Автор :
Жанр : фэнтази

Сергей ИВАНОВ КРЫЛЬЯ ГРЕМЯЩИЕ 1-4 КРЫЛЬЯ ГРЕМЯЩИЕ ПРОПАЩИЕ ДУШИ СИЛА ОТЧУЖДЕНИЯ ОБОРОТНАЯ СТОРОНА БОГА

Сергей ИВАНОВ

КРЫЛЬЯ ГРЕМЯЩИЕ

1

Осторожно он пробирался через дремучий величественный лес, будто сошедший с картины Васнецова, загроможденный могучими стволами и разлапистыми ветвями, навечно заслонившими небо и даже в самые жаркие дни хранившими здесь прохладную сырость и сумрак. В таком лесу без удивления встретишь лешего или бабу-ягу, они тут уместны... в отличие от инженера.

Как же он сюда попал? Спать лег, как обычно: в уютную постель городской квартиры, убаюкиваемый гулом автомобилей за окном, - а проснулся на берегу лесного озера, озябший и недоумевающий. Рядом была аккуратно сложена одежда, чуть дальше помещался рюкзак, разбухший от вещей. И все... Впрочем, нет. Присутствовала еще твердая убежденность, что до привычного дивана невообразимо далеко и что скоро ему отсюда не выбраться. Странное это знание удержало его от ненужной суеты и отчаянных поступков. Одевшись, он сразу принялся за постройку и оборудование шалаша, благо в рюкзаке отыскались и нож, и топор. Работу закончил к полудню и остаток дня решил посвятить разведке дороги, уходившей от озера в лес и сохранявшей на себе старые следы тележных колес и лошадиных копыт. Дорога была извилистой и узкой, к тому же ею, видно, давно не пользовались, так что разросшиеся ветви местами полностью перекрывали проход, а над головою плотно смыкались, образуя подобие тоннеля.

Он шел и сомневался: полноте, судари мои, да я ли это вообще? Такому лесу впору не избалованный городом и коммунальными услугами итээровец, а какой-нибудь лихой и добрый молодец, нареченный, скажем... э-э... Светланом? Хотя такого имени, кажется, и не было. Впрочем, какая разница? Чем хуже всяких там Святославов да Ратоборов? С другой стороны, какой из меня Светлан?.. Ну да, самое время заняться самокопанием - что есть, тем и владей, другого не будет. Итак, скажи, друг Светлан, что же ты все-таки намерен предпринять? Из такого леса до желаемых пространственно-временных координат одним прыжком не доскочишь. Легче уж очутиться на лопате бабы-яги или в пасти Змея Горыныча...

Светлан поправил топор за поясом, но жалкое это оружие храбрости не прибавило, и дальше он стал ступать еще тише, оглядываясь на каждый шорох.

Лес кончился внезапно, как и положено в сказке, - будто дальше деревьям запретили расти. Остановившись на опушке, Светлан затенил ладонью глаза и глянул вдаль, на вздымавшиеся за полем стены и крыши. Кажется, готика, сказал он себе. Во всяком случае, что-то средневековое и западноевропейское. Если это и сказка, то не русская. Светлан хмыкнул: уж вляпываться, так по уши! Но, может быть, в городе знают, каким образом я сюда попал? А главное, зачем?

Он отошел от леса уже довольно далеко, когда за деревьями раздался вдруг треск сучьев, заколыхались верхушки - и на простор вывалилось чудовище. Светлану хватило одного взгляда, чтобы у него пропало всякое желание усугублять знакомство. Однако само чудище, видимо, не разделяло его сдержанности, потому что без колебаний устремилось к Светлану, нелепо переваливаясь на толстых когтистых лапах и вытянув длинную чешуйчатую шею, увенчанную уродливой рогатой головой.

Начинается! - в панике подумал Светлан. Если это и не сам Горыныч, то его родственник. И близкий!

Дальше ему было уже не до сравнений, потому что, разогнавшись, ящер набрал приличную скорость, и Светлану пришлось удирать во все лопатки. Не оглядываясь, он с неожиданной для себя быстротой пересек отделявший его от замка пустырь, перепрыгнул ров, единым махом взлетел на крепостную стену и оттуда только обернулся. И увидел, как ящер на бегу с грохотом развернул громадные перепончатые крылья, взмахнул ими и грузно оторвался от земли. Ошалев, Светлан ухнул со стены вниз, в три прыжка проскочил мощенный брусчаткой двор и нырнул в ближайшее открытое окно. А во дворе уже бушевал ураган, поднятый крыльями идущего на посадку дракона.

Перемахнув широкий подоконник, Светлан обежал глазами комнату и встретился взглядом со златокудрой девчушкой, хорошенькой и изящной, будто куколка, сидевшей на пятках посредине просторной кровати.

- А двери для кого? - спросила девочка, небрежно прикрывшись одеялом. - Эй, ты слышишь?

- Тихо, цыпленок! - он шагнул в сторону, привалившись спиной к стене. - Слопают.

- Да кто вы такой?

- Замолкни, ты! - прошипел Светлан.

- Как вы со мной... - гневно начала девушка, и в этот момент в окно протиснулась чудовищная голова дракона. Надвинувшись на златовласку, она распахнула клыкастую пасть, из которой, будто из печки, полыхнуло жаром.

Светлан метнулся к скамье, с натугой размахнулся и обрушил ее на страшную голову. Издав оглушающий рев, голова рванулась назад. Прыгнув к окну, Светлан увидел - уже довольно далеко - летящего к лесу дракона.

И тут сзади будто серебряные колокольчики зазвенели - Светлан обернулся. Оказывается, смеялась девочка. С перепугу, надо думать?

- Это Георг, - сообщила она, ткнув рукой в сторону окна. - Он совершенно безобиден. Но ты был великолепен!

Наверное, Светлан сильно переменился в лице, потому что ее снова разобрал смех.

- Не надоело? - хмуро спросил он. - Животик не заболит?

Девочка вдруг умолкла и прислушалась.

- Одевать идут, - она живо наклонилась и потянула на себя постельное покрывало. - Быстрее, ну!

На возражения времени не оставалось: дверь уже открывалась. Коротко разогнавшись, Светлан упал на пол, вкатился под кровать и затаился. Из доносившихся сверху фраз он уяснил, что, во-первых, удостоен сомнительной чести вытирать собою пыль под кроватью единственной дочери местного короля (другого места не нашел, идиот!) А во-вторых, принцессе предстоял сегодня смотр очередного жениха - могущественного колдуна, проживающего по соседству.

Итак, размышлял Светлан уныло, предчувствия меня не обманули. С драконом я уже познакомился, а теперь на сцену выдвигается, видите ли, колдун. Нет, я в эти игры не играю!.. И кстати, мое знание старофранцузского, кажется, заметно улучшилось - с чего бы?

Хлопнула, закрываясь, дверь, снова поднялось покрывало, и Светлан увидел перед собой светлое личико принцессы.

- Эй, драконоборец! - позвала она. - Вылезай, все ушли.

Светлан не спеша выбрался, с достоинством отряхнул пыль, разглядывая платье принцессы, расшитое золотом и жемчугом.

- Нравится? - спросила она кокетливо.

- Не душно? - поинтересовался он. - Ну и кольчуга!

- Чурбан! - беззлобно огрызнулась девочка. - Ты откуда такой свалился?

Светлан присел на подоконник и ответил:

- Меня больше заботит куда. Что это за деревушка?

- Сам ты!.. - принцесса вдруг сузила глаза. - А ты, случайно, не жених?

- Бог миловал, - ответил Светлан. - А что, докучают?

- Хотя какой из тебя жених!

- Ладно, не задавайся: ты мне тоже не ко двору.

- Ну что за нахал! - изумилась девочка. - Кто же так с принцессами разговаривает? Да ты не из великанов ли?

- Привет! - забеспокоился Светлан. - Еще и великаны... Ты сама-то их видела?

- Издали, - девочка c пристрастием его оглядела. - Пожалуй, они все-таки побольше тебя. Но, может, ты еще подрастешь?

- Сомневаюсь... Тебя как зовут, чудо?

- Анджелла, - ответила она, не ломаясь. - А тебя?

- Зови меня Светланом. Хотя это имя для другой сказки.

- Так откуда ты?

- Как вылезешь из окна - все прямо, прямо. Часа через два увидишь озеро, а на берегу...

- Знаю, была! У тебя там дом? Или замок?

- Ты когда-нибудь видела шалаш?

- Кажется, в них живут пастухи, - предположила она неуверенно. - Или разбойники. Наверное, ты рыцарь-отшельник? А знаешь, я хотела бы взглянуть на шалаш.

- Заглядывай, - пригласил Светлан. - Если ты всегда поднимаешься в такую рань, к вечеру как раз доберешься.

Девочка задумалась на секунду, затем решительно кивнула:

- Жди меня к полудню возле расщепленного дуба.

- Кстати, там неплохо загорать - составишь компанию?

- Кожа принцесс не подвержена загару, пора бы знать, - возразила девушка строго. - Приготовь все для купания.

- Вода будет, - пообещал Светлан. - С солнцем сложнее.

- Что-то ты слишком болтлив для отшельника, - сухо заметила Анджелла. - Поберег бы язык.

- Тут ты права. Будь здорова, принцесса.

Выпрыгнув из окна, Светлан снова перебрался через крепостную стену, на этот раз со стороны города, и долго бродил по узким улочкам, избегая лишнего внимания к своей персоне, приглядываясь и прислушиваясь к жителям, в массе своей малорослым и моложавым на удивление. Пока не спохватился, что день клонится к вечеру, а ему еще часа два топать по лесу.

2

К озеру Светлан возвращался едва заметной тропинкой, которая, как ему показалось, должна быть короче давешней лесной дороги. Идти здесь было даже легче: похоже, тропинка была у лесного зверья в почете и зарастать не успевала.

Светлан пробирался сквозь роскошные заросли малинника, скрывавшие его с головой, когда сбоку вдруг зашуршали листья. Светлан раздвинул кусты и нос к носу столкнулся с драконом. Непроизвольно он отшатнулся назад, вырывая из-за пояса топор, но и дракон тоже попятился, кося глазами по сторонам. И тут Светлан опознал в нем Георга.

- Эй, ты куда? - окликнул он зверя. - Ну все, все!

Георг недоверчиво разглядывал его огромными блестящими глазами.

- Извини, Гоша, - добавил Светлан громче. - Ну погорячился я - с кем не бывает!

- Пустяки, - гулко пророкотал дракон. - Это мне не следовало быть назойливым. И сам не понимаю, что это на меня нашло?

С минуту Светлан вживался в ситуацию. Если уж тут водятся драконы, убеждал он себя, почему бы им еще и не говорить? В конце концов, с чего я решил, будто драконы не разговаривают? Тоже, специалист по драконам выискался!..

- Ладно, проехали, - вымолвил наконец Светлан. - Ты здесь по делам или как?

Георг застенчиво потупился - ресницы у него оказались как опахала.

- Да нет, если это тайна...

- Ягоды вкушаю, - признался Георг. - Питаю неодолимую слабость, увы.

- Сколько ж тебе надо! - изумился Светлан. - А как насчет мясных блюд?

- Спаси нас Бог! - испугался Георг. - Здесь только начни...

- Так ты вегетарианец? - с удовлетворением констатировал Светлан. - Что же, одобряю!

- К несчастью, не все так терпимы к убеждениям других, - посетовал Георг. - За свои принципы я подвергаюсь гонениям со стороны своих же собратьев. Вы не сталкивались с огненными драконами?

- Что, и такие есть?

- Ужасные существа! - воскликнул Георг. - Ужасные!.. Мне стыдно, что я прихожусь им родственником, хотя и дальним.

А я-то принял его за близкого, с раскаянием вспомнил Светлан, а вслух посочувствовал: - Да что ж ты переживаешь-то так!

- Скажу вам по секрету, - понизив голос, добавил Георг. - Не будь я первый среди драконов летун, давно бы они меня разорвали!

Его даже передернуло от подобной перспективы: как видно, отчаянной храбростью Георг не отличался.

- А эти, огненные, далеко живут? - обеспокоенно спросил Светлан.

- К счастью, не близко. Хотя один из них, трехглавый... он...

Георг вдруг замолчал и вытянул шею над деревьями, всматриваясь вдаль.

- Старая ведьма возвращается, - сообщил он вниз. - Вредная женщина, а друзья у нее - один другого хуже... - Георг шумно вздохнул. - И откуда только ее к нам занесло?

Дракон покачал головой, задумался. Не мешая ему, Светлан беспечно набивал рот малиной.

- Не к добру эти ее полеты, - заговорил немного погодя Георг. - Раньше она летала только ночью, днем отсыпалась. Зашевелилась в последнее время лесная нечисть - что воспоследует?

- Ладно, дружище, пора мне, - ладонью Светлан вытер измазанные ягодами губы. - Будешь у озера, заглядывай.

Георг исполнил нечто вроде благодарственного поклона.

- А кстати, что там за дымок вьется?

- Вон там? - кивком показал Георг. - Не советую ходить: это и есть логово ведьмы.

- Ну так что?

- Да ведь известно: колдовство силу ломит.

- В самом деле? Ладно, это мы еще проверим.

3

Дом ведьмы, обнесенный полуразвалившейся изгородью, располагался посредине небольшой уютной поляны и по стилю разительно отличался от всех прочих здешних зданий. Похоже, старушку действительно занесло издалека - уж не из Руси ли?

Из будки, гремя цепью, выбрался громадный косматый пес. Поглядев на Светлана, глухо зарычал. Молча Светлан потянул из-за пояса топор.

- Да ладно! - сиплым басом произнес пес. - Проходи, коли не боишься. Бабка не спит.

Он закашлялся.

- Так, и ты туда же, - сказал Светлан неодобрительно. - Разговорчивые все стали! Горло бы поберег.

Глухо кашляя, пес полез обратно в будку. Светлан наблюдал за ним с интересом.

- Не скучно, на цепи-то? - спросил он.

- Может и скучно, - отозвался из будки пес. - Зато сытно. Года-то у меня уже не молодые... Ну иди, что стал?

Светлан поднялся на крыльцо, постучал. Никто не отозвался, хотя в глубине дома что-то громыхало.

- Ты заходи, - посоветовал пес. - Старуха глуховата.

Светлан бросил взгляд на быстро темневшее небо. Не заблудиться бы, подумал он с беспокойством. Да ладно, мы быстро.

Толкнув дверь, он вступил в темную тесную прихожую и пошел на звуки. В маленькой грязной комнатушке, возле чадящей печи, гремела горшками лохматая скрюченная старуха. Светлан постоял в дверях, но старуха его не замечала. Что в таких случаях положено говорить? Не спутать бы жанр.

- Бог в помощь, бабуся!

Старуха живо обернулась, вгляделась в него исподлобья, визгливо захихикала.

- А, соседушка! Знакомиться пришел? Это ты хорошо придумал, молодец!.. Вот только Бога в этом доме, знаешь ли, не поминают.

- Н-да, тут я промахнулся, - признал Светлан с готовностью. - Не обижайся, бабушка, я же не со зла - по недомыслию.

- Во-во... внучек... этого добра у людей навалом. А пуще всего - у молодых. Эх!..

- Плохо учите - а, бабуся?

- Так ведь не слушаете!

- Подход нужен, - объяснил Светлан. - Научить?

Разговор принимал неожиданное направление. Кажется, следующей темой станет мораль - старой ведьме это будет чертовски интересно... За этим он сюда шел?

Старуха, усмехаясь, разглядывала Светлана.

- Языкат ты, вижу. И умным себя мнишь. Что ж, витязь, тебя я поучу - по-соседски. А слушать ли, нет - твоя забота.

Колдунья склонилась над дымящимся чаном и забормотала, будто себе:

- Ты на силу свою полагаешься и потому смел без меры - зря! Силу сила ломит, а колдовство тем паче. Смелые, дерзкие да любопытные долго не живут, - старуха пожевала провалившимися губами, глянула в крохотное оконце. - Большие дела в стране затеваются, ты уж не суйся в них, голубь, побереги здоровье-то, - она застыла, вслушиваясь: где-то в глубине дома часы пробили полночь. - А засим ступай подобру, внучек, - заторопилась вдруг ведьма. - Некогда мне боле!

И она повернулась к гостю горбатой спиной, возвещая конец аудиенции. Светлан разочарованно попрощался и двинулся к выходу, осторожно пробираясь по захламленному коридору. Сбоку проступила в темноте низенькая дверца - неожиданно для себя Светлан толкнул ее и заглянул внутрь.

В глубине каморки на драном матрасе лежала, закинув руки за голову, смуглая черноволосая девушка. Ее тонкое сильное тело едва прикрывали дерюжные лохмотья, но подобному чуду подходило любое облачение. Не отрываясь, девушка смотрела в потолок, поглощенная в созерцание паука, плетущего сеть.

- Подходящее занятие для такой милой девушки, - заметил Светлан. - Это из-за тебя бабка ополчилась на молодежь?

- Закрой дверь, - велела она, не повернув головы.

- Это ты мне? - удивился он. - Ого, даже интересно!

Светлан вошел, прикрыв за собой дверь, и опустился на шаткий чурбан возле входа. Девушка наконец обратила к нему скуластое, четкой лепки лицо, глянула в упор черными глазищами, полыхающими ледяной яростью.

- Ты выскажись, - посоветовал Светлан. - Полегчает.

Колдовские глаза разгорелись еще ярче на неподвижном лице.

- Под пауком ходишь - думаешь: бояться нечего? - спросила она.

Светлан с опаской глянул вверх, на жирного мохнатого паука. С детских лет питал он к этим тварям отвращение, но сейчас-то они при чем?

- Везет мне сегодня на красоток, - со вздохом сообщил он. - Да все такие ласковые!

Светлан подождал, но реакции не последовало. Спросить, что ли, в лоб? Нет, пожалуй, не оценят.

- Проводила бы меня, красавица, - предложил он. - В такую ночь грешно спать.

- Не для тебя эта ночь, - напевно заговорила она. - И не с тобой мне сегодня быть.

- Вот это жаль! - искренне огорчился Светлан. - Очень мне твоя приветливость по душе.

- Душа твоя смрадная давно пауку продана!

- Ну вот, - бодро заметил он, - и с тобой у нас разговор завязался... Кстати, меня зовут Светланом.

- Хочешь мое имя знать? Бойся Лауры, богатырь! И учти: терпение у меня не вечное.

- Я бы тебе своего одолжил, - сказал Светлан, - но ведь ты сейчас от меня подарка не примешь, верно? Так что давай прощаться.

- Не я с тобой здоровалась, не мне и прощаться... А ты своего добился: накликал беду. Наскачешься по лесам, пеной изойдешь - жди!

- Обманешь ведь? Ладно, буду ждать.

4

В конце концов Светлан понял, что сбился с пути. Обеспокоило это его не слишком, он заранее приготовил себя к такой возможности. Выбрав дерево повыше да пораскидистее, Светлан вскарабкался к верхушке и осмотрелся. В ясном небе сияла полная луна, заливая лес призрачным светом, и озеро он обнаружил сразу - по серебристым бликам на воде. И совсем недалеко.

Светлан уже начал спускаться, как вдруг в стороне, на приличном расстоянии, заметил мерцающее красноватое пятнышко. Это могло быть только костром, причем солидного размера. Кажется, ведьмы не единственные мои соседи по лесу, подумал он. Самое время появиться разбойникам. Что ж, если уж разведывать, то все досконально. Кому-то же я здесь нужен?

Запомнив направление, Светлан спустился и двинулся через лес. Несколько раз ему приходилось снова взбираться на деревья, чтобы скорректировать маршрут, пока наконец он не увидел сквозь кусты пламя огромного костра.

Осторожно Светлан раздвинул ветки и остолбенел. На лесной поляне, под старым корявым дубом, полыхал костер, а вокруг, продолжением скачущих языков пламени, бушевало неистовое веселье. Под несущуюся со всех сторон нестройную, но бешеную по темпераменту музыку на поляне отплясывала толпа голых женщин. Были они здесь всех возрастов - от неоформившихся невинного вида девочек до обрюзгших старух, но буйному танцу все отдавались с равным самозабвением. Кто-то скакал козленком, кто-то кружился юлой, другие прыгали через костер или катались и корчились в траве. Одна девушка, уцепившись ногами за ветку дуба, раскачивалась вниз головой.

Присутствовало на поляне и несколько мужчин, но роли они здесь играли либо пассивные, либо совсем уж невыигрышные. Один - маленький, плешивый, седобородый старичок - безучастно восседал на протянувшейся через всю поляну ветке и будто грел над костром свои узловатые ступни. Волосатый толстяк с тонзурой монаха ошалело ползал на четвереньках вокруг костра, подгоняемый розовыми пятками оседлавшей его молоденькой ведьмы. Кошмарные существа, смахивающие на громадных пауков, шевелились в толпе, над огнем метались нетопыри.

От мелькания блестящих нагих тел, отбрасывающих фантастические тени, от оглушительной музыки и возбужденных криков, от дурманящего запаха огромных цветов, усыпавших поляну и кусты, у Светлана закружилась голова. Ясно, что и здесь его не ждали, но спектакль был хорош!

Внезапно налетел порыв ветра, с неба зазвенел хохот, что-то мелькнуло на фоне звезд и на костер ястребом упала смуглая девушка с прекрасным гибким телом. Упала и заметалась неистово в пламени, горя и не сгорая.

- Вот так ведьма! - пробормотал Светлан. - Попробуй, сожги такую!

Он смотрел долго, пока ведьмы не выбились из сил и не попадали одна за другой вокруг костра. Загнанный до полного изнеможения толстяк, исцарапанный и взмыленный, медленно обползал слабо шевелящиеся тела, пробираясь к краю поляны; на тонзуре прилепилась горящая свеча. Музыка стихала.

Лаура сидела на тускло мерцающих углях, обхватив руками колени и запрокинув голову к звездам. Губы ее беззвучно шевелились.

Светлан тихо отступил, погрузившись в темноту. Все, сказал он себе. На сегодня впечатлений выше крыши. Пора и на покой.

В лесу было черно, как в подземелье. Светлан двинулся к озеру, в выборе пути положившись на чутье. В том, что его чутье немного стоит, он убедился довольно скоро, обнаружив себя в такой чащобе, что даже не мог выбрать дерево повыше. Поддавшись суетливому беспокойству, Светлан некоторое время метался из стороны в сторону в надежде наткнуться на знакомое место либо поляну, пока наконец не заставил себя остановиться и успокоиться.

И тут же за деревьями мелькнуло светлое пятно, очертаниями похожее на человека.

- Эй, дружище! - крикнул Светлан, устремляясь вдогонку. - Погоди!

Но человек, кажется, только прибавил шаг. Светлан побежал, закрывая лицо от удара невидимых веток, но расстояние между ними не сокращалось. Несколько раз Светлан терял белесое пятно из виду, но каждый раз оно неизменно появлялось снова, дразня своей недоступностью, разжигая в нем азарт и злость.

Лес вдруг кончился. Впереди расстилался обширный пустырь, поросший редким кустарником, и там Светлан наконец ясно увидел убегающую от него фигуру.

- Нет, ты все же мне представишься! - пробормотал он, бросаясь в погоню. Преимущество в скорости стало сказываться немедленно, и Светлан уже ощущал себя победителем, как вдруг влетел в трясину, провалившись сразу по пояс.

- Кретин! - процедил он, пытаясь выбраться. - Добегался!

В ответ из темноты раздался тихий смех.

- Подожди, шутник, - пригрозил Светлан. - Доберусь я до тебя!

Но сначала следовало добраться до суши. Светлан убедился, что болото окружает его со всех сторон и что найти обратный путь будет непросто. Картина вырисовывалась неприглядная: промокший до нитки человек ежился под ночным ветром на хлюпающем клочке земли, отгоняя злых комаров, - достойное завершение первых суток в Стране сказок! Кто же меня сюда заманил? Кажется, мое присутствие на шабаше не осталось незамеченным.

- Иди ко мне, - позвал из темноты нежный голос. - Иди - согрею!

- Куда? - спросил Светлан, безуспешно пытаясь разглядеть говорившую. - В трясину?

- Иди, не бойся. Еда, вино, постель - здесь все есть.

- На-ка, выкуси! - отозвался Светлан. - Нашла дурака!

- Разве нет? - спросила она насмешливо.

- Был дурак, да весь вышел! Суточную норму дурости я уже выполнил.

Светлан нащупал под ногами поросший мхом валун и присел.

- Послушай, - окликнул он невидимую насмешницу. - Давай по-доброму, а?

- Это как же?

- Выведи меня отсюда, и я обязуюсь забыть все, что видел этой ночью.

- А если не выведу?

- Мне больно это говорить, но тогда и вам не поздоровится. Я человек мелочный, мстительный и на память не жалуюсь - всех окрестных ведьм на карандаш возьму!

- Мне уже страшно, - произнес голос без тени испуга. - А теперь послушай меня, доблестный витязь. Мы танцевали - ты смотрел. Будет справедливо, если теперь для меня спляшешь ты.

- Я спляшу с тобой! - сатанея, выкрикнул Светлан. - Но не пожалела бы ты!

- Что ж, до встречи, - произнес нежный голос. - Буду ждать тебя... танцор.

Светлан выбрался из болота только с рассветом - грязный, продрогший, искусанный комарами и злой. Утро случилось ясное и прохладное, и ему пришлось пробежать пару километров, чтобы согреться.

На сей раз озеро отыскалось без осложнений. Выкупавшись и прополоскав одежду, Светлан забрался в шалаш и растянулся на еловой постели. Через минуту он уже спал.

5

Заслышав сквозь сон дробный стук копыт, Светлан вскинулся и выскочил из шалаша. Но переполошился зря: из-за деревьев показался лишь один всадник - юный и тонкий, в наряде пажа.

Как жаль! - подумал Светлан. Видно, не доведется мне сегодня приударить за ее высочеством. Спасибо, хоть предупредить догадалась.

Паж подлетел к Светлану, на полном скаку сиганул с коня и упал на траву, заливаясь серебристым смехом. Почуяв неладное, Светлан сорвал с головы мальчишки берет, и золотые кудри волнами рассыпались по плечам принцессы.

- Уф! - выдохнула Анджелла. - Еле вырвалась - во дворце сейчас переполох!

Прелестное ее лицо светилось белизной и свежестью - сколько же ей лет? Да ну, девчонка же!..

- И не страшно одной в лесу, цыпленок?

- Послушай! - возмутилась принцесса. - Все же соблюдай приличия!

- А я вот сейчас как съем тебя, - вкрадчиво пригрозил Светлан. - Забралась в самое великанье логово и туда же - с претензиями!

- Ой, напугал! - фыркнула девушка. - Страшно до колик!

- И почему меня никто не боится? - со вздохом спросил Светлан. - Кстати, как тебе женишок?

- Фи - старик облезлый! - отмахнулась она. - Отец даже не настаивал.

- Как видно, папаша не прочь сбыть тебя с рук?

- Не твоя забота... Показывай шалаш!

Пока Анджелла ахала и попискивала от восторга, кувыркаясь на роскошной еловой постели в самой глубине его обиталища (умеют же эти малолетки нарываться на неприятности!), Светлан разжег костер и принялся готовить завтрак. За неимением другого решил поджарить грибы, собранные по пути с болота.

- Полчаса у тебя есть, - сообщил он Анджелле, когда та выбралась наконец из шалаша. - Можешь пока поплескаться - только за буйки не заплывай.

- Купание придется отложить, - отозвалась она с сожалением. - Я не захватила купальный костюм.

Светлан удивленно поднял голову.

- Чего? - спросил он. - А, ну да... Я и забыл, с кем связался.

Анджелла порозовела, топнула ножкой:

- Договаривай, ну!

- Да нет, ничего такого, - пожал он плечами. - Я только хотел сказать, что здесь на час ходьбы ни единой души. Впрочем, если в твоем сложении дефекты...

Презрительно фыркнув, Анджелла развернулась и снова исчезла в шалаше. Через минуту появилась - в одной тонкой рубашке до колен.

- Замри! - скомандовал Светлан, воспламенясь.

У девчонки оказались длинные гладкие ноги и изумительной формы грудь. Дефектов не наблюдалось и в помине.

- Свободна, - со вздохом сказал он. - Расти дальше, цыпленок.

Девушка скорчила Светлану гримаску и с разбега бросилась в воду. Отплыв от берега, призывно замахала рукой. Кажется, она наивно полагала, будто под водой ее прелести менее заметны.

- Грибы же сгорят, - отозвался Светлан.

- Ты боишься! - закричала она с восторгом. - Спорим, тебе меня не догнать!

Похоже, принцесса очень гордилась своим умением плавать. Светлан отставил от огня прутики с грибами и выпрямился.

- И на что спорим? - деловито осведомился он.

- На поцелуй!

Ее высочеству угодно поиграть с огнем?

- Да умеешь ли ты? - В два приема Светлан скинул одежду. - Ладно, сейчас проверим.

Анджелла старалась как могла, но силы были не равны: он плавал на уровне кандидата. Девушка пыталась уйти под водой, но Светлан в несколько гребков настиг ее и поймал за маленькую ступню. Анджелла пробкой вылетела на поверхность, задыхаясь от смеха. Осторожно Светлан поддерживал ее за узкую талию и старался думать о постороннем - например, о том, что игры на воде добром не кончаются.

- Сплаваем на тот берег? - предложила вдруг Анджелла.

- Нет уж, хватит! - решительно воспротивился Светлан. - Греби обратно.

- Но я хочу еще! - Девушка снова попыталась улизнуть.

Светлан опять ее поймал, не удержавшись, шлепнул по упругой попке и сказал:

- Имей совесть - я с вечера не ел. Потом купайся хоть до посинения.

Принцесса покорилась. Выбравшись на берег, она уселась прямо на песок, но Светлан прогнал девушку в тень, опасаясь за ее белоснежные плечи.

- Кстати, - произнес он, вручая Анджелле прутик с грибами, - по поводу обещанного поцелуя...

Ее рот уже был набит грибами, но вскинутый на Светлана взгляд выразил искреннее недоумение.

- Забыла? Мы же на него спорили!

- Когда? - спросила она невнятно. - Ты в своем уме?

- Ты бессовестная маленькая лгунья! - возмутился Светлан. - Сама же предложила, никто тебя за язык не тянул. Вот задеру сейчас тебе рубаху и всыплю для твоего же блага!

- Только посмей! - Анджелла отскочила в сторону, вцепившись обеими руками в подол. - Знаешь, что с тобой сделают?

Светлан расхохотался.

- Ну надо же! - сказал он. - Никто из женщин не любит отвечать за свои слова - даже принцессы. А что до поцелуя, то я ведь только хотел сказать, что долг тебе прощаю: была охота с малолетками связываться!

Анджелла недоверчиво хмурилась, с вожделением поглядывая на грибы. Ухмыльнувшись, Светлан прихватил с собой прутик и перебрался поближе к воде, растянувшись на песке. Немного погодя девушка осторожно приблизилась к нему, присела на корточки рядом.

- Ну, я не помню, - сказала она, ковыряя пальцем песок. - Возможно, ты и прав. Ну не злись!

- Ладно, замнем. А скажи-ка ты мне, кроха, лучше вот что...

Светлан вдруг замолчал, навострив уши. Потом встал и отбросил прутик.

- Кажется, к нам гости, - сообщил он без восторга. - Уж не за тобой ли, принцесса?

Теперь и Анджелла услышала топот многих копыт. Ахнув, она метнулась к шалашу и на пороге застыла, вглядываясь в коридор лесной дороги.

Из-за поворота вылетела мчащая во весь опор кавалькада. Впереди скакал роскошно разодетый детина с мрачным красивым лицом.

- Боже! - выдохнула Анджелла. - Это же Карл!

- Ну, Карл - ну и что?

- Карл де Кюси, герцог и мой кузен... Боже, я погибла!

- А я? - спросил Светлан, озираясь в поисках укрытия. Жизнь научила его не встревать в выяснение родственных отношений.

- Задержи их! - распорядилась Анджелла, скрываясь в шалаше. - Хотя бы на пять минут.

- Легко сказать, - уныло отозвался Светлан. - Твой братец кажется мне молодцом решительным.

Устраняться, впрочем, было поздно: всадники уже накатывались. Светлан и успел только что надвинуть на глаза соломенную шляпу да отступить к увесистому шесту, оставшемуся после постройки шалаша.

Герцог круто осадил коня, едва не сбив Светлана с ног; остальные подоспели секундой позже. Сквозь прорези матерчатых колпаков на Светлана уставились шесть пар угрюмых глаз.

- Ты кто? - отрывисто потребовал герцог. - Отвечай, ну!

Но тут же обернулся к спутникам и свирепо ощерился:

- Рост, а? Хорош!

- Великанья порода, - согласно проворчал кто-то из-под капюшона.

- Обмерить его! - рявкнул Карл.

- Чего мерить - и так видно, - ворчун, однако, послал коня вперед, разматывая снятую с седла веревку.

- Стойте! - вдруг поднял руку герцог. - Что это? - он ткнул плетью в сторону принцессиной лошади. - Дьявольщина!

Герцог надвинулся конем на Светлана.

- Ну, ты, великанье отродье! Отвечай, где принцесса?

- Пардон, - осторожно удивился Светлан. - Это вы мне?

- Кому же еще? Говори, пока не попробовал хлыста!

Светлан задумчиво разглядывал грубияна. Сам он значительно превосходил герцога габаритами, хотя по местным меркам тот был мужчиной крупным, однако присутствие полудюжины подручных настраивало на миролюбивый лад.

- Послушай-ка, приятель, - заговорил Светлан. - Пусть ты и работаешь герцогом, но я-то ведь герцогов не обслуживаю!

Карл сузил глаза и хлестнул плетью. Чувствовался опыт - Светлан едва увернулся.

- Ну вот! - обиженно сказал он, сделав еще шаг к шесту. - Драться-то зачем? Можно же договориться мирно!

Странное дело, но сквозь привычную вялость в нем уже рвалась наружу буйная, раззадоренная злостью энергия. Что это за новости?

- Спрашиваю последний раз! - объявил герцог. - Где принцесса?

- Черт возьми, об этом лучше знать королю!

- Не морочь мне голову, бродяга! Это ее конь.

- В самом деле? - удивился Светлан. - То-то, я смотрю, сбруя роскошная!

- Откуда он здесь? Ну говори, скотина!

- Спроси об этом у него сам, ублюдок королевский! - потеряв терпение, рявкнул Светлан.

Бросив плеть, герцог схватился за меч, но прежде чем успел его вырвать, тяжелый шест вышиб герцога из седла. Не давая противнику опомниться, Светлан свалил на землю еще двух закованных в железо всадников - остальные в беспорядке отступили.

- Алло! - крикнул им вслед Светлан. - Вы тут кое-что забыли, - он осторожно постучал концом шеста по шлему герцога. - Не ушибся, твое высочество?

- Ты ответишь мне за это! - прохрипел Карл, поднявшись наконец на четвереньки.

- И за это тоже, - сказал Светлан, пнув ногой в аристократический зад. - Ах, вы опять упали! Как же вы неловки, герцог... Ну хватит, поднимайтесь, сколько можно тут ползать? И что скажут при дворе?

В ответ раздалась такая отборная ругань, что Светлану стало неловко перед принцессой.

- Ты мне тоже сразу приглянулся, - произнес он. - Но ты загостился, Карлуша, тебе не кажется?

Не переставая ругаться, герцог вскарабкался на лошадь и поскакал прочь. За ним остальные.

- Кажется, я их задержал, - задумчиво сказал Светлан. - А, цыпленок?

- Кажется, да! - сердито ответила девушка, появляясь из шалаша уже одетой. - Неужели нельзя было обойтись без потасовки?

- Претензии не по адресу, - Светлан с любопытством разглядывал оброненный герцогом меч. Вещица была занятная, но, пожалуй, легковата для его полуметрового бицепса. - Кстати, советую не терять время. Если твой душка-братец доберется до дворца первым, папа-король поставит тебя в угол.

- Подсади меня!

Светлан подбросил девушку в седло и сказал:

- За теми соснами - видишь? - начинается тропа, которая выведет тебя к городу. Она короче, да и не думаю, что герцог будет торопиться, ему надо привести себя в порядок. Чао, малышка!

- Следующий визит за тобой, - крикнула принцесса, пуская коня вскачь. - Я жду!

- Ах, ах! - отозвался Светлан. - Привет королю!

Подождав, пока она скроется за деревьями, Светлан перевел озабоченный взгляд на шалаш. Следовало спешно перебазироваться в безопасное место. Дожидаться возвращения герцога - алчущего мести и с подкреплением - у него желания не было.

6

Остаток дня Светлан посвятил переезду и изготовлению простейшего охотничьего снаряжения. Вечером из своего неказистого лука ему удалось подстрелить тетерева, и Светлан устроил себе пиршество, отъевшись за два дня вынужденного вегетарианства. После захода солнца он долго сидел у костра, завороженно глядя в огонь и лениво размышляя на несколько тем сразу. Спать не хотелось: сказывался поздний подъем, да и события прошлой ночи еще маячили в памяти.

Потом он решил искупаться и, погрузившись в теплую воду, неторопливо поплыл, глядя в глубину, где скользили призрачные огни, заслоняемые неясными тенями, словно там кружил русалочий хоровод. Зрелище было красивым и в меру жутким, но когда ему стали чудиться чьи-то осторожные прикосновения - будто его трогали любопытные руки, Светлан поторопился убраться из воды.

Из опасения ночного визита герцога спать лег одетым, пристегнув к поясу нож и положив меч у изголовья - на манер бывалых вояк. Долго ворочался, кляня себя за нарушение режима. Наконец сон пришел - зыбкий, прерывистый, полный причудливых видений. То снилась Анджелла, скачущая вокруг костра на голом герцоге; то дворец на болоте, безлюдный, но наполненный таинственными звуками и тенями; то похожий на людоедское логово замок, в центральном зале которого восседал на троне громадный зловещий паук; а то - он сам, Светлан, мчащий напролом через лес, подгоняемый ужасом и чьей-то неодолимой волей, чувствуя на плечах тяжесть безжалостного всадника...

