехнулся и стал прежним.

-- Зависит от того, где ты, бейба, повстречаешь Блэк Клаудз Кастл, -- сказал он. -- "Вэ" в данном случае -- уравнение с мэни, мэни морэ неизвестными. Если файтинг, конечно, состоится.

-- А почему он может не состояться?

-- Эт фэст тайм, надо вызвать Гринглазого.

-- Дела-а-а! -- протянула Инга. -- Я ведь даже не знаю, где его искать.

-- Ноу проблем, -- улыбнулся ОраCOOL. -- Отфинди любую полуразрушенную зэ волл. Только прежде промессаджи Гринглазого о своем существовании. Энд сэконд: вызов следует, когда ты еще симпл герла, а файтиться ты должна флайером. И тайма на тест может не хватить.

-- Что еще за тест? -- Инга рассердилась. ОраCOOL говорил сплошными загадками. Мысли у Инги в голове перемешались и запутались тугими узелками. И вообще, если умного человека спрашивает маленькая девочка, как вернуть самолет, умный человек объяснять ничего не будет, просто достанет самолет и отдаст его девочке без лишних слов.

-- Ай но хьюмэн, -- улыбка ОраCOOLа оказалась широченной и чем-то смахивала на лягушачью. -- Поэтому гивлю не плейны, а ворда. Хэлп ли они тебе, решать онли ю.

С этими словами он молитвенно сложил руки на груди, закрыл выпуклые глазища и вдруг воспарил над площадкой, а потом унесся в далекую темную расселину, оставляя за собой след золотистых, быстро тающих во мраке искорок.

-- Видала, какой он у нас фрукт, -- ухмыльнулся Порфирий. -- А ничего не попишешь. Он вернулся из лабиринта. Он особенный. Он вне правил. Его можно только слушать или не слушать.

-- Лучше не слушать, -- выпалила раздосадованная Инга. -- Я так надеялась на встречу. Я думала, что ОраCOOLу под силу решить любые проблемы. Дурак лупоглазый.

-- Эт ты зря, -- добродушно возразил Порфирий. -- Толку-то, если кто-то явится и решит все за тебя. Победа достанется ему. И пути, которые проложены за победой, тоже откроются ему. А ты так и останешься на месте, хоть и избавишься от проблем. Да и избавишься ли? Ведь случись что опять, ты так же будешь вопить, зовя всех-всех-всех на помощь.

-- А что, и позвать никого нельзя?

-- Отчего же. Если чувствуешь, что не справишься сама, зови друзей. Они помогут. Зови тех, для кого помощь тебе не в лом и не в напряг. ОраCOOL дал тебе кучу подсказок, но ты даже не удосужилась подумать. Жаль. Ну да ладно, куда тебя подвезти?

-- Обратно, -- занудливый Порфирий перестал нравиться Инге, даром что он хотел пройти лабиринт. Оставалось надеяться, что Зумки и Райлана уже вернулись к мрачному входу.

-- Полетели, -- беспечно согласился Порфирий. -- Эх, жаль ОраCOOL смылся. У меня для него тоже была парочка заковыристых вопросиков. Теперь придется ждать следующего раза.

Инга ничего не ответила. Она устала.

В кабине было по-прежнему тепло и уютно. Инга вглядывалась в тьму за окном. Порфирий мельком следил за приборами и думал о чем-то своем. В кабине накапливалось молчание.

Молчание бывает разным. Есть молчание двух друзей, когда глаза смотрят вперед и видят приближающуюся мечту. Или душа откатывается назад, в прошлое, и двое молчаливо плавают в воспоминаниях. Тогда слова не нужны. И без них все просто замечательно.

Но и есть и другое молчание. Молчание между двумя совершенно разными субъектами, которые и рады бы разбежаться, да не получается. А говорить уже не о чем. Вот такого рода молчание заполняло самолет и давило на покатые плечи маленькой девочки, невесть как очутившейся в подземном большегрузе, о существовании которого она несколько дней назад даже не подозревала. Долго терпеть такое давление Инга не могла и поэтому спросила.

-- Порфирий, а как это тебя занесло под землю?

-- Видишь ли, Инга, -- немедленно отозвался пилот. -- С детства у меня был один большой плюс и один большой минус. Плюс -- невероятное желание летать. Минус -- невыносимая боязнь темноты. А когда я поступил в летную школу, то появился еще один страх -- подвести друзей. Боишься темноты? Значит, без труда угробишь машину, потому что в ночи не летишь, а дожидаешься посадки. Все мысли уже не о полете, а о темноте, в которой прячется ужас.

-- Ну так и что? Разбил машину, сел на новую, да полетел дальше.

-- Видишь ли, Инга. Полет без смысла быстро теряет свою привлекательность. Возьми любого летчика, и ты поймешь, что каждый из них не просто летает, а доставляет из одной точки в другую нечто важное для тех, кто по каким-то причинам летать не может. Гибель самолета -- трагедия для летчика. Но, как ты сказала, он может сесть на другую машину. Однако то, что ему не удалось довезти, может быть уникальным и незаменимым. Может он вез ниточку, на которой держится жизнь. Предположим, врача к больному. Умирает кто-то, вызвали врача, а летчик отказался лететь, потому что боится темноты. Тогда я наложил на себя испытание. Трудно лететь между звезд, но звезды светят, зовут, дают надежду. Тяжело ждать полгода, когда полярная ночь сойдет на нет, и на небе воцарится солнце, но воцарится на целых полгода. Под землей нет ни звезд, ни солнца, здесь мне сложнее всего. Поэтому я и решил, если выдержу и не сломаюсь на подземной работе, то могу называть себя летчиком. И тогда уже окончательно решу, где летать: среди звезд, среди льдов или среди мрачных скал в подземных коридорах. А потом я узнал про лабиринт, и родилась новая мечта...

-- У меня тоже есть мечта, -- вздохнула Инга. -- Вернуться домой.

Порфирий склонился над девочкой, свернувшейся в клубок на мягком кресле.

-- Пусть наши мечты осуществятся, пусть никакие испытания...

-- Порфирий, -- внезапно перебила его Инга. -- А что это там впереди?

Порфирий осекся.

Впереди бушевало зеленое сияние. Тусклое, неприятное, будто пропахшая склизкой сыростью болотная тина.

-- Вот черт, -- ругнулся летчик. -- Размечтались мы с тобой Инга. Не знаю, что за дела у тебя с зеленоглазым, но мы вплотную приблизились к его подземным владениям. Придется поворачивать.

Руки Порфирия решительно легли на штурвал.

-- Подожди, -- попросила Инга, вскочив с кресла. -- А можно открыть кабину?

-- Ты хочешь бросить вызов? -- покачал головой пилот. -- Однако...

Стрелка указателя скорости резко качнулась к нулю. Кабина раскрылась. В лицо Инги ударил промозглый ветер.

-- Эй, -- крикнула Инга в темноту. -- Ты, с зелеными глазами.

Сияние колыхнулось. Из его водянистых глубин полезли грозовые тучи.

Для равновесия Инга вцепилась в спинку кресла, за которую хотелось спрятаться от наплывающего безобразия. Но нельзя прятаться, когда должны прозвучать слова.

-- Если ты не вернешь самолет Райлане, то я, Инга, вызываю тебя на бой. Нечестно выменивать то, от чего зависит чья-то судьба. Тем более, если это судьба летчицы. Если у меня есть то, на что ты согласен меняться, приди и поменяйся. Иначе я буду сражаться. Запомни!

Громыхнул гром, и тучи сложились в очертания трех длинных уродливых башен.

-- Он услышал, -- качнул головой Порфирий. -- Теперь полный назад.

Сияние осталось по правому борту. Оно медленно угасало и теперь уже не казалось страшным. Инга дрожала от напряжения. Не так-то просто бросить вызов тому, с кем не хочет связываться даже оракул. Одновременно Инга чувствовала какое-то облегчение, почти как тогда в бассейне, все-таки прыгнув с трехметровой вышки. Пусть стеклянноглазый знает, что не он -- хозяин самолета, числящегося за эскадрильей с листа ивы.

Самолет тряхнуло, и он, подпрыгивая, начал сбавлять скорость, проносясь по каменистому плато.

-- Приехали! -- весело сообщил Порфирий. -- Это не тебя ли там так горячо встречают?

С каменной площадки махали руками Зумки и Райлана, что-то неразборчиво выкрикивая.

-- Спасибо, -- улыбнулась Инга. -- Если б не ты, я бы многое не успела. И не поняла.

Когда девочка спрыгнула вниз, то не сразу побежала к подругам. Она обернулась еще один раз.

-- На каком дереве была твоя эскадрилья? -- прокричала она.

-- Каштан! -- прокричал в ответ летчик. -- А еще, знаешь что, Инга. Если ты все-таки станешь летчицей, выбирай подземных. Вдвоем исследовать Лабиринт Вечной Ночи гораздо интереснее. А ты такая, такая, такая, что я... В общем, я готов отложить свой главный вылет. И подождать, когда ты снова окажешься в подземных небесах.

Инга не могла описать, что она чувствовала после этих слов. И безумную радость, что ее признали за летчицу, с которой можно лететь даже в Лабиринт Вечной Ночи. И ниточку тоскливой печали, потому что Инга не верила в свое возвращение сюда.

-- Ингочка, -- лапка Зумки хлопнула по плечу. -- Срочно возвращаемся. Твое время на излете. Скоро ты снова станешь большой, и тогда никакой самолет не вытащит тебя на поверхность. Жаль, что мы так и не успели...

-- Успели, -- перебила ее Инга. -- Я встретила оракула. Я вызвала зеленоглазого на бой. И еще... я разыскала настоящего летчика, пусть даже и подземного. И он звал меня вернуться.

-- Ну ты даешь! -- ахнула Зумки.

Обратную дорогу девочки молчали. Даже словоохотливая Райлана.

Глава пятнадцатая

Обмен

Мальчик медленно водил пальцем по шершавым кирпичам полуобсыпавшейся стены. Зеленые глаза неприятно мерцали. Глаза были холодными, стеклянными, мутными.

-- Значит, ты явилась за самолетом? -- спросил он, улыбаясь.

-- Точно, -- кивнула Инга.

-- А зачем он тебе? Нет, не отвечай сразу. Подумай хорошенько. Взвесь каждое слово. Прочувствуй вопрос. Зачем... Тебе... Самолет... Если ты назовешь неверную причину, то, устранив ее, не выиграешь ничего, кроме тоски и опустошения.

-- Я не могу вернуться домой, -- призналась Инга. -- На меня наложено заклятие полного неузнавания.

-- И все? -- недоверчиво протянул стеклянноглазый. -- Это и есть причина, по которой ты явилась за самолетом?

-- Да, -- кивнула Инга.

-- То есть, -- речь текла медленно, -- если тебя снова все вспомнят, если мама откроет дверь и улыбнется, а папа больше не станет смотреть на тебя удивленными глазами, то самолет тебе и не нужен?

-- Вроде как и не нужен, -- согласилась Инга.

-- Проще простого, -- расцвел стеклянноглазый в улыбке. Только уж очень не понравилась Инге такая улыбка. Нехорошая она получилась, словно делили пирог на две слишком неравные части. Большая часть доставалась не Инге, а она об этом и не подозревала. Зато о результатах дележки хорошо знал стеклянноглазый.

-- Тогда договоримся так, -- предложил он. -- Сейчас ты отправляешься домой и забываешь об этой истории. Тебя сразу вспоминают все-все-все, и жизнь снова становится прекрасной и удивительной.

-- А самолет? -- чуть не забыла Инга.

-- А самолет остается у меня. Мы ведь только что выяснили, что он тебе уже не нужен.

Окрыленная счастьем Инга чуть было не бросилась бежать, но что-то мешало развернуться крыльям в полный размах. Туманные клочья складывались в расстроенное личико Райланы, которой уже никогда не быть зачисленной ни в одну легендарную эскадрилью. За крошечной фигуркой вырисовывалась рассерженная Зумки, чья мордочка побагровела то ли от гнева, то ли от боевой раскраски, а шерсть взъерошилась алыми иглами.

Мальчик повернулся и медленно пошел вдоль стены, поглаживая кирпичи. От его прикосновения на стене оставалась четверка извилистых, сиреневых, словно вылитых из неона линий, угасающих по мере удаления их создателя.

-- Постой! -- крикнула Инга. Стеклянноглазый обернулся и вопросительно вскинул голову.

-- Мне все равно нужен самолет.

-- Зачем? -- мальчик неожиданно оказался совсем рядом.

-- Я обещала его вернуть.

-- Зачем, глупышка?! Заклятие уже исчезло! Ты мне не веришь?!

Зеленое стекло мерцало яростными волнами. Казалось, оно немедленно извергнет молнии, которые испепелят любого, усомнившегося в словах странного мальчишки.

-- Верю, -- устало сказала Инга. -- Но мне все равно надо его вернуть.

-- Разве ты потеряла эту машину? -- большой палец и мизинец оттопырились, превратив ладонь в самолет, который стараниями мальчика принялся выписывать виражи. После виражей тоже оставался след. Бледно-зеленый, как холодные глаза.

-- Не я, -- созналась Инга. -- Но если я его вызволю, то спасу мою лучшую подругу.

-- Ага, -- уголок губ полез вверх. -- Ты хочешь принять на себя чужую ошибку?

-- Ну, -- кивнула Инга.

Глаза оказались совсем рядом. Инге было видно, как в мутном стекле разлетаются в разные стороны миллионы зеленых молний.

-- Видишь ли, малышка, взять на себя чужую вину -- это, как ни крути, подвиг. А подвиги нынче в цене. Сможешь ли ты заплатить за подвиг ХОРОШУЮ цену?

-- А что надо сделать?

-- Делать-то как раз ничего не придется. Я никогда не прошу ничего делать. Я добиваюсь добровольного обмена. Итак...

На его ладони оказался самолет ивовой эскадрильи. Инга напряглась.

-- Я тебе самолет, а ты мне, -- его рука обвела окрестности, -- все это.

-- Деревья и забор? -- удивилась Инга.

-- Без выигрыша, -- ухмыльнулся стеклянноглазый. -- Мне нужны не сами предметы, а их краски.

-- Это как? -- испугалась Инга, потому что ничего не понимала.

-- Хочешь увидеть? -- хитро прищурился мальчик.

-- Да, -- согласилась Инга.

-- Протяни руку, -- прошептал он.