Напрягшись, Светлан вынырнул из кошмара и открыл глаза. Бросил взгляд на вход и похолодел. На фоне звезд четко вырисовывался неподвижный силуэт. Светлан рывком ухватился за меч, вскочил. Бесшумно скользнув в сторону, тень исчезла. Светлан кинулся к выходу, споткнулся и, теряя меч, полетел кувырком. Тут же кто-то упал ему на спину, шею стиснули чьи-то жесткие колени, скулы перетянули ремни. Отчаянно рванувшись, он высвободился, взмахом руки отбросил от себя нападавшего и вскочил на ноги. Безмолвная тень метнулась к кустам, Светлан бросился вдогонку. Тень нырнула в заросли на секунду раньше, и сейчас же оттуда взмыла в воздух громадная птица. В азарте Светлан прыгнул и уцепился за когтистые лапы. Бешено работая крыльями, птица тяжело тянула вверх. Когда Светлан спохватился, они уже летели высоко над лесом. От взгляда вниз его бросило в холод. Теперь - кто быстрее устанет, подумал он, лихорадочно прикидывая, сколько еще сможет продержаться.

Светлан вдруг увидел прямо перед собой хищный клюв: птица целилась ударить.

- Только сунься! - пригрозил Светлан. Повиснув на одной руке, он выхватил из-за пояса нож.

- Нет! - гортанно крикнула птица, поднимаясь еще выше.

- Вниз! - рявкнул Светлан, взмахнув ножом. - Слышишь, тварь?!

- Нет! - стонала птица. - Пусти!

- Спятила? Да я же костей не соберу!

Спрятав нож, он снова повис на обеих руках. Пальцы начинали неметь, но и птица выбивалась из сил. Взмахи крыльев становились все реже, они опускались. Скоро верхушки деревьев стали бить Светлана по ногам, и он испытал искушение прыгнуть на дерево поразлапистей - однако предпочел плавную посадку. Они зависли над крохотной полянкой, метрах в трех от земли. Птица сражалась до последнего, прилагая героические усилия удержаться в воздухе, но уступала. Светлан опустил голову, выбирая, куда ставить ноги, как вдруг корявые птичьи лапы стали гладкими на ощупь. Он глянул вверх и обмер. Его ладони сжимали щиколотки девичьих ног. Девушка била теряющими форму крыльями по ветвям, искаженное мукой лицо мертвело.

- Пусти! - выдохнула она. - Не могу... больше. Тяжко!

И они рухнули. Светлан успел подхватить обмякшее тело ведьмы, спружинил ногами. Уложив ее на траву, присел рядом, переводя дух.

Застонав, девушка открыла глаза.

- Ну что, Лаура, - спросил Светлан, - будем мириться?

- Нет, - прошелестел ее голос.

- В конце концов, это свинство! - возмутился он. - С какой стати я должен с тобой возиться?

Хватаясь пальцами за траву, Лаура пыталась приподняться, но сил уже не оставалось.

- Труба зовет? - ехидно осведомился Светлан. - Не налеталась еще? Ух, моя бы воля!

Легко подняв девушку на руки, он зашагал по направлению к избушке старой ведьмы.

7

В ожидании бабки Светлан сидел на крыльце, лениво болтая с зевающим Псом. Несколько раз из-за деревьев возникали разбойного вида личности и одинаково пропитыми голосами спрашивали хозяйку (или это был один и тот же?). Пес всякий раз обстоятельно отвечал, что бабки нет и когда будет - неизвестно, и личности без дальнейших расспросов растворялись в гуще леса.

- Шел бы ты спать, - зевнув в очередной раз, посоветовал Пес. - Бабка иной раз под утро возвращается.

- Подожду, мне не к спеху.

- Да ты не тревожься, очухается Лаура. Ей не впервой.

- Что так?

- А неистовая без меры, себя не бережет. Узды не терпит, даже собственной. Такие быстро сгорают.

- Уж ты-то не сгоришь.

- А чего? На цепи, зато сыт и бестревожен.

- Не лопни от гордости-то.

- Гордость - чувство беспокойное, - возразил Пес. - А я просто доволен, гордости тут нет.

Пес застыл, навострив уши.

- Бабка летит, - сообщил он. - Веселая. Ну, будет!..

Он полез задом в конуру.

Над деревьями мелькнула черная тень и рванулась на Светлана. Невольно он выбросил перед собой руки, но бабка лихо осадила помело у самого крыльца.

- Явился! - закричала она с бесовской радостью. - Ух, сладкий мой! Знала я: не послушаешься. Ну, держись!

Бабка взмахнула руками, что-то выкрикнула пронзительно. Крыльцо вдруг заходило ходуном, оторвалось от земли и вознесло Светлана метра на полтора.

- Цыпа, цыпа, цыпа... - звала старуха, отступая к лесу. Тяжеловесно раскачиваясь, дом двигался за ней. Стоящее на краю поляны дерево склонилось ему навстречу, накрыв ветвями. Тело Светлана оплели тугие ветки - да так плотно, что рукой не шевельнуть, - и потащили с крыльца. Оказавшись на земле, он уперся, напряг мышцы. Ветки затрещали, правая рука вырвалась, метнулась к поясу. Сверкнул нож, несколько веток мягко спланировали на траву, остальные взмыли, как ошпаренные, ввысь.

- Плоско шутишь, бабуся! - отдуваясь, сказал Светлан. - Семейное это у вас, что ли?

Старуха визгливо хохотала:

- Не нравится? Касатик ты мой, прости глупую бабу, не угодила! Уж так старалась, так старалась!..

Хихикая, она проковыляла к дому, проворно вскарабкалась на крыльцо и уселась на краю, свесив корявые ноги.

- Ох, потешил ты меня, богатырь! - сказала она благодушно. - Сила у тебя не здешняя. И дух вроде знакомый.

- Я вот тоже думаю: уж не земляки ли мы с тобой?

- Хо-хо... Может быть, касатик, все может быть. Не помню я: старая.

- Темнишь, бабуся?

- Нравится мне тут, вот былое и позабылось. Приятелей сколь новых, и все в силе - повеселиться можно, покуражиться, набедокурить - ух!.. А в старых краях - что? Каждый крестьянский сын укорот норовит сделать - разве ж то жизнь?

- Акклиматизировалась, стало быть, на новом месте?

- Прижилась, милок, прижилась, - закивала старуха. - Душой прикипела.

- А внучка как же?

- А чего внучка? - встрепенулась бабка.

- Слушается?

- Ох, не слушается! Как силу набирать стала, так все по-своему, все поперек. Носится по лесу как угорелая, зверье гоняет, дела знать не хочет...

- А что за дело, бабушка?

- Дело? Так дело наше известное, колдовское - от людишек к себе грести. Прежде я одна так промышляла, а здесь темные дела обществом вершатся. На все королевство сеть наброшена!

- Так уж и на все? - усомнился Светлан.

- Не веришь? - взвилась старуха. - Вот сунем факел в муравейник, завертятся рабы божьи, забегают... Ой! - старуха захихикала. - Болтлива я сегодня, перебрала малость. А ты хитер, богатырь, ох, хитер! Умеешь глупым женщинам языки развязывать. Ну, ладно.

Кряхтя, она поднялась на ноги, постучала скрюченным пальцем по стене. Дом зашевелился, стал неторопливо переминаться на громадных птичьих ногах, плавно раскачиваясь.

- Спится слаще, - пояснила старая ведьма. - А ты иди, соседушка, иди! Что наболтала - твое, уноси. Но главного-то ты не узнал, да и не узнаешь. А мне на боковую пора: светает. Уж не серчай!

8

Если так пойдет и дальше, размышлял Светлан, укладываясь после завтрака спать, придется пересмотреть распорядок дня. Похоже, главные события происходят в этом лесу ночью. Вот только не худо бы, по бабкиному примеру, разжиться помелом, не то набью я себе шишек. Хотя нет - хватит с меня, налетался. Господи, что же это за край такой? Неужто это и есть наше прошлое - до той благословенной поры, когда именем Божьим выжгли в народе всякую ересь, уничтожили все богомерзкие учения, вместе с их носителями, наложили запрет даже на память об этом? А потом еще и правители разных мастей постарались, снося слишком высоко торчащие над толпой головы - на радость бездарям и лакеям. Вот и добились, унифицировали род человеческий. Ну и что теперь нам, серым, делать? А ведь сколько сладкого жара в этих ведьмах, какие лапушки среди них попадаются!.. Кстати, Лаура все же просчиталась в выборе скакуна: на свое счастье, я плохо поддаюсь дрессировке. Надо будет вернуть ей уздечку, подумал он, засыпая. Пусть забавляется...

Спал Светлан менее двух часов, но ему хватило. Умываясь, он вдруг заметил куропатку, присевшую на ветку в неосторожной близости от шалаша. Он уже крался, затаив дыхание, к луку, когда в воздухе прошелестела стрела, и куропатка упала на траву с чисто срезанной головой.

- Недурно, - сказал Светлан. - Кстати, мог бы и показаться.

Из-за деревьев вышел, застенчиво улыбаясь, стройный юноша с огромным луком в руках.

- Я не помешал вам? - спросил юноша негромким приятным голосом. - Мне показалось, что вы хотите стрелять, но через секунду куропатка бы улетела.

У него было миловидное и нежное, как у девушки, лицо с неожиданно пронзительными, зоркими глазами.

- Ты откуда такой взялся? - спросил Светлан.

- Я странствую, - ответил юноша. - Люди зовут меня Стрелком.

- За что же они тебя так?

Юноша пожал плечами:

- Наверное, потому, что я ни разу в жизни не промахнулся.

- Что ж, садись, Стрелок, - сказал Светлан. - Справим поминки по безвременно усопшей птичке.

Учтиво поклонившись, гость прислонил лук к дереву и опустился на скамейку возле костра.

- Но послушай, паренек, - заговорил Светлан, ощипывая куропатку, - ведь даже самый лучший стрелок иногда промахивается.

- А я - нет, - смущенно улыбнулся Стрелок.

- Но не все же зависит от стреляющего? Ветер, например, может изменить направление. Или летящая птица.

- Я это учитываю.

Светлан удивленно вскинул брови:

- Каким образом?

- Вряд ли я сумею объяснить, - сказал Стрелок. - Это вроде предчувствия, внутреннего зрения. Я могу стрелять в полной темноте, с закрытыми глазами - как угодно.

- Ну, тогда и тебя следует включить в список.

- Простите, какой список?

- Встреченных мною чудес. Видишь ли, я решил их коллекционировать.

Стрелок робко улыбнулся:

- Шутите?

- И не думал. Ты же способен предвидеть будущее.

- Наверное, - снова пожал плечами юноша. - Но только на время полета стрелы.

- И что же ты ищешь, Стрелок? Зачем странствуешь?

Нежные щеки гостя вспыхнули румянцем.

- Подвига ищу, - признался он еле слышно. - Дал обет убить дракона, да разве стрелой это сделаешь?

Светлан мгновенно насторожился. Кажется, пришло время платить за курорт, сказал он себе. Но кто мог ждать от такого одуванчика!..

- Как удачно ты на меня вышел! - с фальшивой радостью в голосе заметил Светлан. - Прямо как в сказке, - он наклонился к Стрелку и, глядя в его лицо, медленно заговорил:

- А что бы ты сказал о стреле, которая пробивает кожу дракона, словно кору березы?

- Я бы сказал, что такую стрелу можно включить в ваш список чудес, - ответил юноша. Улыбка его на этот раз получилась бледной. Видно, насмешки надоели ему уже до чертиков.

Молча Светлан положил ощипанную тушку на траву и пошел к шалашу. Вернувшись, бросил Стрелку на колени чертеж и снова занялся птицей.

- Что это? - напряженно спросил юноша.

Чертежи клинков и наконечников Светлан обнаружил у себя в рюкзаке не без удивления. Когда-то от нечего делать он заинтересовался историей холодного оружия, причем углубился в этот предмет основательно: составы сплавов, технология закалки и заточки, прочее. Даже просчитал на компьютере оптимальные сечения для мечей и стрел - так сказать, подвел итоги развития оружейного дела в этой области. Но до практики не дошло. И вот теперь, когда Светлан и думать забыл об этом своем выверте, одном из многих, кто-то заботливо вложил чертежи ему в рюкзак вместе с вещами первой необходимости. А сейчас, видите ли, явился востребователь.

- Что это, господин? - повторил Стрелок.

- А ты не знаешь? Парень, я не верю в совпадения!

Если юноша его и услышал, то вряд ли понял.

- Это... на дракона? - в голосе слышались и надежда, и страх обмануться. Может ли это быть игрой?

- Честно сказать, на драконе я эти стрелы не проверял, - ответил Светлан. - Но если и они тебе не помогут, тут уж, как говорится, оставь надежды.

Юноша молчал, понурив голову. Сжимавшие листок пальцы вздрагивали.

- Да что с тобой, дружок? - недоуменно спросил Светлан. - Ты не болен?

Стрелок поднял на него жалкие глаза.

- Мне нечем вам заплатить, - выдавил он из себя. - Сударь, умоляю, поверьте мне в долг! - тут он сморщил лицо, будто собирался разрыдаться, и отчаянно добавил:

- Ну хотите, я стану вашим рабом?

Светлан хмыкнул и покачал головой.

- Нет, - сказал он. - Вот этого я точно не хочу. И чертежи я тебе продать не могу. Но если у тебя есть знакомой кузнец, мы могли бы вместе нанести ему визит.

- Но и за стрелы мне нечем платить! - возразил юноша, чуть не плача.

- Сочтемся потом - славою, - сказал Светлан. - Так есть у тебя кузнец?

- Есть! - Стрелок вскочил на ноги. - Лучший мастер королевства!.. Мы идем?

- Что, прямо сейчас?

- Богом прошу - сейчас. Это же хуже камня на шее - дать обет и не иметь сил его выполнить!

- А нечего языком зря трепать, - сказал Светлан. - Ладно, после завтрака двинемся.

9

Кузница оказалась ближе, чем ожидал Светлан, - на лесной опушке, неподалеку от знакомой ему дороги, соединявшей озеро с городом. Мастер, как и полагалось кузнецу, выглядел внушительно: широкогрудый гигант, бугристый от мышц. Над мощной шеей сияло благостью иконописное лицо с мягкой кудрявой бородкой и - вторая неожиданность - насмешливыми проницательными глазами.

- Что привело вас ко мне, гости дорогие? - голос Мастера был напевен и ласков. - По делу или так, мимо проходили?

- Ты же знаешь, без дела я бы тревожить тебя не стал, - ответил Стрелок.

- Неужто стрелу потерял? - изумился Мастер.

- Вот еще! Но мне нужны новые стрелы - на дракона.

Мастер усмехнулся:

- Таких стрел еще не придумали.

- Давай спорить, кузнец, - вступил в разговор Светлан. - Если по моим чертежам и по моему рецепту сплава ты изготовишь стрелу, которая пробьет шкуру дракона, то я подбрасываю тебе заказ срочный и даровой.

- А если не пробьет? - весело спросил Мастер. - Пойдешь на неделю ко мне подручным, досточтимый рыцарь?

- По рукам!

Часам к пяти Мастер под присмотром и с помощью Светлана изготовил пять стрел. Светлан предлагал устроить испытание после появления первой, но Мастер увлекся и не остановился, пока не израсходовал весь запас сплава, необходимые добавки к которому Светлан принес с собой, отыскав их все в том же рюкзаке.

Когда разгоряченные и довольные друг другом кузнецы наконец выбрались на воздух, Стрелок уже все приготовил для испытания и изнывал от нетерпения, меряя шагами двор. Жадно схватив стрелы, он вскинул лук. Одна за другой стрелы полетели в натянутый между стволами кусок драконьей кожи, почти не замедляясь, пронзали ее и глубоко вязли в мешке с опилками.

- Есть! - в восторге закричал Стрелок. - Конец драконам!

Мастер покачал головой.

- Кабы не сам стрелы ковал, решил бы: колдовство, - сказал он. - Порадовал ты меня, рыцарь! Не худо бы отметить это событие.

- Вам одним мои слова, - говорил Мастер за столом. - С юных лет мечтаю пересилить чары колдунов разумом человеческим. Душа горит, как подумаешь, что самый хилый колдун от рождения сильнее любого богатыря из людей!..

- Постой, друг, - вмешался Светлан. - Я не понял: разве колдун не тот же человек, только специально обученный?

- Э, рыцарь, вот и видно, что в ваших краях колдуны-то повывелись. А уж я их на своем веку повидал!.. Колдун отличается от человека так же, как волк от собаки: видом схожи, да порода разная. Человека колдовству обучить можно, но до настоящего колдуна ему будет, как до звезд. С настоящим - целое королевство не управится. Счастье еще, что потомства они почти не дают, хотя и живут очень долго. Расплодились бы - людей со света сжили. А так - мало их.

- Кстати, о породе... Волка же можно скрестить с собакой?

- А думаешь, ведьмы да оборотни откуда взялись? Колдовское отродье! Боятся их люди, силу чувствуют. А разобраться - самый несчастный народ. Люди их от себя гонят, колдунам тоже не нужны.

- Вот те на!.. А колдунам-то почему?

- Колдун, он и есть колдун. Никто ему не нужен, живет сам по себе, сам для себя. Полукровок использует при надобности, но и только. Так же, как великанов и драконов. Этим бог дал силу да гонор, а умом обделил. Не хотят они признать, что человек выше, вот и бесчинствуют.

- Я слыхал, есть и добрые колдуны?

- Есть не злые - беззлобные. Не вредные, но безразличные - это общее у колдунов. Кроме своей выгоды ничто их не беспокоит. А если пути колдуна и людей пересекутся, тут уж держись!.. Я ведь чего добиваюсь... Хочу, чтобы человек умом своим стал сильнее колдунов и прочей нечисти. Чтоб мог летать, как птица, плавать, как рыба. Хочу построить такой механизм, с которым человек мог бы придушить зарвавшегося дракона, словно котенка. И колдунов чтобы отвадить - пусть не лезут в дела человеческие, со своими сначала разберутся.

Стрелок подхватил лук и неслышно вышел.

- Я так думаю, - негромко добавил Мастер, - что и в жилах нашего приятеля есть доля колдовской крови. Иначе откуда было взяться его чудесному дару?

- Давай, Мастер, старайся! - сказал Светлан. - Понаделаешь механизмов, так мы всех этих драконов, великанов, колдунов в землю вобьем, в сказках только и останутся. А ведьм пожжем да перетопим - нечего народ зря мутить! И люди станут сильные и разумные, а что скучные да серые - это пусть, кому это важно?

- Об этом после думать будем, - возразил Мастер. - Всему свой черед.

Светлан саркастически усмехнулся, но промолчал.

- Уговор есть уговор, - сказал Мастер, сдвигая посуду на край стола. - Давай твой заказ.

Светлан разложил чертежи клинков. Мастер склонился над ними, подперев лик Христа могучими руками.

- Дела! - произнес он после продолжительного молчания. - Впервые гляжу на такое, а ведь чего только не повидал. Не сам ли ты это выдумал, рыцарь?

- А хоть бы и сам?

- Неясный ты для меня человек, - вздохнул Мастер. - Не думал я, что есть страны, где люди знатные в ремеслах разбираются, - наши-то в этом смыслят чуть поболее моего петуха... Что же это за меч такой? Немыслимое такое сечение, а ведь кажется мне: сие оружие и дракону опасно.

- А что, это идея! - с кривой ухмылкой ответил Светлан. - Ружье ведь должно выстрелить - чего зря висеть?

- А добавки к сплаву дашь?

- Дать-то дам, только их у меня немного. Хватит на меч и два кинжала. Один оставишь себе - уговор уговором, но я не люблю быть в тягость. Когда сделаешь?

- Да приходи завтра с утра: вряд ли я сегодня лягу.

- Особой спешки нет, но дело твое. До завтра.

10

Светлан был занят приготовлением ужина, когда неподалеку затрещали вдруг ветки. Вполголоса он выругался: нашел, называется, укромный уголок - один за другим идут, как на приеме.

Шум приближался, и наконец кусты раздвинулись, пропустив всадника в полном рыцарском облачении. Всадник был могуч и огромен, конь - ему под стать.

Исподлобья Светлан неприветливо разглядывал грозное явление. Вот и доспехи приехали, подумал он безрадостно. Как раз их мне и не хватало!

Легко соскочив с коня, богатырь подсел к костру, уронив шлем на траву. Лицо его, как и положено, лучилось отвагой и благородством - в лучших рыцарских традициях.

- Ну и глушь! - заметил он, дружелюбно улыбаясь. - Целый день плутаю, хоть бы одна тропинка... А ты что здесь делаешь?

- Я здесь проживаю, - хмуро отозвался Светлан. - А что до тропинок, то вон от того дуба одна ведет прямо к столице - час езды.

- Выходит, сегодня буду на месте, - без радости покивал рыцарь. - Такая судьба.

- Против нее не попрешь, - подтвердил Светлан, помешивая в котелке. - Уху будешь?

- Спрашиваешь!

Судя по аппетиту, ел гость сегодня впервые. Насытившись, он изысканно поблагодарил и с наслаждением растянулся на траве.

- Куда торопишься-то? - поинтересовался Светлан.

- Так ведь турнир завтра, разве не знаешь? - удивился рыцарь. - Представительство отменное - со всех окрестных королевств!

Теперь и турнир подоспел, отметил Светлан обреченно. Не поеду!

- Ты сам-то из какого королевства? - спросил он безразлично.

- Я-то? Из своего, - рыцарь усмехнулся. - Я - король.

- Ну да? - не поверил Светлан.

Гость смущенно засмеялся.

- Король Артур к твоим услугам, - представился он. - Не слыхал?

- Да как тебе сказать...

- Впрочем, в моем королевстве и сотни подданных не наберется - одно название.

- Утешься, - сказал Светлан. - У меня и того нет.

Король печально улыбнулся:

- Да разве в этом беда?

- Не в этом? - заинтересовался Светлан. - А в чем?

- Да понимаешь, влюбился в простолюдинку, а жениться не могу, не имею права: запрещено Уставом королей.

- Есть и такой? Вот не знал!.. Но она-то не против?

- Ну, тут все в порядке.

- Так отрекись.

- Легко сказать! По Уставу я не могу сложить с себя сан, пока не проиграю в честном поединке. А, как назло, с кем ни сойдусь, все уступают. Наградил же Бог силой - нет бы кому другому!

- Знаешь, что бы я сделал на твоем месте?

- Догадываюсь, - грустно ответил король Артур. - Женился бы... Ты думаешь, короли всемогущи? Да если я нарушу Устав, любой соседний властитель будет рад случаю захватить мои земли - это ведь так просто... Я должен кому-нибудь проиграть. Вот на турнир еду - может, там меня свалят.

- Если свалят - поднимешься ли?

- А чего мне терять?

- Ну, так поддайся, - сказал Светлан.

- Что? - король вскинул голову. - Поддаться? Мне?

- Эка взвился! Взыграла спесь королевская... А если опять выиграешь?

Артур вздохнул:

- Значит, судьба такая: век королем быть. Знаешь, победитель женится на принцессе?

- Анджелле? - у Светлана вдруг болезненно сжалось сердце.

- Так вы знакомы?

Через силу Светлан усмехнулся:

- Ну, это еще не повод для женитьбы.

Шалите! - сказал он неведомым режиссерам. На это я тоже не куплюсь. Подумаешь - Анджелла!.. Мало их, принцесс?

- Послушай, - с надеждой спросил король, - ты, случайно, не разбойник? Мы бы с тобой сразились.

- Долго думал? - отозвался Светлан. - Вот это по-королевски: в отместку за ужин намять хозяину бока.

- Выбирай любое оружие, - убеждал король. - Ты же вон какой громила - в рубашке не умещаешься!

- Нет, ты все же псих, твое величество, - да я сроду в руках копья не держал!

- Слушай, выручай! Безвыходное же положение... Ну хочешь, поборемся?

Светлан смерил взглядом фигуру короля и ощутил в руках зуд: и ростом, и шириной тот уступал ему самую малость. Проверить себя, что ли? Раньше-то силы приливали к нему от злости либо со страху. А если по заказу?

- Ну будь человеком! - просительно сказал король. - Ты же ничего не теряешь.

- Эх! - сдался Светлан. - Только потом без претензий, ладно?

Король торопливо скинул латы, оставшись в легкой кожаной одежде. Светлан предусмотрительно снял единственную рубашку.

- Ого! - сказал король с азартом. - Ну-ка!

И он шагнул вперед, выставив перед собой могучие руки. Мгновенным движением Светлан поймал короля за запястья, дернул на себя, крутнулся, подсел, рванул. Ноги короля описали в воздухе широкую дугу, и он гулко впечатался спиною в песок.

- Ну как? - спросил Светлан, сам слегка ошеломленный мощью броска. - Доволен?

- Просто счастлив! - проворчал король, отряхивая песок. - Стоило выбивать из седел полторы сотни рыцарей, чтобы уступить затем какому-то оборванцу!

- Чем богаты, - отозвался Светлан, усаживаясь. - Перекинемся в картишки, твое величество?

- Король не имеет права проигрывать кому попало, - гнул свое Артур. - Иначе его перестанут уважать соседи.

- Спохватился! А раньше о чем думал? - тасуя карты, проговорил Светлан. - Я же предупреждал: претензии не принимаю.

- Вот что, я придумал: нарекаю тебя графом де Монтеном! - король ухмыльнулся. - Есть у меня такой хуторок.

- За какие заслуги?

- А просто мне так хочется. Король я или не король?

- Король, - подтвердил Светлан. - Что да, то да.

- Ну что, граф, схватимся еще разок?

- Последний, - предупредил Светлан. - Заработаешь тут с тобой несварение желудка...

И второй бросок получился не хуже - лучше!

- Тебе бы на ярмарках выступать, - ворчал Артур, снова занятый наведением чистоты. - Научишь приемам?

- Сейчас, - хмыкнул Светлан. - Вот все брошу...

- Придумал! - вдруг объявил снова Артур.

- Что еще? - испугался Светлан. - Ну говори, не томи!

- На турнир мы едем вместе, собирайся.

- Это еще зачем?

- Будешь выступать вместо меня.

- Вот еще! Чтобы каждый железноголовый кретин тыкал в меня своей пикой? Охота была синяков наставлять!

- Да они посыпятся с седел, будто спелые желуди с дуба! Неужели ты не хочешь стать королевским зятем?

- Кто - я? Боже упаси!

Артур расхохотался:

- Мне так и показалось, что ты ставишь себя выше королей.

- Никогда не опускался до сравнения с королями, - возразил Светлан. - Присутствующие не в счет.

- Ну хорошо, - отступил Артур. - Но посмотреть-то ты хочешь? Подобные турниры устраиваются нечасто.

- Приятель, - проникновенно сказал Светлан, - этих турниров я накушался на всю оставшуюся жизнь. Хоть здесь дайте мне покоя!

Любопытно, подумал он, что еще у короля в запасе? Не похоже, чтобы этот упрямец отвязался так просто. Ну-ка, выкладывай!

Артур озадаченно потер подбородок, оглянулся на подступавшие к берегу деревья и вдруг спросил:

- А хочешь, расскажу тебе страшную сказку?

- Это на ночь-то? Самое время!

- Именно, что на ночь. Сказка ведь про Черного Сюзерена, Повелителя мертвых.

- Что же, для начала неплохо, - признал Светлан. - Ну-ну, продолжай.

- Живет Черный Сюзерен на огромной скале, - размеренно и глухо заговорил Артур, - в холодном и темном замке. Служат ему лишь мертвецы, и нет у них иной воли, кроме воли Повелителя. Велик и грозен Черный Сюзерен, от одного его взгляда слабеют колени у самых неустрашимых, мечом он разрубает всадника вместе с конем, копьем бросает их на двадцать шагов. И вот однажды...

- Ладно тебе туману напускать! - нетерпеливо вмешался Светлан. - Что, эта образина заявится на турнир?

- Точно, - удивленно подтвердил Артур. - А ты откуда знаешь?

- И он действительно настолько силен?

- Во всяком случае, после встречи с ним уцелели немногие.

- Так это с ним ты надумал схлестнуться? - догадался Светлан. - На меньшее не согласен, да?

- А что мне проку в остальных? Их-то я бивал не однажды.

- Ну вот выиграет Черный Сюзи турнир, - предположил Светлан. - Что тогда станет с королевством, с принцессой?

- Я боюсь и думать об этом, - мрачно изрек Артур. - Не понимаю Филиппа: так подставиться! Хотя бы дочь пожалел.

А ведь уговорит, вдруг понял Светлан. И ребят-то каких симпатичных подсылают - неужто на пакость толкают?

- И ты решил уступить Черныша мне? - ехидно поинтересовался он. - Вот истинно королевская щедрость!

- Вряд ли бы я тебя пропустил, если бы не угроза женитьбы, - возразил честный монарх. - Ведь такой подвиг может прославить в веках... Но я рад, что теперь у Оттона будет по крайней мере два достойных противника, - великодушно добавил он.

- Выходит, благодарить не обязательно? - слегка даже растерялся Светлан. - Нет, правда?

- Разве я чем-то поступаюсь ради тебя? - резонно возразил Артур. - За что же благодарить?

Он вдруг выхватил из ножен меч и ринулся на заросли тростника. Засвистел, засверкал в лучах заходящего солнца широкий клинок.

- Конец пикнику, - уныло пробормотал Светлан. - А что взамен?

Собрав срубленный тростник в охапку, Артур свалил его на траву и улегся сверху.

- Заночую здесь, - объяснил он Светлану. - Не возражаешь? А поутру двинемся. Сначала экипируем тебя как должно, затем нанесем визит Филиппу.

- А я тебя не разорю? По слухам, хорошие доспехи деревни стоят.

Артур улыбнулся:

- Основная статья моих доходов - выкупы за доспехи поверженных рыцарей. Так что в средствах я не стеснен, будь спокоен.

Он закрыл глаза и сразу задышал ровно и глубоко.

Неслышно Светлан переместился к самой воде и снова сел, прислонившись спиной к дереву.

А может, и правда поспорить за руку Анджеллы? - подумал он вдруг. Ну, в самом деле: отдать такое чудо - и кому?.. К черту! До сих пор все мои начинания кончались крахом. С меня хватит, сыт по горло!

Светлан долго сидел так, глядя на мерцающую озерную гладь. Хотелось спать, но перебираться в шалаш было лень. Наливавшиеся тяжестью веки медленно опускались, и он уплывал куда-то, в зыбкую путаницу полусна. Затем что-нибудь будило его - крик ночной птицы в чаще либо всплеск выпрыгнувшей из воды рыбы, - и он открывал глаза, пока сон снова не затягивал Светлана в мельтешение теней.

В очередной раз его разбудило негромкое капание воды где-то рядом - будто крошечный водопад струился. Светлан чуть приоткрыл глаза, покосился на звук, и его обдало жаром.

На корявом стволе упавшего в воду дерева сидела на корточках Лаура. Лунный свет серебрил ее смуглое тело, застывшее лицо было запрокинуто, но глаза из-под приспущенных век пристально глядели на него. Если она и заметила, что Светлан проснулся, то виду не подала. И он тоже не шевелился, пользуясь случаем рассмотреть странную девушку без помех.

Мокрые перепутавшиеся волосы Лауры черными потоками стекали по угловатым плечам и гибкому, в каплях воды, телу. На миг она показалась Светлану гигантской ящерицей с прекрасным до жути лицом.

- Откройся, - вдруг заговорила она. - Не вижу тебя!

- Пардон? - удивился Светлан.

- Сети везде, - прошептала девушка. - Мрак... Проклятый паук!

- К дьяволу пауков!.. Нет, если ты снова хочешь прокатиться - я к твоим услугам. Узнай я тебя вчера, разве стал бы ломаться?

- Вижу! - перебила она его. - Вот он, вампир!

- Где?! - Светлан подскочил, озираясь: этой мрази только не хватало!

- Узнаешь по крестовику, - загадочно изрекла Лаура. - Повернешь перстень - узнают другие... Помни!

Девушка соскользнула со ствола и растворилась в черной глубине озера.

11

- Собственно, торопиться нам некуда, - говорил Артур, легко, будто не замечая тяжести доспехов, вышагивая рядом со Светланом по лесной дороге. - Главные события развернутся после полудня, когда останутся сильнейшие. Да еще и на завтра растянут.

Король рассеянно поигрывал массивным мечом, время от времени небрежным жестом снося ветку, слишком уж нахально перегораживающую путь. Впрочем, за последние дни дорога приобрела вполне цивилизованный вид: земля перепахана копытами, листва окрестных деревьев запылилась и потускнела.

- Ну вы и додумались: отбирать женихов по прочности черепа, - проворчал Светлан. - Вы бы еще их лбами сталкивали!

- Что же, для короля качество не последнее, - ответил Артур усмехаясь. - К тому же, по словам людей сведущих, принцесса только кажется существом беспечным и шаловливым.

- Кто, Анджелла? - переспросил Светлан. - Совсем здорово!.. А кто же она, по-твоему?

- Впрочем, это не более, чем слухи. Да и что плохого: разве женщинам не к лицу загадочность? Любая истинная красавица немного ведьма.

- А у тебя губа не дура, король! - заметил Светлан. - Уж не решил ли ты все-таки сам сорвать этот бутон?

Смеясь, Артур покачал головой.

- Я уже нашел, что искал, - ответил он. - Желаю и тебе того же.

Артур вновь крутанул мечом, и толстая ветка плавно спланировала им под ноги. Светлан вдруг ощутил в себе убежденность, что он сможет повторить это отточенное движение, хотя до сих пор имел дело только со спортивной саблей. Кажется, повторялась история с языком. Если в него и не вложили новые навыки, то, во всяком случае, возродили и основательно укрепили то, что в нем уже присутствовало, даже почти забытое.

Светлан оглянулся на могучего Артурова коня, преданной собачонкой трусившего следом. Да, пожалуй, и с этим он сумеет совладать, хотя на ипподроме бывал считанные разы.

Что-то мне в этом не нравится, подумал Светлан. Хотя все логично: тот, кто меня сюда... э-э... пригласил, позаботился и снабдить всем необходимым. Только вот как он собирается меня использовать, за какие веревочки станет дергать? Нет, мне все это решительно не нравится!

- Филипп слаб, - задумчиво заговорил Артур, - и в том, что он хочет опереться на крепкую руку, есть резон. К слову сказать, возлюбленный его племянник давно зарится на трон.

- У нас это называется "променять шило на мыло".

- Да, но Филипп мог надеяться сохранить корону, лавируя между двумя соперниками.

- А без короны ему голову напечет?

- Да разве дело только в нем? У Филиппа слабый характер, но он честен и милосерден, королевству под ним дышится легко. Если же к власти прорвется Карл, последствия будут ужасными.

- По-моему, ты любишь его недостаточно сильно, - укоризненно заметил Светлан.

- Если бы герцог дал мне повод! - мечтательно произнес Артур. - Но он слишком хитер для этого.

- Что-то расхотелось мне ехать на турнир, - признался Светлан. - Еще и Карл... Кстати, а он собирается участвовать?

- Кто, Карл? Вот уж вряд ли! Не в его правилах биться открыто, пока есть другие способы.

- Но, если не врут легенды, Черный Сюзи перевесит трех Карлов. Какой тогда смысл в турнире?

- Вот это меня и гложет: как мог Филипп забыть про Оттона - не понимаю!

Артур замолчал, прислушиваясь к неожиданно возникшему, но стремительно нараставшему топоту и угрюмому лязгу. Затем бросил меч в ножны, отступив к коню, взмыл в седло и отстегнул от седла копье. Светлан остановился, недоуменно озираясь.

Из-за поворота размашистой рысью вылетел громадный, свирепого вида конь, на котором громоздился средневековый вариант всадника без головы. Завидев людей, животное круто затормозило - безголовая махина на нем с лязгом заколыхалась.

- Это еще что за консервная банка? - удивленно спросил Светлан.

Конь-исполин, угрожающе наклонив голову, рыл копытом землю.

- Сограждане! - раздался вдруг из глубины доспехов пронзительный голос. - Умоляю, посторонитесь! Если это исчадие ада вздумает, будто вы загораживаете ему дорогу... Ой, ради Бога!.. На помощь! Держите его!

Но конь уже рванулся вперед. Загрохотало железо, загудела земля. Сверкая бешеными глазами, чудовищный жеребец летел на Светлана, целясь смять грудью. Увернувшись, Светлан повис на узде. Могучее животное вздыбилось, оторвав его от земли, но Светлан держал крепко. Еще несколько минут конь бесновался, пытаясь высвободиться, затем вдруг присмирел, покорившись силе.

- Слава Всевышнему! - донесся из-под панциря облегченный вздох. - Как бы мне теперь спуститься?

Светлан снял незадачливого всадника с коня, и тот немедленно плюхнулся задом на траву. Подъехавший король спешился, с любопытством наклонился над шейным отверстием панциря, откуда выглядывало исцарапанное, в синяках, лицо.

- Будто скатился в бочке с горы, - пожаловался обитатель панциря. - Не окажетесь ли вы столь любезны, милостивые судари, чтобы избавить меня от всего этого снаряжения? Признаться, я плохо в нем разбираюсь.

Вдвоем они лихо извлекли из доспехов щуплого человечка в помятой черной мантии.

- Бесконечно вам признателен! - невнятно проговорил человечек, пытаясь выудить из шлема застрявшую шляпу. - Я уж и не надеялся вырваться из этого злоключения живым... Ах ты, Господи! - он наконец высвободил изрядно деформированный головной убор и водрузил его себе на плешь.

- Позвольте представиться, - произнес человечек с достоинством. - Профессор столичного университета, Магистр Серой Магии, Кавалер ордена... впрочем, все это ерунда!

- Но что за странные забавы, господин магистр? - удивился король. - Неужели и вы решили поучаствовать в турнире?

- Сейчас я все объясню, - с готовностью отозвался профессор. - Все дело в неудачном эксперименте. Видите ли, с помощью некоторых приемов Серой Магии я вознамерился проникнуть в сознание какого-нибудь знатного рыцаря: познать его мысли, взглянуть на мир его глазами. Раньше мне подобное удавалось: я был крестьянином и монархом, купцом и ремесленником, даже наемным солдатом... Понимаете, я хочу создать возможно полную картину нашего общества и во многом уже преуспел - все сведения из первых рук, это много значит!.. И вдруг, очередной раз приготовившись к эфемерному общению душ, я вместо этого сам - телесно! - оказываюсь в рыцарской оболочке и на боевом коне. Не отрицаю: испытать такое полезно и поучительно, но не с моим, знаете ли, здоровьем заниматься подобными изысканиями. До сих пор не могу понять, где я ошибся. Все уравнения и заклинания проверены трижды, и вдруг - такой конфуз! Да если об этом прознают в университете, я стану посмешищем для студентов!

Посмеиваясь над рассказом профессора, Артур с интересом разглядывал доспехи.