Не в силах сопротивляться, Инга протянула руку вперед и чуть вверх. В тот же миг из глаза мальчишки вылетела зеленая молния и больно ужалила ладонь девочки, а потом взорвалась, на мгновение ослепив Ингу. Когда девочка вновь обрела способность видеть, то долго трясла головой, но зрение осталось странно искаженным. Мир вокруг потерял цвета. Серое небо простиралось над головой. Под ногами тянулась серая земля. Кирпичи на стене ничем не отличались от прожилок цемента, разве что были чуть темнее. И даже асфальт, который всегда был серым, казался сейчас каким-то не таким.

-- Вот и все, -- пожал плечами мальчик. -- Теперь ты знаешь цену подвига. Но слово еще не сказано. Тебе решать, останется самолет у меня или вернется... к кому бы то ни было.

-- А зачем тебе краски? -- вопрос звучал не слишком умно. Но от серого мира что-то важное спуталось у Инги в голове.

-- Ну, ответ простой, -- уголок губ загнулся еще выше. -- Я знаю многих, которые готовы заплатить любую цену, только бы увидеть мир в двойных красках. Эти любители контрастности глотают таблетки, вводят в вены всякую дрянь, нюхают порошки, но никто из них не задается вопросом, откуда берутся двойные краски. А это я вымениваю их и предлагаю для нового обмена.

-- Так ты не продаешь?

-- Деньгами ворочают другие. Я только меняюсь. Я рожден для вечного обмена. В непрекращающихся обменах вся моя жизнь. Я исчезну, как только люди перестанут меняться.

-- Мне страшно, -- сказала Инга.

-- Бояться как раз нечего, -- вздохнул мальчик. -- Я никогда не заставляю людей меняться. Они совершают обмен по доброй воле. Слово не сказано, ты еще можешь получить назад свои краски. Правда, это было бы слишком скучно.

Он презрительно поджал губы и взглянул на Ингу с явным вопросом.

-- Не будешь скучать, -- решилась Инга. -- Я согласна меняться.

-- Тогда пожмем руки, -- кивнул стеклянноглазый и протянул свою.

Рука на ощупь оказалась сухой и мягкой, а пожатие скоротечным и сильным, но не костедробительным. Однако, властным, развернувшим ладонь Инги костяшками к земле.

Когда чужие пальцы соскользнули с ладони, на ней обнаружился потерянный самолет. Только теперь он был серым. Инга посмотрела на деревья, на разрушенные стены, на небо, на потрескавшийся асфальт и комья земли вывороченные экскаватором много лет назад. Цвета продолжали буйствовать и поражать своим многообразием, только утратили краски. Однако миллионы вариантов серого, начиная от почти белоснежного и заканчивая беспросветной чернотой, прекрасно выстраивались в панораму заброшенного уголка, затерявшегося в городских просторах.

-- Он так и останется для меня черно-белой фотографией? -- спросила Инга про мир.

-- Давай по-дружески, -- мальчик неожиданно рубанул рукой воздух. -- Любой подвиг достоин награды. Ты можешь заслужить краски, но это будет весьма непросто.

-- Как? -- выдохнула Инга в радостном порыве, прогнавшем туман безысходности.

-- Смотри, -- мальчик достал из кармана хрустящий продолговатый пакетик.

Инга узнала фруктовый лед. Лимонный. Только лимон выцвел до состояния высохшего листа, а зеленые волны, обернулись цементными разводами.

-- Сколько он стоит? -- спросил стеклянноглазый.

-- Рубля четыре, -- протянула Инга.

-- Сможешь заплатить?

-- Смогу, -- Инга вытащила двухрублевые монетки. Левой рукой мальчик забрал деньги, правой протянул мороженое. В тот миг, когда пакетик коснулся пальцев Инги, лимон снова стал желтым, а по глянцевой поверхности побежали зеленые волны, высветив сиреневую надпись "Фруктовый лед". Превращение оказалось столь неожиданным, что Инга чуть не выронила мороженое. Однако, летчицы, в отличие от изнеженных телевизионных героинь, не выпускают из рук вверенное на хранение имущество. Девочка, не отрываясь, смотрела на маленький кусочек радуги посреди серого мира.

-- Видишь, -- сказал стеклянноглазый, -- все не так уж плохо. Краски совсем рядом. Надо только стараться не упустить их.

-- Теперь ко всему, куда я прикоснусь, вернутся краски! -- возликовала Инга.

-- Вовсе нет, -- дернулись губы мальчика, будто Инга сморозила глупость. -- Краски обретут только твои собственные вещи.

-- Эй, эй, -- возмутилась обманом Инга. -- А платье так и осталось серым. И сандалии. И сумка...

-- И все остальное, -- бесстрастно закончил за Ингу мальчик. -- А ты чего хотела?

-- Но платье мое!

-- Разве ты платила за него деньги?

-- Мама платила. Это ее подарок на мой день рождения.

-- Подарки не в счет. Подарки -- это волшебство совсем иного рода.

-- Так нечестно!

-- Честно-нечестно ничего не меняет. Ты выбрала, а теперь возмущаться и требовать справедливости поздно. Запомни, малышка, цвета обретет лишь то, за что ты сможешь заплатить. Вот тебе повод не лениться, а копить деньги. Чем больше сумеешь заработать, тем больше красок вернется в твой мир. Вот так-то, девочка. Кто знает, может в один блистательный миг тебе удастся выкупить всю вселенную.

Мальчик снова повернулся спиной, показывая, что разговор окончен.

У поворота он обернулся.

-- Ты ешь мороженое, ешь. А то растает, зря пропадет. Сейчас для тебя не те времена, чтобы разбрасываться красками.

Разорвав пакетик, Инга осторожно лизнула желтую прохладу. Казалось, такой вкуснотищи она никогда не пробовала. Ведь сейчас ее язык касался единственного в мире, цветного мороженого. А потом Инга купит еще одно, и еще. Пока не закончатся деньги. А потом...

Но Инга решительно прогнала мысли о столь далеком будущем. Первым делом надо спасать Райлану. Девочка посмотрела на серый самолет, ютившийся на ладони, и побрела на поиски летчицы с листа ивы.

Глава шестнадцатая

Трудный разговор

-- Держи, -- Инга поставила самолет на сиденье скамейки и осторожно присела на краешек. У Райланы не нашлось слов. Она просто запрыгала вокруг обретенной машины. От маленькой фигурки протянулась длинная, черная, извивающаяся в диком танце тень. Закатное солнце красило весь мир в нежный багрянец. Только багрянец жил сам по себе, а Инга сама по себе.

Зумки посмотрела на самолет настороженно. Инге казалось, что ее подругу старательно вываляли в цементе.

-- Как тебе удалось обмануть зеленоглазого? -- тревожно спросила она.

-- Никак, -- равнодушно ответила Инга. Что было, того уж не вернешь. И две ее спутницы в подземном путешествии ничем не смогут помочь Инге. Сейчас они сядут в свои машины и улетят. А Инга пойдет домой. Теперь можно не бояться странного поведения мамы. И она постарается сделать так, что никто и никогда не узнает о потерянных красках. Мультфильмы станут не такими интересными. Впрочем, ничего страшного. Можно просто представить, что от дедушки принесли обратно старенький черно-белый телевизор. Когда-то все люди смотрели мультфильмы по черно-белому телевизору, и никто от этого не умирал. Не умрет и Инга. Ведь даже сейчас...

Инга внезапно вспомнила, что многие рекламы показывали в черно-белых цветах. Краски оживали либо в самом конце, либо собирались в один-единственный зеленый фломастер. Так значит стеклянноглазый выманил цвета не только у нее. Значит, есть и другие люди с потерянными красками. Вот бы разыскать, вдвоем можно сообразить, как выпутаться из всепоглощающей серости. А может остальные уже свыклись с черно-белым миром и побоятся расставаться с привычными тонами?

Кто-то настойчиво дергал Ингу за палец. Посмотрев туда, девочка с удивлением обнаружила Зумки.

-- Эй, Ингочка, я тебя зову, зову...

-- Я думала, вы уже улетели.

-- Давно бы улетели, -- раздалось бормотание Райланы. -- Но эта Зумки вечно копошится. Добро бы красилась, тут все понятно. Но нет, прыгает возле тебя, словно попрощаться не может.

-- Райланочка, ты бы не могла снять свой шлем, -- ласково осведомилась Зумки, но в голосе ее явно звучали металлические нотки.

-- Легко, -- улыбнулась Райлана и плавным движением сдвинула шлем назад. Затем она тряхнула головой, позволив изумрудному водопаду расплескаться по плечам, скатившись на грудь и спину.

Не говоря ни слова, Зумки присела, оттолкнулась лапками в сапогах, перекувырнулась в воздушной дуге, вцепилась в зеленые волосы подруги и отточенным рывком выволокла ее из кабины.

-- Ай! Ай! Ай! Ты чего! Сумасшедшая! Больно же! -- завопила Райлана так, что даже дедушка на соседней лавочке проснулся, выронил газету и удивленно заозирался.

-- И должно быть больно! -- процедила Зумки, скрежеща зубами, подтащила подругу к Инге и другим отточенным рывком поставила ее на ноги. Райлана хныкала и хлюпала носом, показывая, что нет в мире существа несчастнее ее.

-- Ты куда это собралась? -- гневно спросила Зумки, уперев руки в бока. Начищенная пряжка пояса яростно сверкнула на солнце.

-- В эскадрилью, а что? -- шмыгнула носом летчица ивовой эскадрильи и зажаловалась на судьбу. -- Я есть хочу. Я уже трое суток нормально не ела. Полетим, Зумки, а? Нам ведь и так выговор влепят.

-- Влепят, влепят, -- пообещала Зумки, показывая, что выговор -- меньшая из бед, которые в обязательном порядке обрушатся на нерадивую летчицу по возвращении в учебную часть. -- А куда мы денем Ингу?

-- Ингу? -- наивно захлопала глазами Райлана. -- А чего ее девать? Пусть домой идет. Поест и баиньки. Ах да, -- Райлана умильно сложила ладошки вместе. -- Спасибо, Ингочка! Я совсем забыла тебя поблагодарить. Это у меня от радости. Если чего, заходи к нам. Мы всегда поможем!

-- Она уже зашла, -- с нажимом сказала Зумки.

-- Да? -- Райлана хлопнула глазами еще раз. -- А я и не заметила, как она уходила. Ты подожди здесь, Ингочка, мы только слетаем в...

Неожиданно Зумки оскалилась, молниеносно выхватила из сумочки маникюрные ножницы и тут же оттяпала из волос Райланы не самый маленький клок. Веселье сдуло пулей.

-- Ты зачем! -- распалилась Райлана. -- Да ты знаешь, когда оно снова отрастет...

-- Заткнись, -- прервала ее Зумки. -- Зеленоглазого можно либо победить, либо поменяться с ним. Инга не сражалась, а самолет у тебя. Вывод?

-- Ну она... это... поменялась...

-- Поменялась на то, без чего не может жить. А мы даже не в курсе, на что именно.

Блестящие глазенки Райланы призывно глянули снизу.

-- Ингочка, а на что ты поменялась? Ну скажи нам, мы никому-никому...

-- Отстань, -- Инга рукой отодвинула настырную летчицу. -- Получили самолет? Вот и летите себе.

Ей хотелось остаться одной, чтобы погрузиться в печаль по безвозвратной потере. Нет, конечно, когда-нибудь она привыкнет, но сейчас она желала в полной мере ощутить величину своего горя. И чтобы никто не мешал. Особенно из числа тех, чьи мечты вот-вот осуществятся. Райлана, напротив, возликовала, услышав разрешение улетать, и лихо развернулась к своей машине.

Из глубин Зумки вырвался львиный рык. Мелькнули руки с молнией раскрытых ножниц, и после громкого щелчка на сиденье упал еще один клок зеленых волос. Потерявшей цвета Инге он казался клубком спутанной полупрозрачной рыболовной лески.

-- Опять! -- взвилась Райлана, но броситься на алую летчицу не решилась.

-- И не в последний раз! -- грозно пообещала Зумки. -- Если тебя можно только так заставить хоть что-нибудь понимать.

-- Молчу, молчу, -- замахала руками Райлана и опасливо отодвинулась от подруги.

-- Ингочка, -- просяще обратилась Зумки к согнувшейся в печали девочке. -- Ты только скажи, что больше не можешь делать? Или что не успела. Не надо много. Всего несколько слов.

-- Не успела заглянуть в глаза соседской кошке, -- тихо сказала Инга, смотря сквозь деревья и дома. -- Теперь мне никогда не узнать, правда ли у сиамок они голубые.

-- Понятно, -- протянула Зумки, вглядываясь в лицо девочки. -- Тебе поменяли палитру.

-- Да что ты вообще понимаешь! -- вскочила Инга (дедушка на соседней лавочке сложил газету и не отрывал взгляда от девочки, распекавшей пустую скамейку). -- Сказано вам -- улетайте. Чего пристали! Ты мне что ли вернешь краски? Ты?

-- А история с самолетом еще далеко не закончилась, -- хмуро сказала Зумки, когда Инга смолкла и принялась утирать брызнувшие из глаз слезинки. Алые пальцы твердо сжимали ремень порывавшейся уйти Райланы.

-- А чего мы можем сделать? -- робко спросила та, приглаживая изуродованную прическу.

-- Сами по себе ничего, -- почесала Зумки блестящий нос. -- Но мы можем помочь ей в бою. Одна против зеленоглазого она не вытянет. И кто-то должен отвести ее на испытание. Ведь в бой идут только настоящие летчицы.

-- А я место не знаю, -- хныкала Райлана. Похоже она перепугалась выпадом Инги.

-- И я не знаю, -- медленно выдавила Зумки. -- Придется вызывать Марию.

-- Ты что! -- Райлана руками закрыла рот. -- Нам же потом из нарядов не вылезти!

Снова щелкнули ножницы, и еще один клок мягко спланировал вниз.

-- Наряды, значит, не нравятся, -- голос Зумки перекатывался громовыми ударами. -- А человек без красок пусть пропадает? Красок, отданных, между прочим, за твой самолет.

-- А я что, -- тихо прошептала Райлана. -- Я ничего, не возражаю. Просто никогда еще не приходилось разговаривать с самим командиром эскадрильи.

-- Вот и пого... -- Зумки осеклась и стремительно юркнула между Ингой и спинкой лавочки.

-- Кхм, -- раздалось сверху.

Инга подняла глаза. Старичок, сидевший по соседству, теперь нависал над Ингой.

-- Не пора ли тебе домой, девочка? -- спросил он.

Райлана шмыгнула в Ингин кулак и зашептала оттуда:

-- Сваливаем! Собирай самолеты, будто игрушки, и ходу отсюда. Смотри, не поломай чего.

Инга поднялась и бережно поставила самолеты на раскрытую ладонь.

-- Первый раз вижу, чтобы девочка, да самолетами играла, -- удивился старичок. -- В наши времена таких не было. Из фанерок делали. Из дощечек разных... А можно, -- глаза его вспыхнули надеждой. -- Посмотреть бы... -- протянутая рука чуть не коснулась самолета Райланы.

Инга торопливо сделала несколько шагов вбок, обогнула скамейку и отступила на газон.

-- Извините, меня ждут, -- и, резко повернувшись, помчалась прочь.

А старичок так и стоял перед глазами. Ветер растрепал его густую шевелюру, а солнце окрасило каждый волосок призрачным сиянием. Лоб, изборожденный морщинами, смотрелся куполом заброшенного храма. Лицо исказилось печалью. Рука осталась протянутой. Старичок, хоть и не было при нем облачной лестницы, невероятно походил на бога. Бога, спустившегося на Землю и обнаружившего, что никому помочь он не в силах. Что угодивший в проблемы, будет выбираться сам. Совсем в другую сторону, чем та, откуда протянулась рука.

Глава семнадцатая

Мария

Куда привела дорога Ингу? В злосчастный овраг, словно он специально путался под ногами, готовя все новые подвохи и каверзы. Снова из сумрака выползла яма несостоявшегося города, в котором со временем могли поселиться подземные жители. Снова Инга увидела кирпич. Только теперь самолеты оказались не на плите, а в тени за ней. Вдруг прибежит еще один стремительный Самолетный Воришка.

Осторожно, тоненькой струйкой, вместе с чернильным вечерним сумраком заползал в овраг легкий морозец. Инга присела на кирпич, заслонив самолеты от ветра. Летчицы прятались за прозрачными куполами.

-- Скоро вы там, -- Инга постучала указательными пальцами по кабинам. За стеклом озаренные мягким сиянием приборной доски маленькие летчицы походили на двух только что родившихся призраков.

-- Сейчас, Ингочка, -- раздался приглушенный голосок Зумки, и пушистая летчица склонилась над крохотным микрофоном. -- Ивовая эскадрилья, вызывает курсант Зумки, срочно соедините с командиром. Прием! Прием!

Летчицы напряженно вслушивались в наступившую тишину. И вдруг пальцы Зумки, отчаянно сжавшиеся в кулаки, звонко стукнули по штурвалу.

-- Есть контакт! -- обрадованно подняла она голову навстречу Ингиному взгляду. -- Она вылетает. Лично! Здесь недалеко, так что ждать недолго.

С длинного листа ивы соскользнула серая искорка, лихо развернулась в воздухе и совершила посадку возле двух прятавшихся в тени машин. Инга ожидала стремительного открытия кабины и бурной встречи. Но произошло совсем иное. Крыша кабины медленно отъехала назад, а пилот вовсе не торопился вылезать из самолета.

-- Так, -- голос оказался ледяным, без единого проблеска тепла. -- Вот вы где, злостные нарушители режима.

-- Мы не нарочно, Мария, -- жалобно застонала Райлана.

-- Здесь я -- не Мария, а командир эскадрильи, -- жестко ответила третья летчица. -- Доложить по всей форме.

-- Есть! -- Зумки и Райлана немедленно выпрыгнули со своих мест.

-- Курсант Райлана! Занималась поисками пропавшего самолета! -- бодро отрапортовала та, кто казалась мерилом грусти и жалости.

-- Курсант Зумки! Помогала в поисках курсанту Райлане, -- в том же духе отчиталась пушистая летчица.

-- Поиски завершились благополучно, -- добавила Райлана уже не так бодро.

-- В основном, благополучно, -- в голосе Зумки уже сквозила неуверенность.

Инге снова захотелось уйти. Пускай разбираются. Жизнь летчиц и ее собственная казались далекими друг от друга, словно две звезды в разных краях галактики. Даже прибытие командира не вселило в девочку никакой надежды.

Мария выпрыгнула из самолета. Раздался звук, будто на землю сверзился тяжеленный кусок железа. Уверенной походкой, чуть ли не строевым шагом, Мария приблизилась к сандалии Инги. Вблизи она напоминала оловянного солдатика. Только женского рода. Инга никак не могла отыскать заветное словечко. Солдатка? Но так называли жен тех, кто тянул службу. Воительница? Это слово подходило амазонке, скачущей на могучем коне. В общем, Инга решила понапрасну не ломать голову и принимать Марию такой, как она есть. Длинные волосы, застывшие монолитным потоком. Строгая пилотка. Китель, плотно обтягивающий фигуру. Планшет на боку. Чуть сужающаяся книзу юбка до колен. Начищенные сапоги. Лицо, будто отлитое из металла. Одним словом -- ожившая статуэтка из олова, сурово разглядывающая Ингу.

-- Значит, ты и есть -- кандидатка в летчицы?

Инга кивнула. Словами объяснять она была не готова, вот и надеялась, что не понадобится никаких слов.

-- А зачем тебе, в летчицы?

Странный вопросец. Не рассказывать же ей всю длиннющую историю, начиная с подземного города? Но как выразить свое желание единым словом.

-- А почему ты решила стать летчицей? -- Инга попробовала отвертеться встречным вопросом.

-- Со мной все просто, -- оказывается, металлическое лицо было способно на улыбку. -- Дело в том, что я не умею плавать.

-- И из-за этого надо идти в летчицы? -- удивилась Инга.

-- Нет. Просто моей миссией при рождении значилось указывать флажками дорогу воинам, отправляющимся в бой. По рождению я -- сигнальщица. Но меня не устраивало положение, при котором кто-то воюет, а кто-то всего лишь указывает дорогу. От миссии отказаться невозможно. Значит, следовало менять среду обитания. Если я не хотела быть сигнальщицей на суше, можно было надеяться, что на море или в воздухе мои задачи коренным образом изменились бы. Но при моей отливке использовались материалы, которые заметно тяжелее воды. Следовательно, в любом кораблекрушении мне предназначалась одна дорога -- на дно. Тогда я решила стать летчицей. И, скажу прямо, летчица из меня получилась.

-- Кого попало в командиры эскадрильи не выбирают, -- улыбнулась Зумки.

-- Однако, возвращаемся к вопросу, -- посуровел симпатичный комэск. -- Зачем тебе надо становиться летчицей? Какую задачу ты видишь перед собой?

-- Сражаться, -- вскинула голову Инга и сжала губы.

-- О-о-о, девочка, -- разочарованно протянула Мария. -- Так тебе не к нам. Тебе лучше всего обратиться в стрелковый тир. Там настреляешься вволю. И недорого, и не опасно, и можно представить себя победительницей после долгой и упорной битвы.

-- Постой, Мария, -- вступила Зумки. -- Стеклянноглазый забрал у нее краски.

-- Девочка неудачно поменялась, -- холодно заметила Мария. -- Этого недостаточно, чтобы стать кандидаткой на испытание.

-- Она выменяла мой самолет, -- сдавленно выдала Райлана.

-- Самолет? -- переспросила Мария. -- Правильно ли я поняла, что у курсанта Райланы в очередной раз возникли неприятности с вверенной ей техникой? Поправьте меня, если это не так.

-- Так, Мария, -- опустила голову Райлана.

-- Уже не в первый раз я вынуждена заметить, что ты, Райлана, неудовлетворительно относишься к своим служебным обязанностям. Я помню, уже проводился разговор о том, что при повторении неприятностей наша эскадрилья будет вынуждена расстаться с тобой. Или перевести тебя в обслуживающий персонал. Надеюсь, насчет посудомойки в столовой с твоей стороны возражений не будет?

-- Но самолет со мной, -- голос Райланы был едва слышен.

-- Не вижу в этом твоей заслуги, -- заметила Мария ледяным тоном. -- Кто-то уполномочивал тебя вести переговоры с зеленоглазым?

-- Нет.

-- Так почему лишилась красок совершенно посторонняя девочка?

-- Хорошо, я постара...

-- Плохо, Райлана, -- кивком головы Мария оборвала суматошную фразу летчицы, беспомощно мявшей в руках стянутый с головы шлем. Зумки тоже молчала. Разговор застыл, как лужа при внезапном похолодании.

-- Я сама решила меняться, -- упрямо сказала Инга. -- И если надо сражаться, то я буду сражаться. Покажите мне только место начала испытания. Я ведь не прошусь в вашу эскадрилью. Я ведь не собираюсь вам ничего портить. Стану летчицей и отвоюю свои краски назад. Мне нужно лишь место.

-- Тебе-то портить нечего, -- вздохнула Мария. -- Вот та, что подпортила нам все, что только возможно.

-- Теперь наша эскадрилья никогда не станет победительницей боевой и политической подготовки, -- прошипела Зумки и для порядка саданула локтем в бок свою неудачливую подругу. -- Ты нам запортила все показатели.

-- Дело не в показателях, -- отозвалась Мария, услышав перешептывания. -- Нельзя ставить показатели выше летчиков. Летчики прекрасно летают и без всяких показателей, а показатели без летчиков превращаются в никому не нужные цифирки. Если летчик что-то там выполнил на сто шесть процентов и перевыполнил взятые обязательства, еще не значит, что он готов к подвигу. Вот ты, Зумки, готова к подвигу?

-- Хоть сейчас в огонь и в воду, -- пообещала Зумки, преданно заглядывая в глаза командиру и на всякий случай задвигая ногой косметичку за обрезок трубы.

-- И если Инга позовет тебя с собой, то полетишь?

-- А то! -- гордо отсалютовала летчица.

-- Против правил и приказов? -- холодно улыбнулась Мария.

Зумки замялась. Впрочем, думала она недолго.

-- А, плевать, -- кивнула лохматая красавица. -- Лечу! Ингочка, возьмешь жить к себе, когда меня попрут из эскадрильи? Я много места не занимаю. Ящика письменного стола мне вполне достаточно. Одного ящика. Впрочем, если у вас есть сундук...

-- Он тебе не понадобится, -- бесстрастно голос Марии прервал сбивчивую речь. -- Дело в том, что я лечу с вами. Давно уже следовало наказать зеленоглазого.

-- Мы должны будем его УБИТЬ? -- сердце Инги отчаянно застучало, а душа покрылась кристалликами льда.

-- Вовсе нет, -- спокойно заметила Мария. -- Достаточно выгнать его из Замка Черных Облаков. Тебе известно, когда должен состояться твой бой?

-- Когда лучи солнца нальются кровью, когда багряное облако опустится к горизонту, когда прорастет ржавая цепь, а холм покроется желтыми сумеречными цветами. И стая светляков опустится на их листья. А противостоять нам будут тридцать три ворона и два дракона, -- голос почти не слушался от волнения.

-- Досадно, -- угрюмо сказала Мария. -- Ночь Ржавых Цепей -- завтрашняя ночь. Даже если ты пройдешь испытание... Заметь, я сказала "если". Так вот, даже если ты пройдешь испытание, то за сутки тебе не выучиться управлять боевой машиной. Прежде, чем биться, необходимо стать Летчицей.

-- Вот так, -- закончила Райлана.

Зумки промолчала. Инга тоже не проронила ни слова. Слыханное ли дело, чтобы маленькая девочка в одночасье превратилась в бывалую летчицу. В летчицу с большой буквы. Но отступать до ужаса не хотелось. И дело уже не в красках, дело в том, что и Зумки, и Мария готовы ее поддержать. Во рту от волнения пересохло.

-- Все равно покажите мне место, -- язык больно процарапал сухое небо.

-- Сначала решим маленькую проблему, -- сказала Мария и повернулась к Райлане. -- Что будем делать с тобой?

-- Как прикажете, -- носок сапога вычерчивал по земле линию. Сапог дрожал, и линия никак не получалась прямой.

-- Во-от как? -- удивилась Мария. -- В таком случае я могу приказать тебе только одно: немедленно возвращайся в эскадрилью. Очень надеюсь, что никаких неприятностей с тобой больше не случится. Если мы не вернемся до завтрашнего вечера, доложишь по команде, что у меня и у Зумки боевой вылет.

Сгорбившись, Райлана зашагала к своему самолету. Ноги ее заплетались и подкашивались. Руки безвольно болтались, цепляясь за покачивающийся планшет. Так уходит игрок вдрызг проигравшей команды без надежды на удачу даже в самом отдаленном будущем.

-- Теперь насчет нас троих, -- повернулась Мария к Инге. -- Зумки, почему ты смотришь куда-то вдаль?

Зумки смотрела не вдаль. Зумки смотрела на Райлану. Та уже забралась в кабину, но не захлопывала колпак. Глаза ее переливались, словно до краев наполнились слезами.

-- По-моему, она хочет лететь с нами, -- напряженно сказала Зумки. -- Только боится.

-- Боится лететь? -- презрительно усмехнулась Мария.

-- Боится тебя, -- сказала Зумки.

-- В любом случае, -- холодно разъяснила Мария. -- Если боится, то ей дорога назад. Иначе мы рискуем проиграть только из-за ее страха.

-- Нет! -- Райлана стремительно выскочила из кабины. -- Я не боюсь! Возьмите меня с собой. Я летаю ничуть не хуже любой летчицы из ивовой эскадрильи. Возьмите! Возьмите! Ну пожалуйста!

В воздухе повисла напряженная пауза. Инга догадалась, что Мария сейчас откажет Райлане. Просто откажет и все! Потому что не доверяет. Потому что в глазах Марии Райлана уже однозначно не летчик. И если Райлана вернется сейчас назад, то ей уже никогда не стать летчицей. Даже если ее не вышибут из эскадрильи. Инга знала, какие сейчас прозвучат слова. Вот только после сказанного она теряла краски уже навсегда. Возможно, она теряла и Райлану. Ведь Райлана, мечтающая стать летчицей, и Райлана, знающая, что летчицей ей уже не быть, -- все-таки две разные Райланы. Очень разные. Что-то важное рухнет и не сложится. Но если Инга промолчит, то оно рухнет непременно.

Девочка облизала пересохшие губы.