- Знатная работа! - сообщил он Светлану. - И, кажется, как раз по твоей фигуре.

- Ну еще бы! - мрачно ответил Светлан. - Очередной гостинец от неизвестного доброжелателя.

Руководствуясь подсказками Артура и своей угодливой памятью, он стал облачаться в латы. Как и предполагалось, те были сделаны словно по снятой со Светлана мерке. Но, против опасений, движений почти не стесняли.

- Вот теперь ты - вылитый граф де Монтен, - улыбаясь, заметил Артур.

Светлан бросил на него кислый взгляд и взгромоздился на свежеобретенного коня.

- А по-моему, я больше похожу на огородное пугало, - откликнулся он. - Ну что, поехали?

- Постойте! - вскричал профессор. - А как же я?

- Хотите обратно? - спросил Светлан. - Прошу.

- Ну разумеется, я хочу обратно, но не на это чудовищное животное, а в университет... Ради всего святого, - взмолился чудак, - доставьте меня к людям!

- А почему бы вам снова не воспользоваться вашими заклинаниями? - сдерживая улыбку, спросил Артур. - Это ведь самый быстрый путь назад.

- Ну уж нет, с меня хватит! Еще один такой опыт, и университет лишится лучшего своего профессора.

- Можете следовать за нами, - предложил Артур. - Мы как раз направляемся в столицу. Уступить вам моего коня?

- Нет-нет, ради Бога! - испугался профессор. - Я с удовольствием прогуляюсь пешком. Только, пожалуйста, не слишком быстро.

Спустя примерно полчаса они достигли опушки леса. Здесь Светлан ненадолго оставил своих спутников и поскакал к кузне.

Перед домом сидел на скамье задумчивый Стрелок, рассеянно подбрасывая нож. Полированное лезвие на секунду превращалось в сверкающий под солнцем круг и вонзалось в скамью - каждый раз строго вертикально и в одну точку, постепенно углубляя ямку. Заслышав топот, Стрелок вскинул голову и торопливо поднялся, пряча нож в чехол.

- Куда хозяина подевал? - спросил Светлан, поздоровавшись. - Или он еще спит?

- Мастера срочно вызвали в столицу, - ответил Стрелок. - Он просил дождаться вас и... Один момент, господин.

Он скрылся в доме и сразу вернулся, неся на плече огромный меч с искусно выделанным эфесом и в нарядных ножнах.

Соскочив с коня, Светлан принял оружие. Рукоять удобно легла в ладонь, бесшумно пополз из ножен чудо-клинок - голубоватый, зеркально гладкий, острый как бритва. Кузнец действительно был Мастером.

Исподлобья Светлан посмотрел на Стрелка.

- Проверим работу? - спросил он. - Ну-ка, что здесь не на месте?

Оглядевшись, Светлан приблизился к стоявшему на краю леса высохшему дереву с уродливыми голыми ветками. Примеряясь, описал в воздухе несколько сверкающих восьмерок, вдруг напрягся, вызывая в себе всплеск энергии, рубанул сплеча. Раздался странный певучий звук - будто струна лопнула, и толстый ствол плавно соскользнул по верхушке пня и так же неторопливо завалился набок, ломая сухие ветки.

Светлан так и застыл с опущенным мечом, задумчиво созерцая глянцевый срез. Подошел Стрелок, благоговейно коснулся пальцами узорной глади.

- Это даже скучно, - проговорил Светлан. - Опять я оказался прав!

Впервые ему стало по-настоящему страшно. Что-то не то я делаю, подумал он безнадежно. Не то! Плыву по течению...

Однако он вложил меч в ножны и прикрепил к поясу.

- Да! - спохватился Стрелок и протянул Светлану кинжал. - Это тоже ваше, господин.

Тот усмехнулся.

- Меня зовут Светлан, - сообщил он, вешая на себя и второй чудо-клинок. - Можно коротко - Свет, хотя это уже с претензией. Но не "господин". Постарайся запомнить. Ладно?

Поднявшись в седло, он спросил:

- А знаком ли ты с драконом Георгом?

- Конечно - мы даже дружны.

- Ну так разыщи его! Вы можете мне скоро понадобиться - будьте наготове.

- Сударь, если вы сейчас в город... - нерешительно произнес Стрелок. - Говорят, там вампиры пошаливают, будьте осторожны!

- Разберемся, - процедил Светлан, пуская коня вскачь.

Второе предупреждение, отметил он. Ждать ли третьего?

12

Король с профессором успели уже покрыть половину расстояния до города, хотя не похоже было, чтобы они торопились. Еще в лесу они затеяли маловразумительный для Светлана теологический спор, изобилующий цитатами и густо пересыпанный латинскими терминами, и сейчас шагали рядом, увлеченно беседуя, - осанистый монарх, ступающий широко и уверенно, и шустрый суетливый человечек, подпрыгивающий и горячо жестикулирующий.

Светлан пришпорил коня - наречь его, что ли, Буяном? - и в несколько минут догнал их. И с ходу вклинился в разговор.

- Послушайте, профессор, - заговорил он, - раз уж вы такой дока в магии, сможете выковырять человека из будущего?

- Именно из будущего? - мгновенно переключился тот.

- Именно, именно.

- Дело в том, молодой человек, - наставительно произнес профессор, - что временные векторы различаются не только направленностью. И если с прошлым мы научились манипулировать довольно уверенно, то с будущим... Нет, теоретически это, конечно, возможно, однако на практике...

- А в чем, собственно, проблема?

- Понимаете, вовлекаются вселенские стихии. Сквозь мага протекают потоки энергии, сравнимые... ну, скажем, с извержением сотни вулканов - представляете? Только маг очень высокого ранга сумел бы уравновесить такие силы.

- Например, Оттон? - подсказал Артур.

- Ну, Оттон!.. Этот, наверное, смог бы. Но ведь он, строго говоря, не маг, он... А кстати, - профессор быстро и будто с опаской огляделся, - вы ведь сейчас направляетесь на турнир? Ну, так мой вам совет: остерегайтесь королевских зеркал... Нет-нет, не спрашивайте меня ни о чем! - закричал он вдруг. - Я ничего не могу утверждать, у меня нет фактов. Будьте настороже, вот и все.

А вот и третье предупреждение, подвел черту Светлан. Правда, на этот раз не о вампирах.

Городские ворота оказались распахнуты настежь, и стражники даже не предложили им назваться: как видно, сегодня пускали всех. Рыцари дружелюбно распрощались с профессором и галопом помчались по безлюдным улицам, держа курс на королевский дворец. Вдруг Артур стиснул Светлану локоть и показал рукой в сторону:

- Смотри!

Они разом натянули поводья, и кони нетерпеливо затанцевали на месте. Озадаченно Светлан наблюдал, как в отдалении неторопливо проезжали перекресток двое закованных в черненое железо всадников, будто окаменевших в своих седлах.

- Вперед! - сказал Артур.

Они повернули и пришпорили коней, но за поворотом уже никого не обнаружили: всадники сгинули.

- Что за типы? - поинтересовался Светлан.

- Я говорил! - возбужденно ответил Артур. - Это солдаты Оттона. Будет дело!

- А как же, - подтвердил Светлан и вздохнул: лучше бы его не было.

Они снова пустили коней вскачь и на этот раз добрались до места без происшествий.

Турнир проводился на обширной, тщательно оборудованной площадке, примыкавшей к самому дворцу, так что король и придворные могли наслаждаться зрелищем прямо с балконов. Простой же люд теснился за натянутыми канатами с другой стороны, на склоне холма.

Состязание было уже в разгаре. Два пышно и красочно разодетых рыцаря разогнались и, наставив пики, с лязгом столкнулись. Разъехались, снова поскакали. Копье одного звонко сломалось, но оба удержались в седлах. Заменили копье, снова съехались. На этот раз один из рыцарей опрокинулся назад и тяжело рухнул на утоптанную до каменной твердости землю. Под тягучие звуки труб бесчувственное тело бедняги уволокли.

- Мама моя! - ужаснулся Светлан. - Проигравший выбывает - я правильно понял?

- За мной! - скомандовал Артур и направил коня в объезд толпы, к правому крылу королевского дворца. Сдав слугам лошадей, рыцари прошли внутрь. Середину холла занимал массивный стол, за которым восседал пожилой придворный, рассеянно помахивающий гусиным пером: по всей видимости, здесь регистрировали новоприбывших.

Раскланявшись с придворным, Артур негромко спросил у Светлана:

- А может, все-таки испытаешь судьбу?

Тот промолчал, но ответный взгляд его был достаточно красноречив. Артур пожал плечами:

- С твоей силой да на таком коне...

- Коня могу одолжить.

- Что ж, побудем пока зрителями, - вздохнул Артур. - Но имей в виду, в течение суток после турнира любой может вызвать победителя на поединок.

- Ладно, я это учту.

Никакого удовольствия хваленое и прославленное в веках зрелище Светлану не доставило: довольно однообразная серия столкновений тяжеловооруженных конников, обильно разбавленная витиеватыми славословиями герольдов. Очень скоро Светлан переключился на разглядывание оживленных мордашек придворных дам, особо выделив одну из них - пышногрудую, великолепно сложенную брюнетку с красивым томным лицом, затянутую в роскошное, вызывающе декольтированное платье.

Златоволосая принцесса Анджелла, главный приз турнира, восседала рядом с королем Филиппом - представительным, еще не старым мужчиной - и надменно поглядывала по сторонам, делая вид, будто события на арене ее совершенно не заботят. Однако нетрудно было определить, какой тип конкурсантов нравился ей больше: изящные и стройные рыцари в нарядных доспехах, пышно декорированных материей и страусовыми перьями. К несчастью, чаще выигрывали не они, а кряжистые молодцы в латах попроще, но подобротней. И чем дальше продвигался турнир, тем меньше щеголей оставалось среди участников.

Светлан было решил, что его появление на дворцовом балконе осталось незамеченным, но когда Анджелла, улучив момент, показала ему язык, он обеспокоенно покосился на свое отражение в стекле балконной двери. Ибо неподалеку от короля угрюмо сверкал глазами милейший герцог де Кюси и возобновлять с ним знакомство Светлану не хотелось. Оставалось надеяться, что в первую их встречу герцог не успел разглядеть Светлана в подробностях и что теперь ему не придет в голову отождествлять расфуфыренного иноземца с лесным оборванцем. Не подвели бы только манеры... Ну, у кого занять лоска?

- Неинтересно? - спросил Артур.

Светлан пожал плечами:

- Действительно, этот турнир - не самая светлая идея короля Филиппа. Кто бы здесь ни выиграл, принцесса окажется в проигрыше.

- А разве ты не волен ее спасти?

- Вот еще! - возмутился Светлан. - Стану я расхлебывать заваренную другим кашу!

Артур терпеливо вздохнул и предложил Светлану заочное знакомство с королевским двором. Как видно, Артур бывал здесь частенько, потому что, характеризуя придворных, проявлял незаурядное знание дворцовых интриг и сплетен. Через полчаса Светлан уже мог довольно свободно ориентироваться в пестром многообразии здешней элиты, и Артур с чистой совестью вернулся к непривычной для него роли зрителя. А Светлан вновь заскучал.

- Как считаешь, скоро им это надоест? - спросил он.

- Турнир продлится до вечера, - объяснил Артур. - А последняя, решающая встреча состоится завтра в полдень.

Снова воздух сотряс лязг металла, и с лошади, вскинув руки, свергся еще один незадачливый претендент в женихи. Нарядный шлем отлетел в сторону, обнажив залитое кровью юношеское лицо. Его противник, объявленный как барон де Бройль, оглянулся и, подняв забрало, хрипло захохотал. Краем глаза Светлан заметил, как содрогнулась Анджелла при виде свирепой, иссеченной шрамами физиономии победителя.

- А потом будут удивляться, куда подевались рыцари, - морщась, пробормотал Светлан и под шумок покинул балкон.

13

Дворец был пуст, если не считать изредка мелькавших в отдалении слуг. Светлан долго бродил по бесчисленным его залам, разглядывая развешанные по стенам картины - в основном, портреты пышно разодетых вельмож - и рыцарские доспехи, мрачно выступавшие из полумрака ниш. И зеркал было здесь множество - будто число их определяло богатство дома.

Вспомнив загадочное предостережение профессора, Светлан остановился перед ближайшим зеркалом и вгляделся в отражение. И сразу его поразило, как мало походит он здесь на себя: черты заострились и окаменели, взгляд стал тяжел, как чугун. Из темной глубины за Светланом наблюдало чужое угрюмое лицо.

Поежившись, Светлан погрозил отражению кулаком и с облегчением двинулся дальше. Прав профессор: ну их, эти зеркала!

Он вступил в следующую комнату и круто затормозил: в противоположные двери стремительно входила Анджелла. Отступать было поздно. Светлан придал лицу любезное выражение и изящно, как ему показалось, поклонился.

- Имею ли я счастье зреть в лицо принцессу Анджеллу? - осведомился он, старательно коверкая речь. - О, я потрясен в самое сердце!

- Можешь не кривляться, я тебя узнала, - сказала Анджелла. - Ты как сюда попал?

- На этот раз через дверь, - ответил Светлан. - Между прочим, не ты ли меня приглашала?

- Вспомнил!.. Ты с Артуром приехал?

- С королем Артуром, - уточнил Светлан.

- Тоже - король! У любого нашего барона владения втрое больше его королевства.

- Девочка, не хами: как-никак я у Артура в графьях хожу.

- Граф, ты? Умора!

- Тут я с тобой согласен, - со вздохом признал Светлан. - Хотя - что есть аристократия?

- Ладно, скажи лучше: ты будешь состязаться?

- Что я, псих?

- Ты должен участвовать!

- Детка, - возразил Светлан, - если я что и должен, то не здесь и не тебе.

- Но ты - единственный, кто может победить этого мерзкого де Бройля!

- Кроме короля Артура.

- Артур не станет вмешиваться, у него интрижка с простолюдинкой. А тебе это ничего не стоит.

- Ну да, если не считать пустяка - свободы.

- Как будто ты мне очень нужен! - вскипела принцесса. - Граф без графства!

- Вот и ладно, вот и договорились.

- Но отец дал слово и сдержит его: победитель станет моим мужем.

- Мои поздравления!

- Ты будешь участвовать?! - топнула ножкой Анджелла.

- С какой стати? Мне жизнь пока не надоела.

- Трус!

- А кто против?

Она вдруг отвернулась и разрыдалась, закрыв лицо руками.

- Этого не хватало! - рассердился Светлан. - Эй, принцесса?.. Побереги влагу: пригодится в замужестве.

- Противный! - всхлипывала Анджелла. - Я думала... А ты как все. Только о себе! Боже, какие все мерзавцы!..

- Привыкай, цыпленок: такова королевская жизнь - другой не будет, - он поморщился. - Слушай, хватит! Ты что, не понимаешь: либо де Бройль, либо я - третьего не дано. Или ты вообще не хочешь замуж?

- Не хочу! - рыдая, подтвердила принцесса. - Вообще!

Светлан тоскливо вздохнул: кажется, я вязну в этом приключении все глубже. А собственно, почему я должен плестись в хвосте событий? Не разумнее ли работать на опережение?

- Ладно, утри нос, - сказал он. - Помогу по старой дружбе. Только потом пеняй на себя.

Анджелла тут же прекратила плач.

- Что... что ты собираешься делать?

- Какая тебе разница? Ты не хочешь замуж? Я это тебе устрою. А как - мое дело. Привет!

Светлан оставил принцессу, игнорируя ее растерянное лицо. Через минуту он уже жалел о своем обещании, но уж что вылетело... Черт бы побрал эту мою тягу к благотворительности!

Он вошел в просторный зал, где недавно очень славно подзаправился, и огляделся. Ага, вот она! Светлан подмигнул расторопной хорошенькой девушке, порхавшей между столами, и показал подбородком на дверь. Служанка недоуменно повела плечиками, открытыми чересчур смелым для ее сословия вырезом, состроила потешную гримаску.

- На два слова, - сказал Светлан. - Ну, не ломайся! Или тебе приятнее духовные особы?

Подвижное личико служанки приобрело настороженное выражение, она немедленно подошла к Светлану.

- Слушаю, благородный господин.

- Ну зачем же так официально? - ласково спросил Светлан. - Мы ведь с тобой старые приятели... Не помнишь меня?

Девушка отрицательно помотала головой.

- Вот странно! - хохотнул он. - А я эту картинку запомню надолго: очаровательная девушка верхом на толстом борове вокруг костра...

Ведьма испуганно оглянулась и придвинулась вплотную.

- Не так громко, добрый господин, - попросила она. - Чего вы хотите?

- Вот деловой подход! - одобрил Светлан. - С тобой приятно иметь дело.

- Ах, сударь! - с чувством воскликнула девушка. - Если бы то же самое я могла сказать о вас!

- Не бойся, милое дитя, я тебя не обижу, - он потрепал ведьму по нежной щечке. - В отличие от святых отцов я ценю юмор. Как тебя зовут?

- Жанна, господин.

- Как ты понимаешь, Жанночка, шутить иногда бывает хлопотно и небезопасно, поэтому надежный помощник в таком деле не помешает... Ведь я могу на тебя положиться?

- Ну еще бы!

- Н-да? - поднял брови Светлан. - Вот и отлично. Судя по характеру твоего... э-э... увлечения, ты должна неплохо знать местных аптекарей. Так?

- Да, господин.

- Мне нужны кое-какие снадобья.

- Какие именно, господин?

- Я такой же господин, как ты королева, - с неудовольствием проворчал Светлан. - Не злоупотребляй этим словом, девочка.

- Да, господин, - улыбнулась в ответ ведьма.

- А снадобья следующие: снотворное и, прошу прощения, слабительное.

- Когда вам их принести?

- Собственно, мне это приносить не обязательно. Но вечерком загляни - объясню, что делать дальше.

- Ваше имя, сударь?

- Светлан де-э-э... Монтен. Граф, кажется.

- Я вас найду.

- Буду ждать, милочка.

Ненадолго Светлан вернулся на балкон. Прогноз Анджеллы подтверждался: де Бройль уверенно продвигался к финалу, калеча соперников. Щеголей на турнире почти не осталось. Артур сидел, как на иголках, обуреваемый явным желанием выступить вне конкурса. Все шло нормально.

14

Послонявшись еще по дворцу, Светлан через придворного администратора разузнал номер своих апартаментов и отправился их обживать. И первое, на что он обратил там внимание, было роскошное, в рост человека, зеркало.

Правда, в нем Светлану не привиделся зловещий наблюдатель, однако здесь настораживало другое. Уж слишком бледным показалось отражение, словно часть света проникала вглубь - в глубь чего? Заинтересовавшись, Светлан придирчиво обследовал резную раму и таки наткнулся на хитрые зажимы, не сразу, но уступившие его умелости. Зеркало бесшумно скользнуло в сторону, и перед ним распахнулся черный провал. Против опасения, ничего угрожающего из дыры не возникло, и тогда, вооружившись кинжалом и фонариком, Светлан полез туда сам.

Первые же метры его удивили. Узкий этот коридор оказался не выложен и не вырублен, а словно бы выплавлен в стене, и технология этого процесса была для здешних мест, мягко говоря, преждевременной. Впрочем, если уж кто-то сумел вытребовать Светлана из далекого и не очень светлого будущего, почему он не мог разжиться и остальным?

Несколько раз на пути Светлана попадались точно такие же обманные зеркала, сквозь которые он уже сейчас мог наблюдать довольно пикантные сюжеты, и Светлан методично ломал механизмы, открывающие эти тайные двери, - не столько ради безопасности, сколько из вредности. Смотреть - ладно уж, смотри, но шастать по гостям незваным - нечего!

А ход все тянулся и, по прикидкам Светлана, давно уже должен был вывести его в королевские покои. Только вот куда именно?

Как ни смешно, но потайной коридор закончился именно в покоях Филиппа, в стене его гостиного зала. Здесь ни оказалось подходящего зеркала, зато в перегородке отыскались два небольших отверстия, замаскированных, скорее всего, под глаза одного из бесчисленных настенных персонажей. Согнувшись, Светлан пристроился к окулярам и едва удержался, чтобы не присвистнуть: вот так компания! Два высших чина: Филипп и Артур, и вельможа рангом пониже: герцог Карл. Ну, молодцы ребята! Пока я обдирал ребра и собирал паутину в этих застенках, они уже покончили с делами и ублажают себя беседой.

- Рады видеть вас в добром здравии, дорогой друг, - милостиво улыбаясь, говорил Филипп. - Но я удивлен! Признаться, мы на вас рассчитывали...

- У меня другие планы, дружище, не обижайся, - произнес в ответ Артур. - Неужели вас обошли сплетни?

Филипп вздохнул:

- Да, но без вас турнир потерял половину блеска.

- А уж Анджелла-то... - усмехнувшись краем рта, пробормотал Карл.

- Но что тогда привело вас сюда, милейший Артур?

- Слухи, дорогой Филипп, слухи! Говорят, в этом сезоне у вас отличная охота.

- Охота? - разочарованно переспросил король. - Ну, с этим лучше к Карлу...

- Что-то я не понимаю, - настороженно произнес герцог. - Что за охота?

- На ведьм, мой красавец, - охотно объявил Артур. - Вашими стараниями в королевстве не останется ни красивых женщин, ни крепких парней. Эти ваши чистильщики...

- Чем вам не угодил орден? - зловеще перебил герцог. - Может, вы хотите, чтобы нас захлестнула нечисть?

- А чего добиваетесь вы, мой ласковый? Чтобы все походили друг на друга, будто двойники?

- Я вовсе не против отклонений, но всему есть мера!

- И эта мера - вы? Интересно, какое превышение над своим ростом вы считаете допустимым? Наверно, я уже выпадаю?

- Про вас не уверен, но ваш приятель - наверняка, - раздраженно ответил герцог. - Кстати, где-то я его уже...

- Господа, господа!.. - болезненно морщась, вмешался Филипп. - Полно вам, успокойтесь! Давайте сменим тему...

- Чистота вида - это не пустой звук, милостивый сударь! - провозгласил Карл. - Если мы не сохраним себя, потомки нам этого не простят!

"Да брось ты! - пробормотал Светлан. - Уж это я бы тебе простил".

- Вы преувеличиваете опасность, - сказал король-рыцарь. - Вам это выгодно?

- А что вы знаете, доблестный Артур? - язвительно осведомился герцог. - Вам известно, что страна наводнена шпионами Оттона? Что на северных рубежах снова участились набеги великанов-людоедов, а к южным все ближе подбираются огневики? Что в столице вовсю орудуют вампиры, и даже в королевском дворце стали уже находить обескровленные трупы? А то, что в королевстве объявился колдун - из тех истинных, из первородных, - это вы знаете?

- Все это факты, милый Артур, - грустно подтвердил Филипп. - Приходится с ними считаться, увы.

- И не только считаться, - поправил герцог жестко. - С ними надо бороться, беспощадно! Силе можно противопоставить только силу!

- А она у вас есть? - спросил Артур. - После того, как вы оттолкнули от себя незаурядов...

- Здесь заговор! - яростно произнес Карл. - Все эти полукровки прокладывают Оттону дорогу к власти - и уж тогда-то они развернутся!..

- Глупости! - потеряв терпение, рявкнул Артур. - Дорога уже проложена - вами!

Светлан неодобрительно крякнул: круто, круто берет! Зачем торопиться?

- Нами? - Карл улыбнулся презрительно. - Это шутка?

- А кому на руку ваша затея с турниром?

- Простите, милый друг, - в замешательстве молвил Филипп. - А при чем здесь турнир?

- А разве вы забыли, кто лучший воин восьми королевств?

- Я всегда полагал, что это вы, - учтиво ответил Филипп. - Но в ваше отсутствие, видимо, де Бройль...

- Оттон! - догадался Карл. - Но он же полукровка, он не посмеет!..

- Почему же? У него законное право.

- Нет у него прав! В Уставе сказано...

- Ну право же, Артур, вы что-то путаете, - осторожно заговорил король. - Я ведь прекрасно помню, там говорится... Хотите, процитирую дословно?

- Благородный Артур всегда был не в ладах с правилами, - съязвил герцог. - Да и на что они такому силачу?

- Принесите Устав, - предложил Артур. - И посмотрим вместе.

- Ах, боже мой, Артур! - расстроенно воскликнул король: очень ему, видно, не хотелось конфузить гостя. - Ну поверьте нам на слово, там все...

- Эй! - гаркнул герцог. - Принесите Устав, кто-нибудь!

Осклабясь, он бросил на Артура сожалеющий взгляд. "Умыть" короля - маленькая, но радость.

Сломя голову примчался лакей, вывалил на стол тяжеленный том и убрался. Полистав страницы, Филипп уперся в книгу пальцем.

- Ну, вот этот пункт, - со вздохом произнес он. - И здесь написано, что... - он вдруг замолк и будто клюнул вперед, вглядываясь.

- Что? - спросил Карл. - Дайте сюда!

Он рванул книгу к себе и вперился. Филипп обессиленно откинулся в кресло и промямлил:

- Здесь сказано: "любой". И все.

- Это Оттон! - зарычал герцог. - Его чары!

Он вскинул голову и с ненавистью уставился на Филиппа, готовый, похоже, разорвать его в клочья.

- Говорил я вам! - крикнул Карл. - Дался вам этот турнир!

- По крайней мере, теперь все ясно, - хладнокровно резюмировал Артур. - Ждите Черного Сюзерена к завтрашнему вечеру, ибо биться при свете он не станет.

- Друзья мои! - жалобно воззвал король Филипп. - Но что будет с Анджеллой, с королевством?

- А об этом спросите у Оттона, - злобно посоветовал Карл.

- Благородный Артур, что же мне делать?

- А чего вы испугались, дружище? - откликнулся Артур. - У вас такой доблестный защитник, - он кивнул на Карла. - Неужели он откажется сразиться с Оттоном?

- Драться с полукровкой? - презрительно бросил герцог. - Вот еще!

- Драться - не жениться, - возразил Артур. - Ну же, Карл, решайтесь! Или вы смелы только на словах?

- Вам ли меня корить! - взъярился герцог. - До сих пор вам не было равных, а тут вы вдруг очень вовремя обзавелись этой...

- Ну? - холодно предложил Артур. - Договаривайте.

- Умоляю, не надо ссор! - снова втиснулся Филипп. - Послушайте, Артур, но вы ведь и в самом деле могли бы... ну...

- А потом я откажусь от Анджеллы, и вы объявите мне войну?.. Очень мило!

- Но тогда... Помнится, с вами приехал такой... гигант.

- Но его не интересуют женщины, - удивил Светлана Артур. - Вот если бы разыгрывался другой приз...

- Боже мой, но разве он не ваш подданный? Если он откажется от Анджеллы - вышлите его из королевства, и дело с концом!.. Разумеется, мы компенсируем ему все неудобства.

- Э, погодите! - заволновался Светлан. - Спросите сначала меня.

- Хорошо, я попробую его убедить, - сказал Артур, - но при одном условии... нет, пожалуй, даже двух.

- Все, что пожелаете!

- Вы распускаете орден чистильщиков...

- Что?! - вскинулся Карл.

- ...а возлюбленного вашего племянника отправляете... ну, скажем, воевать с людоедами.

- Что?! - еще пуще взревел Карл. - Ах, негодяй!

Артур живо схватился за пояс, но меча там не обнаружил. Тогда он поднялся и движением могучей руки отодвинул с дороги стол.

- Ради Бога! - испугался Филипп. - Карл, извольте извиниться. Немедленно!

- Простите, - буркнул герцог. - Однако я требую объяснений!

С сожалением Артур вернул стол на место и сел.

- Что вам непонятно? - усмехнулся он. - Вы с вашей сворой опасны для страны не меньше Оттона, а там, по крайней мере, будете вне игры, - Артур повернулся к королю. - Ну так как, Филипп?

Тот развел руками:

- Вы не оставляете мне выбора.

Карл побагровел и поднялся.

- Вы сделали свой ход, - объявил он Артуру. - Очередь за мной.

И зловеще удалился.

- Ах, как неловко получилось, - ерзая в кресле, заметил Филипп. - Очень уж вы резки, мой друг!

- Зато вы благодушны не в меру, - возразил Артур. - Дождетесь, подсыплет он вам яду!

- Артур, ну что вы такое говорите! - возмутился король. - Лучше расскажите о своем последнем путешествии - это меня развлечет.

Ну, а с меня хватит! - сказал себе Светлан, отстраняясь от глазков. Хочу на воздух, к свету. Уж эти мне интриги...

15

Едва только он вернулся из зазеркалья, как в номер постучали. Завесив зеркало покрывалом, Светлан подал голос, и в дверь просунулась улыбающаяся мордочка Жанны.

- А, подружка! - обрадовался он. - Заходи.

Девушка шмыгнула внутрь и выпрямилась, скромно потупив глазки. Светлан смотрел на нее с любопытством.

- Все в порядке, господин, - сообщила она. - Снадобья со мной.

- И где же они?

- Ну-у... Вообще-то я могу показать.

И - показала!.. Светлан охнул, покрутил головой, рассмеялся.

- Ну сильна, ведьма! - признал он. - Разве можно без подготовки?

- Нужно, сударь, - иначе не пронять.

- Это тебе-то? Ну, милая, ты себя не ценишь!

Улыбаясь, Жанна присела на краешек кушетки. Светлан придвинул к ней столик с вином и фруктами.

- Кстати, видел я здесь этого монаха, - сказал он. - Не страшно с ним встречаться?

Жанна кротко вздохнула, подняла невинный взор к потолку.

- Жирный развратник при виде меня разве что в штаны не делает, - произнесла она ангельским голоском. - Святоши на шабаш не попадают.

- Жанночка, ты прелесть! - смеясь, объявил Светлан. - Налить тебе вина?

- Сперва дело. Ведь мне предстоит выполнить еще что-то?

- Сущие пустяки, - отмахнулся Светлан. - Ты ведь знаешь, кто завтра встречается в финале?

- Встреча не должна состояться?

- Умница! Выпьем за успех предприятия.

Они приложились к чашам. Затем Светлан рассказал несколько подходящих к случаю анекдотов, обнаружив в лице Жанны благодарного слушателя. В свою очередь Жанна припомнила с полдюжины пикантно-забавных эпизодов из жития ведьм. Потом выпили еще, и Жанна, разойдясь, вручила Светлану лютню, которую он с грехом пополам перестроил под гитару, и исполнила умопомрачительный танец со вскидыванием юбки и мельканием стройных ножек. На предложение Светлана: выдать что-нибудь из репертуара ведьм и в соответствующем облачении, - девушка ответила, что заказ выполнит, но чуть позже и при условии, что господин составит ей компанию, а пока нижайше просит его поиграть на лютне еще. Не сразу, но игра у Светлана пошла, и Жанна слушала его как завороженная, хотя мелодии эти принадлежали другой эпохе. Иногда она принималась подпевать лютне чистым нежным голосом, и это нравилось Светлану куда больше собственного бренчанья.

Внезапно дверь распахнулась. Жанна проворно обернулась и, слабо пискнув, нырнула за спину Светлана: в проеме стояла Анджелла, недоуменно хмурясь.

- Развлекаешься? - гневно спросила она. - Забыл уговор?

- Ну и манеры у принцесс! - отозвался Светлан, продолжая перебирать пальцами струны. - Из-за чего только эти дурни копья ломают?

- Трус! - выкрикнула Анджелла. - Предатель!

Всхлипнув, она с треском захлопнула дверь. Из-за спины Светлана опасливо выглянула Жанна.

- Что за люди! - сказал Светлан. - Прибежала, нахамила, убежала... Жанночка, спой еще!

- Какие уж теперь песни... - вздохнула девушка. - Да и пора мне.

- Вот еще, никуда я тебя не пущу! В кои-то веки встретил понимающую душу...

- Сударь, ну какая душа у ведьм? - грустно возразила Жанна. - Прошу вас, давайте поговорим серьезно.

Светлан поморщился: вечер был испорчен бесповоротно, веселье испарилось. Черт бы побрал эту взбалмошную девчонку - ни себе, ни людям!

- Ну, давай попробуем, - без энтузиазма откликнулся он. - Только начну я, ладно?.. Вот объясни мне, Жанночка, отчего так происходит: один симпатяга так меня шуганул, что я залетел аж к принцессе под кровать; другой - снабдил оружием; третий - затащил на турнир и показал, кого и за что надо крушить... Не слишком ли много совпадений?

- Чего же странного, сударь? Разве не это зовется судьбою?

- Ты так думаешь?.. Хотел бы я взглянуть на того, кто прячется под этим псевдонимом!

- Ну-у, про то могут знать только нелюди!

- Кто? - не понял Светлан. - Ну-ка, ну-ка...

- Да есть такие... странные... нелюди. Живет человек как человек - люди его с пеленок знают. Родился, вырос, некоторые и семьей успевают обзавестись. И вдруг будто порча на него находит. Внешне тот же: ходит, разговаривает, ест, спит. Да только мертв он уже, видимость одна и осталась. А внутри сидит, смотрит его глазами, двигает его членами, говорит его языком мразь черная, жуткая...

- Господи, страсти-то какие!

- Ходят нелюди меж людей, крови алчут. В обхождении ласковые, а лютее их нет...

- Фу, противная девчонка! - содрогнувшись, сказал Светлан. - Разве можно такие страхи рассказывать на ночь?

- Вы же сами настояли! - засмеялась в ответ Жанна. - Или такая правда вам не по нутру?

- Правду-то я переварю любую, но покажи мне хотя бы одного оборотня.

- А вот это совсем непросто! Ибо истинный свой облик они обретают лишь на охоте.

- Да? - разочарованно спросил Светлан. - Предлагаешь попробовать меня на роль живца?

Критически оглядев его, Жанна с сожалением покачала головой:

- Ну кто же клюнет на такого? Но если вы действительно желаете...

- Короче! Что я должен сделать?

- Сущие пустяки, сударь, - улыбнулась Жанна. - Соблазнить первую фрейлину принцессы.

- Артезию? - ужаснулся Светлан. - О боже, а она-то при чем?

Имелась в виду именно та обладательница роскошных форм, на которую успел положить глаз Светлан. По описанию Артура, подозрительно снисходительному, Артезия была существом безобидным и легкомысленным, постоянно в кого-то влюбленным - пылко и бескорыстно, но, как правило, недолго.

- Она вам не нравится? - удивилась девушка. - Право, сударь, это даже странно. Ни один благородный рыцарь в здравом рассудке не...

- Милая, не пудри мне мозги! Разве она из ваших? Что-то я ее не припоминаю.

- Ну что вы - конечно, Артезия не ведьма, хотя иной раз заглядывает к нам на огонек. Но заверяю вас, сударь, в своем деле она - колдунья, и вам придется напрячь все силы... Кстати, я могла бы поделиться с вами некоторыми секретами.

Жанна легонько повела плечами, и края выреза заскользили вниз, как живые, - ведьма словно выползала из платья на вожделенную свободу.

- Спасибо, я справлюсь, - поспешно заверил Светлан и кончиками пальцев вернул платье на исходные позиции. - Только объясни сначала, зачем это нужно.

Девушка обиженно надула губки, но вряд ли это было всерьез: так уж она развлекалась.

- Но это не по правилам, - возразила Жанна, теребя его рукав. - Придет срок, и вы сами все увидите.

Светлан отрицательно покачал головой:

- Девочка, я не играю втемную - выкладывай уж все.

- Ну хорошо, - со вздохом решилась она. - Конечно, с вашей стороны это неблагодарно, но раз уж вы настаиваете... Вы ведь настаиваете, правда?.. Так вот, без вашего заступничества бедняжка Артезия не доживет и до утра.

Светлан присвистнул.

- Что-то она знает, - многозначительно добавила Жанна. - И кое-кому это очень мешает.

- Кого же она расконторила на такое? - удивился Светлан. - Действительно, умеет женщина!

- К несчастью, прекрасная женщина обожает интриги, но иногда переигрывает. И лучше бы она побыстрей избавилась от своей тайны, иначе та умрет вместе с нею.

- И развязать фрейлине язычок доверили мне? Ловко!

- А как иначе, господин? - улыбнулась в ответ Жанна. - Тайну, доверенную в постели, проще выведать именно там. А Артезия уже вас разглядела, не сомневайтесь.

- Понятно, - сказал Светлан. - Так вот что ты подразумевала под серьезным разговором! Выходит, неспроста меня стращали вампирами... Или и вы меня за нос водите?

- Я не солгала вам ни единым словом! - торжественно объявила Жанна. - Хотите, поклянусь своей невинностью?

Светлан вгляделся в ее просветлевшее лицо и недоверчиво хмыкнул. Девушка тоже рассмеялась и объяснила:

- Вы ведь будете владеть тайной, а это ходкий товар.

- А ты ни с кем меня не путаешь? - оскорбился он. - Или я не граф!

- Ах, господин, кто же в этом мире не торгует - оттого-то он так и скучен!

- Вот так, да? - удивился Светлан. - Стало быть, в ведьмы ты подалась со скуки?

- Ну, видите ли, есть люди, которым трудно держать себя в рамках, - такими уж они уродились.

- Но какая же ты ведьма, Жанночка? Я понимаю: Лаура, - но ты?

- Отчего же, кое-что и я умею, - скромно улыбнулась девушка. - Хотя вы правы, конечно: Лаура - ведьма прирожденная, а мы - больше обученные. Но как чудесно бывает вместе с одеждой сбросить с себя липкую паутину запретов!..

- Всех? А не боишься - это ведь опасный путь!

- Да разве я не понимаю? На людях приходится носить маску - этого не избежать, но если совсем не давать себе выхода, можно ведь и забыть, какой ты настоящий. А как радостно бывает ощутить всей кожей тепло костра и прохладу ночи, высвободить стихию в себе, бежать нагой по лесу...

- ...заманить путника в топь, - небрежно добавил Светлан.

Ойкнув, девушка спрятала смеющееся лицо у него на груди. Он небольно подергал ее за ушко и сказал:

- Пока не забыл - дай мне немного снотворного.

Понимающе улыбнувшись, Жанна запустила руку под платье.

- Только не перепутай, - мрачно предупредил Светлан. - Иначе шутка обернется против меня.

Девушка прыснула и протянула ему пакетик.