-- Если мы не возьмем Райлану, -- начала она, -- я отказываюсь от испытания. Вы улетаете назад, я возвращаюсь домой. Мы забываем все, что случилось. Вот только... Только если опять нависнет опасность над городом, что я построю, не надо помогать. О себе я позабочусь сама.

Снова наступила пауза. Тишина вздулась громадным пузырем, готовым вот-вот лопнуть и преподнести неприятные сюрпризы.

-- Ладно, -- разорвала тишину Мария. -- Райлана летит с нами.

Выдох Райланы походил на неукротимый поток ветра, несущийся по пустыне, стирающий волны барханов и тут же возводящий на их месте новые песчаные гребни.

Глава восемнадцатая

Вдоль оврага

-- Мария, -- Инга решила больше не тратить времени понапрасну. -- Место! Ты нам покажешь место в конце-то концов?!!

-- Место для каждого свое, -- пояснила командир ивовой эскадрильи. -- Кандидат сам должен обозначить место, с которого начнется его испытание.

-- Но как его узнать? -- голос Инги пропитался разочарованием. Ей казалось, что прилетит легендарная Мария и просто укажет, куда надо придти. И все!

-- Узнать просто, -- жестко ответила Мария. -- Там начинается линия курса. Для тебя она будет походить на бордюр. Знаешь такие бетонные бруски, которые отделяют тротуар от газона?

-- Знаю! -- ликующе заявила Инга.

-- Вот и хорошо. Просто ступишь на эту линию и пойдешь по маршруту, сверяясь с сигнальными огнями. Не собьешься с курса и не сойдешь с линии -- испытание зачтется. Если нет, то просто возвращайся домой. Твое призвание прячется не в небесах.

-- Ага, -- скривила губы Инга. -- Этих бордюров считать -- не пересчитать. Как отыскать первый?

-- Опять же все возвращается к поискам места. Откидывай места, не удовлетворяющие заданным условиям, и ты, быть может, успеешь добраться до нужного.

-- А какие условия?

-- Можно я скажу? -- встряла Райлана. -- Можно я?

-- Говори, -- разрешила Мария.

-- В месте начала испытания кандидатка может почувствовать себя любой летчицей сразу. Хоть звездной, хоть подземной, хоть полярной.

-- Где оно, это место, -- печально выдохнула Инга.

Она устала. Ноги подкашивались. Самолеты чуть не соскальзывали с ладони. Глаза блуждали в поисках места -- нет, не начала испытания -- места, где можно немного передохнуть. И очень хотелось пить.

-- Вам хорошо, -- пожаловалась Инга в пустоту. -- У вас и одежда теплая, и обувь удобная, и фляги.

-- Если хочешь пить, -- немедленно отозвалась Зумки, -- то прямо по курсу родник.

-- Давайте к нему, -- кивнула Мария. -- А после надо вылезать наверх. Бессмысленно искать в овраге бетонные бордюры.

За поворотом скрывалась кромешная тьма. Лишь шелестели листья, да журчала вода. Инга протянула руки вперед и двинулась навстречу источнику манящих звуков. Пальцы окунулись в леденящий холод, а потом нащупали мягкий край трубы, поросший губчатыми водорослями. Сложив ладони ковшиком, Инга напилась, а остатки воды плеснула в лицо. Если предстоят испытания, то она не должна выглядеть сонной вороной. От холодной воды заломило зубы, но Инга и виду не подала. Пусть никто не думает, что она -- слабая и беззащитная девочка. Если надо -- она будет сражаться в одиночку. Но все-таки хорошо, что Зумки осталась с ней. И Мария. И даже Райлана.

Постепенно глаза привыкли ко мраку и начали различать окружающую обстановку. Родник, вытекающий из трубы, впадал в узенькую речушку, неприметно стелющуюся сквозь высокие травы по дну оврага. К плещущимся волнам склонились ивы. Их острые листья зарывались в гладь воды, образуя множество крохотных бурунов. Вода таинственно поблескивала. Инга подняла глаза и поняла, что это всего лишь отражения звезд, густо усыпавших ночное небо. С запада грозовой тучей наползало одеяло беспросветной мглы. Прохлада от воды и неласковый ветер пробрались даже за теплые комбинезоны летчиц, что уж было говорить про Ингу.

-- А здесь морозно, -- заметила Мария. -- Прямо как на Северном полюсе.

-- Угу, -- согласилась Зумки. -- И темнотища, как под землей.

-- А звезды, словно в иллюминаторе звездолета, -- кивнула Райлана, дуя на озябшие пальцы.

-- Стойте! -- закричала Инга. -- Значит, на этом месте мы чувствуем себя одновременно и звездными, и подземными, и полярными летчицами! Испытание должно начаться прямо здесь!

-- Молодец, Ингочка! -- возликовала Райлана. -- Теперь смотри по сторонам и не пропусти линию маршрута. На испытание дается всего одна попытка.

Инга стремительно осмотрелась. Да вот же он, бетонный бордюр. Как ни странно он смотрелся в поросшем травой овраге, сомнений не оставалось -- бетонная полоса медленно уходила вверх по пологому склону.

-- Я нашла!!! -- обрадовалась кандидатка.

-- Стоп! -- жестко скомандовала Мария. -- Не оборачивайся, Инга. Ни в коем случае не упускай из виду маршрутную линию, пока не встанешь на нее. За нас не волнуйся, мы никуда не денемся. Постарайся достойно пройти испытание. Все, что надо, тебе объяснят по пути. Или поймешь сама.

Голос комэска затихал. Инга насторожилась. Молния сверкнула перед глазами. Яростно ударил гром, чуть не разорвавший барабанные перепонки. В лицо застучали тяжелые капли ночной грозы. Но уже не было такой силы, что смогла бы оторвать ее от бетонных брусков, вытянувшихся дугой. Стремительно добравшись до линии, Инга вскочила на первый брусок и, помогая руками удерживать равновесие, зашагала вперед.

Глава девятнадцатая

Полуночный тест

Закрутилось странное время.

Звезды соскользнули с небес. И остались на небе. Или просто дома отодвинулись в недостижимую даль, пропустив звезды вперед, к Инге. Звезды замерли между миром и девочкой, ступившей на тропу испытаний, шагнувшей прямо на небеса. Выглядывал из тополиной рощицы Стрелец, таил за собой центр мира. Над северным горизонтом Близнецы -- Кастор и Поллукс -- затеяли веселую пирушку. Звали Ингу к себе, да только не свернуть ей и не остановиться. А на востоке апельсином расцветал Арктур. Разметались по небесам и крышам Волосы Вероники. Поднимись Инга на цыпочки, увидела бы и саму Веронику, Девой-красавой вертящуюся средь царства звериного, где за призрачным Жирафом гонится могучая Рысь. А гривастый Лев свернулся клубочком и видел сны, в которых беззубым котенком разевал пасть на миллионы звездных россыпей. Вилась Змея у подножия золотого трона, на котором покоились алмазы Северной Короны. Взмахнув бледными крылами, разлетелись в разные стороны Пегас и Лебедь. А высоко-высоко над головой девочки, бросившей вызов небу, лентой распласталось драконье тело, чьи звезды принимают лишь самых лучших и самых отчаянных.

Под ногами тянулась в бесконечность бетонная линия бордюра, примыкавшая к газону. После скоротечной, но полноводной грозы лужи заполонили все вокруг: и потрескавшуюся полосу асфальта, и бугристый газон. Над поверхностью воды остался только низенький бортик, по которому шагала Инга. Местами он уходил под воду, и тогда каждый шаг поднимал в воздух сотни гулких брызг. Местами он обкрошился и истончился до такой степени, что Инга перебегала опасные участки.

На небе мерцали мелкие звезды. По воде пробегала рябь, уродуя отражения домов. Испытание на звание кандидатки в летную эскадрилью вершилось сразу после полуночи. Путеводной нитью тянулся бортик, состоящий из брусков бетона. Следовало идти по нему вперед, пока не загорится сигнальный огонь. Затем надо поворачивать в сторону, где стоит дом с зажженным окном. И снова только вперед. В темноту, до следующего поворота.

Поднялся выше Орел, в бессчетный раз увернувшись от колючей, безжалостной Стрелы. Делил мир пополам, чуть прогибаясь в вершине купола, Млечный Путь, сотканный из хрустальной пыли разбившихся звезд. Разрезали со свистом морозную ночь Дельфин и Лисица, разлученные в незапамятные века землей и водой, но вновь соединенные небесами навечно. Ковылял, прихрамывая, Малый Конь, путался в ногах у Пегаса, да уворачивался от копыт его, тяжелых и безжалостных. А Пегас королем проносился по туманной дороге, то высекая искры из тверди опрокинувшихся небес, то беспечно паря, распахнув белоснежные крылья. Козерог робко проглядывал сквозь дома, которые странно скучились вблизи Инги.

Главное -- не попасть в тупик. По каким-то причинам в Ночь Испытаний земля и небо менялась ролями. Бетонный пунктир бордюра превращался в пунктир курса, проложенного на карте небесного маршрута. Кандидаты шли каждый своим путем. Пересечься было большой удачей, но весьма редкой. Зато при встрече полоса удваивала ширину и шагать дальше становилось гораздо легче. Инга не рассчитывала на удачу. Она рассчитывала только на себя.

Тупик знаменовал окончание испытания. Окончание плачевное. На небе никогда не упрешься в тупик. Тупик поджидает тебя на земле. И если встретишь его во время испытания, значит, небо отторгло тебя и вручило земле. Навсегда.

Инга свернула в переулок. Время съело бордюр почти до основания. Надо было сконцентрировать все внимание на том, чтобы не сделать неверный шаг. Переулок пронизывал злющий ветер. Деревья дрожали то ли от холода, то ли от страха. Небо угрюмо чернело. Прямо по курсу отливал мутным сиянием Алголь -- звезда стеклянноглазого. Инга шла сквозь непрестанные порывы ветра, стремящиеся сбить девочку с узенькой бетонной полоски. Инга шла и, удивляясь себе, успевала смотреть по сторонам. Нужное окно она не пропустила. Резкий поворот, Алголь метнулся влево и затерялся за корпусом темноокой пятиэтажки. А с ним и ветер.

Созвездия потеряли привычные очертания. Наверное, такими их видят звездные летчики, прорвавшиеся к другому краю галактики. Блестки рассыпались мозаикой и складывались в иные портреты. Волокли забытую всеми Телегу связанные единой упряжью Волк и Вол. Содрогались стенки свернувшегося воронкой неба от могучей поступи Сохатого. Поспешали за ним Охотники, для которых навсегда закрылась дорога обратно. Безысходный бег лихорадочной погони, безумное желание протянуть руку и скользяще дотронуться хотя бы единожды, бесконечная надежда, превозмогающая беспросветные неудачи. Улица грустных звезд.

Поперек бордюра сидел волшебник. Только он заметно вырос, почти что с Ингу. Или просто девочка уменьшилась до его размера. Хотя тогда бордюр превратился бы в широкое шоссе, с которого, чтобы свалиться, нужно сильно постараться.

-- Я тебя не вызывала, -- сказала Инга.

-- Знаю, -- кивнул волшебник. -- Просто я выспался и решил взглянуть на новую кандидатку в ивовую эскадрилью.

-- А ты тоже там учишься? -- спросила Инга.

-- Все мы учимся, -- пожал плечами волшебник. -- Летчики, механики, волшебники, диспетчеры. Чем сложнее техника, тем большего внимания она требует.

Инга продолжала переставлять ноги, неустанно продвигаясь вперед. Волшебник парил рядом, по-турецки подогнув под себя ноги.

-- Ты, наверное, не отличник, -- предположила Инга.

-- Почему ты так решила?

-- Ну... -- протянула Инга. -- Если ты до сих пор не научился отменять свои наколдованные желания.

-- Я умею! -- обиженно воскликнул волшебник.

-- УМЕЕШЬ!!! -- Инга от потрясения чуть не шагнула мимо бордюра.

-- Эй, эй, осторожнее! -- испугался волшебник. -- Провалишь испытание. А такая, как ты, нашей эскадрилье не помешает.

Инга остановилась.

-- Ты умеешь отменять желания, заказанные летчицами?

-- Проще простого, -- волшебник презрительно оттянул губу, чтобы показать насколько незначительны для него такие просьбы. -- А почему ты решила, что я этого не могу?

-- Райлана сказала, -- обиженно выдавила Инга.

-- В число ее недостатков входит вранье. Причем, гораздо чаще, чем хотелось бы.

-- И она могла отменить забвение?

-- Она могла пожелать, чтобы я его отменил.

-- Но почему тогда она не попросила тебя об этом?

-- Наверное, сильно разозлилась на того, ушастого.

-- И ничего мне не сказала!

-- А ты представь себя на ее месте. Она отменяет забвение. Ты на радостях убегаешь домой. По каким-то причинам Райлана хотела оставить тебя при себе.

-- Наверное, она не хотела оставаться в одиночестве.

-- Никто не мешал ей вернуться в эскадрилью.

-- Ага, вернуться. Без самолета-то! Погоди! А она могла заказать, чтобы украденный самолет вернулся к ней сам?

-- Райлана потеряла са-мо-лет?! -- волшебник от удивления сверзился вниз и теперь скользил в опасной близости над лужей. А в луже отражались звезды. Точные копии тех, что окружали девочку со всех сторон.

Прикрывал Инге спину звездный Щит. Выплескивался ручей из бездонного кувшина Водолея, и резвились на мелководье беспечные Рыбы. А невидимые волны перекатывались через Кита, настолько огромного, что лишь краешек спины показывал он Инге, не желая пугать и сбивать с пути истинного. А рядом примостился Овен и чинно пил соленую воду, желая укротить бесконечную жажду, но лишь распалял ее жарче и жарче. Ветер взъерошил гладь мелкой рябью, утопив мечущиеся отражения. Только колыхался бледный квадрат света.

Инга чуть-чуть не пропустила очередной поворот. Однако, настроение ее совершенно испортилось. Выходит, она ненароком выдала страшную тайну Райланы. Никто не должен знать про такой проступок, а Инга разболтала.

-- Да-а-а, история, -- протянул волшебник, медленно набирая утраченные сантиметры высоты.

-- Нет-нет, -- поспешно добавила Инга. -- Теперь самолет снова у нее.

-- Ага, -- печально сказал волшебник. -- Я начинаю понимать, ЗА ЧТО исчезли твои краски.