16

Когда Светлан вступил в парадный зал, веселье было уже в разгаре. С возвышения благосклонно взирал на танцующих король Филипп, а по правую его руку сидела хмурая Анджелла - черт ее занес в покои Светлана! Неподалеку от трона, по разные стороны зала, подпирали стены два втиснутых в железную скорлупу верзилы, бросая друг на друга ревнивые взгляды, - завтрашние соперники. Среди танцующих выделялся статью Артур - этот, похоже, был расположен веселиться всю ночь. Артезии в зале не обнаружилось.

Покинув зал, Светлан принялся методично обшаривать дворец и в одной из комнат наткнулся на красавицу-фрейлину, оживленно беседующую на диванчике с изящным, элегантно упакованным молодым человеком - маркизом де... Имя его Светлан запамятовал.

При виде Светлана Артезия что-то негромко сказала маркизу. Тот немедленно поднялся, приложился к фрейлинской ручке, приветливо поклонился Светлану и отбыл, предоставив их друг другу. Причем проделал это с такой готовностью, словно был рад случаю улизнуть.

Обворожительно улыбнувшись, Артезия протянула Светлану руку. Ежась под ее пристальным, завораживающим взглядом, Светлан коснулся губами холеного запястья и подсел к фрейлине на диванчик, погрузившись в густой аромат ее духов. Артезия повела соблазнительно оголенными плечами, словно приглашая полюбоваться собой. Светлан послушно углубился взглядом в дерзкое декольте, и у него закружилась голова. Боже мой, где же такое производят?

- И вам не страшно жить? - спросил он, с усилием отводя глаза. - Я как представлю, какие сокровища это платье еще и скрывает!..

- Угодно взглянуть? - У женщины оказался глубокий, бархатистый, волнующий голос.

В ответ Светлан застонал, будто от сдерживаемого вожделения, и получилось это у него на удивление естественно.

- За чем же дело стало? - улыбнулась фрейлина. - Приходите завтра к купальням.

- Вы смеетесь! - возмутился он. - Завтра я уже начну кусаться.

- Что же, - словно бы в задумчивости Артезия провела кончиком языка по припухлой верхней губе, - пожалуй, мы можем искупаться и сегодня.

- К черту купания! - рявкнул Светлан. - Я хочу владеть вашими богатствами, а не облизываться на них со стороны!

- Ого! Это - от души.

- А вы сомневались? Да я готов был наброситься на вас прямо на турнире!

- При всех? - простодушно ужаснулась красавица. - Право, сударь, это уж чересчур!

Да, тут я слегка загнул, мысленно согласился Светлан и вскричал:

- Но ведь это вы сводите меня с ума - своей красотой и неприступностью!

Он завладел ее рукой и пылко прижал к губам, фиксируя через декольте ее участившееся дыхание. Впрочем, и самого Светлана начинала уже бить дрожь, в букете тонких женских ароматов он отчетливо различил пьянящие, будоражащие эманации. Черт побери, а какова же она на вкус?

- О! - фрейлина с беспокойством оглянулась на дверь. - Но сюда могут войти.

- Так что же?

- Но моя репутация!

- Милая моя! - рассмеялся Светлан. - У вас репутация первой красавицы королевства, и уж этого не сможет отнять никто.

- Вы беззастенчивый льстец!

- Когда речь заходит о вас, - его рука обвила талию женщины, - любая лесть тускнеет.

Теперь Светлан придвинулся так близко, что через вырез мог обозревать все ее прелести едва ли не до бедер. И его неудержимо повлекло исследовать на ощупь эти изысканные ложбинки и выпуклости, хотя он и подозревал, что добровольно оторваться от такой матовой и шелковистой кожи уже не сможет... И что тогда?

- Но послушайте, сударь! - запротестовала Артезия. - Не слишком ли вы торопитесь?

Светлан потряс головой, изгоняя наваждение. Ну не бред ли - он же не поддается колдовству!

- Отнюдь, - возразил он с усмешкой. - К чему нам ритуальные игры, разве что-нибудь не ясно?

- Ну, например, я не замолила еще прежние свои грехи...

- Не гневите Бога, разве любовь может быть греховной? Что-то церковники здесь напутали - по старческому скудоумию либо из зависти. А вот отказывать страждущему в утешении...

- Господи, но не здесь же!

- А почему нет, собственно? Чем вам не угодил этот диванчик? Или, полагаете, в любви вы менее прекрасны?

Фрейлина трепетала в его ладонях, будто натянутая струна, но и Светлана уже трясло не меньше. И куда заведет этот резонанс?

- Ах, Боже мой! - тело Артезии вдруг стало податливым, словно воск. - Правду говорят, что чужестранцы обольщают не хуже сатаны.

- Но ты, моя радость, - жарко зашептал он ей на ушко, - даже дьявола заткнешь за пояс по части соблазнительности.

- О Боже... - запрокинув голову, фрейлина потянулась приоткрытым ртом к его губам.

Совершив над собой титаническое усилие, Светлан сказал:

- Сюда идут, слышите?

Секунду Артезия смотрела на него затуманенными, непонимающими глазами, затем отодвинулась и поправила платье.

- Как вы находите наше королевство, сударь? - спросила она, чуть задыхаясь.

- Чудесно, просто чудесно! - ответил Светлан с облегчением.

Артезия нежно ему улыбнулась и поднялась.

- Я приду в полночь, - шепнула она едва слышно. - Ждите меня, мой великан.

И красавица исчезла, шурша роскошным платьем. Светлан растерянно ухмыльнулся, глядя на закрывшуюся дверь. Хотел бы я знать, подумал он, кто тут кого соблазнил?

17

Неторопливо разоблачаясь, Светлан поглядывал в окно на довольно-таки запущенный парк. Доспехи он аккуратно складывал на стуле, чтобы не запутаться потом при сборке. Надо бы заказать Жанночке ужин, подумал он было и тут увидел в парке человека. Держался тот тени деревьев и выряжен был под горожанина среднего достатка, однако напрасны были старания: рост и стать за версту выдавали в нем Артура.

- Что за маскарад! - пробормотал Светлан, непроизвольно ускоряя раздевание. Куда это намылились его величество? Неужто... Ай-яй, шалун! Выходит, даже в Стране сказок верность не в почете?..

И вдруг он насторожился: за королем, на почтительном удалении, следовали трое, по глаза запахнутые в черные плащи. В отличие от простофили Артура скрываться они умели, во всяком случае, очень старались. Конечно, они уступали королю в росте, но немного, а их плащи оттопыривали длинные клинки - в то время как Артур казался безоружным.

Так, догадался Светлан, кажется, вечерний отдых накрылся!

Поспешно сбросив с себя остатки лат, он натянул привычные джинсы и кроссовки, больше для маскировки, чем для тепла, накинул на плечи черную ветровку, за пояс сунул две пары нунчак. Перемахнув подоконник, по карнизу перебрался на соседний балкон, оттуда сиганул на старое развесистое дерево. Спустился к нижним ветвям, нацелился прыгнуть... и застыл.

Прямо под ним проплывала пара серых призраков. Без единого шороха, почти растворяясь в сумраке, они следовали тем же курсом, что и все предыдущие. Двойная слежка? Ого!

Выждав, Светлан завис на ветке и осторожно приземлился на тропинку. Не выпрямляясь, скользнул за дерево и оглянулся: нет ли продолжения у этой странной процессии? Но сзади все казалось спокойным - похоже, этот призрачный хвост действительно замыкал шествие. Что же, кто последний? Я за вами.

Солнце давно уже скрылось, но за последнее время Светлан свыкся с темнотой настолько, что глаза пронизывали мглу без усилий, будто у кошки или ведьмы. Кроссовки ступали бесшумно, одежда не шелестела, а бряцать на нем было просто нечему - все условия для охоты, класс!.. Светлан ощущал себя таким же бесплотным, как предыдущая парочка, хотя в той действительно мерещилось нечто потустороннее, до мороза по коже... "Э-э, парень, - спохватился Светлан, - кажется, и ты становишься суеверным? Брось, это неоригинально!"

Но парк вскоре кончился. Артур перемахнул через ограду, и его башмаки бодро застучали по брусчатке. Тройка в плащах оказалась экипированной получше, и от их каблуков шума почти не раздавалось. Ну, а призраки и здесь не подкачали: ни вздоха, ни шороха, - временами даже Светлан с трудом различал их призрачные силуэты на фоне домов. К счастью ли - нет, но прохожие в этот поздний час почти не попадались, так что процессии пришлось поневоле растянуться.

Так шли они не очень долго, когда Артур вдруг оглянулся (конечно, никого не заметил, растяпа) и, согнувшись пополам, нырнул в приземистую дверь. Сейчас же к ней поспешили плащеносцы, тоже огляделись, потоптались с минуту и один за другим просочились внутрь. Призраки же скользнули в обход дома и сгинули, будто и не было.

Осторожно Светлан подступил к заветной двери, легонько толкнул ее, и та послушно распахнулась. Из глубины донесся многоголосый гул, а чуть позже ноздрей Светлана коснулся аппетитный дух жареного мяса. Ба, да это же трактир! Только сейчас Светлан обратил внимание на блеклую вывеску над дверью, коя гласила: "Мшистые пни". Это о посетителях?

По крутой лестнице Светлан спустился вниз, погружаясь в трактирные гомон и запахи все основательнее и озираясь: где этот хренов конспиратор, где шпики? К счастью, все оказались на виду и смертоубийством пока не занимались. Артур развалился за небольшим угловым столом и беспечно болтал о чем-то с пышнотелой льняноволосой девицей. Шпики оккупировали угол напротив, отгородившись ото всех широкими черными спинами и изредка бросая поверх плеч настороженные взгляды. Еще два угла оставались свободными.

Публика собралась здесь пестрая, так что экзотический наряд Светлана не привлек лишнего внимания, пока он пробирался в приглянувшийся дальний и темный угол. Перед Светланом немедленно шмякнули огромную деревянную кружку с пахучим содержимым (эль?) и деревянную же миску, наполненную дымящимся мясом. Спохватившись, он порылся в карманах и разыскал-таки пару серебряных монет, из числа подаренных Артуром. Не хватало еще и здесь нарваться на скандал!

Устроившись, Светлан снова поглядел на шпиков, но тех оказалось уже двое. Третий куда-то пропал: в такой сутолоке проделать это было несложно. Вздохнув, Светлан переключил внимание на Артура, а точнее - на его сдобную подружку. Насколько Светлан мог судить, она была совсем не в аристократическом вкусе Артура - или это у него от пресыщенности? Хотя постойте-ка... Светлан напрягся и вспомнил: о господи, снова ведьма! Да сколько же их здесь? И что там Артур толковал о незаурядах? Так это деловое свидание?..

У входа вдруг возник закутанный в плащ субъект - тот самый, утерянный Светланом. Но вернулся он не один: за спиной теснились здоровенные парни с тупыми свирепыми физиономиями. Подбородком шпик указал на Артура, и парни гуськом стали спускаться по лестнице, топоча шипастыми, подбитыми железом сапогами. На поясе у каждого покачивалась короткая и увесистая дубинка. Их оказалось двенадцать - видимо, популярное в здешних краях число.

- Чистильщики, - пробормотал кто-то неподалеку. - Черт их принес!

Светлан повернул голову, но говорившего не разглядел. Стало быть, вот это они и есть? Небогато, если это все. Хотя меня-то пытались обмерять другие, рангом куда выше...

Публика раздалась, освобождая место новоприбывшим, - те принимали это как должное. Наконец и Артур оглянулся на суету, иронически оглядел угрюмых здоровяков и с улыбкой сказал что-то подружке. Похоже, появление своры не встревожило его ничуть. Ну-ну...

Постепенно шум в трактире стал возвращаться к норме, но вдруг снова спал: в зал вваливалась новая партия головорезов, экипированная на этот раз куда основательнее.

- О Аллах! - пробормотал Светлан. - Да что ж они тут все командами бродят?

Но тут же прикусил язык, ибо по лестнице уже спускался, гремя шпорами, барон де Бройль, собственной персоной. Он был высок, но не слишком, зато ширину имел неохватную, и вся эта глыба была наглухо запаяна в толстенную броню, вне которой барона мало кто видел. И всюду его сопровождала дюжина прихлебателей - задир и хамов, как и он сам.

Гогочущая свита де Бройля в тычки разогнала простолюдинов, высвободив для себя огромный стол в центре зала, смела все на пол и громогласно потребовала у хозяина все лучшее и поживей, если он не хочет, чтобы его клоповник разнесли в щепы!.. К угрозе отнеслись с полным доверием, и через минуту стол ломился от снеди. И грянул пир!

Светлан еще глубже забился в свой угол, и вряд ли кто-нибудь сумел бы теперь разглядеть его в густой тени. Но то, что он видел сам, ему категорически не нравилось: тон в трактире задавали сейчас крепыши-чистильщики да хулиганы де Бройля, а все прочие потихоньку ретировались. Назревала крупная свара, и никому не хотелось угодить в нечаянные жертвы. Кстати, шпики тоже исчезли, на этот раз все трое. И только недотепа Артур по-прежнему не обращал внимания ни на что и так же весело любезничал со своей загадочной хохотушкой.

Ну, кто начнет?

- Эй, чужеземец! - взревел вдруг один из чистильщиков, грозно уставясь в королевский угол. - Чего наших девок лапаешь?

Светлан укоризненно покачал головой: вот они, истоки пошлости. Впрочем, не из пещерного быта это пришло?

Что же до Артура, то он лик-то на голос обратил, но ничем прочим не отреагировал: видно, не поверил, что подобное может относиться к нему.

- Чего выпялился? - наглея, продолжил чистильщик. - Ну давай, поделись девахой! Не все ж тебе одному за такое вымя держаться?

- Молчать, падаль! - негромко, но свирепо велел Артур. - Язык вырву!

На секунду чистильщики устрашились, затем зачинщик пробормотал: "Не хочешь, значит, по-доброму?" - и, выхватив из поясных петель дубинки, чистильщики всей сворой устремились на жертву. Артур встретил их широким взмахом скамьи, сбив с ног двоих. В следующий миг он опрокинул на атакующих стол, и еще трое выбыло из строя.

- Раз-зявы! - пророкотал де Бройль и потянулся к топору.

Но запас мебели у Артура уже истощился. Не смутившись, он схватил подружку за руку и рванул вдоль стены к лестнице, уводящей в глубь трактира. Беловолосая пышка оказалась резвой на удивление - впрочем, иначе не стать бы ей ведьмой. На середине лестницы король остановился и вновь изготовился к обороне. И чистильщики не заставили себя ждать.

Как видно, просвещенный монарх не обошел вниманием опыт древних греков, любивших и умевших драться на кулаках. Это был еще не бокс, но вполне грамотное владение кулаками. Чистильщикам мало помогали дубинки: почти каждый полновесный удар Артура посылал кого-нибудь кубарем вниз. Колошматил он их с видимым удовольствием, хотя и без лишней жестокости. Однако чистильщикам скоро наскучил этот односторонний мордобой, и они отступили, оглядываясь на де Бройля.

Сопя, барон взял в обе руки топор и двинулся к лестнице, сопровождаемый свитой. У подножия остановился, мрачно глянул вверх.

Меланхолично насвистывая похоронный марш, Светлан взвесил на руке кружку. Затем потянулся к соседнему столу, сгреб в охапку сколько сумел и переставил к себе. Никто ему на это не возразил.

- Ну что? - хрипло спросил де Бройль. - Ты же искал со мной встречи?

- Подлый бандит! - ответил Артур, отступая к вершине лестницы. - А ты всегда избегал честного боя.

- Но ты же король! - осклабился барон. - Где уж нам, немытым!..

На пристроенной к лестнице галерее распахнулась дверь, и оттуда возникла тройка плащеносцев с масками на лицах. И теперь в их руках поблескивали длинные мечи. Артур пятился в угол, тесня спиной ведьму.

- Вот как! - догадался наконец он. - Так это убийство?

Де Бройль злорадно захохотал и попер вверх по лестнице, раскручивая топор. Следом, чуть поотстав, двинулась вся его банда - с ревом и гоготом. В руках Артура внезапно сверкнуло по кинжалу - в рукавах он их прятал, что ли? И все равно, это неубедительно.

С грохотом Светлан выдвинул груженный посудой стол на боевую позицию, навесил на ладонь с пяток кружек и поднялся на столе во весь рост.

- Да они оба здесь! - радостно донеслось с лестницы.

Примерясь, Светлан с силой метнул первую кружку. Она с гулом пропорола воздух и в щепы взорвалась на шлеме де Бройля. С хриплым взревом барон рухнул на колени. Ну-с, начало положено.

Вторым снарядом Светлан уложил одного из шпиков. Третьим - сбросил с лестницы кого-то из свиты барона. Четвертым снова опустил на колени де Бройля, успевшего уже подняться.

- Кто там кидается? - обиженно завопили из кучи бройлеров. - Это неблагородно!

- Ну, извини, - пробормотал Светлан и последнюю кружку пустил точно на голос.

Наклонившись за новой порцией, Светлан обнаружил, что посуды на столе стало даже больше: видно, и у него оказались здесь сочувствующие. Впрочем, еще он заметил, что с фланга на него накатываются с воинственным уханьем чистильщики. Пришлось парочку снарядов потратить на них, и свора отхлынула.

А упрямец де Бройль успел тем временем продвинуться еще на пяток ступеней, и там Светлан снова его опустил. Но опять ненадолго (ну и череп у этого кабана!). С трудом поднявшись, барон обернулся и каркнул что-то своим. Часть его отряда тут же откололась, скатилась по ступеням и, объединившись с потрепанными частями чистильщиков, двинулась на Светлана, прикрываясь столами.

Уложив напоследок еще одного шпика и в очередной раз поставив на колени де Бройля, Светлан спрыгнул на пол, подхватил на руки соседний стол и пошел на встречный таран, ускоряясь с каждым шагом.

Взбесившимся носорогом он пометался по залу, снося заслоны и столом же отбивая наскоки разъяренных латников. А на лестнице уже вовсю рубился Артур, успевший где-то разжиться парочкой мечей. Свирепо ухал де Бройль, норовя достать короля топором, но каждый раз промахивался. Кое-где завязывались потасовки между недобитыми чистильщиками и осмелевшими наконец постояльцами. Жизнь бурлила, теперь не скучал никто.

Довольно скоро толстенный стол Светлана изрубили в щепы, и ему пришлось прибегнуть к секретному своему оружию: вырвав из-за пояса нунчаки, он завращал ими с устрашающей быстротой, отводя в стороны тяжелые удары клинков. На его счастье, умелые эти рубаки понятия не имели о восточной манере боя, и хлесткие взмахи эбонитовых палочек заставали их врасплох, так же как и длинные удары ног. Пробившись к своей батарее, Светлан несколькими снарядами внес сумятицу в ряды наседавших на Артура, и тот момента не упустил.

Коротким взмахом он вогнал мечи в пол, обеими руками ухватился за боковины лестницы и могучим усилием вырвал их из креплений. Приподнял вместе со всей оравой и со словами: "Господи, помоги им!" - разжал пальцы. Светлан даже зажмурился: грохоту!

Некоторое время Артур с удовлетворением созерцал дело рук своих, затем вырвал мечи из досок и спрыгнул вниз. Вдвоем со Светланом и при поддержке постояльцев, они, словно пасту из тюбика, выдавили деморализованное стадо на улицу и заперли за ними дверь.

- Ну и к чему все это Ватерлоо? - спросил Светлан, озирая с высоты разгромленный трактир.

- Сейчас увидишь, - отозвался Артур, сбегая по лестнице.

Светлан поднял глаза, подмигнул неунывающей ведьме, беспечно болтающей крепкими ногами на самом краю обрыва, затем сдвинул взгляд вбок, где медленно воздвигалась черная фигура с мечом, и потянул из-за пояса нунчаки. Палочки со свистом рассекли воздух, и шпик посыпался с галереи, ломая перила. Девушка с радостным изумлением пронаблюдала его падение.

- Милая, - позвал ее Артур. - Прыгайте, прошу вас!

Очаровательная толстушка бесстрашно сиганула вниз. Артур подхватил ее и бережно поставил на пол. Затем склонился над поверженным шпиком, сорвал с него маску.

- Так я и знал! - объявил он. - Это человек Карла. Все-таки хитрец не решился появиться здесь сам.

- Эй, умники! - сообразил вдруг Светлан. - Так вся эта буча была затеяна вами?

- Ну конечно, мой друг, - улыбаясь, подтвердил Артур. - Я был уверен, что ты не оставишь меня одного.

- Ну и чего ты этим добился? Намял бока де Бройлю?.. А кстати, он-то куда подевался?

Оглядевшись, Светлан прикинул, куда могло зашвырнуть злосчастного барона, и уверенно направился под галерею, к обвалившимся полкам. Разбросав барахло, выволок из груды хрипящего, сыплющего проклятиями, потерявшего топор и шлем де Бройля и успокоил его ударом под ухо.

- И на что тебе этот боров? - спросил он у Артура. - Детей им разве пугать?

- Тут мы промахнулись, - смущенно признал король. - Понимаешь, поступили сведения, из вполне достоверных источников... - Артур покосился на пухленькую ведьму, с любопытством озиравшуюся по сторонам. - Короче, за Карлом, похоже, кто-то стоит, но вот кто? Я намеренно припер его к стенке, чтобы вынудить раскрыться, но кто мог предположить, что он сумеет договориться с де Бройлем!

- Что же странного? Во все времена негодяи умели сплачиваться - тем и живучи.

- Но ведь они ненавидят друг друга!

- Выходит, тебя оба не любят чуть больше, - предположил Светлан. - Но что мы имеем в итоге? Хотя и чужими руками, но герцог попытался расчистить Оттону дорогу к трону - стало быть, он либо агент, либо союзник Черного Сюзерена. Так?

- Получается, так, - согласился Артур, наблюдая за хозяином трактира, горестно бредущим через развалины. - Хотя доказать сейчас мы ничего не сможем. Снова Карл вышел сухим из воды!

Наклонившись, Светлан срезал с пояса барона увесистый кошелек и перебросил трактирщику. Лицо бедняги немного прояснилось, а Артур одобрительно кивнул.

- В этих наших построениях меня смущают две вещи, - негромко произнес Светлан. - Во-первых, совершенно непонятно, с чего вдруг мы показались Карлу опаснее Оттона - ведь ни ты, ни я Филиппу в зятья не набивались. А во-вторых, по-прежнему остаются в тени мой загадочный покровитель и история моего появления здесь... А я не люблю действовать, не обеспечив тыла.

И кроме того, не ясна роль "призраков", вспомнил он. Эти-то на кого работают?

Светлан вздохнул и погладил юную ведьму по шелковистым волосам.

- Может, Артезия и вправду что-то знает? - спросил он ее. - Как думаешь, милая?

Девушка радостно улыбнулась и потерлась упругой щечкой о его ладонь.

18

Дверь тихонько отворилась, пропустив в комнату прекрасную Артезию.

- Ну наконец-то! - вскричал Светлан, срываясь с места. - Вы с ума меня сведете: сколько можно ждать!

- Тише, граф! - улыбаясь, Артезия протянула ему руку, которую он пылко облобызал. - Надеюсь, здесь-то нам никто не помешает?

Догадливо Светлан запер дверь на задвижку и провел гостью к креслу, расточая дерзкие комплименты.

- Хочу сразу предупредить, милый граф, - произнесла фрейлина, с любопытством озирая комнату. - В полдень я должна сопровождать принцессу на турнир - эта дворцовая служба так обременительна!

- Ну так не будем терять время! - оробев от такого заявления, сказал Светлан. - Отведайте-ка вина: меня заверяли, будто это - ваше любимое.

Женщина охотно осушила кубок - под внимательным взглядом Светлана.

- Что за прелесть!

- Закусывайте, закусывайте! - он придвинул к ней фрукты. - Я вовсе не хочу, чтобы вы опьянели.

Тем не менее Светлан наполнил ее кубок снова.

- У меня такая жажда! - томно улыбаясь, сказала Артезия. - Ради Бога, не думайте, я - не пьяница... А почему вы не пьете?

- Вот еще, у меня и так голова кругом!

Фрейлина довольно засмеялась и снова сделала хороший глоток.

- А вы славный! - сообщила она, положив тонкую ладонь на его руку. - Сначала вы показались мне букой, но, слава Всевышнему, я ошибалась.

- Не спешите, сударыня, - улыбнулся в ответ Светлан. - Вы ведь меня совсем не знаете.

- Разве вы не друг Артура? - с жаром возразила Артезия. - Вот лучшая рекомендация!

Прекрасное ее лицо слегка затуманилось - видимо, от воспоминаний; она с сожалением вздохнула.

- Что же, красота и сила всегда ходили под руку, - произнес Светлан значительно. - Тем более, в смутные времена.

- А разве наше время смутное? - живо спросила женщина.

- Странные дела нынче творятся при дворе, - задумчиво заговорил он, наблюдая за лицом Артезии. - По утрам в спальнях находят обескровленных мертвецов. Из зеркал на тебя смотрит чужое лицо, а глаза на портретах вдруг оживают. А ночью по парку слоняются серые призраки, шпионящие неизвестно на кого...

- Вы тоже их видели? - фрейлина стиснула его руку. - Ужасно, сударь, просто ужасно!.. Которую уже ночь я боюсь спать одна.

Торопясь, она залила страх несколькими длинными глотками и улыбнулась смущенно.

- Тем осмотрительнее надо выбирать друзей, - наставительно заметил Светлан. - Вокруг столько нечисти!

Артезия порывисто наклонилась к нему, и ее умопомрачительная грудь едва не выпала из декольте - Светлан зажмурился.

- А вы знаете, - зашептала она, обжигая его дыханием, - что в этом дворце все притворяются? И что любой - да-да, любой, включая принцессу, - может оказаться оборотнем?

- Ну, Анджелла-то еще ребенок! - возразил Светлан, стараясь не смотреть ниже ее ключиц. Но взгляд опускался, словно чугунный.

- Ребенок? - Артезия залилась хрипловатым, будоражащим смехом, и Светлану до скрежета зубовного захотелось взять в ладони ее вздрагивающие нагие плечи. - Я первая и любимая ее фрейлина, но даже мне - слышите, сударь, даже мне! - запрещено входить в ее спальню с полуночи до рассвета... А знаете, почему?

- Что вы, откуда!

- Вот и я не знаю, - огорченно призналась она. - А то, что король ни на секунду не остается один и спит при зажженных свечах, - это вам известно?

- Вероятно, ему есть кого опасаться.

- Конечно, есть, - подтвердила Артезия, - и я даже догадываюсь, кого.

- В самом деле? - спросил Светлан небрежно.

- Да, но вам я этого не скажу, - фрейлина улыбнулась и погрозила ему пальчиком. - У меня тоже есть гордость, сударь, и я умею мстить. Уверяю вас, он дорого заплатит за свой секрет!

- Или вернет его силой, - мрачно предположил Светлан.

- Не посмеет! - испуганно возразила женщина. - Бог не выдаст меня... И потом, разве я не с вами?

Последний довод ее успокоил. Она допила вино, перевернула кубок и потрясла, заразительно смеясь. И Светлану тоже захотелось забыть обо всем. Какого черта, разве он не заслужил этой маленькой радости?

- Какой необычный у вас меч, - заметила фрейлина тоном знатока. - Впервые такой вижу.

Она поднялась, желая рассмотреть клинок поближе, качнулась и упала Светлану на колени. Кажется, Артезия действительно решила не терять драгоценного времени даром. Против воли Светлан осторожно привлек ее к себе.

- Ах, простите, милый друг! - фрейлина обвила его шею горячими руками. - Кажется, я немного опьянела: это вино такое крепкое! Здесь душно, надо расстегнуть платье... Как ты могуч! - Она надвинулась на него пылающим лицом и поймала ртом его губы. Ошеломленный стремительностью атаки и неожиданно буйным откликом собственной плоти, Светлан опомниться не успел, как платье Артезии, шурша, соскользнуло на пол и все ее безусловные прелести открылись ему за условной преградой из прозрачного и тончайшего белья. И руки сами потянулись убирать этот последний заслон, чтобы полными горстями черпать блаженство. А изнутри вскипала жаркая, томительная, сладостная волна...

Светлан уже совершенно потерял голову, когда женщина вдруг глубоко вздохнула и уронила голову ему на плечо. Минуту спустя она уже мирно спала на руках Светлана, а он глядел на нее и туго соображал, не свалял ли дурака? Упустить такую пэри, и ради чего? Для кого он хранит верность, кому он здесь нужен? Глупо... И кстати, с испугу он всыпал Артезии слишком большую дозу и ничего толком не выведал - тоже, горе-интриган! Напрасно понадеялись на тебя ведьмы...

Морщась, Светлан перенес женщину на постель, затушил свечи и лег рядом. С облегчением закрыл усталые глаза. День кончился - что будет завтра?

19

Засыпал Светлан трудно. Несмотря на открытое окно, в комнате было душно, к тому же он утопал в невообразимо мягкой перине, а пылкая Артезия даже во сне прижималась к нему горячим телом. Перед закрытыми глазами мелькали картины насыщенного событиями дня, особенно часто - сталкивающиеся в клубах пыли всадники и гневное лицо Анджеллы. Затем сцены утратили связность, мысли поплыли, он стал засыпать...

И вдруг проснулся - резко, будто в бок ткнули. Скосил глаза на скрип окна... и рванулся к мечу. Но видение уже исчезло - длинное уродливое лицо с алчно пылающими глазами.

Сжимая в руке меч, Светлан бросился к окну, выглянул наружу. Ночь была темна и пасмурна, свежий ветер шелестел кронами деревьев, в отдалении рокотал гром надвигающейся грозы. И нигде ни души.

Закрыв окно на все задвижки, Светлан лег снова, прислонив меч рядом. Артезия сонно обхватила его, жарко задышала в шею. Некоторое время Светлан лежал без сна, с содроганием вспоминая страшного гостя, затем задремал, вскидываясь при каждом шорохе. Да и Артезия спала беспокойно: что-то невнятно ворковала, беспрестанно шевелилась, ворочалась, порывалась встать, - то ли на нее так подействовало снотворное, то ли страдала лунатизмом.

Ближе к утру разразилась гроза, и под гул низвергающихся с неба потоков Светлан наконец уснул по-настоящему. Но ненадолго. Снова его что-то разбудило. Он не сразу понял, что именно, потом сообразил: Артезии не было рядом. Ее вообще не оказалось в комнате, осталось только платье. Подхватив меч, Светлан выскочил в коридор. Из соседнего крыла здания доносились голоса. Он побежал на шум, на бегу прилаживая к поясу ножны.

В конце коридора, перед открытой дверью, толпилось несколько десятков возбужденно переговаривающихся людей, в большинстве полураздетых. Через головы Светлан разглядел герцога Карла, давешнего маркиза - приятеля Артезии - и толстяка-монаха. Взгляды собравшихся были направлены в их сторону, но источником сумятицы явно были не они.

Раздвигая толпу, Светлан пробрался вперед и увидел забившееся в угол, истерзанное, растрепанное существо, в котором не сразу узнал Артезию. Тончайшее ее белье было изорвано в клочья, обнажившееся тело - в синяках и ссадинах, на руках кровь. Лицо перекошено отчаянием.

- Попалась, ведьма! - торжествующе вопил монах, потрясая пухлыми кулаками. - Стража, сюда! На костер ее!

- Вы слишком нетерпеливы, святой отец, - учтиво улыбаясь, возразил маркиз. - По закону она должна признаться сама.

Изящно изогнувшись, он вгляделся в обезумевшую от ужаса женщину.

- В конце концов, это могло быть простым совпадением, - добавил он.

- Совпадением?! - взревел монах.

- Пусть приведут палача! - приказал герцог.

- Могу я узнать, что здесь происходит? - спросил Светлан.

Карл хмуро взглянул на него, но ответом не удостоил.

- Ничего серьезного, граф, - охотно откликнулся маркиз. - Хотя ситуация довольно неприятная. Наша милая Артезия оказалась, похоже, ведьмой. Или, если уж быть точным, женщиной-вамп. Не угодно ли полюбопытствовать? - он указал на приоткрытую дверь, возле которой все и толпились.

Светлан шагнул внутрь. На кровати, запутавшись в окровавленных простынях, белело тело мужчины. Светлан заставил себя подойти, наклониться. Лицо мертвеца изуродовал ужас, голова неестественно запрокинута.

- Обратите внимание, - сказал за спиной Светлана маркиз, и изящная рука в перчатке показала на четкие ранки на шее трупа. - Меня всегда восхищали зубки обворожительной Артезии.

Светлан осмотрелся. Окно было приоткрыто, на подоконнике...

- Нет-нет, - возразил маркиз. - Она вошла через дверь, это может подтвердить отец Гуго.

Светлан подошел к окну, распахнул его настежь. Гроза кончилась, тучи уходили. Небо на востоке уже заметно посветлело. Он оглянулся, глянул в упор на зеркало. Что-то мучило его. Какая-то деталь, мелочь, которую он только что увидел, но не придал значения.

- Немедленно отпустите ее! - зазвенел в коридоре голос Анджеллы, и Светлан вздрогнул. - Что за чушь? Артезия, скажи им!..

- Что бы она ни сказала, слушать некому, - ответил голос герцога. - Ведьму поймали с поличным. Отец Гуго видел, как...

- Ха! Отец Гуго! Старый развратник! Кого это он здесь исповедовал в такое время? Да он...

- Хватит, Анджелла! В конце концов, это не твое дело. Иди, приведи себя в порядок, ты едва одета.

- Не мое дело?! Чья Артезия фрейлина, уж не твоя ли? Я знаю, ты ее ненавидишь! Она отказала тебе в...

- Все! - потеряв терпение, рявкнул герцог. - Довольно! Женщины, уведите принцессу... Палач! Где, черт возьми, палач?!.

- Одну минуту! - вмешался Светлан, в сопровождении маркиза выходя из комнаты. - У меня заявление.

- Что такое? - мрачно спросил герцог. - Еще один защитник?

Светлан обреченно вздохнул и сказал, стараясь не смотреть в сторону Анджеллы:

- Дело в том, что Артезия провела ночь у меня и и ушла совсем недавно. А труп, заметьте, уже успел окоченеть.

- Однако! - произнес герцог. - Вы времени не теряете!

- Не я один, - огрызнулся Светлан. - Хотя некоторым везет меньше.

- Боюсь, любезный граф, что в таком деле вашего свидетельства недостаточно.

- Кажется, в моих словах сомневаются? - спросил Светлан, разглядывая надменное лицо Карла. - Конечно, хотите доказательств?

Светлан вдруг выбросил руку в сторону, сомкнув пальцы на хрупком запястье маркиза, дернул его к себе, сорвал перчатку с изящной кисти.

- Это еще что... - возмущенно начал герцог, но Светлан уже повернул перстень маркиза - с крестовиком на рубине! - камнем внутрь. Тонкое лицо маркиза чудовищно исказилось, и люди шарахнулись в стороны, увидев жуткую харю вампира.

- Этого вам достаточно? - спросил Светлан удовлетворенно.

С хриплым воплем вампир впился торчащими зубами Светлану в руку и рванулся прочь, сквозь раздавшуюся в ужасе толпу. Вырывая из ножен меч, Светлан бросился за ним.

В эти предрассветные минуты коридоры дворца были еще пусты, и никто не мешал ни экс-маркизу, ни Светлану бежать в полную силу. На выходе Светлан почти настиг вампира, но тот вдруг перелился в форму какого-то стремительного гибкого существа - сродни крупному волку - и резко вырвался вперед. На секунду растерявшись, Светлан остановился, выругался и кинулся к конюшне.

Когда верхом на Буяне он мчался по городским улицам, оборотня уже не было видно, но ошибиться в направлении бегства было невозможно: город просыпался раньше дворца, и бег чудовища сопровождался испуганными воплями горожан. Достигнув городских ворот, Светлан увидел оборотня метрах в трехстах впереди и наподдал пятками Буяну. Тот и так несся как ураган, а тут будто птицей взлетел. Расстояние между ними и оборотнем стало сокращаться, но через минуту Светлан понял, что не успевает. Подгоняемый страхом вампир улепетывал во все лопатки и имел шансы добраться до леса первым и оторваться от преследования в кустах.

До леса оставалось совсем немного, когда там затрещали вдруг ветки, заколыхались деревья и на опушку грузно выбрался Георг. Оглядевшись, он устремился наперерез оборотню, набирая скорость, как лавина. Заметавшись, вампир вдруг подпрыгнул, выбросил из себя широкие крылья и взмыл к небу. И тут же вокруг Светлана забушевали вихри, словно над ним завис тяжелый вертолет, - это дракон рванулся в родную стихию.

Какое-то время оборотень ухитрялся уворачиваться от чудовищной пасти ящера, потом вынужден был вернуться на землю, где его поджидал Светлан. И началась кутерьма. Оборотень отчаянно боролся за жизнь, мечась из стороны в сторону, взлетая в воздух и камнем падая вниз. Вид его непрестанно менялся, он словно пытался приноровиться к неравной схватке, обрастая когтями, шипами, щупальцами. Из этой жуткой мешанины торчала клыкастая голова с человекоподобным лицом, перекошенным от злобы и отчаяния.

В конце концов Светлану удалось загнать чудовище в тупик между двумя громадными валунами, на один из которых сразу спланировал Георг, накрыв тупик крылом, будто крышей. Свесившись с коня, Светлан целился ударить рукоятью меча дергающуюся, плюющуюся пеной голову, как вдруг в воздухе что-то свистнуло, оборотень взметнулся и тяжело шмякнулся на землю. Из бока торчала погрузившаяся до оперения стрела. Светлан спешился, подошел вплотную. Оборотень корчился на траве, страшная голова судорожно моталась, клацая зубами и брызгая кровавой пеной. Тускнеющие глаза остановились на Светлане и вдруг вспыхнули.

- Ха... кх... х-х... а... - закаркал оборотень, захлебываясь кровью и ненавистью. - Я убит!.. Но ты... ты... х... хуж... же...

Захрипев, он уронил голову на траву, дернулся и затих.

- Отошел, - со вздохом прокомментировал сверху Георг.

- Черт бы побрал этого недоумка! - пробормотал в сердцах Светлан и оглянулся.

Подходил, виновато потупясь, Стрелок.

- Он был нужен мне живым, - сказал Светлан. - Что, так трудно сообразить?

- Я не хотел, - растерянно отозвался Стрелок. - Не понимаю... Я нечаянно.

- Будь я бдительней, - прищурясь молвил Светлан, - задумался бы, на чью мельницу ты льешь воду!

20

Во дворец Светлан вернулся далеко за полдень: куда-то запропастился Мастер и несколько часов было потрачено на безуспешные его поиски - не поплатился бы он за чужие грехи! Уже подъезжая к городским воротам, Светлан понял, что его затея удалась. Город покидал - в глубокой задумчивости и в сопровождении многочисленной челяди - один из претендентов на руку принцессы. На улице навстречу Светлану попался второй несостоявшийся жених. Участники турнира разъезжались, не дожидаясь венчания и свадебного пира, - знак обнадеживающий.

По сравнению со вчерашним днем королевский дворец выглядел притихшим и опустелым. Придворные и слуги словно куда-то попрятались, гостей тоже не видно. Долго не раздумывая, Светлан направился прямиком к принцессе, но вход в ее покои перегородили скрестившиеся алебарды. Светлан вопросительно посмотрел в неприветливые лица стражников.

- Не велено пускать, - нехотя объяснил один из них.

- Вот как? - мягко сказал Светлан. - Разумно.

Он взялся руками за древки и спросил:

- Крепко держитесь? Не слышу!

- Будьте спокойны, - пробасил тот же стражник.

- Молодцы! - Светлан с силой рванул алебарды в стороны. Стражники разлетелись, и он вошел в комнату.

Анджелла стояла у окна, глядя в туманную даль.

- В чем дело, малышка? - спросил Светлан, развалясь в кресле. - Что за капризы?

Принцесса круто обернулась. Лицо ее выражало что угодно, только не радость.

- Твоя работа? - спросила она негромко.

- Ты о чем?

- А ты не знаешь? - вскипела она. - Турнир сорван!

- Какой ужас! Так ты осталась без мужа? Ай-яй-яй!..

- Не паясничай!

- Выходит, мне приснилось, что кто-то просил избавить его от женихов.

- Но не таким же способом! - крикнула принцесса.

- Пардон, - возразил Светлан. - О способе уговора не было.

- А сам ты каким местом думаешь?

- Ого!

- Ты выставил на посмешище не только несчастных рыцарей, но и сам турнир. А больше всего - меня!

- А ты предпочла бы выйти замуж за одного из этих гулкоголовых? Радуйся, глупышка, - теперь-то к тебе ни один не подкатится!

- Какая гадость! Додуматься до такого мог только задубелый мужлан!

- Так, - сказал Светлан, - это становится интересным. Уж не хотела ли ты, чтобы я с ними... это... потыкался?

- Был бы ты мужчиной!..

- Стало быть, ты хотела выйти именно за меня?

- Хам! - задохнувшись, закричала принцесса. - Мужик! Плебей! Вон отсюда! Стража!..

- Побереги горло, детка, - сказал Светлан, поднимаясь. - Разойдемся без скандала.

- Привет Артезии! - крикнула вслед Анджелла. - И посудомойке! Кто там еще у тебя?

- Видел я дур, - ответил через плечо Светлан, - но ты среди них - принцесса!

21

Стемнело, а Светлан все ехал и ехал по незнакомой пустынной дороге - прочь от города, лишь бы подальше. Опостылевший лес, казалось, не имел конца и с расстоянием становился только глуше и мрачней. И настроение у Светлана было лесу под стать. С омерзением вспомнил он вспыхнувшую вдруг в нем предприимчивость и этот злополучный план, показавшийся сначала остроумным до колик и завершившийся полным успехом... но и полным крахом. Как и все, что он затевал в своей незадачливой, бестолковой жизни. Сколько раз зарекался!..

А с другой стороны, какой оставался выбор? Подождать, пока ситуация обострится до крайности, и с кличем: "Даешь!" - ринуться в самую гущу свалки? То-то было бы всем радости! И особенно - моему анонимному доброжелателю... Нет уж, братцы, от экстремистских действий я пока воздержусь: слишком много тумана вокруг. А этот способ гарантировал выигрыш - чего вам еще? Чистоплюи чертовы, крови-то они не боятся!..

А ведь ты влип, сказал Светлан себе. Оказывается, в тебе зрело большое чувство! Уж не надумал ли ты податься в королевские зятья? Вот будет потеха! Глядишь, и до короля дослужишься. Только тогда уж не высовывайся, будь как все, блюди приличия, этикет, Устав этот хренов... Одеваться самому? Что вы, ваше величество, так не принято! Куда вы? Прогуляться? Но у вас прием!.. Не-ет, мы - не рабы!

И вообще, на кой она тебе? Взбалмошная, избалованная девчонка, у которой, кроме смазливости да природного обаяния, ничего за душой нет. Пусть уж лучше кто-нибудь из чугунноголовых осчастливит ее своим вонючим присутствием...

Деревья вдруг расступились, и Светлан непроизвольно натянул поводья. Оказывается, дорога все же куда-то вела, заканчивалась добротным каменным мостом, переброшенным к торчащей из бездны скале. А из скалы вырастало мрачное сооружение, сплошь составленное из вздымавшихся к небу стен и башен. И на что это похоже? Ну-ну...

Влекомый угрюмым любопытством, Светлан въехал на мост и остановился перед последним пролетом, на краю обрыва. Вгляделся в редкие узкие окна. Замок был темен и безжизнен, как склеп.

Конечно, мне всегда не везло, подумал Светлан. Но не до такой же степени!..

Массивный подъемный мост вдруг дрогнул и стал медленно опускаться, протяжно скрипя блоками. Лег у ног Буяна и замер. Светлан подождал, но из черной пасти ворот никто не появился. Следовательно, это было приглашением. Или вызовом.

Думаете, испугался? Хватит, набегался! Теперь бойтесь вы меня...

Уступая разбуженной злости да все тому же нездоровому любопытству, Светлан въехал в ворота, проследовал по темному коридору, отметив по сторонам поблескивающие металлом неподвижные фигуры, миновав еще несколько ворот, пронизав столько же крепостных стен, и очутился в небольшом дворике, сдавленном со всех сторон каменными громадами.

Субъект в черном балахоне, под капюшоном которого смутно белело застывшее лицо, принял у него поводья. Второй, точно такой же, поклонился и, не оглядываясь, вошел внутрь центральной башни. Светлан последовал за ним, настороженно озираясь. Узкие окна-бойницы пропускали ровно столько света, чтобы не натыкаться на стены, хотя изредка из темноты выступали отвратительные каменные рожи, пугая выражением бесовской злобы или зловещего веселья.

Слуга привидением скользил впереди, почти растворяясь в сумраке. Светлан старался не отставать, опасаясь, что тот вдруг исчезнет и оставит его блуждать по холодным пустынным переходам.

Наконец перед ними распахнулись тяжелые двери, и Светлан увидел огромный зал, скудно освещенный редкими факелами, угрюмый и промозглый. В центре помещался массивный, груженный снедью стол с единственным креслом. Дальше каменный пол поднимался широкими ступенями, и там, на возвышении, расположился в приземистом троне громадный костлявый человек, с головы до ног закрытый воронеными доспехами. Чуть наклонив длинную голову, он с усмешкой смотрел на гостя. Вид хозяина замка впечатлял, хотя впечатление было не из приятных.

Светлан шагнул в зал, и двери за ним сомкнулись.

- Угощайся, рыцарь, - тягучим хриплым голосом пригласил хозяин, будто в могилу. - Не побрезгуй.

Светлан молча сел к столу и принялся за еду, поглядывая на хозяина. Закованный в железо гигант продолжал сверлить его пронзительными немигающими глазами, непонятно чему усмехаясь.

В конце концов, мог же я угодить к колдуну? - убеждал себя Светлан, старательно, но без увлечения трапезничая. Хотя нет, по словам Анджеллы, колдун - жалкий старикашка, а этот - человек без возраста, да и жалким его не назовешь... Ну, тогда - к великану-людоеду? Нет, а вот до великана он слегка не дотягивает... Но разве возможно из десятков дорог угадать наименее подходящую? Это судьба?

Насытившись, Светлан откинулся в кресло, ощущая в теле странную вялость. Сейчас бы вздремнуть, подумал он без особой надежды.

- Выпей вина, - предложил хозяин.

- Спасибо, нет.

- Не хочешь?

Исполинский костяк медленно распрямился, глаза вдруг вспыхнули мрачным огнем, впились в лицо Светлана.

Тот сразу настороженно подобрался, почувствовав неладное. То ли с этим залом, то ли с его зрением что-то происходило - вокруг все мерцало и расплывалось. Потом он вдруг ощутил внутри леденящий холод и снова увидел сумрачный зал, озаренный багровым мерцанием факелов, но увидел его уже не таким беспросветно мрачным и чужим, да и к тому же - из другого места, чуть с высоты. Неподалеку стоял квадратный стол, за которым развалился здоровенный, стянутый драконьей кожей и сталью детина и испытующе смотрел в его глаза. В следующую секунду Светлан узнал в детине себя, ужаснулся, рванулся изо всех сил. Картинка снова поплыла, и он вернулся.

- Без фокусов нельзя? - спросил он хмуро. - Что за манера!

Хозяин гулко расхохотался, его металлические ладони со звоном сомкнулись. В следующий миг одна из дверей распахнулась, и в зал впорхнула стайка девушек, одетых слишком легко для такого промозглого помещения. Девушки окружили стол и застыли. Сейчас же под сводами зазвучала странная дикая музыка и подхватила, закружила их тяжелым, давящим ритмом. Тела танцовщиц будто дергались изнутри чудовищными пружинами, и, однако, танец вызывал дрожь своей зловещей гармонией.

Поддавшись импульсу, Светлан выбросил руки и поймал ближайшую танцовщицу за плечи. Она забилась в его ладонях, будто схваченная птица. Светлан заглянул в ее лицо и сразу разжал пальцы, вернув девушку танцу: белое лицо было безжизненно и пусто, глаза слепы. Его ладони еще хранили холод хрупкого тела.

Хозяин негромко засмеялся и снова хлопнул в ладони. Музыка оборвалась, танцовщицы убежали.

- Ты удивлен? - спросил хозяин. - Но разве они плохо танцевали? Ни один живой так не чувствует музыку.

- Чувствует? - брезгливо возразил Светлан. - Это ты про них?

С некоторым облегчением он вспомнил, что из мясных блюд отведал только гусиную ножку. У этого типа, похоже, склонность к дешевым розыгрышам.

- И все твои подданные похожи на... этих?

- Нет, - осклабился хозяин. - Но эти - самые верные.

- Мне бы таких.

- Я бы и рад поделиться, но они могут служить только мне.

- Так ты колдун?

Хозяин расхохотался.

- Нет, - ответил он надменно. - Я - Оттон, господин здешних мест.

- А, - без удивления сказал Светлан. - Как же, наслышан! Все-таки это судьба.

- Судьбу вершат сильные, - возразил Оттон. - Так кто тебя сюда направил?

- Мною трудно управлять, ты не заметил?

- Допускаю. А конем?

Светлан поднял брови: а ведь верно! Дорогу-то выбирал Буян, не я... Что же, ты хотел ясности? Ну, кажется, вот он, момент истины!..

- Ты заскучал? - спросил Оттон. - Смотри!

Он указал рукой на стену, и одна из плит, выделявшаяся среди прочих зеркальной поверхностью, потускнела, перестав отражать отблески пламени на сводах, по ней пробежали волны, и вдруг плита словно растаяла.

Вместо нее Светлан увидел отвесную крепостную стену, на которой распласталась гибкая юношеская фигура. Непонятно как удерживаясь на гладкой поверхности, парень упорно продвигался вверх.

- У тебя сегодня приемный день? - предположил Светлан. - Что ему надо?

Оттон усмехнулся:

- Жалкий червяк! Вздумал со мной тягаться.

- Кажется, он настроен решительно, - наблюдая за мучительно медленным восхождением, заметил Светлан.

- Я мог бы затравить его воронами или сбросить на него камни, - задумчиво сказал Оттон, - но это было бы скучно. Мы с ним поиграем, а, рыцарь?

- Почему бы нет? - равнодушно отозвался Светлан.

Юноша наконец добрался до вершины стены и исчез из виду.

- Сейчас его приведут, - сказал Оттон. - Тебе не жаль нахала?

- Жаль, конечно, - не стал отрицать Светлан. - Но ведь мы играем?

Оттон усмехнулся.

- Ты прав, рыцарь, - сказал он. - Без игры жизнь пресна. Этот бедняга тоже игрок, верно? Но он проиграл.

- Думаешь, только он? - пробормотал Светлан.

Оттон остро взглянул на него, но не ответил.

В зал вступили две железные фигуры, между которых упирался уже знакомый Светлану верхолаз. Одет он был просто, почти бедно.

- Пустите его! - велел Оттон.

Стражники разжали ладони. Юноша выхватил из-за пазухи нож и бросился вперед. Железной рукой гигант играючи отбил отчаянный выпад и небрежным тычком швырнул храбреца на пол. Нож, звеня по каменным плитам, отлетел к ногам стражника, и тот наступил на него, сломав клинок. Юноша с трудом поднялся.

- Хотел повидать свою подружку? - спросил Оттон. - Тебе повезло: Николь еще не приняла посвящение... Идем!

Он поднялся и, неспешно ступая громадными плоскими ступнями, направился к дверям. Сопровождаемый стражниками юноша двинулся следом. Светлан со вздохом встал и замкнул процессию.

Шли они недолго и остановились в небольшой комнате с высоким, теряющимся во мраке сводом. По плитам ступенчатого пола стекал тяжелый белесый туман, а из дальней стены будто выползало кошмарное каменное чудище с кроваво-красными глазами. Между его растопыренными когтистыми лапами размещалось нечто вроде алтаря, перед которым в равнодушных руках облаченных в балахоны мертвецов трепетало нагое тело девушки - живой, настоящей.

Оттон поймал взглядом ее глаза, и она обмякла. Слуги отступили в стороны.

- Иди ко мне, милая, - ласково позвал Оттон.

Нетвердой походкой, будто в трансе, девушка приблизилась к нему. Негромко звякнул металл: стражники сомкнули ладони на плечах юноши.

- Да, Кристиан, тебе повезло, - повторил Оттон. - Еще никто из людей не присутствовал при обряде посвящения.

Резким движением он поднял девушку на руки - легко, словно надувную куклу - и положил на алтарь.

- Смотри, рыцарь, разве она не чудо? - хрипло спросил гигант. - Николь станет украшением моего балета.

Железная ладонь Оттона скользнула к поясу, сомкнулась на рукояти кинжала. Кристиан рванулся, но стражники даже не шелохнулись.

- Смерть - это покой и повиновение, - размеренно говорил Оттон. - Бездумное, беспрекословное повиновение чужой воле. Моей воле. Да будет так!

Кинжал пополз вверх.

- Эй, приятель! - нехотя сказал Светлан. - Не торопись.

Оттон круто повернулся.

- Что? - спросил он вкрадчиво.

Это судьба! - навязчиво мелькнуло в мозгу Светлана - он скривился, будто от боли.

- Чтоб ты сдох! - сказал он уныло. - Когда все это кончится?

И потянул из ножен меч. Оттон осклабился и с лязгом выхватил свой.

- Так я и думал, - произнес он с удовлетворением. - Тебя подослали.

22

Они сошлись - с лязгом и звоном. Оттон не уступал Светлану ни в росте, ни в скорости, ни, кажется, в силе, хотя непонятно было, откуда могла взяться такая мощь в этих костлявых конечностях. Наверное, это была впечатляющая сцена: два исполина-латника, черный и светлый, рубящиеся на громадных мечах при багровом прыгающем свете, - только Светлану было не до эффектов. Оттон осыпал его сокрушительными ударами, которые, впрочем, Светлан отбивал без осложнений - как и надеялся. Да и Оттон, похоже, не собирался доставать его всерьез, хотя метил то в лицо, то в гибкие сочленения лат. Хозяин замка будто играл со Светланом, проверяя его на прочность. И непрерывно отступал, заманивая его все дальше и выше, пока они не очутились на плоской крыше, перед узким ветхим мостиком, перекинутым над бездонным провалом к соседней башне.

Светлан остановился, опустил меч. Расставив ноги, Оттон переступал на шатающихся камнях, широко ухмылялся.

- Ну? - спросил он. - Ты медлишь, рыцарь? Испытай судьбу!

Светлан покачал головой:

- Мне жизнь пока не надоела.

- Жизнь - игра. Решайся, рыцарь!

- Может, и игра, только играют-то пока нами, - возразил Светлан. - Послушай, Оттон, куда нам спешить? Давай сделаем перерыв!

Оттон засмеялся, щуря довольные глаза.

- У тебя нет выбора, - сказал он. - Оглянись.

Опасаясь подвоха, Светлан бросил быстрый взгляд назад. Сердце упало: отступать было некуда, сзади плотным полукольцом выстроились стражники. Можно было, конечно, попробовать прорубиться сквозь строй мертвецов, но не с Оттоном же за спиной!

- Я жду, рыцарь! - напомнил Оттон. - Ничего не поделаешь, придется доигрывать.

Светлан кивнул и шагнул на мост. Высоты он не страшился, но теперь задача усложнилась: нужно было отбивать наскоки Оттона, ограничиваясь минимумом перемещений, а при каждом вынужденном шаге пробовать камень под ногой.

- Веселее, рыцарь! - подзадоривал Оттон, потчуя его уже в полную силу - наверное, именно такими ударами он разваливал всадника вместе с лошадью. - Мы же не на торге!

Светлан угрюмо отбивался, прикидывая, надолго ли хватит его терпения. Вскипавшая в нем сила требовала выхода. Один удачный удар, и эти черненые латы распадутся, как гнилой пень... Но я же не хочу!..

Камень под Оттоном вдруг качнулся, его нога соскользнула, гигант застыл в неустойчивом равновесии. Непроизвольно Светлан выбросил к нему руку, но тут же почувствовал, что опора уходит и из-под его ног. Отчаянно оттолкнувшись, он прыгнул назад, извернулся в воздухе и упал на мост плашмя. Оглянулся. Часть пролета исчезла, и вместе с ней - Оттон. Долгие секунды спустя снизу донеслись приглушенные всплески.

С минуту Светлан лежал, подавленно озираясь, потом осторожно выбрался в безопасное место, прошел сквозь строй каменно неподвижных мертвецов. Сняв со стены факел, долго бродил по пустым коридорам, пока не отыскал наконец комнату, где они начали этот странный бой-игру.

Здесь мало что изменилось, даже стражники стояли в той же позе, но парочка исчезла. Как видно, Кристиан ухитрился расшатать тугие пальцы стражей и увел с собой Николь, благоразумно не дожидаясь исхода схватки и не полагаясь на сомнительное благородство незваного заступника.

Криво усмехаясь, Светлан вернулся в главный зал и некоторое время безуспешно пытался оживить видеоплиту. Затем, сдавшись, выбрался из здания, разыскал в конюшне Буяна и покинул этот замок, ставший теперь окончательно безжизненным.

По знакомой дороге Светлан добрался до леса и на въезде обнаружил не замеченную им прежде развилку: вдоль опушки вилась тропа, едва обозначенная на твердом грунте. Светлан с готовностью повернул: возвращаться в лес ему не хотелось. На изгибе тропы он оглянулся и бросил последний взгляд на осиротевшие башни. Что за судьба такая! Ну, чем не угодил тебе весельчак Оттон? Ясности тебе захотелось? Ну и где она, эта ясность? Напоролся как раз на то, от чего бежал. И здесь меня не поняли...

Отчаянно захотелось спать. В полудреме он покачивался в седле, время от времени приподнимая свинцовые веки и озирая окрестности. Продолжалось так довольно долго, пока, очередной раз открыв глаза, Светлан не остановил удивленно коня.

Поперек дороги молча стояла толпа, угрюмая и настороженная. В отдалении просматривались приземистые дома: по-видимому, люди пришли оттуда.

И чего им не спится? - подивился Светлан. Середина ночи. Я бы не обиделся, если бы меня встречали с меньшей помпой.

Он тронул поводья, и тотчас кто-то крикнул: "Уходи!", кто-то бросил камень, кто-то истерично зарыдал. Толпа попятилась. Его боялись - это было ясно. Конечно, можно было попытаться выяснить причину недоразумения, долго и нудно доказывать свою лояльность, но к чему? Все дороги перед ним открыты.

Светлан повернул коня на тропу, уводившую в чащу, - никуда, видно, ему от этого леса не деться! Случайно или по замыслу селян, но скоро тропа вывела его на обширный лесной луг, по краю которого пробегал неширокий ручей. На берегу стоял старый сарай, под самую крышу заполненный душистым сеном. Со стоном облегчения Светлан сполз с коня, кое-как расседлал его, взобрался на сеновал и провалился в сон, черный и угрюмый, как замок Оттона.

23

Светлан всегда спал чутко, но в Стране сказок это его качество, похоже, даже развилось. Очнувшись от едва слышного шороха, он ничем не выдал пробуждения, только чуть приоткрыл глаза.

Наверное, Светлан проспал почти полные сутки, потому что сейчас было еще темнее, чем когда он засыпал. Однако он увидел сразу и отчетливо, как по балкам сеновала струится, тускло поблескивая, тело громадной змеи. Неслышно змея опустилась в сено и заскользила к нему, высоко держа треугольную голову.

Светлан осторожно отвел руку за спину, нащупывая в груде сваленных доспехов рукоять кинжала.

Змея остановилась перед ним, мерно покачивая головой. Светлан пропустил момент, когда чешуя вдруг поблекла и разгладилась, превратившись в упругую кожу гибкого девичьего тела, вдоль которого до бедер струились черные волосы. Возле Светлана сидела, сверкая сумасшедшими глазищами, Лаура. Он расслабился, выпустил из ладони кинжал.

- Нежишься, богатырь? - шепнула Лаура. Осторожно придвинувшись, она положила легкую ладонь ему на грудь. Светлан глубоко, будто во сне, вздохнул, плавно свел руки и притянул девушку за горячие плечи. Рванувшись, ведьма обожгла ударом скулу Светлана, в следующий миг ему под ребро въехал жесткий кулак. Светлан охнул, но рук не разжал.

- Пусти! - крикнула девушка, упираясь коленом в его грудь. - Пусти, ну! Медведь... Я по делу!

Она угрожающе оскалила острые сверкающие белизной зубы.

- А подождать до утра дела не могут? - с досадой осведомился Светлан, неохотно ее отпуская. - Нет, в самом деле, Лаура, хоть бы раз зашла просто так!

- Теперь хочешь ты меня оседлать? - жестко засмеялась ведьма.

- Что за ересь, какие между нами счеты!

- И не боишься? - Лаура обнажила в хищной улыбке зубы. - Ведь сожгу!

- Что ж поделаешь, - смиренно ответил Светлан. - От судьбы не уйдешь - это я уже понял.

Девушка вдруг больно вцепилась ему в волосы, притянула голову к себе, вонзилась взглядом в глаза.

- Все ты врешь! - сказала с силой. - Не верю!

- В этом моя беда, - печально произнес Светлан. - Сколько ни пробую говорить правду, никто не верит. Зачем тогда пробовать?

- Хорошо, - вкрадчиво сказала Лаура. - Я останусь. Но Анджеллу - забудь!

- Господи! Да на что мне эта кривляка?!

- Ну, так пусть подавится ею дракон! - развеселившись, крикнула ведьма. - Хотя куда там - она у него в зубах застрянет!..

Насторожившись, Светлан вгляделся в ее неистовое лицо.

- Ну как? - спросила она, усмехаясь. - Мне оставаться?

- Погоди, - Светлан сел. - Скажи внятно: что за дракон?

- А приятель колдуна, - охотно ответила Лаура. - Того самого, что подкатывался к принцессе со сватаньем. Он, видишь ли, обиделся!

- Ну так что?

- А то, что если эту куклу не выдадут, дракон спалит город.

Светлан вздохнул и сильно растер ладонями лицо.

- Но с чего вдруг? - спросил он. - Ведь столько дней прошло!

- Раньше-то, видно, не получалось: кто-то отваживал дракона.

Оттон! - понял вдруг Светлан. Ну конечно. Так вот кому он мешал!..

Светлан застонал и потянулся к доспехам.

- Уходишь? - насмешливо спросила девушка. - Бросаешь ведьму ради принцессы?

Светлан угрюмо облачался в латы, защелкивал многочисленные пряжки, обвешиваясь оружием.

- Дракон-то - не Георгу чета, огнем так и пышет! - говорила ехидно Лаура. - Тот против него - птенец. Да и колдун не сахар... Подумай, витязь, стоит ли связываться, по плечу ли замах?..

- Выведешь меня? - спросил он. - Некогда мне по вашим дебрям плутать!

- Спасать разлучницу? - засмеялась Лаура. - Была охота!

- Едешь или нет? - раздражаясь, спросил Светлан.

Распрямившись, Лаура шагнула к краю сеновала и сильным толчком длинных ног бросила себя в воздух. Взмахнула руками и обернулась птицей. Спланировала на громадную ветвь, оглянулась на Светлана дивным ликом и позвала:

- Торопись, богатырь, - передумаю!

Взнуздав коня, он вскочил в седло и пустился вскачь следом за парящей на широких крыльях ведьмой. Лесная тропа, почти невидимая в темноте чащи, неожиданно быстро вывела на знакомую уже дорогу, и здесь Лаура без слова прощания растворилась в ветвях.

24

Светлан выехал из леса и тут же натянул поводья, обеспокоенно озираясь. Кусты по бокам зашевелились, затрещали, пропуская через себя вооруженных людей. Их было много, они строились, плотно смыкаясь щитами. Вдоль дороги из травы вставали еще воины, образуя живой коридор. В несколько секунд Светлан оказался окруженным железной стеной, оставлявшей свободным лишь путь вперед, где в отдалении пестрела группа конных латников.

- Так-так, - пробормотал Светлан растерянно. - Недурно начинается день!

Подбоченясь, он приветственно вскинул руку и гаркнул:

- Здорово, молодцы!

Естественно, никто не отозвался.

Один из всадников, в форме офицера королевской гвардии, отделился от группы и поскакал к нему. Буян рванулся навстречу, но Светлан жестко его осадил. Офицер оказался совсем молодым человеком с резкими чертами лица и холодными глазами. Бесстрастным голосом он осведомился:

- Имею ли я честь говорить с графом Светланом де Монтеном?

- Имеете, - ответил Светлан. - Что дальше?

- Я уполномочен передать вам вызов благороднейших и славнейших рыцарей восьми королевств.

- Вон та свора? - кивнул Светлан. - Если у вас благороднейшим скопом наваливаются на одного, то чем занимаются остальные?

Офицер пожал плечами:

- Не скажу, что мне это нравится, но попасть во дворец вы сможете, только одолев их всех.

- А если я поверну обратно?

- Вас остановят. На этот счет получены распоряжения.

- Ну, а сдаться я, по крайней мере, имею право?

Офицер посмотрел на Светлана с брезгливым сожалением.

- Не советую, - сказал он. - Лучше умереть в бою, чем в подвалах замка Кюси.

- Так это затея герцога? Господи, и за что вы так меня невзлюбили?!

Молодой человек снова пожал плечами:

- Лично я желаю вам успеха!

Повернув коня, офицер поскакал обратно. Не успел он поравняться с рыцарями, как те, один за другим, стали срываться с места и, опуская пики, разгонять коней. Буян снова бросился вперед, и на этот раз Светлан не стал его сдерживать.

Первый из атакующих стремительно надвигался. Светлан едва успел сжать потуже колени и направить копье, как они столкнулись с лязгом и грохотом, будто два встречных состава. Светлана сильно тряхнуло, но он удержался в седле, в то время как его противник рухнул вместе с лошадью в дорожную пыль.

Не успел Светлан переварить впечатления от первого столкновения, как перед ним возник следующий рыцарь. Потом еще один. И еще...

В очередной раз Светлан выровнял копье, но впереди никого не оказалось. Он натянул поводья и оглянулся на поблескивающие сквозь клубы пыли, распростертые на земле тела и скачущих либо пытающихся подняться коней - на всю эту картину сумятицы и хаоса, с трудом веря, что это его рук дело.

- Вы довольны? - спросил Светлан салютующего ему офицера. - Будем считать инцидент исчерпанным или вы припасли еще что-нибудь?

- Не терплю громких слов, - с почтением ответил юноша, - но этот турнир запомнится мне надолго.

- Рад, что вам понравилось, - сказал Светлан. - А как дела при дворе? Что это за байка про дракона?

- Так вы уже слышали? Во дворце полный развал. Король так потрясен случившимся, что фактически отстранился от дел. Всем заправляет Карл. Чистильщики воспряли духом и всюду вопят о необходимости крепить ряды и повышать чистоту вида. Под этим предлогом неугодных Карлу людей бросают в темницы... Кстати, среди арестованных некая Жанна, из прислуги. Я не хотел бы показаться сплетником, но прошел слух...

- Ясно... Как Анджелла?

- Герцог держит ее под стражей. Говорят, она пыталась бежать из дворца.

- Ишь ты! - удивился Светлан. - Послушайте, не хотите оказать мне услугу?

- С удовольствием.

- Тогда быстренько соберите весь этот мусор, который я здесь разбросал, и скорым маршем возвращайтесь во дворец. Не жалейте эпитетов, расписывая этот, с позволения сказать, турнир. Если и приврете немного, я на вас в обиде не буду.

- Не сомневайтесь, - сказал офицер, - я сумею нагнать на них страху! Но тогда вам не откроют городские ворота.

- А вот это уже моя забота. Прощайте!

25

Светлан был ужасен. Переполненный неукротимой звенящей силой, он стремительно шагал по залам герцогского замка, сметая всех со своего пути, круша мебель и снося двери. После нескольких робких попыток остановить его, стражники торопились убраться с дороги - замешкавшихся или не в меру ретивых он отшвыривал в сторону.

Достигнув подвалов, Светлан ногой вышиб кованую дверь, проломил решетку и, нагнувшись, вступил в темный сырой коридор. Поймал за шиворот одного тюремщика, встряхнул, отшвырнул, поймал другого. У этого в кармане зазвенело. Освободив его от связки ключей, Светлан вдавил беднягу в стену и задал несколько коротких вопросов. Оставив тюремщика, помятого и насмерть перепуганного, Светлан прошел дальше по коридору, нашел нужную дверь, открыл и вошел.

Девушка лежала на деревянной скамье, лицом к стене. Палачи потрудились над ней основательно: от платья остались лохмотья, а спину и бедра покрывали багровые вздувшиеся полосы.

Светлан разжал челюсти и весело произнес:

- Привет, Жанночка! Гостей принимаешь?

Девушка порывисто повернулась, приподнялась. Личико ей тоже обработали на славу!

- Вы? - шевельнула она разбитыми губами. - Зачем?..

- Ты не рада? Как тебя здесь, не обижают?

Девушка молчала.

- Жалоб нет? - спросил Светлан. - Кормят хорошо?.. Ты собираешься говорить?

Жанна отвернулась.

- Эй! - позвал он. - Ты чего?

- Прошу вас, господин, - сказала она в стену, - оставьте меня.

Светлан подошел, сел на скамью, осторожно развернул девушку лицом к себе.

- Похоже, тебе здесь нравится, а?.. Ну, говори! Кто на тебя настучал, монах?

Девушка упорно прятала глаза. Он аккуратно взял ее за подбородок, приподнял лицо.

- В чем дело, Жанночка? Ты мне больше не веришь?

Она тихо заплакала.

- Ну, чего ты?

- Я не знаю, господин! - в отчаянии воскликнула она. - Я ничего не знаю!

- Не знаешь, кто на тебя донес? Но в чем тебя обвиняют, ты должна знать?

- Я не сделала ничего дурного! Прошу вас, добрый господин, не мучайте меня!

Светлан поморщился.

- Девочка, - сказал он, - ты перепутала пьесы. Долго ты еще собираешься морочить мне голову?

- Это недоразумение, господин! Все выяснится, и меня отпустят.

- Недоразумение, - передразнил он ее. - Кого ты хочешь провести, глупышка? Ты лучше меня знаешь, что из этих подвалов живыми не выходят.

В дверь негромко постучали.

- Очень кстати, - проворчал Светлан. - Значит, отказываешься говорить?

Он шагнул к двери и распахнул ее настежь. Толпящиеся в коридоре стражники отшатнулись. Светлан схватил ближайшего за плечо, рывком втащил в камеру, захлопнул дверь.

- Ну? - сказал он, встряхнув стражника для острастки. - Ты-то скажешь!.. В чем ее обвиняют?

Стражник открыл рот и захрипел. Светлан чуть ослабил хватку.

- Говори!

- В колдовстве... господин, - выдавил из себя несчастный.

- Кто донес?

- Не знаю... кх-х... Приказ... его высочества.

- Что с ней будет?

- Сегодня на закате... костер...

Светлан открыл дверь, швырнул стражника в толпу и снова заперся.

- Ну, что скажешь теперь?

Закрыв лицо руками, Жанна отвернулась к стене. Все ее тело тряслось крупной дрожью.

- Да черт побери! - дал он волю ярости. - Ты что, лягушку проглотила? Кто тебя так напугал?.. Хочешь, я разнесу этот шутовской замок в щепы?!

Она вдруг зарыдала навзрыд. Светлан повернул девушку к себе, ухмыльнулся:

- Видик у тебя!.. Жаль, зеркала нет.

- А никто вас... не просил смотреть! - огрызнулась срывающимся голосом Жанна и попыталась вырваться.

- Но-но! - сказал он. - Развоевалась.

Достав из-под панциря платок, он протянул его девушке.

- Жанночка, ты веришь мне?

Помедлив, она кивнула.

- Будешь говорить?

Она кивнула вторично и слабо улыбнулась, вытирая слезы.

- Тебя выдал отец Гуго?

Жанна покачала головой.

- Нет, не он, - ответила она. - Правда, он присутствовал на допросе, но напуган был больше меня. Только благодаря его заступничеству меня не стали пытать огнем.

- Чего от тебя хотели?

Девушка спустила босые ступни на каменный стол и с трудом поднялась. Поправив платье, пригладила волосы. Светлан терпеливо ждал, прислушиваясь к звукам в коридоре.

- Допрос вел сам герцог, - заговорила наконец Жанна. - Когда меня забирали, я решила, что раскрылась шалость с турниром, но все оказалось серьезнее. По вопросам герцога я поняла, что он знает очень много, если не все.

- Например?

- Ну все, что знали вы.

- Понятно. И тут ты дала простор фантазии.

- Я подумала...

- Что тебя выдал я?

- Нет, но вы могли проговориться... случайно.

- Выпил лишнего? - подсказал Светлан. - Ладно, оставлю это на твоей совести... Чего герцог добивался? Впрочем, я догадываюсь. Откуда ты узнала про Артезию - это он тебя спрашивал?

- Да, это.

- Ладно.

Светлан прошелся по камере, переваривая информацию. Конечно, за Жанной могли следить, возможно, она давно на подозрении. Ее визит ко мне тоже мог быть замечен. И тогда имеются две возможности: либо наш с ней разговор подслушали - что маловероятно; либо тот, кто навел герцога на Жанну, изучил меня настолько хорошо, что не поверил в мое прелюбодеяние с Артезией, а этого из здешних не может знать никто... даже Анджелла. И только мой загадочный кукловод... мог...

- Вот что, девочка, - сказал он. - Вернемся к этой проблеме в более уютной обстановке. Сейчас есть дела поважней.

Остановившись у двери, Светлан с лязгом распахнул ее.

- Брысь отсюда! - рявкнул он, надвинувшись на стражников.

Те бросились врассыпную.

- Поймаю - ноги вырву! - бушевал он в коридоре, круша двери и редкую мебель. Из камер ошалело выскакивали заключенные и устремлялись к выходу.

- Ух, как я зол! - сказал он, довольно усмехаясь, когда подвалы опустели.

Однако он не стал искушать судьбу, возвращаясь через главный вход, где могли поджидать лучники. Выломав несколько решеток, Светлан вместе с Жанной проник в безлюдный захламленный двор, откуда покинуть замок было уже несложно.

Доставив девушку в город к ее друзьям, Светлан направился во дворец короля Филиппа.

26

Анджеллу Светлан разыскал в одной из ее комнат. Здесь же находилось с полдюжины фрейлин и герцог Карл в окружении многочисленной охраны. Неожиданное и шумное появление Светлана - по своему сегодняшнему обыкновению он в очередной раз снес дверь - вызвало общий переполох.

- Светлан! - закричала Анджелла. - Родной, спаси меня!

Она вырвалась из рук придворных дам и бросилась ему на грудь.

- Ну-ну, - сказал он удивленно. - Сколько чувства! Что, я очень нужен?

- Меня хотят отдать дракону! - всхлипывая, жаловалась она. - Я не хочу! Забери меня отсюда, милый!..

- Взять его! - приказал герцог.

Светлан мгновенно отодвинул Анджеллу за спину и выхватил меч.

- Я не ослышался, ваше высочество? - спросил он учтиво. - Да вы свихнулись!

- Слышали меня?! - рявкнул Карл. - Я сказал: взять!

Солдаты не двинулись с места: похоже, юный офицер сдержал слово и живописал утренний турнир самыми яркими красками.

- А они умнее тебя, - заметил Светлан. - Может, попробуешь сам?

Герцог выругался и вырвал из ножен короткий клинок. Расхохотавшись, Светлан с силой крутанул над головой своим огромным мечом. Карл, бледнея, отступил.

- Проваливай, герцог! - презрительно бросил Светлан. - Где уж тебе со мной тягаться... Уходите все!

Для вида поломавшись, герцог дал себя увести. Комната опустела.

- Ну, вот что, цыпленок, - без предисловий заговорил Светлан. - Тебе придется выйти к дракону.

- Боже!

- Но! - добавил он. - Я пойду с тобой.

- Зачем? Светлан, милый... Надо бежать!

- А как же город?

- Проклятый город! Они хотят откупиться мною!

- Город - это ведь довольно много людей, - возразил Светлан. - Самых разных.

- Что мы можем? Умереть? Дракон все равно сожжет город.

- А может и нет. И потом, убежать нам будет сложно. В упряжке с драконом колдун, а уж он-то нас везде разыщет.

- Но, Светлан...

- Хватит! Все решено. Не волнуйся, в случае чего Георг унесет тебя, куда пожелаешь. Огневику его не догнать, но, может, хоть от города уберется.

- А что будет с тобой?

- Это ты узнаешь завтра, - усмехнувшись, ответил Светлан. - Если к тому времени это будет еще тебя интересовать.

Оставив Анджеллу, Светлан долго бродил по обезлюдевшему дворцу в поисках Артура. Но нашел только знакомого придворного регистратора. По его словам, Артур исчез вскоре после появления дракона. Странное это совпадение дало пищу злым языкам, обвинившим - разумеется, за глаза - Артура в трусости, но более нелепое обвинение, говорил администратор, трудно вообразить: кто угодно, только не Артур! Скорее уж с ним свел под шумок счеты кто-нибудь из врагов - у благородного человека их всегда много. Конечно, лучше бы ошибаться, без короля Артура рыцарство потускнеет...