Инга ничего не добавила. Любое слово только раздувало вину Райланы.

-- Такие вот дела, -- губы волшебника сомкнулись четкой прямой. -- Но ты имеешь полное право выйти из этой истории. Ты же ничего не знала про вранье! Теперь тебе прямая дорога к высшим силам справедливости. Они-то найдут способ вернуть краски. Они любят защищать безвинно пострадавших.

Ну вот опять! Сначала стеклянноглазый, а теперь и волшебник туда же. Пусть наврала Райлана, хоть это и подло. Но все же... Но все же она -- подруга! И она спасала город! Даже, когда совершенно не знала Ингу и имела все шансы не ввязываться. Пусть высшие силы вернут безвинно пострадавшей Инге утерянные краски. Но Райлана! Ведь ее с треском вышибут из эскадрильи только потому, что так кому-то покажется справедливым. А Райлане не жить, если она не станет летчицей.

-- Сами разберемся, -- буркнула девочка. -- Безо всяких там сил высшей справедливости.

-- Тогда остается бой со стеклянноглазым, -- невесело усмехнулся волшебник.

-- Послушай! -- Инге пришла прекрасная мысль, как отвертеться от неминуемого боя. -- А если я стану летчицей, то по моему желанию ты сможешь вернуть краски?

-- Извини, -- волшебник развел руками. -- Заклятья стеклянноглазого мне не подвластны. Возможно, кто-то согласится обменять твои краски на что-то свое. Только с каждым обменом цена возрастает. Я даже думать не хочу, что попросит стеклянноглазый на следующем витке спирали.

Похоже, что краски Инге придется возвращать своими силами. Ну и пускай. Она станет летчицей. Настоящей. И сразится в настоящем бою.

-- Значит, ты тоже ничем не поможешь, -- сказала Инга, снова развернувшись на свет. Бордюр убегал в кусты. Идти сразу стало сложнее. Каждый новый шаг занимал все больше времени. Ведь приходилось сначала на ощупь проверять, не исчез ли бордюр. Одна ошибка, и испытание завершится провалом, навсегда оставив девочку в черно-белом мире.

Высунул рогатую голову Телец. Глядел на девочку злым красным глазом ярости. Тихо обрушились дальние крыши, распоротые отточенными остриями. А на другом краю темной воронки уворачивался от небесных когтей лев-невысоклик. Гордо вышагивал Геракл, увенчанный каменной шкурой. Неслышно крался по его следам Змееносец, пробиваясь тринадцатым в вековечный ряд. Черную дыру, в которую утекало время, прикрыл Цефей, шепчущий слова заклятые, обернувшиеся мерзопакостными тайнами, да загадками неразрешимыми. Стайкой метеоров осыпались осколки цепей, сброшенных Андромедой. Встряхнула затекшими руками небесная королевна и улыбнулась счастью своему звездному, да непонятному.

Вспыхнули двумя Лунами глаза волшебника, а звезды испуганно отшатнулись и брызнули в стороны стайкой испуганных синиц.

-- Один вопрос, Инга, -- волшебник приблизился настолько, что Инга чувствовала его теплое дыхание. -- Если пройдешь испытание, за сколько дней ты сумеешь научиться управлять самолетом?

-- Учиться? -- удивилась Инга. Ей казалось, что после испытания она получает самолет и сразу в бой.

-- Конечно, -- удивился волшебник ивовой эскадрильи. -- Иначе ты даже не сможешь взлететь. Хуже всего, если знамения, предсказанные оракулом, случатся прежде, чем ты научишься летать.

-- Ночь Ржавых Цепей уже завтра! -- продвижение замедлилось. Ночной тест, будоражащий душу приключением, сразу стал казаться бессмысленным.

-- Вот здесь и скажется моя помощь. Я могу выдать тебе знания авансом.

-- Это как, -- не поняла Инга.

-- Закончив тест, ты в совершенстве сумеешь управлять самолетом. На уровне воздушного аса, это я тебе гарантирую. Однако, потом, когда ты вернешься к нормальной жизни, тебе придется расплачиваться за аванс.

-- Снова деньгами? -- Инга представила, как за каждый исчезающий рублик в голове прописывается параграф учебника по основам авиации.

-- Нет. Знаниями. Ты должна будешь поступить в летное училище и выучить все то, что узнаешь после испытания. Если оно закончится для тебя благополучно.

Волшебник надсадно закашлял, и девочка обнаружила, что чуть не зазевалась. Окно горело справа. Справа тянулось и ответвление от основного пути. А перекресток остался в трех шагах позади.

Инга поспешно отступила и свернула на правильный путь, а потом посмотрела на волшебника.

-- Холодно. Горло чего-то разболелось, -- виновато сказал он, но в глазах так и сверкали озорные искры.

"Спасибо", -- мысленно поблагодарила его Инга.

-- А если я не стану учиться, -- вдруг пришло в голову ей. -- Зачем? Ведь знания и так будут у меня!

-- Со временем забудутся, -- вздохнул волшебник. -- Но страшнее всего, что забудется и многое другое. Сегодняшняя ночь, к примеру. Райлана. Зумки. Путешествие под землей. Забудутся все те минуты, когда ты была летчицей. И справедливо: ведь летчица в тебе погаснет. Ты снова станешь самой обыкновенной девочкой, затем девушкой, женщиной, старушкой. Но летчицей ты уже не станешь никогда. Аванс -- начало пути, запертого на странный замок. Возврат долга -- ключик к замку. Долги надо возвращать, даже если тебе кажется, что их давно простили.

-- Я верну, -- пообещала Инга.

-- Все так говорят, -- грустно возразил волшебник. -- Но потом почему-то забывают. Ведь забыть всегда легче.

Он исчез. А Инга увидела, что бордюр, по которому она шла, упирался прямо в стену дома. Вернее, взмывал вверх и уходил в распахнутое окно, лучившееся светом. Жаль только, что Инге он казался бледно-серым. А над домом по-прежнему сияли колючие блестки, сплетенные в созвездия.

Тянули Орел и Лебедь шеи длинные к заре нарождающейся. Опустила руку царскую Инге навстречу Кассиопея, обещая жизнь легкую, беспечную, праздниками, да фейерверками заполненную. Вот они, пальцы звездные, лишь коснись легонько, и утянут они тебя в неизведанные выси без всякого самолета. Все небо, все до единой звездочки качнутся и обернутся глубиной. Далеким океаном, у берега которого скользит меж невидимых камней капризная Южная Рыба. А глаз ее, Фомальгаут, смотрящий прямо на девочку белой жемчужиной, изливает легенды древние, душу разъедающие. Сверни только в сторону, как польется мягким голосом сказка страшная и прекрасная, не рассказанная еще никому. Сверни. Оставь бордюр. Пройдись по воде. Превратись в легкий ветер. Вспыхни новым созвездием на славу себе и всей вселенной.

Инга вонзила взгляд в серую полосу под ногами. Как ни заманчив зов звезд, они не заменят Инге то, что осталось там, куда хочется вернуться. Если Инга растечется холодным сиянием, стеклянноглазый выглянет из башни Замка Черных Облаков, и холодная улыбка кривой чертой разрежет лицо из белого мрамора.

Девочка, осторожно ступая по бетонным брускам, медленно набирала высоту. Теперь она чувствовала себя не летчицей, а канатоходкой Суок из книжки про трех толстяков. Трава, пышные кусты шиповника, лужи -- все они остались далеко внизу. А окно сверкало совсем рядом.

Инга не заметила, как прошла сквозь него. Просто город исчез. Девочка стояла на небольшой полянке, окруженной высоченными ивами. Их удивительно огромные листья ростом с Ингу нервно чиркали по траве, которая тоже вымахала до невероятных размеров. Свет никуда не исчез. Только обернулся солнцем, лучи которого пронзали густую листву и ласково согревали девочку, прорвавшуюся сквозь долгую холодную ночь. Или Ингу грело чувство победы? Испытание триумфально завершилось. Небо не отторгло маленькую девочку, запутавшуюся в сложных проблемах большого мира. Но самое главное -- он стоял на поляне. Он был совсем не такой, как у Зумки или Райланы. Монокрыло находилось над кабиной. Сама кабина не откидывалась колпаком, а имела дверку. Носовое колесо задорно выдавалось вперед. Шарик радиоантенны ярко отсвечивал в лучах раннего солнца. Нестерпимее всего сверкал киль, только руль направления чуть уклонялся в тень. Руль высоты наклонился к земле. Фюзеляж напоминал каплю, устремленную вперед и немного скошенную кабиной. Да еще радиатор нарушал снизу плавные очертания. Он появился -- Ингин самолет. Не оставалось ни малейшего сомнения, кому он принадлежит.

А по фюзеляжу, от капота до стабилизатора, молнией протянулся ивовый лист.

Девочка вприпрыжку подскочила к самолету и нежно погладила металл, нагретый солнцем. Наверное, ей показалось, но изящная машина чуть дрогнула в ответ на ласковое прикосновение. Чудо техники терпеливо ждало, когда Инга удобно устроится в кресле и положит руки на штурвал. А потом пронесется над ивовой рощей в своем первом полете.

Глава двадцатая

Поиски

-- Когда лучи солнца нальются кровью, когда багряное облако опустится к горизонту, когда прорастет ржавая цепь, а холм покроется желтыми сумеречными цветами. И стая светляков опустится на их листья. А противостоять нам будут тридцать три ворона и два дракона, -- пробормотала Инга.

-- Верно, -- кивнула Райлана. Глаза ее озорно блестели, как солнечная дорожка на поверхности ручья.

-- С "Когда" все ясно, -- сказала Инга и жалобно вздохнула, -- а вот с "Где" до сих пор одни непонятки.

-- За "Где" не беспокойся, -- жестко сказала Мария. -- Это знают все, а если не знают, то уж чувствуют наверняка.

-- Все, кроме меня, -- пожала плечами Инга. -- Домовые живут в домах, кикиморы на болоте, русалки в озере... Но мне никогда не рассказывали, где живут мальчики, у которых в глазах бутылочные осколки.

-- В старых сараях, -- отрывисто выдала Зумки.

-- Вот уж никогда бы не подумала, -- вырвалось у Инги.

-- А никто не думает, -- объяснила Мария. -- Все это просто чувствуют и все. Есть любители лазанья по заброшенным домам, но сараев они сторонятся. Люди чувствуют, что на месте любого из них может оказаться Замок Черных Облаков, откуда нет обратного пути. Но никто не задумывается об этом. Если не думать о Замке, одной проблемой в жизни становится меньше.

-- Но как узнать, какой из сараев оборачивается Замком Черных Облаков? -- спросила Инга.

-- Мы это увидим, -- ответила Мария. -- Когда солнце касается Земли, все вещи мира приобретают истинное обличье.

-- Значит, на восходе или закате! -- просияла Инга.

-- На закате, -- отрезала Мария. -- Во время восхода Замок Черных Облаков умудряется спрятаться за Солнцем, тогда как на закате он стоит между солнцем и нашим миром.

-- Мы не успеем за время заката осмотреть все сараи, -- из груди Инги извергся очередной вздох.

-- У нас самолеты, -- сказала Зумки. -- Закат в наших руках.

-- Как только солнце исчезнет за горизонтом, -- пояснила Мария, -- мы поднимемся чуть выше и снова его увидим. Тем не менее стоит поторопиться. С большой высоты Замок снова прикинется сараем.

Солнце еще только приближалось к крышам самых высоких домов, а четверка крошечных самолетов уже поднялась в воздух. Инге было удивительно сжимать в руках теплый штурвал, чуть подправляя курс. Перед глазами простиралось великое множество приборов с цифрами, истекающими фосфорным свечением.

Тоненькая стрелка указателя скорости подбиралась к шестидесяти. Может вы сочтете такую скорость не слишком значительной, но для миниатюрного самолета учебной эскадрильи, поверьте, это весьма прилично. Взор Инги скользнул по тахометру, перескочил на манометр и остановился на указателе запаса топлива. За расход горючего пока можно было не волноваться. Топливный бак перед вылетом заправили под завязку на запасной заброшенной базе. Убедившись, что на барабане компаса у светлой черты пританцовывает буква "W", девочка взглянула на то, что творилось за окнами.

Сараи вырастали то справа, то слева. Сараи прятались в тенистой глубине дворов. Сараи убегали в прохладу извилистых оврагов. Скособоченные строения выглядывали из-за заборов, пристраивались между домами, выныривали из тополиных зарослей или кустов смородины. Ужас, сколько было в городе сараев. Инга сначала подумала, что это гаражи, но никакая машина не сумела бы протиснутся в узкие щелки, забитые строениями из досок, железных пластин, бетонных плит и кирпичей. Крыши, залитые гудроном, покрытые шифером и жестью, простирались насколько хватало глаз. Далее потянулись овраги, и сараев на их склонах оказалось неисчислимое множество.

Какой превратится в черный замок? Вот бы знать. Может, этот, приземистый, похожий на баньку, выстроенный из длинных досок и двери, обитой покореженными листами жести? Или тот, через два ряда? У него даже имелось зарешеченное оконце. Чем не дом? Глаза разбегались и не могли вместить эту бесконечность, заполоненную сараями.

Двери некоторых сараев были приоткрыты. Заглядывая в темноту, Инга боялась поймать встречный взгляд. Взгляд сквозь два бутылочных осколка. Боялась и ждала. Инга чувствовала, что для бросившей вызов встреча неотвратима. И все же хотелось подольше растянуть счастливые минуты полета. Стремительного, бреющего, пронизывающего. Скоро-скоро должно начаться воздушное сражение, но пока тянулся полет и только полет.

Райлана летела низко. Не было ни единой щели, в которую бы она не постаралась нырнуть. Ее самолет то исчезал в сумеречной мгле выползающего из подвалов вечера, то светлячком крутил спирали вокруг нахмурившихся деревьев, разбуженных веселым рокотом двигателя.

Мария держалась близко, словно следила за новенькой. Недоверие легонько покалывало Ингу, и в то же время чувствовать Марию рядом было как-то спокойней, надежней.

Зумки наоборот умчалась в самую высь, туда, где протянулась гряда облаков, пропитавшихся закатными лучами, и сейчас казалась мерцающей искоркой. Но и она была недалеко, ведь передатчик работал на славу. Механики учебной ивовой эскадрильи двоек не хватали.

Нужный сарай они увидели далеко не сразу. В тот миг они уже поднялись на довольно большую высоту. Город постепенно уходил вниз. По сторонам мелькали антенны, приткнувшиеся на крышах девятиэтажек. Выше реял лишь черный каркас телевышки, да холмы, совершенно непригодные для высоток, но густо застроенные деревянными домишками. И, конечно же, сараями.

-- Инга, налево! -- раздался в наушниках торжествующий голос Марии.

Девочка вздрогнула, крутанула штурвал, тут же выправила курс и лишь затем взглянула налево. Вереница сараев взбегала по склону холма. На самом краю обрыва темнела приземистая деревянная коробка с тремя выступами, похожими на высокие полуразвалившиеся кирпичные трубы.

За коробкой не было ничего. Просто небо, на которое опускалось серое марево. Вернее, Инга видела его серым. А на самом деле оно могло оказаться любым. Даже багряным.

-- Выше, Ингочка, выше! -- это звонко пропела Райлана.

Инга удивилась, как ей удался такой великолепный вираж. Днище самолета едва не проскребло по бетонным осколкам, по смятой пластиковой бутыли, по скрученной цепи. Сквозь треснувшие звенья пробивались стебельки травы.

-- Когда лучи солнца нальются кровью, когда багряное облако опустится к горизонту, когда прорастет ржавая цепь, а холм покроется желтыми сумеречными цветами. И стая светляков опустится на их листья. А противостоять нам будут тридцать три ворона и два дракона, -- пробормотала Инга.

Длинная стрелка высотомера завертелась, откручивая все новые метры. Короткая пока не шевелилась -- до километра она могла спать спокойно. Верхушка холма пестрела раскрывшимися цветами, а над светлыми бутонами колыхалась живая туча. Она выгнулась в сторону, а потом разом нырнула в сумрак, затерявшись среди цветов.

-- Светляки опустились, -- раздался голос Марии. -- Ждем появления Замка. Инга, не зевай! Почему прекратила подъем?!

Стрелка вариометра перескочила на верхнюю тройку, но вновь качнулась вниз до нуля, когда спрятавшееся солнце выглянуло из-за бугра. Инга развернула самолет, и ослепительный шар нехотя покатился к отдельно стоящему зданию. Черно-белый закат не шел ни в какое сравнение с цветным, но все так же завораживал. Поэтому Инга чуть не пропустила секунду, когда солнце, сарай и ее самолет очутились на одной прямой. Как только черный силуэт оказался словно в центре мишени, он странно вытянулся, обломки труб превратились в высокие башни с каплями крыш и длинными шпилями. На остриях замерли флюгера в виде летучих мышей, взмахнувших крыльями, да так и замерших на веки вечные. Черный замок окутался кружевом кустов, издалека смахивающих на заросли колючей проволоки. Стрелка радиокомпаса, чуть подрагивая, указывала точно по курсу, словно станция на которую компас был настроен, прятался в одной из жутких башен.

Четверка самолетов неслась в самый центр солнца. Замок Черных Облаков зловещей трехглавой фигурой преграждал им путь.

Порыв ветра поднял со стен мелкую мошкару и бросил ее навстречу летчицам. С каждой секундой стая разрасталась, превращаясь в черную тучу.

-- Что же это такое? -- зазвучал в шлемофоне голос Райланы.

-- Вороны, -- металлом отозвалась Мария. -- Тридцать три штучки.

-- А кажется, не меньше сотни, -- призналась Инга.

-- Что сотня! -- воскликнула Зумки, в штопоре падая с небес. -- Здесь их тысячи, миллионы.

-- Это призраки, -- объяснила Мария. -- Настоящих всего тридцать три. Остальные -- лишь отражения злобных зеркал. Они исчезают, если убьешь ворона, что заглянул в зеркало, порождающее злые отражения.

-- Жуть! -- в один голос вскричали Райлана и Зумки.

-- Спокойнее, девочки. Не надо заранее бояться призраков -- охладила их Мария. -- Что же вы запоете, когда в бой вступят драконы?

Глава двадцать первая

Сражение

Ветер дул нестерпимо. Самолет дрожал. Иногда Инге казалось, что он сейчас развалится на маленькие кусочки, а она сама упадет с огромной высоты и никогда уже не увидит мир ни цветным, ни черно-белым. Двигатель натужно ревел, но все же удерживал стремительную крылатую каплю на прежнем курсе.

От урагана была лишь одна польза: мощнейший порыв унес воронью стаю в сторону. Только поэтому четверка сумела беспрепятственно подлететь к замку. Башня, сложенная из громадных, грубо обтесанных камней, поросших темным мхом, величаво проплывала слева от Инги. Черные провалы окон недружелюбно оскалились стрелами узорных решеток. Правая башня вздымалась еще выше. Возле нее сейчас скользила Зумки. Райлана чуть поотстала. Зато Мария вырвалась вперед. Самая могучая башня пронзала небо прямо по курсу, но до нее еще было лететь и лететь. Просто поразительно, какая громадина получилась из неказистой сараюшки.

По двору, образованному треугольником башен, беспорядочно кружилось воронье. Немного, не более десятка. Видимо, все остальные воздушные силы мальчика со стеклянными глазами рассеял ветер. Увидев самолеты, вороны со злобным покаркиванием устремились наперерез. Самолеты летчиц ивовой эскадрильи выплюнули первые очереди светящихся трассеров. Инга не стреляла. Пальцы обхватили гашетку, но не могли нажать на кнопку. Летчицы не целились. Они надеялись распугать остатки вражеской армии выстрелами в воздух. Вороны взметнулись ввысь, а потом обрушились на самолеты. Инга увидела, как содрогнулся самолет Марии, как покрылось сеточкой трещин боковое стекло, как остановился пропеллер, замер, но потом, дернувшись, вновь превратился в почти невидимый диск. Пули следующей очереди пропахали холодный воздух. Два ворона рухнули вниз, еще девять попросту растворились. Остался один. Тот, что летел на Ингу.

Левая башня постепенно отдалялась. Ветер переменился и сносил зеленокрылые машины к правой. Хотелось зажмурить глаза. Хотелось повернуть. Хотелось сказать: "Все, хватит! Проживу как-нибудь и без красок!" Но Инга понимала, что остановиться уже невозможно. Ворон превратился в черное чудовище с кровавыми глазами, кривыми когтями и клювом, отлитым из металла. Он уже приблизился настолько, что девочка могла разглядеть щербинку на блестящей поверхности клюва. В голове бесконечно повторялась одна-единственная фраза: "Сорок свирепых волков было у Бастинды, и сорок раз поднимал Железный Дровосек свой топор. И когда он поднял его в сорок первый раз, ни одного волка не осталось в живых: все они лежали у ног Железного Дровосека".

Инга дорого бы дала за то, чтобы сейчас здесь оказался Дровосек из книжки. Но Дровосек и его знаменитый топор находились сейчас весьма далеко. Зато Инга сидела в настоящем боевом самолете, а рука лежала на удобной ручке гашетки с кнопкой, которую следовало нажать как можно скорее. И если Железный Дровосек убивал волков, чтобы вернуть домой девочку Элли, то Инга тоже должна стрелять в воронов, охранявших замок, где жил тот, что обманом выменял у ней краски мира. Дождавшись, когда взъерошившаяся грудь ворона окажется в перекрестье прицела, девочка нажала на кнопку. Глаза она все-таки зажмурила.

-- Молодец, Ингочка, -- раздался голосок Райланы. -- Так держать.

-- Инга, следи за башней, следи за башней, -- напомнила Мария.

Инга наклонила самолет и увидела, как сбитый ей ворон, беспомощно кувыркаясь, упал в сизый туман, окутавший двор замка. Внимание девочки снова переключилось на левую башню.

И вовремя!

Из уродливого пролома посыпались вороны. Много. Целая стая. Ничуть не меньше, чем та, что унес ветер. Инга сжалась от страха и выпустила гашетку. Она подумала, что нипочем не справится с такой уймой воронов. И еще она подумала, что летчицы непременно придут ей на помощь.

Мгновенного взгляда направо хватило, чтобы понять свою ошибку. Из второй башни вылетела еще более многочисленная стая. А потом Инга совсем перепугалась: горел самолет Райланы.

Армия левой башни нападала полумесяцем. Чуть поодаль держался ворон-одиночка, видимо, ее предводитель. Развернув самолет носом к башне, Инга попятилась, чтобы дистанция между ней и врагами сокращалась как можно медленнее. Стрекотал пулемет, вороны падали, а чаще растворялись, но девочке казалось, что меньше их не становится. Где-то позади надвигалась громада правой башни. Хотелось обернуться, потому что самолет мог врезаться в серые камни в любую секунду. Но оборачиваться было некогда. Инга ловила в перекрестье прицела очередного врага и нажимала на кнопку.

Плавное парение предводителя прервалось скачком. Из ворона посыпались перья как из порванной подушки. А три ближайших к нему соратника исчезли. Еще один ворон кувыркнулся вниз. Полумесяц распался. Его остатки принялись позорно удирать к своему пристанищу. Инга не верила в удачу. Разъяренным зверем ревел двигатель, утаскивая ее все дальше назад, дробно стучал пулемет, и все меньше становилось ворон в морозном небе.

Тогда Инга увидела самолеты, заходящие справа. Все три. Боевая машина Райланы почернела, но держалась молодцом. Суровый ветер оказал нежданную услугу: сбил пламя. На сердце у Инги сразу стало легко и спокойно. Зумки приветственно покачала крыльями своего самолета.

-- Пробились, -- подвела итоги Мария. -- Но бой еще не закончен.

Инга взглянула наверх и удивилась, как высоко успело подняться солнце. И только потом она поняла, что солнце давно исчезло. Почти в самом зените сияла полная луна, освещая прохладным светом поле битвы.

Глава двадцать вторая

Драконы

-- Бой еще не закончен, -- сказала Мария. -- Курс на главную башню.

Самолеты подлетали к первому бастиону крепостных укреплений, кольцами вздымающихся вокруг башни. Вороны суматошно кружились вблизи, но напасть не рискнули. А после неудачной атаки трех громил, расстрелянных в упор, мелкое воронье заметно увеличило дистанцию. Погибло не менее полусотни пернатых. Но сколько из них настоящих, а сколько -- призрачных отражений, никто не знал. Летчицы хранили молчание.

Стены второго бастиона пестрели бойницами. Черными снарядами оттуда вылетали вороны, нацелившиеся клювами на зеленые самолеты. Безвольными комками они падали вниз или исчезали. До намеченной цели не долетел никто.

Вороненок сидел на самом верху. Видимо, он спал и, лишь заслышав гул двигателей, встрепенулся. Приоткрылся блестящий глаз и уставился на Ингу. После птенец принялся расхаживать по стене. Вид его выражал такое презрение, что девочке оставалось лишь удивляться, почему вороненок не плюется и не ругается нехорошими словами. Девочка направила самолет прямо на маленькую птицу, словно собиралась протаранить его и сбросить со стены. Птенец повернулся к летчице клювом и, нагло расставив ноги, замер в ожидании. По неведомой причине Инга смутилась, обогнула нахальную птицу и понеслась к третьему бастиону.

Высочайшая башня надвигалась медленно, словно атомоход из старой хроники, прорубающий темный коридор в сахарных ледяных глыбах. Две предыдущие башни казались желудями, а она дубом, выросшим из этих желудей. Ее камни источали таинственное сияние.

-- Ух, и багровеет, -- воскликнула Райлана. -- Выглядит раскаленной до невозможности.

-- Посмотри на окна, -- спокойно посоветовала Зумки.

Из темных окон выглядывали пылающие факела.

-- Огонь холодный, синий, -- добавила пушистая красавица.

Райлана спорить не стала.

Инга видела сияние как белесый туман, медленно переползающий вокруг башни, а на факелы девочка старалась не смотреть. Может, поэтому дракона она увидела первой. Сначала когтистую лапу, словно собранную из разнокалиберных шаров. Вцепившаяся в башню лапа настолько органично вписывалась в общую картину, что казалась продолжением стены. На крыше покоилась голова. Треугольная, с двумя выпуклыми яйцеобразными глазами. Дугами разведенного моста уходили в небо два согнувшихся друг к другу рога. Третий рог, почти незаметный по сравнению со своими братьями, располагался над ноздрями. Из ноздрей курился дымок. Так выглядит пена на морских волнах во время прибоя. Полосатая шея чудовища уходила под черную непроницаемую накидку, укутавшую все тело, за исключением головы и лап.

-- Нападаем? -- напряженным голосом спросила Райлана.

-- Не сметь, -- оборвала ее Мария. -- Медленно опускаемся к дворцовым дверям. Первым делом надо проникнуть внутрь, а там как знать, может дракон дерется только снаружи.

По сравнению с рогатым гигантом самолеты ивовой эскадрильи казались мухами, залетевшими в органный зал.

Инга уже видела дверь, в которую им предстояло войти. Из потемневшего дерева. С двумя медными кольцами, зажатыми в пастях льва и носорога. Над дверью нависал угловатый каменный карниз. На его вершине покоился древний, растрескавшийся шар, а рядом росла молодая рябинка. Дверь стояла настолько близко, что скорая победа не вызывала никаких сомнений. Оставалось лишь приземлиться на широкое крыльцо, как на аэродром, потянуть за кольцо...

Стоп! Кольцо расчитано на обычных людей, а Инга сейчас премалюсенькая.

Земля содрогнулась. Гигантская стрела воткнулась в крыльцо, разбрызгав каменную крошку. Чудовище заметило незваных гостей и прикрыло желанную дверь своим хвостом.

Дракон взревел. Рев его походил на вопль рассерженного ягуара. Инга чуть не оглохла и почти что выпустила штурвал, опомнившись в самую последнюю секунду, чтобы успеть уклониться от затейливого орнамента, украшающего наличники окон второго этажа. Позади дракона с громким хлопком раскрылись крылья, которые Инга принимала за накидку.

-- Сейчас взлетит! -- сообщила Зумки. -- Ой, девочки, что будет, что будет!

-- Не успеет, -- вмешалась Мария своим стальным голосом. -- Держитесь подальше от огня. Этого гада я беру на себя.

Маленький самолетик взвился к безобразной морде. Зумки и Райлана кружили у колонн крыльца, наблюдая за хвостом, наконечник которого несокрушимо загораживал вход во дворец. Инга не знала, что и делать. Стрелять отсюда бесполезно, а перебороть себя и приблизиться к огромному чудищу девочка не могла. Да и Мария приказала к огню не соваться. Кстати, к какому огню?