Прервав словоохотливого администратора, Светлан выведал у него координаты Артезии и распрощался.

Первая фрейлина, к счастью, находилась у себя - как выяснилось, под домашним арестом: герцог и тут постарался. Но вид у красавицы был цветущий, она полностью оправилась от потрясений памятной ночи и снова была в курсе всех придворных сплетен. С трудом успокоив задымившийся было при его появлении вулкан страстей, Светлан выведал у Артезии предполагаемое местонахождение Артура и поспешил отбыть, несмотря на настойчивые приглашения задержаться - хотя бы на ночь.

Артура - осунувшегося, охрипшего, с воспаленными глазами - он разыскал в одной из городских мастерских, возле странного сооружения, напоминающего очертаниями исполинский арбалет и облепленного мастеровыми, как муравьями. Коротко обнявшись со Светланом, король кивком указал на арбалет и спросил:

- Ну, как?

- Впечатляет, - подтвердил Светлан. - Думаешь, эта штука еще и стреляет?

- Нам бы только попасть - стрел всего три.

- Точное попадание я вам гарантирую, - сказал Светлан. - Есть у меня такой фокусник. Но будет ли толк?

- А черт его знает! - ответил Артур. - Впервые охочусь на огневика. Если с близкого расстояния... Эй! - заорал вдруг король. - Ну, куда, куда?!. Эх! Я же говорил!..

Сорвавшись с места, Артур бросился к арбалету и яростно заспорил о чем-то с вынырнувшим из-за балок профессором - любителем рискованных экспериментов. Некоторое время профессор безуспешно пытался перекричать Артура, затем махнул рукой и полез обратно. Артур вернулся, ухмыляясь.

- К завтрашнему полудню должны закончить, - сказал он. - Давно ты в городе?

- С утра.

- Черт знает что творится! Филипп скис, герцог бесчинствует, рыцари разбрелись... Единственные разумные люди - вот, - Артур кивнул на строителей арбалета. - Дожили!

- Ладно, - произнес Светлан. - Наводчика я вам пришлю. До завтра!

Покинув мастерскую, он направил Буяна к городским воротам. Сегодня надо было еще разыскать Георга со Стрелком.

27

- Безумие! - снова вскричал Георг. - Победить огневика невозможно! Это же стихия, тупая и неодолимая! Огонь и мощь!

Он лежал, свернувшись гигантским телом вокруг домика так и не объявившегося Мастера и просунув голову в окно комнаты, где расположились Светлан со Стрелком.

- Ладно, сопли в сторону! - велел Светлан. - Давай по существу.

- Начать с того, что к огневику даже нельзя приблизиться: вокруг кишат летающие гадюки. Эти бестии другой породы - холодные, огня не любят, потому держатся от огненного дракона на расстоянии, но следуют за ним неотступно, как шакалы за львом. Любимое их лакомство - жареное мясо, а вокруг огневика его всегда вдоволь. И дракону такая свита на руку: кто бы ты ни был - попробуй пройти сквозь рой гадов, они в любую щель заползут, а яд убивает мгновенно.

- Я слышал, огневик обосновался возле реки.

- А что толку? Конечно, опытный пловец смог бы поднырнуть и выйти на берег, не опасаясь змей, но дальше-то что? Голый и безоружный, он...

- Допустим, я сумею предстать перед драконом в латах и с оружием?

- Как это?

- Я говорю: допустим. Что еще у него в запасе?

- Взгляд. Огневик парализует человека, как удав кролика. Околдованная жертва сама идет ему в пасть.

- Прочь суеверия! Пусть он попробует заколдовать человека, который не верит в колдовство... Стрелок, змей поручаю тебе. Поедешь в город к тамошним ведьмам, нажарьте побольше мяса кусками и пропитайте их какой-нибудь отравой. Привяжи все это к стрелам и переправь по воздуху в окрестности огневика. Пусть гаденыши лакомятся!

- А дальше?

- Потом пойдешь к городским оружейникам, найдешь короля Артура, скажешь - я прислал. Они там строят что-то вроде сверхлука. Надежды на него мало, но хоть нацель поточнее.

- Я могу идти?

- Погоди... Георг, на болоте я видел озерцо нефти. Бывал там?

- Там такой запах!

- Потерпишь. Принесешь этой жидкости, сколько сможешь. Потом - это уже забота ведьм - надо разлить нефть по склянкам. Если яд не возьмет этих змей-летучек, пусть Стрелок попробует распугать огнем.

- А если и это не получится? - спросил Георг.

- Тогда я пройдусь по дну реки в доспехах. Четыре-пять минут я под водой продержусь, специально тренировался. Но, надеюсь, до этого дело не дойдет. Еще вопросы есть?

Георг вздохнул и покачал головой. Стрелок молча поднялся.

- Ну, тогда не теряйте времени: его у нас немного.

28

Закончился еще один переполненный событиями, долгий, как в детстве, день, и на Страну сказок опустилась ночь. Но Светлан по-прежнему ощущал себя бодрым, свежим и готовым к взрыву, словно все предыдущие тридцать лет своей жизни он дремал и только сейчас начал жить в полную меру, с удивлением открывая в себе все новые резервы. Сила, которую он копил по крупицам на бесчисленных тренировках до одури и дрожания в коленях, сейчас вдруг вырвалась на оперативный простор.

Обломав ветки со срубленного им недавно дерева, Светлан развел небольшой уютный костер и прилег рядом, с удовольствием ощущая его ласковое тепло. Завтра предстоял тяжелый день, но сейчас это его не тяготило. Что будет, то и будет, - к чему тревожиться до срока? Завтра покажет, чего он стоит. Видимо, это будет последняя его попытка сломать судьбе хребет...

Из темноты спланировала к костру громадная птица, ударилась оземь и обернулась стриженой девушкой с царственной осанкой и полыхающими неистовством глазами.

- Бог мой, Лаура! - испуганно произнес Светлан, поднимаясь. - Где твои волосы?

Она торжествующе сунула ему под нос ладонь, на которой комком лежала черная, странно поблескивающая ткань.

- Смотри! - ткань с легким шуршанием развернулась до земли. Лаура держала ее за два угла, и воздушная, почти прозрачная материя колыхалась под неощутимым ветром.

- С ума сойти! - с восторгом выдохнул он. - Как ты это сделала?

- Я - ведьма, забыл?

- И все же на тебе они смотрелись лучше.

- Дурак! - крикнула она гневно. - Смотри еще!

Лаура взмахнула руками, и ткань плавно опустилась на костер, накрыв его целиком. Но вместо того, чтобы вспыхнуть, ткань постепенно придавила огонь к поленьям. Ни один язык пламени не пробивался сквозь нее. Светлан провел ладонью над самой тканью, теперь невидимой, но тепла не ощутил.

- Теперь я понял, - сказал он. - Но за что такая милость, Лаура?

- Да уж не за глаза твои ясные да стать молодецкую, - фыркнув, ответила девушка.

- Это, конечно, жаль, но разве мало у меня других достоинств?

- Да не пыжься, не в тебе суть! Но почему чужими руками не свести с колдуном счеты?

- Чем тебе насолил старичок? - удивился Светлан. - Таких волос не пожалеть!

- Что волосы - в месяц отрастут! А сбросить с себя мерзкие его лапы!..

- Так у старика страсть к молоденьким девушкам?

- Страсть! Ха-ха! У него одна страсть - его драгоценное здоровье. Ему, говорят, за тысячу и, думаешь, почему? Он, как паук, сосет молодость тех, кто к нему попадает.

- Слава богу, хоть что-то проясняется, - сказал Светлан. - И к тебе он тоже подбирался?

- Если ты его раздавишь, - ответила, усмехаясь, девушка, - я для тебя все сделаю!

- Да держишь ли ты слово?

- Увидишь, - сказала Лаура. - Если доживешь.

И, вспыхнув ослепительным светом, она исчезла.

- Вот это ново! - пробормотал Светлан, моргая. - Такого я еще не видел.

29

И прошел еще один день, наполненный хлопотами и беготней.

Из города они выехали сразу после заката. "Драконобой", укрытый от любопытных глаз чехлом, тяжело тянула по опустевшим улицам шестерка могучих коней. Вокруг на приземистых лошадках трусили дюжины полторы горожан, вооруженных кто чем, но крепких и решительных на вид. Возглавляли шествие Светлан с Артуром, рядом ходко шагал Стрелок, закинув за спину неизменный лук.

Пока было возможно, двигались по дороге, потом свернули в луга, где скорость сразу упала, но так и было запланировано. Несколько раз колеса "Драконобоя" застревали в рытвинах, и тогда горожанам приходилось помогать тяжеловозам, но к Поляне снов они продрались точно в срок - когда дракон, по обыкновению плотно поужинав двумя-тремя коровами, уже крепко спал, широко расставив ноги и сложив тяжелые уродливые головы на спине.

Под застенчивым руководством Стрелка горожане расчехлили и установили орудие, зарядили огромной, обшитой железными полосами стрелой, навели через реку на цель.

- А теперь уходите, - сказал Артур. - Нет-нет, друзья! - закачал он головой в ответ на их возражения. - Остальное предоставьте нам, другим тут делать нечего. Прощайте и постарайтесь убраться подальше, здесь скоро может стать жарко.

С видимым облегчением горожане растворились в темноте, оставив их втроем.

- Ну что, с Богом? - спросил Артур. - Стрелок, как прицел?

- Можно стрелять, - ответил юноша. - Стрела ударит под крыло - по мнению Георга, у драконов это самое уязвимое место. Хотя... Георг сомневался.

- Он всегда сомневается, - сказал Артур, шагнув к орудию. - Пошла!

И он рубанул мечом по канату. "Драконобой" содрогнулся и выплюнул из себя стрелу. Она попала точно в указанное Стрелком место и отлетела, сломанная и бессильная. Огневик лениво поднял голову, огляделся, задумчиво почесал носом под крылом. Затем с силой оттолкнулся от земли и полетел на них.

Выругавшись, Артур потянул из ножен меч, но Светлан толкнул его к коню, взлетел в седло сам и пустил Буяна вскачь, на ходу подхватив и бросив за спину Стрелка. Они вихрем понеслись прочь, под укрытие деревьев, но дракон будто и не обратил на них внимания. Приземлившись рядом с орудием, он набрал тремя глотками полную грудь воздуха и с шумом выпустил из себя три струи огня. Охваченная пламенем конструкция рухнула. Придержав коней, Светлан с Артуром угрюмо смотрели, как превращаются в пепел надежды горожан.

- Чтоб ему пусто стало, этому Горынычу! - проворчал Светлан. - Такой план поломал!

- Что делать-то будем? - спросил Артур.

- Ну, не лезть же на него врукопашную! Возвращайся в город, предупреди мастеров.

- А ты?

- А я в лес - по делам. Увидимся завтра.

- Ладно, - Артур махнул ему рукой и умчался.

- Слазь, - сказал Светлан Стрелку. - Запасной вариант не прошел, придется по старинке.

Подогнав Буяна к краю Поляны, Светлан соскочил на землю, вынул меч и неторопливо двинулся на дракона. Сейчас он мог оценить размеры и уродство Трехголового в полной мере - Георг рядом с ним выглядел бы прелестным недомерком.

- О-о-о! - пророкотала, увидав его, средняя голова. - Не перевелись богатыри!.. Братья, живем!

- Как делиться-то будем? - скороговоркой спросила левая голова. - И кто начнет?

- Презренные обжоры! - надменно отозвалась правая. - Вам не отличить нежного тела принцессы от жесткого мяса витязя. Лишь бы побольше!

- Дурья башка! - проворчала средняя голова. - Если мы и слопаем принцессу, то не сегодня.

- Забыл, о чем с колдуном договаривались? - вставила левая.

- Это не меняет дела, - с достоинством ответила правая. - Я подожду, пока старичок не...

- Хватит болтать! - распорядилась средняя голова. - Клиент ждет.

В самом деле, Светлан уже подошел вплотную.

- Куда торопишься, парень? - ехидно спросила левая голова. - На огонек заскочил?

- Он думает, мы и его угостим, - грохнула гулким хохотом средняя. - Гость дорогой!

- Нет для вас ничего святого! - возмутилась правая. - Не мучайте бедного юношу, изверги, ешьте его быстрее!

- Чистоплюй, - проворчала средняя голова. - Ладно, давай кончать - на боковую пора.

Медленно она надвинулась на человека, разверзла чудовищную пасть.

- Спокойной ночи, - вежливо сказал Светлан и прыгнул вперед-в-сторону, вложив в удар всю свою новоприобретенную силу. Со свистом взметнулся меч, драконья голова тяжело рухнула на траву, из обрубка хлынула дымная струя лавы. Светлан шарахнулся назад, прикрываясь щитом. Не подвел кладенец! - подумал он радостно.

- Что ты, с ума сошел? - ошарашенно спросила левая голова. - Кто ж так делает?

- Кретин! - взвизгнула правая. - Жги его, жги!..

На Светлана обрушилась волна огня, но он ждал этого. Задержав дыхание и прикрыв глаза, Светлан нырнул вперед, в бушующее пламя. И покрывало ведьмы выдержало испытание - преследуя сквозь огонь пятящегося дракона, он ощущал лишь умеренный жар.

Огневик вдруг забил крыльями и стал подниматься в воздух. Светлана гнуло к земле порывами ветра, он остановился, вскинув голову и прикрывая рукой глаза.

С неба, кувыркаясь, падало громадное бревно. Невольно Светлан отскочил, однако Георг не промахнулся. Бревно обрушилось огневику на крыло, сбило того наземь. Немедленно Светлан бросился вперед, но головы снова встретили его слаженным огневым шквалом.

Из темноты мелькнула стрела. Вонзившись в один глаз левой драконьей головы, она выскользнула из второго и упала на обожженную почву. Издав скрежещущий вопль, ослепленная голова взмыла вверх, заметалась, изрыгая по всем направлениям языки пламени. Правая голова откинулась назад, подальше от огня напарницы.

Светлан подскочил и рубанул по основанию левой шеи. Медленно, словно поваленное дерево, она стала клониться набок. Упала, судорожно извиваясь, повиснув на куске кожи, - голова дергалась, хватая пастью черную землю. Дракон попятился, волоча за собой недоотрубленную голову и непрерывно изрыгая из последней глотки потоки огня; длинный шипастый хвост с гулом носился над землей вокруг чудовища.

Светлан отбежал, схватил за горлышко бутыль с нефтью и, широко размахнувшись, бросил ее сквозь завесу огня. Охваченная пламенем бутыль упала на шипы драконьей спины, разлетелась вдребезги, и жидкий огонь расплескался по огромному телу. Взревев, огневик извернулся, и тогда Светлан в несколько прыжков сблизился с ним и единым взмахом отсек третью голову. Сейчас же шарахнулся назад, но опоздал: драконий хвост всей своей чудовищной массой ударил его по ногам и бросил далеко в сторону.

Отползая на руках от полыхающей туши, Светлан увидел, как из-за деревьев выпорхнуло белое платье: к нему изо всех сил, теряя туфли, бежала принцесса. Откуда ее черт принес?!.

- Игра с огнем приводит к пожару, - сквозь зубы пробормотал Светлан, когда она наклонилась над ним. - Не хватай! Ч-черт... - он оглянулся на дракона. - Уходи! Слышишь? Убирайся!

- Светик, Свет мой!.. - рыдала Анджелла, цепляясь за него руками. - Что с тобой? Поднимись!

- Отвяжись, дура! - заорал он. - Да иди ты отсюда! Сгореть хочешь?

И словно в ответ на его слова, безголовая драконья туша грузно осела, с последним выдохом выпустив из себя три огненных языка. Пламя держалось меньше секунды, но этого хватило, чтобы пышное платье принцессы вспыхнуло как факел. Анджелла оцепенела в ужасе.

- В воду! - крикнул Светлан. - Живо! О, дьявол!..

Оскалившись, он взгромоздился на непослушные ноги, подхватил девушку одной рукой, другой сбивая пламя, срывая полыхающую ткань. Сделал один падающий шаг, второй... еще несколько... и шумно рухнул в воду. Зашипев, погасло платье. Река подхватила их и понесла в темноту, прочь от охваченной огнем Поляны снов.

30

Ощутив ногами дно, Светлан подхватил Анджеллу на руки и вынес на отмель. К его облегчению, за то время, пока их несло мимо обрывистых, густо заросших деревьями берегов, ушибленные драконом ноги полностью восстановили свою силу.

- Где это мы? - спросил Светлан, озираясь.

Крепко обхватив руками его шею, принцесса тихонько всхлипывала.

- Вот уж чего нам сейчас хватает, так это воды, - заметил Светлан. - Эй, твое высочество? Тебе сушиться надо, а не сырость разводить!

Она не ответила, пряча лицо на его плече. Светлан вступил в лес, под смыкающиеся над головой кроны. Сразу стало темно и жутко, Анджелла еще сильнее сдавила ему шею.

- Надо возвращаться, - сказал Светлан. - А, цыпленок? Сколько нас протащило?

Он пересадил ее, словно ребенка, на предплечье и зашагал вдоль берега, свободной рукой отодвигая ветки. Судя по тому, сколько они пробыли в этом быстром потоке, путь предстоял неблизкий.

- Ну, перестань! - сказал он Анджелле. - Чего ты? Все позади.

Светлан убрал с дороги очередную ветку и остановился, упершись в каменную стену.

- Кому это вздумалось в лесу строить? - пробормотал он, оглядывая забор. - Обходи теперь!

- Я замерзла, - пожаловалась Анджелла. - Отчего такой холод?

- А ты посмотри, что осталось от твоего платья... Ладно, зайдем.

Посадив девушку на забор, Светлан вскарабкался туда же сам. Перед ними высилась черная громада здания без окон и с единственным входом.

- Надо бы взглянуть, - сказал Светлан. - Как считаешь?

- Не ходи, Светлан. Мне страшно!

- Я быстро.

Он спрыгнул с забора и пошел к дому, но на полпути остановился, заслышав в кустах шорох. Осмотрелся, ничего не увидел, но дальше двинулся, положив ладонь на рукоять кинжала. И тут же на него прыгнул из кустов огромный, как лев, зверь. Мгновенно Светлан метнулся в сторону, вырывая кинжал. Зверь пролетел мимо, но в следующее мгновение на Светлана бросился второй, не меньше. Светлан рубанул клинком, распоров зверю горло под самыми клыками. Другого встретил ударом в грудь. Зверь сбил его с ног, но сам был уже мертв - кинжал погрузился до рукояти.

Только по завершении стремительной схватки Светлан смог рассмотреть своих противников. Это были собаки - неправдоподобных размеров, с мощными челюстями и тяжелыми лапами. Вытерев и спрятав кинжал, Светлан позвал Анджеллу. Девушка подошла, с минуту пораженно разглядывала собак, потом вдруг наклонилась над одной и попыталась расстегнуть массивный, усеянный стальными шипами ошейник.

- Ты чего? - удивился Светлан. - Что за фантазии?

- Помоги мне!

Стараясь не испачкаться в крови, Светлан снял ошейник, протянул Анджелле. Спросил:

- Сувенир?

Девушка молча затянула ошейником талию.

Двери дома оказались запертыми. Светлан навалился. Обшитые железными полосами толстенные доски гнулись, трещали, но держались. Бормоча под нос проклятия, Светлан потащил из ножен кинжал.

- Погоди. - Обогнув его, Анджелла приблизилась к дверям вплотную, и те вдруг медленно, с протяжным скрипом разъехались.

- Ошейник-ключ? - догадался Светлан. - Неглупо!

И они вступили внутрь.

Дом был огромен. Они пересекали просторные мрачные залы, погруженные в полумрак и заставленные массивной, потемневшей от времени мебелью, проходили длинными коридорами с выступавшими из ниш рыцарскими доспехами и исчезающими во мгле потолками, поднимались по широким лестницам, открывали бесчисленные двери... И не встречали нигде ни души. Только иногда с древних, заросших паутиной сводов срывались чудовищных размеров летучие мыши, пугая хлопаньем крыльев и пронзительным писком.

- Вымерли все, что ли? - рассердился наконец Светлан. - Долго нам еще здесь бродить?

- Хозяева где-то рядом, я чувствую, - напряженно ответила Анджелла. - Надо искать!

Она зябко повела плечами и снова устремилась вперед, собранная и настойчивая, совсем не похожая на себя. Очередной раз они спустились на первый этаж и остановились перед небольшой цельнометаллической дверью. Вопросительно покосившись на Анджеллу, Светлан толкнул дверь. Та со скрежетом отворилась, и они увидели крутую винтовую лестницу, уводившую вниз, в темноту.

- Туда-то зачем? - спросил Светлан.

Девушка молча ждала, обхватив себя руками. Пожав плечами, Светлан кинжалом сковырнул с двери защелку - во избежание неприятных неожиданностей, снял со стены факел и, пригнувшись, ступил на лестницу. Чем ниже они спускались, тем холоднее и сырей становился воздух. Потом лестница кончилась, и они очутились на хлюпающем каменном полу.

- Что здесь... - негромко начал Светлан, но договорить не успел.

- Здесь!!! - гулко рявкнуло из тьмы.

Вздрогнув, Светлан выбросил вперед руку с факелом, но увидел только мелькания бликов на влажных стенах. Под сводами медленно затихал хриплый хохот. Тьма наполнялась ропотом далеких голосов, голоса приближались - Светлан уже мог различить отдельные слова. Потом невидимые часы четко пробили полночь, и все стихло.

- Анджелла, - тихо позвал Светлан. - Что это?

Никто не отозвался. Он круто обернулся - сзади никого. Девушка исчезла.

- Анджелла! - крикнул он растерянно.

Над головой мелькнула громадная тень. В него ударил порыв ветра, и факел потух. С минуту Светлан стоял неподвижно, вслушиваясь в абсолютную темноту. Затем, отшвырнув бесполезный факел, достал кинжал и попятился, натыкаясь на скользкие стены. Нащупав лестницу, стал подниматься, каждой клеткой ощущая исходящую из гулкой тьмы угрозу. Почему-то дверь оказалась закрытой и, как ему показалось сначала, запертой. Скрючившись на тесной площадке, он все-таки немного сдвинул стальную плиту, протиснулся в щель и обнаружил за дверью исполинский шкаф, сравнимый по габаритам с небольшим домом. Взъярившись, Светлан зацепил пальцами за низ деревянного мамонта, рванул и отбросил его в сторону. Вырвал из гнезда второй факел и снова шагнул в узкий лаз.

В лицо дохнуло свежим ночным ветром, и Светлан едва не покатился по крутой крыше огромного дома. Выронив факел, он ухватился за косяк, озирая отчаянным взглядом расстилавшийся до горизонта лес. Хотелось крушить, рубить, биться - но с кем?

Оглянувшись, он увидел за спиной густой сумрак чердака, в котором проступали массивные перекрещивающиеся балки, спрыгнул на пол и огляделся в поисках люка. Но заметил только шевелящиеся, потревоженно ворчавшие мохнатые тени в углах, совсем не интересные ему сейчас.

Вглядываясь под ноги, Светлан двинулся через чердак, пока не увидел квадратную крышку с тяжелым металлическим кольцом. Откинув люк, обнаружил за ним непроницаемую, абсолютную темноту - завораживающий мрак - полное ничто. Тьма медленно поползла из хода, тягуче разливаясь по полу чердака. Сквозь сапоги Светлан ощутил леденящее, жуткое прикосновение мрака, поспешно захлопнул крышку и пошел дальше.

Под вторым люком обнаружил то, что искал, - ведущую в глубь дома лестницу. Лестница упиралась в обыкновенную легкую дверь, совершенно нетипичную для тяжеловесного обветшалого великолепия этого дома.

Светлан вошел и наконец увидел человека.

31

Это был сухонький, согбенный временем старичок с непропорционально крупной и совершенно лысой головой, облаченный в длинный строгий халат. Лицо его - маленькое, сморщенное, густо поросшее волосами - было вполне благостным и оживлялось светом ярких молодых глаз.

- Вот и пришел ты, витязь, к концу сказки, - негромко и ласково заговорил старичок. - Уж прости меня, дружок, но все по-моему вышло. Более тебе здесь делать нечего.

Светлан смотрел на старика во все глаза, мучительно пытаясь вспомнить, где он мог его видеть. Старичок вдруг весело ему подмигнул, и на мгновение Светлану показалось, что он вспомнил, - но ощущение мелькнуло и пропало.

- Не тужься, милый, - сказал старичок. - Не торопись, всему свой срок. Сядь пока.

Словно в трансе, Светлан прошел к креслу и сел. Старичок остановился перед ним, сложив сухие ручки на впалой груди и приветливо глядя из-под мохнатых бровей.

- Славно ты потрудился! - произнес он. - Я верил в тебя с самого начала, но и я тебя недооценил. Было бы несправедливо отослать тебя, не объяснив кое-что.

Вобрав голову в плечи, Светлан завороженно следил за стариком, который, сложив руки за спиной, принялся расхаживать перед ним, шаркая туфлями без задников.

- Вот представь себе картину, - задушевно, словно самому себе, говорил старик. - Живет на свете могущественный чародей. Не добрый, но и не злой - как у вас говорят: без предрассудков. Тысячу лет живет, другую, третью... Долго? Как посмотреть. Когда подступает старость, кажется - и не жил вовсе. А что делать, куда деваться? И ум есть, и сила, знаний да умения больше, чем когда-либо, но что все это перед старостью - пшик. Хочешь не хочешь, а уходить надо, природу не обманешь, верно? Да, все так думают... и все ошибаются. Есть способ! Не всем он годится, гордые да мягкие сердцем скорее умереть согласятся. А мне не до гордости, я жить хочу. Знаешь, что за способ?

- Наслышан, - сквозь зубы выдавил Светлан.

- Лаура нашептала? - догадался старичок. - Не любит она меня, а ведь мы почти родственники, - он тихонько посмеялся. - Ну да ладно... Способ я, однако, объясню - в двух словах. Есть у молодых места, где их молодость хранится. Тайные места, заветные. Говорят, я себе кровь переливаю... Чушь, невежество! От одной крови проку мало.

Глаза колдуна вдруг засветились сладостным огнем, он остановился, зашевелил перед лицом скрюченными пальцами.

- Когда я погружаюсь в юную девственницу, - продолжал он, воркуя, - и забираю у нее эту восхитительную, пьянящую юность... Когда кровь журчит по жилам весенним ручейком... Ах, какое чувство! Этого не перескажешь. Я один знаю, что это такое - молодеть...

- Паук! - с омерзением произнес Светлан.

Старик вздрогнул, очнувшись.

- Тебе не понять этого, - ласково улыбнувшись, ответил он. - Ты молод. Если доживешь до старости - поговорим.

- Ты-то доживешь?

- Я-то доживу, - уверенно сказал колдун. - Да еще с каждым годом молодеть буду!

- В детство не впади.

Старичок весело хихикнул.

- Пожалуй, на паука ты не тянешь - мелковат, - задумчиво произнес Светлан. - Скорее пиявка.

- Меня трудно обидеть, - отозвался колдун. - Зря стараешься. Лучше слушай дальше... Итак, способ есть. Но где взять девушек? А ведь их немало надо - хотя бы по одной каждые два месяца. Чаще - лучше. Что делать? Покупать, сватать, воровать? Можно, но хлопотно - я пробовал. Эдак мне ни на что другое времени не остается, зачем тогда стараться? Вот и пришлось мне оглядеться повнимательнее. Раньше-то мне до людей дела не было: ну, живут себе и пусть живут, лишь бы мне не мешали. А тут вдруг оказалось, что мне без них не прожить. Осмотрелся я и обнаружил под боком многолюдное королевство, где девочки растут, как цветы на лужайке, - только выбирай. Начал я приглядываться и понял, что с королем мне по-доброму не договориться - не тот человек. Одному против королевства идти? Трудно, года не те. Да еще, не дай бог, позовут против меня другого колдуна - того же Оттона, например, полукровку, игруна ненасытного... Нет, думаю, тут надо осторожнее, с подходцем. Проскочить в короли за спиной драконов? Тоже не выход. Драконы почти все заносчивы, сумасбродны да обидчивы, ладить с ними трудно. И прожорливы очень, свирепы неразумно. Полкоролевства сожрут, остальное пожгут да потопчут - стану я королем без королевства - вот радости-то! Я от одного огневика не знал, как избавиться, а тут еще других звать? Нет, не то, да и Оттон их в королевство не пустил бы - из вредности, очень он меня не любил. Что ж делать-то?

- Удавиться, - сказал Светлан.

- Зачем? Решил я поближе королевский двор рассмотреть. И представь, нашел, что искал. Человека сильного, жестокого, готового за власть мать родную отдать, не то что сопливых девчонок.

- Карла?

- Вот теперь угадал, молодец! Сговорился я с ним, колдовством помог. Сила за ним уж немалая была, да все же недостаточная. Очень народ старого короля уважал, не потерпел бы переворота. Сперва надо было условия создать - чтоб людишки через своего короля тяжкие лишения претерпели. Вот и пошел я свататься к королевской дочке. Знал, что откажут, и не ошибся. Целое представление устроил: сердился, грозил, пугал. Выгнали с позором, - старичок посмеялся. - И пошел слух в народе о бедах грядущих, тут уж слуги герцога постарались. Да и мои помощнички людям кровь попортили, потешились. А как дракон к городу подступил - того пуще. Очень народ на короля обиделся за несчастья свои, как сухие дрова стал - только огонь поднеси. Всем сильной руки захотелось, чтобы от дракона спасла. Тут герцог и выступил. Короля ночью с башни спихнули, никто и не пикнул. А утром еще обнаружили на полянке мертвого дракона и в такой восторг пришли, что герцога готовы были на руках носить.

- Чего мелешь, старик? Ночь не кончилась - какое, к дьяволу, утро?!

- А ты куда залез, витязь, не ведаешь? В Подвал Безвременья! Как еще за трое суток обернулся, другие годами не появляются...

- Все равно врешь! Дракона разве герцог убил?

Старичок тихонько посмеялся.

- Ты-то по скромности своей на подвиг молчком пошел, а Карл на всех углах трубил, что огневика одолеет, вот вся слава ему и досталась. Но я твоих заслуг не умаляю. Как раз с твоей помощью я герцога возвысил, а Оттона с драконом - дружков своих беспокойных и нелюбезных - убрал. Вот за это тебе и спасибо!

- Так это ты меня сюда затащил?

- Я, голубь, я. Долго я тебя искал, ох, долго! Но нашел, разбудил, помог, чем сумел. Оружием, к примеру.

В ярости Светлан ударил кулаком по подлокотнику, поняв наконец, кого напоминал ему колдун. Кузнеца! Его глаза, его интонации. Вот кому доверил он свой секрет!

- Есть в народе мастера, есть, - покивал старичок. - И тот, кого я тебе показал, не выдуман. Живет такой, бьется над механизмами, пытается лбом стену прошибить... Может, прошибет. Кладенец твой его бы порадовал. Да и мне сгодится. А вернее - герцогу. Мало ли? С соседями вздумает воевать или народ взбунтуется. В жизни всякое бывает, дружок.

Светлан молчал, кусая губы. Его трясло от ненависти, мысли метались. Как мальчишку - вокруг пальца! А он-то старался, героя из себя корчил... Кукла! Колдун за ниточки дергал, а ты и рад... Добился! Помог прорваться к трону маньяку-властолюбцу, за спиной которого - паук-колдун... Куда как весело!

- И необременительная это дань, - говорил тем временем старичок. - Дюжина девчонок в год для такой страны - пустяк, мое покровительство дороже стоит. А я многое могу: и погоду устроить, и злодеев отвадить, и мор отвести. Всех ублажу, не сомневайся, это же мне самому на руку. Или ты за принцессу опасаешься? Да бог с тобой, забирай ее и делай, что хочешь, - заслужил. На что она мне теперь, когда я королевством владею? Хочешь, я...

Оттолкнувшись от кресла, Светлан прыгнул на колдуна, на лету выхватывая кинжал. Но клинок пронзил пустоту, старик исчез. Светлан крутнулся, озираясь. Колдун стоял в дальнем углу комнаты и укоризненно качал головой.

- Ай-яй-яй, - сказал он. - Я-то хотел с тобой по-доброму...

Светлан бросился на колдуна, но тот снова пропал и продолжал с другого места:

- Напрасные старания, витязь, поверь старику. Не страшен ты мне, силу только зря тратишь. Много ее у тебя, так ведь есть и посильнее. Колдовству ты плохо поддаешься, мне ли это не знать, но сила силу ломит. Давай по-хорошему, а?

Светлан тщетно пытался подавить ярость.

- Просчитался ты, колдун! - заговорил он негромко. - Лихо все разыграл - как по нотам, но в конце глупость сморозил, перевыпендривался. Не уйду я теперь, не надейся. Герцога я скину, тут моих сил хватит. И до тебя доберусь - не сейчас, так позже. Ошибся ты!

- Эх, витязь! - вздохнул старичок. - Это ты ошибаешься и, кажется, непоправимо. А я и такой поворот предвидел - рассчитал, как ты говоришь. Последний раз спрашиваю: уберешься без скандала?

- Выкуси! - рявкнул Светлан.

- Ну, воля твоя, - кротко сказал старик и повернулся ко входу. - Гробби! - позвал он. - Иди сюда, сынок.

Пол задрожал под тяжелыми шагами, и из темноты коридора выдвинулась чудовищная фигура. Пригнув голову, исполин вступил в зал. Анджелла сильно польстила Светлану, назвав его великаном: в этом росту было за три метра, а вес - никак не меньше полутонны.

Человекоподобная махина неторопливо приблизилась, остановилась рядом с колдуном. Грубые черты огромного лица были равнодушны и странно неподвижны, в руках игрушками зажаты меч и кинжал, в которых Светлан с содроганием узнал свое сверхоружие рукопашного боя.

- Ну, как? - ехидно спросил колдун, - рядом с великаном он казался гномом.

- Выкуси! - повторил Светлан упрямо.

- Гробби, малыш, - сказал старичок ласково. - Этот человек мне мешает, убей его!

И что-то жалостливо бормоча, отошел в сторону.

32

Великан вздохнул, будто пробуждаясь, огляделся и двинулся на человека. Для пробы Светлан бросил в него кресло. Стремительный взмах меча - и оно разлетелось в щепки. Светлан попятился. Великан сделал еще шаг и занес руку с мечом.

- Х-ха! - выдохнул он, и меч обрушился вниз. Светлан метнулся в сторону.

- Х-ха! - сбоку на него уже летел кинжал. Светлан опять увернулся.

Ноги Гробби переступали неторопливо, но руки были проворны и неутомимы. Меч непрерывно летал вверх-вниз, сокрушая подвернувшуюся мебель, не давая Светлану ни секунды передышки. И продолжаться долго это не могло.

Пригнувшись, Светлан проскользнул под мечом так близко, что тот ободрал ему плечо, и ударил снизу. Но металл зазвенел о металл: Гробби успел подставить свой кинжал. Противники застыли, окаменев в напряжении. Одной рукой Светлан вцепился в толстое, как бревно, запястье гиганта, не давая подняться мечу, второй давил так, что мышцы сводило от боли. И не мог сдвинуть эту глыбу, пересилить исполинские мускулы.

Великан вдруг качнулся, вырвав руку из слабеющих пальцев Светлана, и с размаху ударил его кулаком в бок. Светлана швырнуло на пол. Перевернувшись на спину, он увидел падающий на него с высоты меч. Вскинув навстречу кинжал, Светлан ухватился левой рукой за лезвие, напрягся. Чудесный клинок выдержал страшный удар. Устояли и руки, только перчатка лопнула и из ладони брызнула кровь. Мгновенно Светлан перекатился в сторону, вскочил на ноги. И вовремя - в пол уже вонзался на всю длину кинжал Гробби.

Светлан задыхался, сил оставалось немного. А Гробби все так же неудержимо пер вперед, работая руками, как заведенный. Развязка надвигалась, и, наверное, лучше было бы ее приблизить. Пока усталость не лишила тела резвости, а сердца - ненависти.

Собравшись с духом, Светлан шагнул навстречу великану, снова скользнул под меч, отбил кинжал кинжалом и изо всех оставшихся сил нанес Гробби удар ногой в пах. И сразу отпрыгнул. Великан пошатнулся, издал оглушительный рев ярости и боли, слепо ударил перед собой обеими руками, снова взметнул над головой оружие. Светлан рванулся к исполину, выбросил вперед кинжал. Полуметровый клинок погрузился до рукояти в необъятную грудную клетку. Вырвав кинжал, Светлан отскочил.

Несколько секунд гигант стоял неподвижно, сохраняя на лице выражение безмерного удивления, потом стал медленно клониться назад и рухнул во всю длину, словно поваленное дерево. Пол содрогнулся, по залу прошел гул.

Переведя дух, Светлан нагнулся к громадному трупу, выдернул из мертвых пальцев меч. Пошатываясь, пошел на колдуна.

- Эх! - сказал старик с досадой. - Не было мне забот - вытаскивай теперь эту махину из дома... Ах, Гробби, Гробби, как ты меня подвел!

Подняв взгляд на Светлана, колдун недовольно покривился, с видимым усилием исчез и появился в двух шагах. На лице проступило недоумение.

- Что такое? - спросил он и снова исчез, уворачиваясь от набегающего Светлана. И опять появился рядом.

На сморщенном личике усиливалось выражение тревожного удивления. Светлан тоже мало что понимал, но преследования не прекращал. Еще бросок... Еще... И вдруг он налетел на колдуна грудью. Старичок опрокинулся на спину, кувыркнулся через голову, мелькнув тощими ножками, и сел на полу. Светлан застыл от неожиданности.

- Неужто разучился? - бормотал колдун. - Вот так да! Столько веков умел - на тебе!.. Старею, да. Переливание, нужно срочно переливание...

Он напрягся и растворился в воздухе. Но не полностью. Оцепенев от изумления, Светлан завороженно наблюдал, как ставший полупрозрачным, будто дымчатое стекло, колдун неторопливо поднялся, отряхнул сухонькие ручки и зашаркал к выходу, сокрушенно покачивая плешивой головой.

Светлан опомнился.

- Нет, стой, паук! - сказал он, шагнув следом. - Мы не договорили!

Колдун проворно обернулся.