Вопрос недолго оставался без ответа. Дракон изверг струю огня, по яркости достойного соперничать с самим солнцем. В кабине стало нестерпимо жарко. Инга задумалась, а каково сейчас Марии, самолет которой, вспыхнув отблесками пламени, ловко увернулся от огненного смерча.

Трассирующая очередь ударила в бугристую кожу чудовища, но не нанесла ни малейшего вреда. Дракон изумленно тряхнул головой и попытался лапой отпихнуть назойливое металлическое насекомое. Самолет скользнул меж когтей и принялся накручивать спираль, почти касаясь матово отсвечивающих шаров, из которых состояла драконья лапа. Монстр медленно оторвался от башни. Черный плащ крыльев колыхнул воздух, но не остановил маленький самолетик, пробивающийся к разверзшейся пасти.

Инга вздрогнула, когда низвергнулся второй столб пламени, но и он не задел Марию. Самолет смело нырнул под арку длинных рогов и скрылся за крыльями. Дракон плавно развернулся в воздухе, и огненная, мечущаяся точка снова оказалась перед ним. Инга ощущала полную беспомощность. Пулями сразить грозное чудище невозможно.

Казалось, дракон стоял на кончике хвоста, медленно поворачивая голову, чтобы не упускать из вида назойливо стрекочущую муху. Луна покоилась на острие рогов. Факелы в замке разгорелись с новой силой. Воздух стал горелым и удушливым. Волосы Инги мокрыми нитками прилипли к щекам и шее. Белесый живот чудовища вспучился: дракон набирал воздух для новой огневой атаки. В этот миг юркий самолет бросился прямо ему в пасть. Бугорчатый монстр поперхнулся, глаза его выпучились, а меж клыков словно вспыхнула сверхновая звезда. Хвост взметнулся в воздух и рубанул по основанию башни. Та со скрежетом наклонилась и рухнула, зацепив крылатое чудище. Она падала медленно, как в фильмах со съемкой, растянутой по кадру, а потом припечатала запутавшегося дракона к вымощенной площади, и тот взорвался огненным фейерверком.

-- М-мария, -- сердце у Инги остановилось. Она кидала суматошные взгляды по сторонам, надеясь обнаружить исчезнувший самолет, но кругом разлетались лишь искры, да сгустки пламени.

-- Мария, -- позвала Инга еще раз.

Эфир молчал, не оставляя никакой надежды.

-- Ингочка, -- хрипло вступила Райлана. -- Опускайся на крыльцо. Чтобы ни случилось с Марией, ты должна пробраться в замок.

Почти ничего не видя из-за слез, застилавших глаза, Инга развернула самолет и начала сбрасывать высоту. Обломки главной башни ехидно скалились.

-- Назад, -- вопль Зумки был такой силы, что Инга не могла сказать: то ли это он отбросил самолет от карниза, то ли она сама, повинуясь приказу, успела увести машину от очередной опасности.

Ветер разогнал сизый туман на дворцовой площади. По квадратикам мостовой, лязгая, ползли толстые звенья цепи, оставляя масляные разводы. В самом центре площади раскрывались деревянные створки громадного люка. Из кромешного мрака выскальзывало змеиное тело, покрытое чешуей, усеянной светящимися точками.

-- Не крылатый, -- просвистел облегченный выдох Зумки.

На подмогу дракону спешили вороны. Пока они казались черными точками, но совсем скоро могли превратиться в грозных птиц с клювами, без труда вспарывающими обшивку фюзеляжа.

-- Прикрывай, Инга, -- скомандовала Райлана.

Две летчицы сверзились на своих машинах к мостовой и принялись поливать выползающее чудовище трассерами. Бесполезно. Пули звонко цокали по чешуе и отскакивали во тьму. Инга осталась наверху. Она зорко следила за приближающим вороньем и отпугивала короткими очередями посмевших сунуться слишком близко.

Дракон изловчился, завалился на бок и попробовал когтистой лапой ухватить самолет Райланы. Вслед за лапой ввысь метнулась и голова. Второй дракон обладал всего одним рогом, непослушным вихром, выпирающим из раздвинувшейся чешуи на затылке. Подрагивающие уши напоминали крылья летучих мышей. Надбровные дуги мрачно нависали над глазами, которые злобно пылали во тьме, как преддверие лесного пожара. Влажные волосатые ноздри морщились, втягивая в себя запахи ночного боя. А впереди всего скалилась крокодилья пасть.

Райлана вовсе не желала закончить полет в лапах безобразного чудовища. Она мгновенно набрала высоту, а тем временем Зумки, чуть не касаясь земли, пролетела вдоль светлого, ничем не защищенного брюха. Со стволов пулемета срывались колючие светлые точки.

Дракон дернулся от боли, на спине у него вырос щетинчатый гребень и снова исчез. Монстр извернулся по-змеиному и вознамерился наказать Зумки. Теперь брюхо поступило в полное распоряжение Райланы, которая не замедлила выпустить по дракону веер очередей. Чудовище взвизгнуло и разом утратило интерес к летчицам. Пули, вонзившиеся в тело, жгли неимоверно. Дракон попытался их выгрызть, словно надоедливых блох, а затем, ожесточившись, принялся выжигать каждую ранку в отдельности. И вдруг он вспыхнул. Корчась от боли, чудище поспешило к квадратному отверстию. Побег уже совсем было удался, как тело внезапно содрогнулось в конвульсиях. Тяжелая голова приподнялась в последний раз, раскаленные угли погасли, челюсти захлопнулись и тяжело ударили по краю люка, а потом медленно соскользнули во тьму. Голова утянула за собой длинное, объятое дрожащим пламенем тело. Жив ли еще был дракон -- неизвестно. Но опасности, это точно, он уже никакой не представлял.

Дворцовые ворота словно ждали, когда маленькие самолеты опустятся к их подножию.

Когда девочка уже уверилась в полной победе, сквозь писки и треск в шлемофоне пробился голос Зумки.

-- Только этих чертяк нам и не доставало, -- ругнулась пушистая красавица.

Все оставшееся позади воронье спрессовалось в огромную тучу и теперь неумолимо приближалось. Ситуация мгновенно изменилась. Перед дворцовыми дверями выстроилась шеренга воронов. На верхушку карниза, туда, где располагался потрескавшийся каменный шар, опустился громадный ворон. На его шее посверкивала толстая золотая цепь. Глаза гранеными сапфирами смотрели на чужаков. К месту схватки прибыл вожак стаи.

Глава двадцать третья

Хитрый маневр Зумки

Инга совсем растерялась. Но Зумки и Райлана и виду не подали, что произошло нечто ужасное. Пули светлячками вспороли ночную тьму. Шеренга ворон слажено поднялась и выстроилась в крест. Похоже, что она состояла из ветеранов вороньих битв, настолько веяло от нее уверенностью и невозмутимостью.

Насмешливое многоголосое карканье наплывало сзади вместе с воронами, изготовившимися к новой атаке.

-- Берем влево, -- распорядилась Зумки. -- Когда окажетесь между центральной и левой башнями, резко уходим вниз.

Инга, опасливо посматривая на грозный крест, изменила маршрут. Теперь она поняла задумку пушистой летчицы. Воронья стая неминуемо врежется в отряд ветеранов, а летчицы ивовой эскадрильи успеют уйти из-под удара.

Только что высотомер напоминал часы, на которых замерло полседьмого. Но стрелки уже закрутились обратно. Длинная превратилась в едва видимый диск. Короткая щелчками сбавляла тысячи. Метры едва успевали выпрыгивать из под самолета, стрелой несущегося к земле. Инга почувствовала, как живот будто приклеился к спине, а сердце захолонуло, словно девочка оказалась в кабинке американских горок. Только падение чересчур затягивалось. Самолет подлетел к серым стенам. Башня, как космическая ракета, взлетала в небо. Инга снова могла различить огромные древние камни, изъязвленные щербинами и порослями мха. Очень хотелось заглянуть хотя бы в одно окно, но те стремительно уносились ввысь.

Сокрушающий порыв ветра налетел из-за массивного здания башни. Секундой раньше черный крест взметнулся прямо к шпилю, ловко увернувшись от столкновения с пернатой армадой. Искусством воздушного боя крылатые ветераны владели не хуже летчиц ивовой эскадрильи. Зато прочей вороньей братии пришлось несладко. Ветер разметал и без того нестройные ряды, швырнул десяток неудачников к башне и размазал по стенам, а остальные так и не сумели развернуться, и попали под пулеметный огонь зеленых самолетов.

Но воронов было слишком много. Кое-как выправив курс, они спикировали на ивовую эскадрилью. А сверху беспощадными камнями падал отряд ветеранов. Клещи захлопывались.

-- Займусь главарем, -- буркнула Зумки и неожиданно бросилась наперерез черному кресту. Тот словно готовился к внезапному нападению и позволил ветру унести его к обломкам центральной башни. Затем грозные вороны бросились вдогонку за одиноким самолетиком. Ни один не удержался от соблазна клюнуть искорку, сверкающую в лучах Луны, словно серебристый фонарик елочной гирлянды. Ветераны настолько уверились в себе, что отказались от призрачных копий. Всего пять врагов летело за Зумки, но каждый стоил десятка обычных воронов. Заложив мертвую петлю, Зумки короткой очередью выбила из креста центрального бойца, который перешел на полет ломаными зигзагами, а потом по широкой дуге устремился к обломкам башни.

Инга потеряла самолет Зумки из виду, потому что на Райлану набросились сразу три ворона. Стальные клювы застучали по крыльям и фюзеляжу. Спереди попробовал напасть еще один враг, но диск пропеллера в один миг оторвал ему голову. Ингу затопила слепая ярость, превратившая ее на несколько минут в лису, проникшую в курятник. Когда она очнулась, то воронов в небе заметно поубавилось. Райлана что-то благодарно кричала, но Инга не слышала. В ушах стоял звон. То ли ярость полностью заткнула уши, то ли резкая перемена высоты.

Луна выглянула из-за разрушенных стен главной башни. Там шло нешуточное сражение. Зумки держалась молодцом. Только что она мастерски ушла в сторону, пропустив черную шеренгу вперед, и меткой очередью пропорола бок крайнего ворона.

-- Летим на помощь, -- услышала Инга голос Райланы и немедленно повернула штурвал. В перекрестье прицела оказался растрепанный вороненок. Тот самый, что нахально пялился на Ингу со стены второго бастиона. Он и теперь не нападал, просто разевал клюв, словно был очень недоволен Ингой. Палец автоматически лег на кнопку. "За Марию!" -- подумала Инга. Вороненок не уворачивался. В круглых глазах блестели холодные огоньки. "Пусть живет", -- всплыла странная мыслишка. Девочка отчаянно мотнула головой, так и не нажав кнопку, и повернула штурвал, разом очистив панораму перед собой. Теперь она видела Зумки и только Зумки, мечущуюся в треугольнике, черные точки вершин которого то и дело стремились превратиться в центр.

Инга и Райлана летели на максимальной скорости. Они были уже совсем близко, когда треугольник начал сжиматься: все три врага решили напасть одновременно. Зумки, решив, что с тремя сразу ей не справиться, выбрала себе самого крупного противника и смело пошла на таран. Очереди сверкали совсем рядом, но ни одна из них не зацепила ворона. Наверное, Зумки волновалась. А потом черный боец нырнул под самолет, а сбоку мощно ударил вожак, смяв и крылатую машину и своего соратника, подбиравшегося с другой стороны и не ожидавшего удара.

Инга решила, что все вокруг остановилось: и Луна, и стремительный полет, и само время. Беспомощным взглядом она смотрела туда, где веером рассыпались с падающего тела черные перья, и все надеялась, что вот-вот из-под черноты вынырнет серебряная искорка.

-- Инга, очнись, -- в шлемофоне звенел голос Райланы. -- Инга, они нападают!

Два оставшихся ворона, выбрав себе по самолету, легли на встречный курс.

На Ингу летел вожак. Когда прицел перечеркнул золотую цепь, девочка нажала на кнопку. Ничего не произошло.

-- Стреляй, Ингочка, стреляй, -- кричала Райлана.

-- Патроны кончились, -- догадалась Инга.

-- Как? И у тебя? -- севшим голосом спросила маленькая летчица.

Инга не ответила. Никакой ответ не добавил бы патронов. Враги стремительно приближались. Теперь воронам ничего не грозило. Теперь у них было преимущество: сильные когти и мощные клювы. У летчиц оставался лишь диск пропеллера, способный разорвать любого ворона, но для этого требовался полный контакт. Контакт, после которого не остается шансов ни у атакуемого, ни у атакующего. Инга решила, что ни за что не отвернет.

Внизу простирались влажные камни дворцовой площади. По ним перетекала лунная дорожка. Вожак и его товарищ парили в центре площади над разверзнутым люком.

Глава двадцать четвертая

Прощание

В этот миг с упавшим во тьму драконом случилось что-то нехорошее. Над площадью взметнулся огненный гейзер, превратив воронов в пылающие факелы. Ветер унес их прочь, словно две горящих тряпки. В следующую секунду огонь коснулся зеленых самолетов. Боевые машины с честью выдержали испытание, вытащив своих хозяек из адских глубин. Однако, стекла заволокло черной копотью. Инга полностью потеряла ориентацию. Стрелки приборов таинственно сияли зеленоватым фосфорным светом. Тревожно мигал красный квадратик, предупреждая, что горючего почти не осталось.

-- Ничего не вижу! -- пожаловалась Инга.

Молчание. Что с Райланой? Не сгорела ли она в этом ужасном пламени? А может Райлана жива и здорова, просто шлемофон испортился? А может жива и Мария? И Зумки! Просто они не могут докричаться до Инги через сломанное радио.

-- Ничего не вижу! -- на сей раз Инга уже не обращалась ни к кому.

В шлемофоне раздался треск. Эфир проснулся.

-- Не волнуйся, Ингочка! -- отозвалась Райлана. -- Я тебя посажу.

Инга не сумела сдержать улыбку. Мир не оставил ее.

-- Сбрасывай высоту, сбрасывай высоту, -- взволнованно сообщала Райлана. -- Теперь поворачивай влево. Влево, я сказала!

Руки почти не слушались. Инга безвольно подправила штурвал. Силы стремительно покидали уставшую девочку.