- Ты видишь меня? - спросил он в ужасе. - Видишь?!

Челюсть его отвисла, глаза остекленели.

- Я понял! - завизжал он вдруг. - Мерзкая девчонка! Ее работа! Дрянь, дрянь!.. Ведьма проклятая, на цепи сгною!.. А-а-а!! Не хочу!!

С неожиданной резвостью он бросился бежать. В три прыжка Светлан настиг его, сгреб за шиворот и оторвал от пола.

- Нет, нет!! - брызгал слюной колдун. - Не убивай! Я хочу жить! Все отдам, все твое! Оставь жизнь! Жизнь!! Жизнь!!!

Кривя губы, Светлан покачал головой, занес меч.

- Остановись!!! - захлебнулся криком старик. - Ты не знаешь! Если умру я, и тебе не жить! Дворец стоит, пока существую я, а убьешь меня - он рухнет. И тогда смерть тебе! Смерть!!.

- Ну, не кричи, - сказал Светлан и, брезгливо стиснув челюсти, опустил меч.

Колдун рассыпался в труху, словно прогнивший пень. Из праха взвилась огромная змея и, распахнув клыкастую пасть, бросилась на человека. Светлан снова вскинул меч, но из крохотного окошка под потолком тихо скользнула стрела, пронизала голову змеи и глубоко увязла в стене; змея шлепнулась на пол, бешено извиваясь. Светлан узнал стрелу и улыбнулся ей, как привету друга.

Из разбитого змеиного черепа выскочил вдруг крупный, с кулак, паук, и тело змеи опало, помертвев. Паук кинулся в сторону. Догнав его, Светлан занес ногу. Перевернувшись на спину, паук вскинул в бессильной угрозе лапы, разомкнув жвалы.

- Пощади! - едва слышно пискнул голос колдуна, но Светлан уже опустил ногу. Под сапогом слабо хрустнуло, из-под подошвы во все стороны вырвался зловонный дым.

И в тот же миг пространство раскололось в ослепительной вспышке, стены вокруг зашатались, вспучились и с тяжеловесной медлительностью рухнули.

33

Светлан недоверчиво опустил руки, вскинутые в наивной попытке защитить голову от многотонного обвала. Он снова был в своей квартире, в своем мире - в мире реальности. Все еще сомневаясь, Светлан обвел глазами комнату. Все, как прежде - как в тот давний миг, когда он ушел. Будто и не было ничего.

Светлан живо повернулся к зеркалу и увидел себя - ободранного, подпаленного, в остатках лат и с чудо-кинжалом на поясе. Себя из сказки. Но все прочее: дворец, труп великана и останки колдуна, перспектива неминуемой гибели - сгинуло без следа.

И все-таки жаль, вдруг подумалось ему. Там я жил!

Чуть слышно скрипнула дверь - Светлан обернулся. На пороге стояла девушка - стройная, большеглазая, удивительно похожая на Анджеллу. И все же не она. Снова, как недавно с колдуном, Светлан мучительно напрягал память, пытаясь сообразить, кого еще она ему напоминает.

- Бедный мой Светик! - тихо сказала девушка. - Досталось тебе.

Она подошла, осторожно взяла тонкими пальцами его окровавленную ладонь, склонилась над ней, что-то шепча. Боль утихала.

- Кто ты? - спросил Светлан. - Я тебя знаю?

Промолчав, она повела его в ванную, стянула с его руки перчатку, подставила ладонь под струю воды. Кровь смыло, на коже не осталось даже царапины.

- Лаура! - прошептал Светлан, задохнувшись.

Девушка покачала головой и снова зашептала заговоры, почти касаясь губами его ободранного плеча.

- Да ну его! - сказал Светлан нетерпеливо. - Можешь ты мне объяснить, что произошло?

Улыбнувшись, она ответила:

- Все славно, Светик. Теперь - все хорошо.

- В самом деле? Рад слышать! А конкретно?

- Главное - ты победил судьбу, прорвал цепь неудач... не только своих. И повернул ход событий.

- А что же герцог?

- Предоставь Карла заботам наших друзей, - посуровев лицом, сказала девушка. - Ему за все воздастся сполна, я уверена!

- Кто ты? - снова потребовал Светлан. - Ну, говори, не зли меня!

- Я - Анджелла, - ответила девушка, положив легкие руки ему на плечи. - И я - Лаура. Они обе во мне. Днем я была принцессой, ночью - ведьмой. С рождения на меня было наложено проклятие, и спало оно в миг гибели колдуна.

- Подожди, - сказал Светлан, растирая пальцами виски. - С ума можно сойти!.. Так это ты подвела старика под мой меч?

- Это сделала Лаура, - терпеливо пояснила она. - Ведь тогда я еще была ею.

Жалобно взвыв, Светлан помотал головой и произнес:

- И здесь нет спасения от вашей путаницы. Ну никому нельзя верить!.. Надеюсь, больше-то в тебе никого нет? Этих двух вполне достаточно!

- Нет, - улыбнулась Андж-Лаура. - Больше - никого.

- Ну, тогда вы обе, - распорядился Светлан, - марш на кухню!.. Иначе я слопаю кого-нибудь из вас.

- Завтрак готов, - с подозрительной кротостью ответила она. - Сейчас принесу.

- Чудеса! - только и сказал он.

Девушка исчезла за дверью, а Светлан подошел к окну и сладко потянулся. Глянул с высоты своего девятнадцатого этажа на начинавшийся прямо от шоссе лес, затянутый кое-где клочьями предрассветного тумана... и насторожился. Что-то здесь было не так, что-то изменилось в привычном пейзаже. То ли деревья в лесу стали менее ручными и затравленными близостью города, непонятно как переняв у чащоб из Страны сказок частицу величественной дикости, то ли перемена произошла в самом Светлане. Ему вдруг почудилось темное пятнышко, плывущее на фоне сплошных крон возле самого горизонта, - нечто вроде самолета странной...

Светлан рванул на себя раму, впопыхах вырвав ее с корнем, отшвырнул с досадой за спину и высунулся из окна по пояс.

Над лесом, далеко-далеко, летел дракон. Его исполинские крылья мерно взмахивали, посылая волны по верхушкам деревьев. Три головы на длинных шеях нацелились вниз, будто высматривая место для посадки. А у основания средней шеи что-то... кто-то... Черт! Светлан торопливо протер слезящиеся глаза, но этой секунды хватило дракону, чтобы спланировать за деревья.

И все-таки видел он или нет оседлавшего дракона человека? Видел или нет?..

КРЫЛЬЯ ГРЕМЯЩИЕ II ПРОПАЩИЕ ДУШИ

Сергей ИВАНОВ OCR&spellcheck - Alonzo

Литературный ПОРТАЛ

http://www.LitPortal.Ru

Анонс

Вы заснули в обычной московской квартире. А проснулись?!

А проснулись - в ОЧЕНЬ СТРАННОМ мире!

В мире, где все, что вы привыкли считать сказками и легендами, - вполне обыденная реальность. В мире ведьм и колдунов, вампиров и оборотней, благородных королей и прекрасных принцесс, чудовищных порождений Тьмы - и славных защитников Света.

Сначала в этот мир "меча и магии" придется хотя бы ПОВЕРИТЬ.

Потом надо будет учиться в нем ВЫЖИВАТЬ.

И далее - ЖИТЬ!

Часть I Шабаш - шабашу

Глава 1. А поутру они проснулись

Солнце поднялось уже высоко над безбрежным, как океан, лесом, и даже сквозь двойные плотные шторы в спальню прорывался горячий свет, наполняя ее бордовыми бликами, - но подниматься с постели по-прежнему не хотелось. То есть покинуть ее, конечно, придется, да только не раньше, чем это сделает Анджи. А угомонились они, как обычно, под утро - и ведь не надоест, который уже месяц!..

Приоткрыв один глаз, девушка пропела:

- Светик, привет!.. Выспался?

Его настоящее имя Анджелла узнала сразу после возвращения, но продолжала величать мужа Светланой. Хорошо, не при местных зубоскалах - все ж имечко с претензией. Эдакий светлячок в темном Средневековье... пудов на восемь, ага.

- Я поэт, зовусь я Светик, - проворчал он в ответ, даже не пытаясь принять сердитый вид. Все равно ж не поверит. Во-первых, девушка понимала его лучше, чем он себя; во-вторых, Светлан просто не умел на нее злиться.

Наверное, главным чудом в той странной сказке оказался финал. А именно: как замечательно, без зазоров, сомкнулись они ноющими гранями, составив целое. Happy end вышел истинным, без подвохов. Счастье не закончилось воссоединением персонажей и даже не пошло на спад - наоборот, с каждым днем его становилось больше. Месяц проходил за месяцем, а они только привязывались друг к другу сильней, избегая расставаться сверх неизбежного. Временами это пугало Светлана: как же больно будет падать с такой высоты, если, не приведи бог... Да ну, о таком лучше не думать!

Наконец распахнув оба глаза, сверкающих изумрудными зрачками, Анджелла потянулась, откровенно приглашая любоваться собой, прелестным своим ликом, волшебным телом, едва прикрытым простыней, золотыми волосами, рассыпавшимися по постели, - будто не этим занимался он каждую секунду, пока находился с ней. Даже во сне Светлан продолжал ощущать ее - кажется, не только кожей..

- А как спалось принцессе? - спросил он. - Горошина не намяла бока?

Вообще-то после трагической гибели отца и последовавшего вскоре за ней свержения узурпатора Анджелла вполне могла именоваться королевой. К тому же настоящая принцесса вовсе не та, кто под десятком перин ощутит горошину, а кто не станет раздувать это зернышко в арбуз.

- Опять ко мне Паук приходил, - сообщила Анджелла. Имелось в виду: во сне, - не подумайте плохого. В сны Светлана тоже изредка являлся дед, умерший десятилетия назад.

- Гостюшка, - проворчал он. - И чего хотел?

- "Вернись, я все прощу!" - сказала девушка загробным голосом. - Что-то непокойно его душе.

- Еще бы!..

За долгую жизнь сей колдун натворил много бед, хотя злодеем стал не по злобе - от равнодушия к людям. (Но важен ведь результат?) И по совокупности преступлений был приговорен... лично Светланом. Впрочем, разве у него оставался выбор?

- Похоже, он до сих пор слоняется возле Дома, - прибавила Анджелла. - Уж чего-чего, а живучести у Паука на десятерых.

- Большим мерзавцам без этого никак, - согласился Светлан. - С одной пробоины такие кораблики редко тонут. Но разве сможет он дотянуться сюда?

- Кто знает, милый. В теперешнем его состоянии многое принимается по-другому - расстояния тоже. И разве ты сам представляешь, на сколько мы удалены от моего королевства? Или где пребываем сейчас на самом деле?

- Да уж, - пробормотал он.

Это в первый момент Светлану показалось, будто он возвратился в свою квартиру, размещенную на верхнем этаже девятнадцатиэтажки, высящейся на самом краю города, вплотную к окружной дороге, сразу за которой начинался лес. И в свой мир - ну, разве с некоторыми вариациями: драконы там, разросшиеся буйственные леса, прочая воспрянувшая живность; толика чудес, почти смыкающихся с экстрасенсорикой; еще какая-то околосказочная экзотика. На самом деле изменений оказалось куда больше, но к волшебству они не имели отношения. Светлан словно бы угодил на полвека вперед, хотя по летосчислению (христовому, понятно, - никуда от него не делись) вернулся в год, откуда его выдернули и где отсутствовал не дольше недели. Однако поменялось тут многое - не перевернулось, но сдвинулось.

Как выяснилось, обитал Светлан уже не в прежней конуре - притом что вернулся в знакомую комнату. Но раньше та была единственной в квартире, а ныне к ней добавились еще четыре, и каждая едва не вдвое просторней. Обставлены они были шикарным новьем - в отличие от первой, в которой явно хранился антиквариат... чтобы не сказать: рухлядь. И оснастили жилище по последнему слову, нашпиговав электроникой от кухни до ванной, причем приборы обнаружились такие, о которых Светлан не подозревал раньше. Впрочем, увидев их, он ощутил в себе пробуждающееся знание, словно к исконной его сути добавилась вторая, представляющая истинного хозяина здешних хором, взращенного иным прошлым.

В мире, куда вернулся Светлан, оказалось куда меньше дорог, пыли и шума, чем в том, откуда он сбежал, - поскольку большая часть транспорта поднялась в воздух и даже стоянки устраивали обычно на крышах. Зато прибавилось зелени, в том числе внутри городов. Число же ненавистных Светлану границ, наоборот, сильно убавилось, а проницаемость их выросла намного.. Здесь российский юнец, получивший образование на родине, вполне мог податься егерем в канадские леса или пастухом в Аргентину, а любой иноземец, от американца до японца, волен был испытать силы в сибирской тайге - тем более, такое закаливание духа ныне вошло в моду. Кстати, сами расы, не говоря о нациях, отличались уже не столь явно - сказалось многовековое смешение народов.

А драконы тут и впрямь дожили до современности, но диких, свободных особей почти не осталось - как лошадей или верблюдов. Или собак. Увы, умом летающие рептилии не блистали, хотя по праву занимали второе место, обставив дельфинов и шимпанзе.

И волшебство больше не считалось ересью, из сферы сказок перекочевав в реальность, сделавшись объектом научного интереса. Но такого распространения, как в мире Анджеллы, не получило и на такие высоты не воспаряло.

Что же до рекордов силы... Ну, Светлан, конечно, просмотрел спортивные сводки. Вместо неполных трех центнеров, которые выбрасывали над головой прежние здоровяки, нынешние едва перевалили за пятьсот кило. А взамен тысячи фунтов, с коими могли присесть раньше, теперь фигурировала тонна. Не бог весть что, да? Хоть сам впрягайся, ей-богу. Впрочем, участие в состязаниях Светлана вряд ли можно признать честным - посещение Wonderland, разбудившее его суть, запросто приравнивается к допингу.

То есть, если не считать немногих, не столь уж существенных деталей, изменения произошли скорее количественные. Да и чего было ждать? Что такого уж грандиозного Светлан натворил, условно говоря, в прошлом? Ну, порешил одного могущественного колдуна, не столь свирепого, сколь эгоистичного - до полного забвения людских нужд. А второго, Отгона (даже не колдуна - полукровку), сбросил в пропасть... точнее, тот сам туда сверзился. Ну, реабилитировал ведьм в одном отдельно взятом королевстве... заодно приструнив тамошних чистильщиков. Всё!.. Удивительно, что достигнут даже такой эффект.

И откуда следует, что Светлан побывал именно в прошлом? Может, там вовсе - параллельное пространство? Во всяком случае, связи меж двумя мирами вполне могут оказаться посложней обычных временных. И как тогда рассчитывать последствия?

Однако не в постели ж решать эти вопросы?

- Ну, твое величество, - спросил Светлан, - готова встретить утро?

- Пуск! - скомандовала Анджелла, зажмурив сияющие глаза.

Стандартное окно тут же заменили другим - громадным, почти во всю стену, позволявшим парочке, нежащейся на широкой постели, любоваться великолепным видом, словно с уступа горы. Повинуясь сигналу пульта, шторы поползли в стороны, открывая ошеломляющий простор, наполненный светом и свежестью. Затем распахнулись окна и легкий, давно нагревшийся ветерок проник в глубину комнаты, принявшись играть золотыми локонами королевы, ластиться к ее ослепительной наготе.

- Новый день, - прошептала она. - Еще один - с тобой.

И улыбнулась, прижимаясь к нему плотней.

- Хотя утром уже не пахнет, - заметил Светлан. - Эдак и закат скоро проспим. Что такое, а? Уж не возвращается ли в тебя Лаура?

- А разве не заметно? - откликнулась девушка. - По-твоему, кто сражается с тобой ночи напролет? Да какая принцесса сдюжит такое!

Тем более ночами они не столько сражались, сколько летали, сплетясь разгоряченными телами, остужаясь ветром, - причем с волшебной скоростью и на изрядные расстояния. А уж кто тут в ком черпал силу... В любом случае полет - дело совместное.

- Ведьма моя, - рассмеялся он. - За это и люблю. Но, может, днем ты тоже годишься на что-то?

- Вот мы сейчас и проверим! - посулила Анджелла. Но только собралась претворить свою угрозу в дело, как затрезвонил видеофон. Причем вызов поступил по линии доверия. Они переглянулись, как и всегда, понимая друг друга без слов. Покривившись, Светлан проворчал:

- Придется ответить.

- Иначе к чему было сортировать знакомых, - согласилась девушка. - Вот стоит ли нам прикрываться, а?

- Твоя нагота - общественное достояние, - заявил он. - А моя никого, в общем, не колышет.

- Если не считать пары дюжин твоих приятельниц, - фыркнула девушка. - И еще нескольких... неопределенного пола. Уж доставь им такую радость!

- Да ты ревнуешь? - изумился Светлан. Точнее, изобразил удивление, поскольку сам в это не верил. - Короче, врубаю.

Перед ними, заслоняя окно, вспыхнула голограмма. Изображала она упитанного блондина с изрядными залысинами и благодушной физиономией, вальяжно развалившегося в огромном кресле.

- Надо ж, опять в постели, - констатировал пришелец без удивления. - Вы б хоть на еду прерывались. Не говоря о прочих надобностях..

- Зависть - опасное свойство, - сказал Светлан. - Не увлекайся, Грифон.

- Да я что, мне и со стороны поглядеть - кайф! Вы же, ребята, могли б миллионы заколачивать, снимая свои шалости на визор и продавая пошире. Ну вправду, со свистом уйдут! А если обуяла скромность, можно карнавальные маски напялить. Хотя полная открытость стоит дороже, - прибавил он после короткой паузы.

- Вот с этой светлой идеей ты и заявился к нам? - осведомился Светлан.

- Не-е, - расплылся в улыбке Грифон. - То импровизация. Как увидал эдакий натур-морт, так и вскочила. А потревожил вас, голубков, я вот пошто...

И он поведал хозяевам о странных летунах, замеченных в окрестностях Кленова, - точнее сказать, летуньях, почти всегда голых и мчащих верхом на неких подобиях вешалки-стойки, сделанных, похоже, из дерева. При этом не наблюдалось ни выхлопов, ни каких-либо следов в воздухе, не слышалось моторных шумов.

- То есть имеем транспортное средство, - заключил гость. - Очень компактное, очень экономное, судя по всему, весьма простое и надежное в управлении. Вдобавок наверняка не загрязняет среду.

Анджелла усмехнулась:

- Ну если его хорошенько вымыть... Да и кто летает грязным? Перед полетом все фасадные части положено надраивать до блеска.

- Байка занятная, - признал Светлан. - Только мы-то при чем?

- Да брось! - хмыкнул блондин. - А кто ж тогда? Тут ваша вотчина!

- Что, прямо из ближних окон и разлетаются? Как пчелы, да? Или бабки-ежки. Правда, тогда больше бы подошла ступа... в комплекте с метлой. Хотя на Западе обходятся без ступ. Может, тамошние валькирии легче на подъем - как думаешь?

- Что мне до тамошних девок, когда тутошние так и шастают по ночному небу! - резонно заметил гость. - А обитают они в вашем городке - тут и сомнений нет.

Светлан поцеловал Анджеллу в висок, молча укоряя: ведь это твои подданные высветились. Наши-то полеты видят лишь свои. А не умеешь отводить взгляды, так и не суйся в здешние небеса, не нарушай конспирацию. Или маскировкой попросту пренебрегают? Уж эта беспечность ведьм!

- И чего ты хочешь от нас? - спросил он. - Признаний?

- Ноу-хау, понятно, разбрасывать ни к чему, - начал Грифон. - Так я ж и не лезу в технику? Чем достигается эффект - антигравом или какой другой пионерией, - не мое собачье. А вот что касаемо раскрутки...

- Вряд ли тут пригодятся твои таланты, - сказал Светлан. - Собственно, с чего ты уверен, что такие леталки вообще существуют?

- Ребята, - произнес Грифон задушевно, - чего у меня в избытке - так это свидетельств. А с фактами, как известно, не полаешься.

- Зато трактовать их можно по-разному, - возразил Светлан. - Иногда с точностью до навыворот.

- Ну трактуй.

- Во-первых, сей транспорт годится лишь женщинам.

Грифон с сожалением вздохнул, но не потускнел. Половиной доходов он готов был поступиться.

- Во-вторых, даже из них воспользоваться этим средством смогут не более одной пятой, а захотят - еще вдвое меньше. Стало быть, тот пирог, что ты себе намыслил, смело дели на двадцать.

Вот теперь энтузиазм гостя поблек заметно. Светлана он знал слишком хорошо, чтобы заподозрить в обмане.

- А на тех, кто способен и желает, мы сами не захотим наживаться, - прибавила Анджелла. - Так что в итоге выходит ноль.

- Старина, поверь мне, - сказал Светлан. - Тут тебе ничего не светит - не говоря о том, чтобы руки погреть.

- Я-то поверю, - ответил Грифон со вздохом. - Но другие - вряд ли. Думаете, я один уши навострил? Да просто мне бежать к вам по прямой - потому и возник первым. А следом поспешает такая стая!..

Чего Светлан не терпел, это стай. Особенно когда в них сбиваются люди. Видели - знаем!

- Раз пошла такая пляска, - внезапно сказал гость, - может, объясните, отчего ваш райский угол обходят грозы? Тоже ведь замечено не одним мной. И никакой метеорологией этого не оправдать - даже не пробуйте.

- Видишь ли, Гриша, - снова вступила хозяйка, - наш поселок, как тебе ведомо, нарекли Городом Солнца. Имечко, понятно, заимствованное, но суть передает верно. А в природе случаются и не такие феномены.

- Ларочка, - пропел тот, - лапуля моя, ты ж сама понимаешь, что это не объяснение.

- Ну не любим мы дождей! Могут столько симпатичных девиц позволить себе одну маленькую слабость?

- Даже не одну, - тотчас согласился Грифон. - И даже не маленькую. Я-то на все подпишусь. Но как быть с другими - а, Ларуля?

К слову, все их здешние приятели знали Анджеллу под ее вторым именем, да еще слегка измененным. Светлан и сам не вполне понимал, отчего так вышло, хотя инициативу проявил как раз он. То ли решил подпустить тумана, сторожась неведомых врагов, то ли не хотел, чтоб августейшее имя трепали по ерунде. И самой Анджелле было легче общаться с местными, именуясь проще, без изысков, - у нее даже повадки менялись, настолько вживалась она в роль "нашей современницы". Хотя самые проницательные из ее новых знакомых наверняка подозревали в этом омуте изрядные глубины. Но лучше бы они не пытались туда нырнуть - для них же лучше. Ибо столкнуться с ее ведьмовской сутью было и поныне опасно для всех - исключая разве Светлана, уже получившего свою дозу испытаний, да нескольких ближних друзей, любивших Анджеллу безоглядно.

- Гриф, ты опять ухватил пустышку, - произнес Светлан. - Если здесь и сокрыто что-то, навариться на нем не выйдет. Этим товаром не торгуют на вынос. Понимаешь: узок наш круг, и страшно мы далеки!

- Тогда втолкуй дураку, на чем ты разжился стольким, - гость повел вокруг подбородком, наверняка имея в виду не столько квартиру, сколько прилегающие владения, тоже записанные на Светлана.

- Вообще-то у меня полно заказов, - молвил тот неопределенно.

- Ха! - воскликнул Грифон. - Может, и мне податься в мазилки? Ежели за это так лихо башляют.

Похоже, он не сомневался: главное тут - захотеть. Потрясающее самомнение, причем типичное для здешней публики.

Кстати, в этой жизни Светлан оказался не рутинным сереньким ИТР, как раньше, а почти вольным художником, малюющим персонажи и антураж для компо-игр, - достаточно востребованным, а потому состоятельным. То есть прежнее его увлечение стало работой, и вместо каждодневных ездок на постылую службу Светлан теперь трудился дома - более того, в собственной мастерской, поднимавшейся над крышей высотника этаким пентхаусом.

- Что-то темните вы, родненькие! - заявил гость. - Я бы даже сказал: мракобесите. Слыхали басенку про пса, что дрыхал на сене? Еще по ней киношку слепили.

- Это поговорка.

- И бог с ней - речь о другом. Так вот, это сено иной раз вспыхивает как... солома. И что вы, субчики, запоете тогда?

Сощурясь, Светлан сказал:

- Ну ты, помесь грифа с гиеной...

- Тогда уж льва, - поправил гость, хмыкая.

- Что ты вьешься надо мною? Говорю же, тут нечем поживиться! Или, по-твоему, мы отказались бы от верных бабок?

Этот довод поставил точку в разговоре. Когда экран потух, Анджелла вдруг уселась на Светлана верхом и уперлась в его глаза строгим взглядом.

- Что? - спросил он с любопытством.

Секунду помолчав, девушка сформулировала:

- Грифон - твой друг, да?

- Скорее приятель.

- А в чем разница?

- Ну, задешево он меня, видимо, не продаст...

- Ага, - сказала Анджелла. - Значит, вопрос в сумме?

- Видишь ли, малыш, - принялся объяснять Светлан. - Если в этом мире почти любая дамочка, вообще-то считающая себя порядочной, готова отдаться за миллион...

- То есть доверять Грифону нельзя?

- Зато он забавный, - пожал плечами Светлан. - С кем-то ведь нужно знаться и на стороне?

- Разве здесь не живут бескорыстные?

- Почему - живут. Но таких можно запугать. Или взять близких в заложники. Увы, сладкая, я не знаю тут ни одного, для кого честь - на первом месте.

- Как же, а ты?

Подумав, он нехотя ответил:

- Боюсь разочаровать, но для меня дороже всего - ты. Если, не дай бог, меня начнут шантажировать тобой... Не знаю, как далеко я смогу зайти.

- Постараюсь не ставить тебя перед таким выбором, - сказала Анджи серьезно. - Значит, я - твоя ахиллесова пятка? - прибавила она и рассмеялась.

Усмехнувшись, Светлан взял ее маленькую ступню и поцеловал в нежную подошву. А смеяться тут не над чем, подумал он. Опасно настолько растворяться в другом. А ну как дойдет до разлуки?

- По-твоему, Грифон был прав насчет "поспешающей стаи"? - спросила Анджелла, с легкостью переключаясь на деловые рельсы. - Вот не было забот!

Дотянувшись до пультика, Светлан вывел на экран список вызовов, поступивших за сегодняшнее утро. Записалось и впрямь больше обычного, причем состав кандидатов вполне подтверждал слова затейника. Как сговорились, ей-богу. С чего это их прорвало? Ах, ну да: вчера же было полнолуние.

- Жаль, нечего им продать, - пробормотал он. - Такой способ передвижения - быстрый и до изумления простой, - мог бы принести миллиарды!

- Не жадничай, - одернула девушка. - Разве нам не хватает?

- Хорошего не бывает много. - Светлан ухмыльнулся плотоядно. - Из всей стаи мне интересен этот, - показал он пальцем. - Главный производитель скайкаров, почти монополист - вот кого такая леталка могла бы разорить. И он готов платить очень много, лишь бы не дать ей ход.

- Не собираешься же ты лгать ему?

- Я? - возмутился Светлан. - Вот еще!.. Лучше спущу на него Грифона. За умеренный процент тот обдерет душителя прогресса как липку.

- Или продаст ему наш секрет.

- А это будет зависеть от процента. В конце концов, Грифон может сам установить свою долю - при любом раскладе мы не проиграем. До известных пределов его даже можно считать честным.

- С большой натяжкой, верно?

- Нельзя требовать от человека больше, чем он способен дать, - молвил Светлан, со значительностью вскинув палец. - И уж в здешней жизни неизбежны компромиссы.

- А не боишься схлопотать от Грифона, чего не ждешь? - спросила Анджи. - Мужичок-то - шустрый.

Помолчав, он сказал:

- Когда-то Грифон выручил меня.

- В этой жизни? - поинтересовалась она. - Или в той?

- Какая разница? В любом случае я обязан ему.

- Но ведь с Надин, прежней своей подружкой, ты прекратил встречи?

- Да потому, что перестала за собой следить! Если ты стерва, то будь хотя бы соблазнительной.

- "Ты" - это кто? - вкрадчиво осведомилась Анджи.

- Присутствующие не в счет, - объявил он поспешно. - Хотя, конечно, временами... кое-кто у нас порой...

Тут едва не разразилась очередная из дурашливых схваток, в которых прирожденная ведьма нередко справлялась с богатырем, изнемогающим от смеха, будто от насланных ею чар. Но в этот миг на сцене возник новый персонаж, теперь уже во плоти. Представлял он собой лохматого псину черного окраса, по виду совершенно обычного, вдобавок и звавшегося Псом. Наверное, зверь давно слонялся перед дверью, дожидаясь пробуждения хозяев, а различив бодрые голоса, наконец решился войти.

Опасливо оглядевшись - не слышит ли кто чужой, - Пес сиплым баском осведомился насчет завтрака, опять возмутительно запаздывающего. (Будто не он обожрался с вечера так, что едва доволок пузо до лежанки.) А на предложение заняться пока водными процедурами, язвительно заявил, что его, очевидно, путают с ньюфаундлендом. Возможно, некоторое сходство присутствует, но касается оно наружности, отнюдь не повадок. Он и так едва успевает обсыхать - даже при нынешней жаре, на которую никакого языка не хватит. Тем более что язык означенным Псом употребляется не токмо для остужения, а и для иных надобностей, без коих прочие собаки вполне обходятся, поскольку уж им не приходится втолковывать хозяевам, сколь важно регулярное питание и как вредны для собачьего организма частые купания.

- Да просто им некогда болтать! - возразила Анджелла. - В отличие от тебя, они свою кормежку отрабатывают.

Видно, забыв, с кем имеет дело, Пес завел было привычную песню о преклонных своих годах и о покое, заслуженном за долгую службу. Но королева живо напомнила ему о количестве течных сук, которых он успел выловить по окрестным дворам и обрюхатить, невзирая ни на какие года и пользуясь (даже злоупотребляя) своим умом, отнюдь не собачьим. Заодно предложила устроить встречу с щенятами, недавно, после изрядной задержки, начавшими возникать из тесных утроб, - как на подбор здоровущими, мохнатыми да смышлеными, словно бы порода матери тут не играла роли. (То-то радости хозяевам!)

- Нет уж, спасибо, - отказался Пес. - Не хватало, чтобы кому-то из моих сынков вздумалось покалякать с папашей о том о сем! Пусть сперва войдут в соображение, помалкивать насобачатся.

- Ну так и сам не пори чушь, - велела девушка голосом Лауры. - И поубавил бы свою кобелью прыть, а? Нам и одного такого говоруна много, а тут на подходе целая рота.

- Мой пример - другим наука, - произнес Пес значительно. - Вот ежели б вы, люди, ворочались шибче...

- Заглохни! - прикрикнула Анджелла. - Не твое собачье дело.

Наморщив широкий лоб, Пес озадаченно поглядел на нее и решил не обижаться, рассудив, видно, что его-то дела и впрямь собачьи. (А какие еще?) Вдобавок проблемы других не особенно его заботили: своих хватает.

- Ну, - спросил он опять, - мне самому, что ли, готовить? Так у меня лапы не приспособлены. На задних я, с грехом пополам, смогу устоять - у плиты там, аль подле стола... А вот каково передними справляться, без пальцев-то?

Вообще, всем хозяйством в квартире заведовала Жанна, юная ведьмочка, - уж так сложилось. Никто не назначал ее на эту роль, а Светлан поначалу даже пробовал сопротивляться: в самом деле, нашли вельможу! Но его протесты не возымели успеха (собственно, Жанна пропустила их мимо ушей - у ведьм это запросто), и одна из комнат как-то сама собой, без договоренностей и условий, отошла бывшей служанке, а ныне самой доверенной из подруг Анджеллы. Расправлялась с делами Жанна с волшебной быстротой и непревзойденным качеством, откровенно наслаждаясь процессом. Однако, к большому сожалению Пса, поднималась прелестница еще позже хозяев, ибо каждую ночь порхала невесть где, возвращалась перед рассветом, изрядно вымотанная, и сразу бухалась в постель - не обязательно свою. Похоже, еще при подлете она зажмуривала глаза, а припостеливалась и вовсе с закрытыми. Светлан уже перестал удивляться, обнаруживая у себя под боком второе тело, мирно посапывающее. (Иногда, правда, это оказывалась не Жанна, а другая летунья, превзошедшая девушку рассеянностью. К счастью, ближе к утру ведьмы не отличались живостью, растратив лишнюю агрессию на чужаков.) В ее ночную жизнь Светлан не вникал - то есть не больше, чем сама Жанна посвящала в это, охотно болтая язычком во время реактивных своих уборок или составляя молодоженам компанию в роскошной ванне, одном из любимых ими мест, или на вечерних посиделках, устраиваемых обычно на лоджии.

- Ладно, - сказал Светлан. - Если ты помаешься за дверью еще... - он переглянулся с Анджи, - с полчасика, да?.. я сварганю что-нибудь на скорую руку. Устраивает?

Его кулинарным навыкам, как и пунктуальности, Пес доверял, а потому немедленно убрался из спальни, по инерции ворча себе под нос. Дверь захлопнулась - отсчет пошел.

- А хватит нам получаса? - сразу засомневался Светлан, поворачиваясь к девушке.

- Если не будем терять время, - ответила та и с хищным шипом кинулась на него, обхватив всеми конечностями.

Пришло время утренней зарядки. Как же без традиций, если женат на королеве?

Глава 2. Первые симптомы

Покончив с завтраком и пройдя через душ, парочка нехотя разлучилась, наконец занявшись делами. Наверное, и хорошо, что у каждого хватало своих забот, а пересекались те нечасто, - тем выше ценились часы, проводимые вместе. Анджелла вообще редко появлялась в квартире днем, обычно возвращаясь перед самым закатом. Зато Светлан большую часть светлого времени коротал в мастерской, не покидая их уютного гнезда без крайней надобности. Но начинал обычно с управленческой маеты, прибывающей, увы, с каждой неделей. Что делать - сперва обязанности, удовольствия потом.

Со смертью старого Паука сгинули не все его чары - лишь те, которые еще раньше дали трещину. Слава богам (или кому?), прекратилось раздвоение Анджеллы на взбалмошную принцессу и опасную ведьму, каждая из которых попортила Светлану немало крови, - девушка наконец достигла гармонии, хотя прежних полезных свойств не утратила. И сам Светлан высвободился из-под колдовской опеки - как и положено герою, одолев злокозненного мага в финальной схватке, - зато сохранил в себе силу, разбуженную Пауком на свою голову.

Но главным уцелевшим чудом колдуна оказался пространственно-временной Канал, которым Светлана сперва затянуло в сказку, а после вышвырнуло в реальность, заметно подкорректированную его же деяниями в отдаленном прошлом. Правда, чтобы Канал заработал в полную силу, пришлось потрудиться многим: и ведьмам, привлеченным неугомонным королем Артуром (не тем, боже упаси), и лучшим умам королевства, ведомым Фридрихом Робинкрацом, профессором столичного университета и Магистром Серой Магии, не по своей воле, но от всего сердца одарившего Светлана великолепным боевым конем и превосходными рыцарскими доспехами. И тамошним мастерам пришлось поломать головы, приспосабливая идеи ученых умников к практическим нуждам. А кое-кого Светлан даже озадачил - впрочем, не посвящая в главные секреты.

В результате между развалинами Паучьего замка, чаще именуемого Домом, и личной квартирой Светлана протянулся незримый ход, готовый пропускать сквозь себя живое или то, что прежде было живым, даже согласный поставлять в двадцать первый век предметы старины, но наглухо закрытый для продуктов современных технологий. И мало, что Канал за считанные мгновения доставлял желающих из одного пункта в другой, отстоящий от первого на тысячи километров и десяток веков, заодно он прояснял путникам мозги, умножая способности, и укреплял память - точнее, делал ее настолько восприимчивой к новому, что мог позавидовать любой ребенок. Воистину сильное волшебство, вдобавок полезное - все-таки Паук был могущественным колдуном, не исключено лучшим в тамошнем мире. Жаль, он не нашел иного, как решать свои проблемы за счет людей - иначе смог бы еще многое натворить.

Благодаря Каналу ситуация сложилась занятная: два мира, прежде разделенные неодолимыми просторами, ныне оказались соседями, могущими запросто наведываться друг к другу, - во всяком случае, это касалось людей. Но если современники Светлана о таком шансе попросту не знали, то земляки Анджеллы, из самых даровитых, живо разобрались, что к чему, и стали проникать по разведанной тропке один за другим.

Действительно, в новой среде для них распахивались горизонты, о коих прежде они не смели мечтать. Во-первых, за прошедшие века люди все ж научились ценить таланты; во-вторых, в сравнении с незаурядами, пришедшими из сказки, здешние звезды выглядели блекло, поскольку размах человечьих качеств за те же столетия сузился намного. К примеру, способность к левитации угасла почти у всех - правда, умельцы сумели привить похожее качество машинам. То же произошло и с трансформерами (не путать с оборотнями) - теми, кто умел менять внешность, не затрагивая суть. Зато в технике этот прием нашел отменное применение.

Кажется, этот мир сделался слишком пожилым, слишком серьезным и прагматичным, лишившись былой легкости, а вместе - немалой доли таланта. Такое часто случается и с людьми, но в данном случае вливание юной и пылкой крови могло бы помочь. А потому Светлан не видел худого в экспансии через Канал ведьм и прочих чудаков, даже способствовал этому, насколько мог. Хотя не все пришлые феномены могли рассчитывать на радушный прием. Скажем, куда податься Стрелку, не умеющему промахиваться: в киллеры, что ли? А Пса определить в цирк - говорящая собака, старый и добрый трюк. А что у него мозгов поболе, чем у многих зрителей, лучше не афишировать.

Вступив в кабинет, Светлан по въевшейся в плоть привычке окинул его взглядом, прощупывая закутки. Как и во всех комнатах, на видном месте помещались часы, напоминая, что не стоит терять время, - Светлан и не собирался. С комфортом развалившись в просторном кресле, он отстучал вызов на клавишах, встроенных в широкие подлокотники.