-- Молодец! -- восхитилась Райлана. -- Заходишь точно на крыльцо. Сбрасывай высоту. Сбрасывай высоту!

Инга не видела показаний высотомера. Циферблат помутнел и расплывался, пряча стрелки. Тьма, закрывшая беспросветным покрывалом стекла, просочилась в кабину и теперь концентрировалась черным туманом.

-- Эх, пролетела! -- расстроилась Райлана. -- Забирай влево. Разворачивайся!

Руки соскользнули со штурвала. Сияние приборов разлилось светом болотных огней. Мокрая от пота одежда остыла, и каждое ее прикосновение было сущим мучением.

-- Разворачивайся! -- испугалась Райлана. -- Ингочка, ты что? Инга! Не сдавайся! Ведь если ты разобьешься, значит Мария и Зумки... -- голос задрожал. -- Значит Мария и Зумки...

Понятно. Никакое сломанное радио уже не починится, чтобы снова услышать веселый говорок обладательницы алой шкурки и ледяной тон той, что не умела плавать.

Руки снова легли на штурвал. Самолет тряхнуло, но он вписался в поворот. Красная лампочка отчаянно мигала. Инге было неведомо, где она парила. Может до обломков главной башни оставались считанные миллиметры, а может крылатая машина сейчас врежется в карниз над крыльцом. Впрочем, крыльцо мы кажется пролетели. Райлана только испуганно восклицала, но наконец снова взяла себя в руки.

-- Влево, Ингочка, влево! -- руки поворачивали штурвал, глаза слезились. То ли машина горела, то ли горел уже весь мир.

-- Снижайся! -- скомандовала Райлана.

Медленно, медленно тянула рукоятку Инга. Медленно терял высоту маленький самолет.

-- Шасси! -- взревела Райлана.

Толчок, когда выпущенные шасси соприкоснулись с твердой поверхностью, показался Инге волшебным мигом. Уже без команд она остановила машину, открыла кабину и из последних сил выбралась из самолета, с ног до головы перепачкавшись в саже. Крылатая машина остановилась у самых дверей дворца. Двери были открыты. Где-то в глубине длинного коридора виднелся факел с холодным, синим огнем. Только сейчас Инга поняла, какая холодная ночь у ворот Замка Черных Облаков. И только потом, что краски вернулись.

Рокот двигателя ознаменовал прибытие самолета Райланы. Инга перепугалась, увидев вмятины, полосы содранной краски, борозды от гигантских когтей, изувечивших плавные очертания корпуса. Но сама летчица ничуть не пострадала.

-- Ну ты даешь, -- пихнула она Ингу острым локотком. -- Посадить самолет вслепую! Это ж высший пилотаж! Видел бы тебя наш препод!

Взгляд ее упал на двери.

-- Ух ты! -- восхитилась она. -- Открыты! Пойдем, а?

Но девочки не успели и шагу ступить. На крыльцо опустился еще один самолет. Вдоль фюзеляжа протянулся листок ивы.

"Зумки! -- вздрогнула Инга. -- А может Мария!"

Носом она шумно втянула воздух, надеясь учуять знакомый аромат дезодоранта. Но весь воздух в округе пропитала горючая смесь паров бензина и чего-то отвратительно паленого.

Открывшаяся кабина явила Инге совершенно незнакомую летчицу. А на посадку заходили четвертая и пятая машины.

-- Наши прилетели, -- прошептала Райлана и почему-то спряталась у Инги за спиной.

Высокая летчица с густыми, длинными, золотистыми волосами взяла Ингу за плечо и куда-то повела. Но вела не как провинившуюся школьницу, а бережно, словно раненую. Остальные летчицы вместе с Райланой безмолвно шли следом. Путь был неблизкий. Просто удивительно, как быстро можно долететь от дворца до развалин башни, и как долго к ним шагать пешком. Когда летчица остановилась, то меж разбросанных обломков закопченных блоков Инга увидела огненный шар, каплю расплавленного металла.

"Мария", -- прозвучало в самых отдаленных глубинах. Все молчали. Слова не нужны. Не нужны пламенные речи, перечисление подвигов и успехов, клятвы верности. Когда идет прощание достаточно просто помолчать, отдавая дань тем, кого уже нет рядом. Казалось, минута молчания растянется на целую вечность. Ветер играл обрывками обгорелой материи и опаленными перьями. Инге показалось, что возле ее ног случайный порыв протащил кисточку от Зумкиного уха. Но так ли оно было на самом деле, Инга сказать не могла.

-- Иди, Ингочка, -- шепот Райланы обжег ухо горячим дыханием. -- Теперь иди к дверям.

Обратный путь был ничуть не короче. Пронизывающе дул ветер. Холодила кожу непросохшая одежда. Беспросветная тоска заполонила душу. Но Инга знала, что никто не остановит ее. Она все равно войдет в раскрывшиеся двери. Путь был долгим, но он пришел, тот миг, когда створки дверей вновь появились перед девочкой. Медные кольца блеснули у пояса. Волшебство заканчивалось, Инга снова выросла, летчицы ивовой эскадрильи остались в сказке за дверью, створки которой медленно захлопывались за спиной.

Глава двадцать пятая

Последний разговор

За дверями не оказалось коридора. Более того, за дверями не оказалось и самого дворца. Инга стояла у ручья среди ивовых зарослей. В том самом месте, где сразу можно чувствовать себя и подземной, и полярной, и звездной летчицами. Над головой качались ветки ивы. В просветах мерцали разноцветные звезды. Пространство над родником озарялось дрожащим зеленоватым сиянием. Рядом с темным отверстием трубы, откуда вытекал родник, стоял мальчик со стеклянными глазами.

-- Тридцать пять -- два в твою пользу, -- сказал он, увидев девочку.

"Тридцать три ворона и два дракона", -- подумала Инга и отчего-то вспомнила вороненка, в которого так и не выстрелила.

-- А все началось с самолета, -- поджал он губы, словно был чем-то недоволен.

-- Но ведь... -- начала Инга. -- Но ведь самолет потеряла Райлана. Ведь я согласилась заплатить.

-- И ты заплатила, -- кивнул мальчик. -- И даже отыграла свои краски обратно.

Он погрузил руку в блестящую струю, и ручей изменил мелодию. Сотни капель падали молоточками на гладь воды, как на клавиши металлофона. Получилась грустная музыка, зовущая вдаль, но не обещающая ничего хорошего.

-- А Мария и Зумки... Они-то ни при чем. Это моя ошибка.

-- За совершенные нами ошибки, как правило, платят другие, -- за бутылочным стеклом посветлело. В сумрачных глазах снова разгорались миллионы крошечных зеленых молний.

-- И ничего нельзя изменить? -- чувство вины давило на плечи Инги, словно главная башня обрушилась не на дракона, а на нее.

-- А смысл? -- пожал плечами мальчик.

Инга почувствовала, как жарко стало ее лицу, словно она снова летела сквозь огонь.

-- Если бы я только могла, то убила бы тебя. Насовсем.

-- А ты могла, -- немедленно отозвался мальчик. -- Целых два раза. Только не захотела. Но можешь попробовать еще разок. Обычно дается три попытки, -- он криво усмехнулся и исчез.

На утоптанной тропинке сидел взъерошенный вороненок.

Инга решительно подняла ногу. Она даже представила, как вдавит вороненка в землю, словно резиновый мячик, как сплющится тело, как треснут крылья, как захрустят маленькие косточки. А потом она поставила ногу обратно.

-- Не смогла, -- сказал мальчик. -- Несмотря на все, так и не смогла.

Он почему-то не обрадовался, словно ждал, что Инга добьет последнего защитника Черного Замка, да так и не дождался.

-- Ты выиграла, -- бесстрастно сказал мальчик. -- Замок Черных Облаков снова разрушен. Если б ты знала, сколько обменов утратило свою силу.

-- Каких обменов?

-- Всяких разных. Впрочем, о них не будем. Явно не твоя история. Есть вещи, которые лучше не видеть, про них лучше не слышать, о них лучше не знать. Вот и не знай себе. Я тоже про них забуду. Когда забываешь, то легче начинать сначала.

Мальчик выглядел так, словно ему было не впервой начинать свои обмены заново.

-- Зумки нет, -- вздохнула Инга. -- Она так любила косметику.

Рассказывать мальчику про Зумки не стоило, да и вообще кому бы то ни было. Жизнь продолжалась даже после того, как мир покинула неунывающая летчица, покрытая пушистой алой шерсткой.

-- Она и сейчас ее любит, -- заметил стеклянноглазый.

-- Зумки? -- встрепенулась Инга. -- Сейчас?

-- Смотри, -- мальчик нагнулся над родником. Его ладонь сложилась чашечкой, струя родника уходила в нее и беззвучно исчезала. Наступило безмолвие. Гладь ручья превратилась в застывшее стекло.

Инга шагнула вперед. Сандалии чуть-чуть не коснулись воды. Дно родника посветлело. Теперь в нем отражалось голубое небо. Оно вздрогнуло и поплыло, а по правому краю мелькнули верхушки елок. Там, куда заглядывала Инга, был безветренный солнечный день. Теплый, не то, что здесь. Показался холм, густо заросший травой. Раздвигая зеленые стебли, к горизонту спешила команда пушистых существ, нагруженная приборами, словно они решили махнуть в геодезическую экспедицию. Замыкала строй Зумки. Только сейчас она нарядилась в модные брюки из блестящей черной ткани и ослепительно-белую блузку. Уши задорно топорщились кисточками. Алый мех сверкал победным флагом. Она выглядела птицей, случайно залетевшей сюда из тропиков. На боку покачивалась косметичка устрашающих размеров.

-- Видишь, Зумки ничуть не изменилась.

-- Но как она там оказалась? -- недоуменно хлопнула ресницами Инга.

-- Помнишь, я говорил тебе, что подвиг дорого стоит? Она совершила подвиг, который открыл для нее дверь к следующим приключениям. По крайней мере, друзей она там уже нашла.

Зумки обернулась. Инга наклонилась низко-низко, ей почудилось, что пушистая красавица заметит ее и хотя бы взмахнет лапкой. Но дыхание девочки разогнало воду кругами, свет померк, и на воде снова качались темные отражения веток ивы. Отражения заметались зигзагами. В маленькое озерцо обрушился целый водопад.

-- Но там она не летчица! -- возмутилась Инга наглой подменой и повернулась к собеседнику.

-- Еще станет, -- голос звучал в пустоте, потому что мальчик исчез.

Потом и голос утих. Осталось только журчание ручья, да ветер в ивах, да вездесущие ночные шорохи, нестрашные и неопасные. Тропинка убегала от ручья вверх по склону. Там, за глиняным гребнем и порослью кустов начинались жилые кварталы.

Инга поняла, что про Марию она спросить так и не успела.

Заключение

На экране возникли двухэтажные казармы летного городка. Камера то приближалась к ним, то стремилась охватить весь городок. Бодрый голос диктора отрывисто рапортовал:

-- Уже год, как в училище занимается экспериментальный взвод, состоящий из девушек, мечтающих стать летчицами. Не возникает ли с ними особых проблем?

Экран заполнился усачом в фуражке с голубым околышем. Такого же цвета полоса пролегла и на погонах, где тускло отсвечивали четыре маленьких звездочки.

-- Совсем наоборот, -- капитан похоже обиделся за недоверие к своим подопечным. -- С девушками даже легче. За все время учебы ни одной самоволки.

На экране замелькали кадры, где девушки в спортивных костюмах крутили подъем переворотом на перекладине.

-- Новости? -- в комнату вошла мама. -- Поверить не могу, Инга смотрит новости. Взрослеешь, девочка. Да и в школе одни пятерки.

-- Ничего удивительного, -- вступил папа. -- Время сейчас такое, что дети быстро взрослеют. Впрочем, это тебе подойдет больше. В твоем возрасте надо смотреть мультфильмы.

Он щелкнул по кнопке пульта, сменив канал. Инга не возражала. Начинался ее мультфильм. В узком просвете меж двух мрачных скал вел свой самолет отважный Балу, за ним на летучей доске скользил Малыш, ловко уворачиваясь от острых камней, и все так же непрестанно волновалась Ребекка на месте второго пилота. Красочные картинки сменяли друг друга, открывая все новые грани мира, куда Ингу ненароком занесло, когда отчаянная Райлана бросилась спасать подземный город. Но мысли оставались в ролике новостей.

Теперь Инга знала, каким способом она сможет вернуть аванс. Если уже есть летное училище, куда берут девушек, значит и она сможет поступить туда. Или хотя бы попробовать. Осталось ждать целых девять лет. Неужели она передумает за эти годы? Неужели волшебник окажется прав? Почему люди никогда не хотят возвращать долги, если их об этом не просят? А вдруг каждому человеку когда-то давался аванс, чтобы вернув его, тот шагнул в яркий и удивительный мир? Как Зумки. Наверное, легче забыть, чем возвращать долгие-долгие годы.

Инга поджала колени к подбородку. Что заставит ее забыть про долг? Вот бы знать! Ведь почему-то все остальные отказались. И живут сейчас самой обыкновенной жизнью, в которой нет места эскадрильям, прячущимся в листах ивы, тяжелым люкам, под которым скрываются скобы, мерцающие голубоватым сиянием, волшебникам, которые еще только учатся. И бетонная полоса бордюра уводит не к светящимся окнам, а просто отделяет газон от дороги, по которой ходят люди. Что заставляет забыть? Подозревать, что есть где-то Замок Черных Облаков, но не думать про него. Меняться со стеклянноглазым и тут же выкидывать встречу из головы. Не замечать ничего, кроме обыденных и безрадостных вещей.

За окном, кружась, падали желтые и багряные листья осени. По воздуху тянулись бледные, почти незаметные полосы, словно паутинки без конца и без края. Эскадрильи маленьких летчиц вслед за птицами перебазировались на юг.

А высоко-высоко, где температура за бортом пятьдесят градусов ниже нуля, скользили невидимые серебряные самолеты, летящие за звездой, сияющей в рукоятке ковша Малой Медведицы. Очередной выпуск полярных летчиц спешил к месту прохождения службы.

Через сутки их скроет ночь, которая длится полгода. А потом, перед самой посадкой на затерянном во льдах аэродроме, когда стрелка компаса замечется в бешеном танце, широко раскрытые глаза впервые увидят, как прекрасно оно -- Северное Сияние.

2013-04-20 08:46:47

Наверх