Пару секунд спустя стена напротив него, прежде имитировавшая огромный аквариум, разделилась на половинки, и в верхней, взамен воды с рыбами, как бы распахнулось окно. Но выходило оно не в соседнюю комнату, даже не в соседний подъезд, а к дальней стороне дома, где обосновался Артур. Свои здешние чертоги король во многом скопировал у Светлана - во всяком случае, это касалось кабинета, где его величество ныне обреталось. Как обычно, вырядился Артур без затей: в легкие шорты и сетчатую безрукавку, - а шло ему это не меньше доспехов. Могучая фигура короля бугрилась мышцами, лучилась энергией. Что значит порода!.. Впрочем, если верить герцогу Карлу, после своего низвержения сгинувшему невесть куда, даже с чистотой вида тут неладно: явная примесь великанской крови. Хотя в этом мире Артура отнесли бы скорее к крупным мужчинам, чем к исполинам, - а значит, таким родством могли теперь похвалиться многие. Наверняка включая и Светлана.

- Вот и ты, мой друг, - приветствовал король звучным баритоном. - Э-э... Спрашивать, как прошла ночь, видимо, не вполне прилично?

- Тем более что уже полдень, - сказал Светлан. - Ты-то сам успел поспать? Или опять отложил до лучших времен?

Говорили, конечно, по-русски - местный язык все прибывшие Каналом чудесным образом осваивали в первые же часы.

- Пару часов урвал, благодарение Господу, - кивнул Артур. - Не тревожься, наверстаю еще. Вот разделаемся с делами...

Забот у него и вправду было невпроворот, хотя, как и Жанна, король взвалил их на себя сам. Поначалу он сделал это от избытка благородства, чтоб оградить молодоженов от лишних хлопот, но затем вошел во вкус. Совершенно неожиданно в нем обнаружилась отменная деловая хватка. Начав с верхнего этажа и постепенно спускаясь вниз, Артур скупил все квартиры в доме, а затем принялся за соседние здания, будто захватывал земли, прилегающие к его владениям. Никакого насилия, боже упаси: он просто делал жильцам предложения, от которых те не могли отказаться, - то есть достаточно выгодные. Причем, ради экономии средств (казна-то не бездонная), с хозяюшками общался сам, покоряя мужским обаянием и рыцарской галантностью, а к хозяевам засылал Артезию, любимую и преданную фрейлину королевы, неотразимую для любого нормального мужика.

Высвобождавшиеся квартиры тут же перестраивали на новый лад - что оказалось сложно, но выполнимо. Конечно, из нормального жилья устраивать человечьи ульи проще, чем двигаться в обратную сторону, однако Артура никогда не страшили трудности. Кстати, и квартира Светлана давно утратила прежний вид. К прежним его комнатам присоединялись соседние, снизу и с боков, - Светлан уже потерял счет новым помещениям, а кто приглядывает за ними, не представлял вовсе. Год назад и пятикомнатка показалась ему роскошью. Но, может, он просто не понимает, как следует жить?

- На бога надейся, - произнес Светлан. - Здоровье у тебя, конечно, богатырское... Ладно, какие новости?

- Вот о них тебе лучше услышать напрямую.

- Неприятности? Я и то ждал: когда начнутся! Слишком долго все катилось без взбрыков.

- Уж прости.

Артур шевельнул пальцами на локотнике своего кресла. Верхняя часть настенного экрана тотчас разделилась пополам, и в левом оконце Светлан увидел Бертрана, молодого и на редкость способного дворянина, беззаветно преданного Анджелле, - в недавнем прошлом офицера королевской гвардии, а ныне то ли начальника ее стражи, то ли шефа здешней службы безопасности. Несмотря на юность, он никогда не терял выдержки и бойцом слыл отменным. Хотя роста был среднего, а сложения скорее худощавого, особенно в сравнении с Артуром. Вот лицо - твердое, с резкими чертами и холодными глазами - выдавало в нем опасного человека. К тому же последнее время Бертран увлекся единоборствами и преуспел в них не хуже, чем в языках, и почти столь же быстро, очередной раз подтвердив благотворное воздействие Канала.

- Привет, Бертранчик! - сказал Светлан. - Решил подпортить нам отчетность?

Офицер вежливо улыбнулся. Светлана он чтил - с того самого дня, как на его глазах тот за минуту своротил с седел дюжину "благороднейших и славнейших рыцарей восьми королевств", сдуру заступивших пришельцу дорогу. А уж когда Светлан одолел трехглавого дракона, затем и колдуна-Паука с подсоблявшим тому великаном Гробби... Что ж, иногда полезно выглядеть героем - в чужих глазах.

- Эта ночь выдалась нескучной, - сообщил Страж. - Моим парням пришлось покрутиться.

Команда Бертрана состояла из прежних его товарищей, умелых и бесстрашных воинов, которым он доверял безоговорочно, и нескольких здешних умельцев, лучше ориентирующихся на местности, но вовсе не таких надежных - уж неизвестно, куда девалось это качество за прошедшие века. Как известно, честные люди делятся на тех, кого не купишь ни за какие деньги, и кто сродни элитным шлюхам - дешево не продадутся, однако за соразмерную плату... Так вот, вторых сейчас стало намного больше - понятно, за счет первых. И когда два мира, прежде разделенные временной пропастью, встретились носом к носу, разница прямо-таки бросалась в глаза.

- Ну ясно, - вспомнил Светлан опять. - Ночь полнолуния.

- Не только, сир. Похоже, и здесь началась охота на ведьм.

- Ёкалы-бабай, - не сдержался он. - Ни хрена себе!

Переспрашивать и сомневаться не стоило: когда Бертран говорил "похоже" - это означало, что он уверен.

- Главное наше богатство - люди, - пробормотал Светлан. - И почем нынче берут за голову?

- За головы нынче не берут, - жестко возразил Бертран. - Их отрывают. Хотя в прежние времена попросту сжигали - вместе с телами.

- Давай без экскурсов, да? Понимаю, ты не привык отводить глаза - но пощади мою слабую психику.

- Вашу, сир? - переспросил офицер, по-волчьи осклабясь.

- Мою, мою! С годами, Бертранчик, все сильней тянет побыть страусом. К несчастью, это относится не только к отдельным людям... Итак, что у нас плохого на текущий момент?

О жертвах и пропажах Светлан спрашивать не стал, поскольку в этом случае их с Анджеллой оповестили бы сразу, выдернув из любых неистовств. Слава богу, на сей раз обошлось без привлечения главных сил. Даже Артур, судя по всему, узнал о событиях, лишь когда они благополучно завершились.

- Пока предпринимались только попытки захвата, - доложил страж. - Несколько раз дев преследовали на скайкарах, причем дважды погоню устраивали по всем правилам, сплоченной дугой загонщиков направляя в засаду, применяя локаторы, инфравизоры, сетеметы. Если бы девы не поддерживали меж собой связь и не умели заговаривать моторы, то не отделались бы так легко. Кстати, наш аналитик считает...

- Кто? - изумился Светлан. - Ты где набрался этого, малыш?

- Я учусь быстро, сир, - сообщил Бертран. - И людей подбирать умею.

- Кто бы сомневался, - проворчал Светлан. - Как и в твоей скромности. И кого же на сей раз ты... гм... подобрал?

- Я предполагал, что вы захотите выслушать его напрямую, - заявил Страж, ради приличия переводя взор на своего прямого босса. - Вы позволите?

Артур только рукой махнул: дескать, мог бы не спрашивать.

- А кто он? - поинтересовался Светлан.

- Из подданных ее величества, - отчеканил офицер, как лучшую аттестацию. - Не знатен, но честен. И умен редкостно - сейчас бы его отнесли к гениям. Подвергнут экстренному обучению, нужных сведений впитал массу. Зовут Гаем.

- Это что, агентурная кличка? Ну, давай своего Юлия!..

На экране возникло новое окно, вровень с двумя предыдущими. На гения аналитик походил мало: белокурый атлет, облаченный в цветистую рубаху, легкомысленные шорты и с дебиловатой ухмылкой, словно бы приклеенной к лицу, - скорее всего, защитная маска. Без имени, без состояния, без ремесла... в Средние века ему была бы прямая дорога в ландскнехты. (Или они появились позже?) Наверное, он был чуть старше Бертрана, хотя выглядел моложе... то бишь юнее. В первую минуту парень оробел, как бы заглянув через голову командира на самый верх здешней пирамиды. По неопытности он, видимо, считал Светлана правителем Города Солнца, а заодно и чем-то вроде монарха в королевстве Анджеллы - раз уж тот ее муж.

Впрочем, к исходу второй минуты лишний пиетет сгинул без следа, а смутные контуры небожителей наполнились для Гая живой плотью. И сам парень больше не казался дебилом, даже перестал ухмыляться. Живо уразумев, с кем имеет дело, он развалился с полной непринужденностью. К счастью, говорить Гай привык просто, без придворной цветистости, - поэтому современный стиль подошел ему как по заказу. Да и потребных терминов Гай нахватался в избытке.

А суть его выступления сводилась к следующему: концентрация ведьм в их поселке достигла порога, за которым начинаются уже качественные сдвиги. И теперь о спокойной жизни можно забыть.

- Проблема в том, - заключил Гай, - что наши девушки притягивают носителей темных свойств... точнее, тех, в ком темная сторона сильнее. Самой своей сутью, понимаете?

- Мы стараемся, - заверил Светлан. - И что, теперь эти носители будут со всего мира стекаться к нам?

Ничего себе, приманка! Как поется в старой песне: "если бы парни всей земли..." Тут бы их и накрыть - скопом.

- Или к нам, - подтвердил умник. - Или туда, где к незаурядам легче подобраться. Помимо прочего, присутствует желание урвать кус чужой славы. Кто из живых откажется от бессмертия? А если сам лишен дарований...

Помолчав, Светлан спросил:

- Ты уверен, что девы лишь притягивают Тьму, а не добавляют ее здешнему миру? Не может это оказаться ответной волной на их Свет?

- Девы лишь индикатор, - заявил Гай убежденно. - Если человек в душе зверь, при обострении ситуации он и ведет себя по-зверски - причем не только с иным полом.

Светлан подумал еще, затем произнес:

- Хорошо, парни, что вы предлагаете?

- Надо нанести встречный удар, - сказал Гай. - И как можно скорее - ближайшей ночью. Если не покажем сразу, что способны защищать летуний, последствия могут оказаться плачевными.

- А не приведет он к эскалации насилия?

- По моим расчетам - нет. Это как небольшой взрыв, способный загасить пожар в зародыше. А вот когда пламя разгорится...

- Но если охотятся не за ведьмами, а за секретом левитации, - повернул Светлан. - Слыхали о техническом шпионаже? Как раз сегодня ко мне подкатывались с предложением поделиться. И, судя по всему, это только начало.

Пожав плечами, аналитик произнес:

- Знаете... сир...

- Светлан, - предложил тот. - Без сира.

- Светлан, - согласился Гай, успевший понять, что интеллект ценится тут выше знатности и постов. - Знаете...

- Знаешь, - подтолкнул Светлан дальше, любопытствуя, насколько парень готов заступить. - Ну?

Но Гай с улыбкой покачал головой, демонстрируя недурное чувство меры, и повторил:

- Знаете, Светлан... одно вовсе не исключает другое. И те, кто затевал гон, действовали слишком нахраписто для шпионов. Более того, они показались мне отлично информированными об уязвимых местах ведьм - словно уже сталкивались с ними раньше... или подняли архивы по соответствующей тематике. Их явно интересует не техника. А отпугнуть может лишь серьезный отпор, на который сами ведьмы не способны - опять же по своей сути, слишком деликатной для таких дел.

- Конечно, у нас лучшая техника и отборные парни, с которыми тут некому конкурировать, - признал Светлан. - Но я вовсе не хочу, чтобы вокруг Города с неба сыпались трупы, - к хорошему такой град не приведет, уж поверьте моей интуиции.

- Предоставьте это мне, сир, - сказал Бертран. - Я сумею не наломать лишних дров.

- Лишних? - ухватился он. - Ну-ну...

- Не доверяете?

- Малыш, я прошел через столько разочарований! Неудивительно, что в итоге заделался скептиком.

- И еще, господа, хочу обратить ваше внимание, - снова заговорил Гай, вполне освоившийся в избранной компании. - Пока у меня мало данных, но если обобщить, что уже накоплено... Короче, в менталитете здешних аборигенов наметилась тенденция к опасным коррекциям.

- Эк закрутил, - проворчал Светлан. - А попроще?

- Понимаете, в этом мире, слава богу, хватает инициативных и предприимчивых. Вот с исполнителями хуже. И потому местная публика трудно смыкается в большие стаи, покорные вожаку-властолюбцу, но страшные остальным, - просто не хватает подходящего материала. Людей тут сплачивает прежде всего интерес, а не страх или зависть. И пока что таких - убедительное большинство. Но с недавних пор соотношение стало меняться. По моим ощущениям... Да, Берт, я знаю: все это зыбко, - ответил Гай на укоризненный взгляд начальника. - Однако промедлить тут еще хуже, чем поспешить... Так вот, по моим ощущениям, число тех, кто готов записаться в бараны, в последнее время стало стремительно нарастать и, по-видимому, уже перевалило за треть. А это ведь тоже носители Тьмы, хоть и пассивные.

- В прежнем моем мире их было четыре пятых, - сказал Светлан. - Это чтоб вы представляли, куда можно съехать. Но Гай прав: мешкать опасно. А к плохому, как и к хорошему, привыкаешь быстро. Одним только дай распробовать кровь, другие заражаются страхом, как чумой... И вот тогда начинается большая резня!

- Да разве люди могут меняться с такой быстротой? - удивился Артур. - Конечно, если они не оборотни.

- Видишь ли, они не столько меняются, сколько реагируют на ситуацию, поворачиваясь к свету разными гранями. Иной раз достаточно садануть по мозгам со всей дури, чтобы надолго отбить охоту к свободе. Кроме того, не забывай, дружище, насколько эту махину повернули трепыхания одного-единственного человека. Конечно, я не ведал, что творю... А если кто-то попробует воздействовать сознательно?

- Но почему твои земляки сами не бьют тревогу, если настолько ценят свои порядки?

- Здешние ребята розовые, у них на такое нюх не выработался. А я знаю, как это бывает, - прежний мой мир уже проходил через похожее. Тут лишь начни, а остановит разве пуля... много-много пуль. А также гранат, снарядов и бомб.

В этот момент опять оживился Гай:

- Светлан, а можно личный вопрос?.. Но мне вправду хочется знать! - откликнулся он на взгляд Бертрана, словно тому хватало такого довода. - Почему вы поддерживаете нас: не только же из-за королевы? Тем более, вы не связаны с нею вассальской клятвой... Или вам просто наскучило одиночество?

На физиономии юного аналитика проступило выражение щенка, исследующего мир, - будто он составлял для себя классификацию человечьих типажей... возможно, не только человечьих. Еще один людовед!.. Интересно, Гай уже освоил социологию? Или решил податься в психологи?

- Я с вами не по стайным, а по идейным соображениям, - пояснил Светлан. - Как ни смешно. Ну еще, понятно, из-за Анджеллы. - И он вскинул кулак в пролетарском салюте:

- Виват королеве!

- Вообще хотелось бы поговорить с вами подробнее, - заявил Гай без обиняков. - По-моему, сир, это помогло бы моему образованию.

Юноша и впрямь выглядел заинтересованным. Похоже, на таких высотах он не рассчитывал встретить настоящее понимание. Большие начальники - они же как дети!..

- Иногда я даже самому себе кажусь умным, - поведал Светлан. - Жаль только, что иногда.

И улыбнулся поощрительно.

- Сир, требуется ваше дозволение, - напомнил Бертран. - На решительные, но... гм... аккуратные действия.

- Ладно, ребятки, поступайте по своему разумению, - нехотя уступил он. - Все равно лучше вас с этим никто не разберется. Только о каждом серьезном эпизоде сообщайте сразу. И не опоздайте позвать, когда ситуация обострится. При первом подозрении, ясно? Уж лучше напрасно переполошить...

Засим младшие сгинули с экрана, словно бы начальник стражи спешил обезопасить высоких господ от своего бойкого подчиненного. На стене остался один Артур.

- Занятный мальчуган, - произнес он, усмехаясь. - Как считаешь?

- Перспективный, - согласился Светлан. - Не мешает время от времени выпускать его из-под жесткой руки Бертрана. Занимать такие мозги лишь проблемами безопасности - чрезмерная роскошь. Кстати, а что поделывает Этьен?

Этьен, мастер из Тьена, самого богатого города королевства, если не считать столицы, был тот самый кузнец-изобретатель с ликом Христа и фигурой Геракла, облик которого принял Паук, чтобы всучить Светлану меч-кладенец. По завершении тогдашнего переполоха его отыскали и пригласили попастись в заповеднике техники, какой и не снился неуемному самородку. Удивительно, но за неполный год Этьен ухитрился одолеть многовековой разрыв и вновь выйти на передовые позиции, тем самым разрушая иллюзию обывателей об их заведомом превосходстве над отдаленными предками, якобы темными и невежественными. А чтобы не соскользнуть с подаренной волны, один из трех его подмастерьев, тоже прошедших через Канал, теперь по многу часов бултыхался в Сети, вылавливая последние достижения.

К общему удовольствию, Этьен был универсалом, а душу имел щедрую, поэтому без отказа брался за любую задачу - тем более, как и положено здоровяку, к женщинам благоволил. Это он придумал для ведьм весьма простой, но изящный аппаратец, с успехом заменивший пресловутую метлу. В ней-то самой волшебством не пахло: метлы лишь заменяли ведьмам хвостовое оперение, нормальным летунам положенное от природы. Но в обращении были неудобны, вдобавок натирали ноги и нежный пах - нередко до крови. Поднаторев в аэродинамике, Мастер сконструировал почти безупречную леталку, разом добавившую седокам маневренности, скорости и комфорта, но весящую совсем немного. Ее-то и собирался Грифон запродать алчущему человечеству. Сувенир, конечно, симпатичный...

- Насколько знаю, сейчас Мастер озабочен межквартирной звукоизоляцией, - сообщил Артур.

- Да, это важно, - согласился Светлан. Действительно, сия проблема не потеряла актуальности даже тут. Как правило, ведьмы аккуратистки и отличные хозяйки, но пылкий их темперамент добавляет сложностей при такой тесноте. То есть места им как раз хватает, но непроницаемые стены очень бы пригодились, чтобы заменить расстояния, прежде отделявшие шалуний от соседей.

- Еще Этьен подумывает о замене линолеума на паркет.

- Паркетные полы с подогревом - это такой кайф! - объявил Светлан, мечтательно жмурясь.

- Правда? - спросил Артур, уже привыкший разгуливать дома босиком.

- Ага. Особенно зимой.

- А во сколько это выльется? - тут же осведомился король, поневоле вынужденный считать.

- Ну, если сравнивать с остальным...

- А если приплюсовать?

Вот так, без лишнего напряга, разговор переключился на текущие дела, о которых тоже следовало помнить, невзирая ни на какие эксцессы. Расходов в самом деле было много: Артур действовал с размахом. Начав с дома, где жил Светлан, он постепенно скупил все здания микрорайона, а заодно и землю, на которой те стояли, угрохав на это не один десяток миллионов. А их зарабатывал, наладив через Канал поставку раритетов: старинного оружия, утерянных рецептов, древних заклинаний, диковинных зверей, вымерших, а то и вовсе неведомых тут, - чтобы затем, через разветвленную сеть подставных лиц, продать все это музеям, институтам, частникам.

Выкупленную территорию, постоянно расширявшуюся, оградили передвижными заборами - нечто вроде крепостной стены. Прежних жителей, готовых принять новых соседей без агрессии и лишнего любопытства, осталось тут не более четверти. Расселились они свободней, но в нижних этажах, а все верха, вместе с крышами, предоставили пришельцам. Впрочем, грабежи аборигенам больше не грозили. От пришлых воров их обезопасили, а здешних шалунов стражи вылавливали с легкостью, скоренько выдворяя из Города.

В дополнение к жилым домам Артур приобрел трехэтажку в глубине общего двора, окруженного высотниками. Прежде она была школой - с просторными комнатами, большими залами, бассейном, - но в последние годы большинство детей стало обучаться дома, и почти две трети таких зданий остались не у дел. Теперь эти помещения не пустовали, со сказочной быстротой превращаясь в залы единоборств, где оттачивали боевые навыки Бертран со товарищи и отводили душу прочие любители мордобоя; в тренажерники, помогавшие раздувать мышцы всем желающим; в разнообразные студии, куда коварные искусительницы-ведьмы завлекали окрестных деток, но уже не для скучной зубрежки; в роскошные сауны, солярии, массажные кабинеты и прочие усладители плоти.

Понятно, ожил и бассейн, тоже изрядно обновленный. Однако свободно допускались туда лишь подданные Анджеллы - остальным, чтобы попасть в избранную компанию, требовался немалый блат. К тому ж нравы царили там... э-э... не для широкого круга.

Зато в бывших школьных залах, ныне преображенных едва не в дворцовые, каждый вечер устраивали званые гульбища, и популярность этих полубалов-полуприемов разрасталась с пугающей быстротой. Все незанятые самцы в округе истекали слюной на здешних красоток (большинство занятых - тоже), а от именитых чужаков, жаждущих посетить эти вечеринки, не было отбоя. Правда, завершать их приходилось до полуночи, поскольку затем шалости ведьм начинали принимать опасные формы. А устраивать шабаш по полной программе лучше где-нибудь в лесной глуши, подальше от нормальных людей. Конечно, многие гости не отказались бы поучаствовать и в таком... один раз. Хотя кто знает? При нынешних запросах, когда развелось столько пресыщенных...

Кстати, у симпатяги Артура хватило воли и такта направить большую долю энергии своих беспокойных подопечных в созидательное русло: в музыку и танцы, в живопись и поэзию, в эстраду и спорт - туда, где прежде всего ценится красота и где за нее щедро платят. В этом ему подсобляли несколько доверенных помощников и целый штат менеджеров, набранных в основном из местных, намного лучше понимающих здешнюю конъюнктуру. И постепенно эта статья доходов догоняла прибытки, получаемые от поставок через Канал, а со временем обещала даже обставить. К счастью, те, чьим талантом и усердием добывались эти деньги, вовсе не возражали делиться. Да и с чего? Ведьмы обожали комфорт, но к роскоши относились спокойно; предпочитали признание славе. Тем более летуний не влекла власть. Все их потребности Артур покрывал с лихвой.

Как ни забавно, больше всего здешние порядки напоминали коммуну - под ненавязчивым патронажем благородного монарха. Вообще Светлан не переносил монархий, от самодурных до самых конституционных, но этому конкретному королю доверял полностью. Наверно, такие чудные субъекты, как Артур, и могли произойти лишь из сказки - что, впрочем, не мешало ему вести дела с редким прагматизмом.

И при всем том номинальным владельцем Города являлся Светлан - единственный старожил, в лояльности которого не сомневался никто из пришельцев. Сам бы он с охотой уступил эту честь тому же Артуру, но приходилось страховаться на случай проверки. Конечно, по первому слою все было в ажуре. Как всегда, Бертран подошел к проблеме обстоятельно, даже принял в свою команду виртуоза-хакера, разгуливавшего по чужим архивам, как по своей квартире, и с легкостью вносившего туда любые требуемые коррективы. А через своих агентов местной закваски вышел на умельцев, состряпавших новым жителям Города такие "ксивы", что для подлинных они выглядели даже слишком безупречными. И легенду для каждой ведьмы придумывали профи, нередко увлекаясь настолько, что хоть фильмы снимай по этим историям.

Но риск разоблачения, сколько его ни уменьшай, все равно остается, - а потому фиктивному хозяину приходилось заслонять фактического правителя. Тем более подданные Анджеллы воспринимали ее супруга чересчур серьезно. Впрочем, на роль советника Светлан вполне годился, даже мог сойти за аналитика. Ведь королю тут многое было в диковинку, и даже с его незаурядным умом не постигнешь за один год такую глыбу. Одно дело прыгнуть вперед на полвека, как Светлан, другое - на тысячелетие.

- Никак не привыкну, что больше всего в вашем мире ценится то, что даже в руках нельзя подержать, - удивлялся Артур. - Мы словно бы торгуем дымом... миражами, грезами. И при этом идет нарасхват!

- Здесь почти не осталось голодных и раздетых, - объяснял Светлан. - То есть с "хлебом" все устроилось, более или менее, и об этом головы уже не болят. А потому на первый план вышли "зрелища". Вот за них готовы платить не скупясь. И при нынешних средствах тиражирования лицедеи с менестрелями почитаются не хуже богов. Вдумайся, король! Их облик и деяния известны по всему свету, они отпечатались в сознании миллиардов. Разве снилась рыцарям такая слава? Если это не бессмертие, то жизнь, растянутая на века. Неудивительно, что прикоснуться к ней хотят очень многие, а бабки тут крутятся бешеные. Соответственно, и дерутся за них, не разбирая средств.

- Вот это мне тоже не по душе. Я сам азартен - но правила нарушать?.. Что за интерес в нечистой игре!

- Да, ты сделаешь всех на одном упорстве. Даром что король.

- И на везении, - добавил справедливый монарх. - Не забывай про Канал, мой друг, - без него мы бы не раскрутились... И все ж не терплю мошенников. Да будь моя воля!..

- Нельзя требовать с людей, как с себя, - укорил Светлан. - Это негуманно.

Глава 3. Катись, катись, колечко...

Закончив с делами, Светлан поднялся на крышу. Прежние жильцы устроили здесь стоянку для своих скайкаров, даже не поленились выстроить навес. Но нынешним обитателям хватило для машин кусочка крыши, а на остальной площади разбили уютный парчик, с раскидистыми деревами, беседками, мягкой травой. Даже с небольшим прудом, вполне пригодным для плавания. Это походило на райской сад - скорее мусульманский, поскольку гурии паслись тут в любое время. Многие любительницы загара попросту отсыпались на здешних лужайках и пляжиках. А под навесом теперь проживал Георг, дракон-вегетарианец, миролюбивый до трусости, но в дружбе надежный, как лучшие из его племени.

Над Городом по-прежнему сияло солнце. Огибая бронзовеющие тела, вольно раскинувшиеся тут и там, Светлан пробрался к воротам ангара, во избежание духоты открытым настежь. Георг возлежал на деревянном помосте, опустив уродливо-прекрасную голову на сложенные лапы и аккуратно сложив крылья, тихонько позванивающие в ожидании полета. Разноцветная его чешуя даже в тени отблескивала россыпью драгоценных камней.

- Что-то ты невесел, мой друг, - гулким шепотом заметил он, лишь только Светлан вступил под навес. Рядом с людьми дракон старался умерять свою мощь, а перед красотками благоговел, точно художник перед шедевром. Не будь он столь добродушен и благонравен, тоже, наверное, похищал бы девиц - чтобы любоваться ими без помех. А Светлан, как и положено витязю, дубасил бы беднягу по шипастой башке.

- Я маюсь, - сообщил гость. - Когда Анджи нет рядом, мое обычное состояние - ожидание.

Георг вздохнул не без зависти.

- Ну, куда летал сегодня? - спросил Светлан. - Что видел, кого встречал? Полна пасть впечатлений, да?

Он опустил на подставку блюдо, наполненное отборной малиной, и Георг поблагодарил учтивым кивком.

- Спокойный мир, - ответил дракон, задумчиво моргая огромными глазами. - Безопасный, сытый. Только немножко скучный. А мои прирученные сородичи перестали походить на разумных - с ними и не поговоришь. Хотя среди окрестных дам попадаются привлекательные особи. Прекрасного сложения, великолепных расцветок, ухоженные до последнего когтя. Но совершенно безмозглые.

Он опять протяжно вздохнул. Ну вот, будем скучать вместе.

- Не переживай, со многими людьми та же беда, - сказал Светлан, усаживаясь на некотором удалении, чтобы Георг не напрягал зрение. - Возможно, драконов не следовало приручать. Конечно, это лучше, чем уничтожать вчистую. Но еще лучше было бы подружиться.

- Легко сказать, - возразил Георг. - Разве ты забыл буйство огневиков? Удивительно, что хотя бы некоторых сумели укротить.

- Заодно сотворив из них идиотов! Разве это лучше смерти?

- По крайней мере обратимо... я надеюсь.

- Ну-ну, надейся, - пробурчал Светлан. - Не ты первый... А что, Гоша, уже присмотрел себе какую-нито кралю?

В ответ дракон хмыкнул, застенчиво отведя взгляд.

- Ты слишком романтичен, - заявил человек. - Смотри на вещи проще. В каждом из нас живет самец, коему нужна самка. А рассчитывать на единение душ...

- Но ты же нашел себе пару?

- Мне повезло, - сказал Светлан. - Невероятно, сказочно повезло - один шанс из миллиона. Я и надеяться перестал. Но ведь без этого живут многие. Да почти все!

- Много ли радости: быть как все?

- Ты что, с ума сошел? - хмыкнул Светлан. - В прежней моей стране это был главный принцип. Сиди тихо, не высовывайся - иначе так звезданут, что последние мозги разлетятся. Скучно ему тут! А что б ты запел в тамошнем болоте?

Вздохнув в третий раз, Георг поднял громадную голову и чуткими губами стал снимать с горки по одной, по две ягоды, смакуя вкус. Конечно, удовольствие не то, что собирать прямо с куста, - но вблизи города таких сборщиков больше, чем ягод. К тому же, когда видишь дракона, обирающего малинник на манер медведя...

- Вздыхальщик! - фыркнул Светлан. - Если положил на кого глаз, только скажи. Выкупим у хозяина, поселим рядом - сможешь обхаживать каждый день. Вдруг да пробудится разум? Хотя на твоем месте я бы не очень надеялся. Скорее сам с ума съедешь.

- Кем она будет тут? - спросил дракон. - Рабыней, наложницей, домашней скотиной? Мне ведь нужна подруга.

- Разве нельзя полюбить дурочку? Хотя ты прав: счастья это не принесет. Если разрыв такой, что уже не слышно друг друга, - лучше не связываться.

- По себе знаешь, да?

- А это касается не только подружек. И даже не столько. Там эту глухоту еще можно компенсировать, хотя бы частично. Но каково иметь дело с теми, кто не способен дать ничего, кроме общения? Ведь у меня после посещения сказки настолько вознеслась крыша, что пропала всякая охота знаться с заурядами. "Горе от ума" - слыхал про такое?

- Еще бы, - пробормотал дракон. - Будь я глупей, не сделался бы изгоем для своих соплеменников. И воображения лучше иметь поменьше - это прибавляет смелости.

- Господи, Георг! Я совсем разучился забывать. Знаешь, как это утомляет? Ощущать себя ненасытной губкой, впитывающей все, что видишь, встречаешь...

- А чего же тут плохого?

- Нет былой легкости, - пояснил Светлан. - Раньше-то больше скользил по верхам, а ныне тянет в глубины. И понимали меня тогда лучше, и популярность была шире... среди простого люда. Занудлив я становлюсь, вот что. Меньше делаю, больше говорю - даже философствую. И поучать все время тянет. Эдак недолго вообразить себя мессией!..

Дракон передернул плечами, изобразив пожатие.

- Почему нет, - сказал он. - Кому-то же надо?

- Потому что чаще это свойственно дуракам. А еще психам, ага!

- Но иногда - пророкам.

- Как-нибудь я проснусь, - произнес Светлан задумчиво, - а меня и нет.

- В смысле? - удивился Георг.

- Окажется, что - моя сила - пшик, а вас всех не существует вовсе. И что мне делать тогда? Слоняться в поисках места, где этот сон сможет вернуться?

- А нам? - усмехнулся дракон. - Ты-то хоть живым останешься.

- Уверен? Я - нет. Во всяком случае, это вариант, когда живые завидуют мертвым... Ладно, - сказал он вдруг, - хочу прошвырнуться по окрестностям. Не скучай!

Светлан и сам не понял, отчего сорвался с места, - хотя летать, само собой, любил, а одним из скайкаров, припаркованных на крыше, пользовался единолично. Снова пришлось пробираться меж прелестных гурий, даже во сне начинавших беспокойно шевелиться при его приближении. Втиснувшись в небольшую кабину, он послал аппарат ввысь.

Машинка была недурна: эдакий гибрид самолета, вертушки и авто, способный за считанные секунды разгоняться до двух тысяч километров или же надолго зависать в воздухе. При исправных двигателях полеты на ней были даже безопасней, чем наземная езда, тем более что система защиты практически устраняла угрозу столкновений. Впрочем, "рожденные ползать" по-прежнему держались за землю, и таких оказалось гораздо больше, чем можно было ждать. Вот они еще нуждались в дорогах.

Со стороны дом походил на раскрытую книгу, поставленную вертикально, либо на фрагмент городской стены, зачем-то испещренный окнами. Хотя настоящая стеночка Города подступала здесь вплотную к окружной дороге и выглядела куда скромней - что, впрочем, не сказывалось на надежности. Преодолеть ее было сложно даже на леталке, хотя поначалу это пытались проделать многие. Понятно, их не сбивали, но к посадке вынуждали, сразу же отбирая машины, - и это лишь малая доля штрафа, положенного за вторжение в чужие владения. Так что охотники быстро перевелись.

Пронизав невидимый заслон, Светлан сразу прибавил ходу, по своему обыкновению мча над самым лесом, чтобы ощущать скорость. В вышине не те впечатления, а Светлану остро их недоставало. Сколько ни черпала из него Анджелла, энергии оставалось слишком много. Покойная жизнь все ж не для богатыря. Держать эдакий бронепоезд на запасном пути - слишком расточительно.

Светлан усмехнулся: "а он, мятежный, просит бури..." Во-первых, не прошу - еще не хватало! Понятно, при нынешних потенциях уже не так тянет к дивану. Но буря?.. Во-вторых, тучи и сами, кажись, начинают сгущаться.

- Смотри, - пригрозил он организму. - Вот как заставлю вкалывать!..

Организм немедленно сдал назад, заверяя, что тоже не прочь подрыхать на солнечной крыше, да еще в столь теплой компании. Все-то он врет! Если бы не Анджи, Светлан в постели проводил бы не более часа-двух - этого с лихвой хватало для отдыха.

Но все-таки, куда его влечет сейчас? Нынешний полет явно не лишен цели, как большинство предыдущих.

Впрочем, одна гипотеза имелась. С недавних пор Светлана тянуло к ведьмам, точно магнитную стрелку к Северному полюсу, - хотя в пределах Города это ощущение терялось, как у того же компаса на залежах руды. Насколько Светлан знал, в той стороне, куда он спешил изо всех турбин, не было никого из подружек Анджи. Значит, логично предположить появление новенькой. А если судить по силе притяжения, талант у девочки нерядовой.

Впрочем, и расстояние до нее оказалось не особенно большим. Светлан ощутил сближение секунд за десять до того, как увидел и успел затормозить, подкравшись к чужачке-ведьме словно на цыпочках.

Как ни смешно, это и впрямь оказалась девочка, причем самого занятного возраста (еще его именуют сложным) - лет двенадцати. Чумазая, оборванная, со сбитыми босыми ногами, серыми от пыли. Дерзко пробравшись за полутораметровую ограду, где у пешеходов не было никаких прав, она расселась на обочине скоростного шоссе и рассеянно играла с таким же неухоженным котенком, время от времени поглядывая на дорогу, будто ждала кого-то.

Машины проносились по бетонной трубе не часто, захлестывая парочку ревом и воздушной волной. Никто не останавливался, даже из любопытства, да бродяжка и не пыталась голосовать. Эти два слоя были слишком разнесены, чтобы пересекаться, - может, и к лучшему. Кто знает, во что может вылиться интерес той или иной стороны.

Внезапно котенок соскочил с колен девочки и мячиком запрыгал через дорогу - прямо под колеса очередного авто, вовсе не собирающегося тормозить. В следующую секунду хозяйка метнулась следом, надеясь, верно, что человека давить не станут. Но как раз у нее шансы пережить такую встречу были значительно меньше, чем у зверька, - на того еще следовало попасть колесом. А вот как избежать широченного бампера, если водила продолжает гнать, будто не видит никого?

Разумеется, тот не был слепым. И уж тем более не был психом. Напротив, он рассуждал здраво и отлично умел взвешивать. А потому решил не рисковать тормозами, прекрасно зная, что закон в такой ситуации на его стороне.

Быстрым взмахом отрубив защиту, Светлан включил взамен форсаж (собственный тоже) и направил свою машину навстречу. Время замедлилось, секунды растянулись в минуты. Он увидел, как бродяжка присела, подхватывая котенка, а в следующий миг перед глазами вырос мерцающий капот.

Разогнался Светлан ровно настолько, чтобы погасить инерцию массивного автомобиля. К счастью, убийца катил не быстро, видимо, радея за свою жизнь, и потому настоящей катастрофы не произошло - в том смысле, что обошлось без жертв. Но обе машины, как и положено дорогим моделям, рассыпались в хлам, оберегая седоков.

Выбравшись из своей, Светлан с усилием расслабил окаменевшие мышцы, заменившие ему ремни безопасности. Локти и плечи ныли, возмущенные таким обращением. Впредь наука: нефиг выпендриваться, хоть и богатырь!

В ту же минуту и второй водитель вывалился из остатков кабины - судя по всему, в полном здравии. Уж этот не забыл пристегнуться, да и подушка сработала исправно.

- Ты очумел? - заорал он, лишь только пришел в себя. - Из-за какой-то нищенки!..

- Цела? - не обращая внимания на крикуна, спросил Светлан у девочки. - А зверь в порядке?

Помедлив, она дважды кивнула.

- Родители есть? - снова спросил Светлан. - Жилье?

Теперь кроха дважды качнула головой из стороны в сторону, явно предпочитая отмалчиваться, пока ситуация не определилась.

- Говорить-то можешь?

- Да, - сказала она, лишь бы отвязался.

- Вот и славно. Сейчас за мной прилетят друзья. Не хочешь прокатиться? Иначе - сама понимаешь.

А иначе сироту прихватят блюстители и весь ущерб повесят на нее, заставив отрабатывать не один год. Может, это и справедливо... если бы не котенок. Но в суде к такому доводу вряд ли прислушаются.

Оставленный без участия потерпевший топтался возле родных развалин, с надеждой поглядывая вдоль трубы, словно желал побыстрей обзавестись свидетелями. Кулаки его непроизвольно сжимались - не от злости ли? Мужик здоровый, морда уверенная. Может, сгоряча не сообразит, с кем столкнулся... причем в обоих смыслах. Не-ет, он не из рисковых - отлично знает, где и на кого можно разевать пасть. Тем более, сейчас он не столько в гневе, сколько в печали. Надо же, как любил усопшего!..

Но слова Светлана горемыка не пропустил мимо ушей.

- А-а! - ощерился он. - Маленьких любишь?

Повернувшись, Светлан вгляделся в товарища по тарану, легко проникая за охранительные рубежи, расстроенные нежданным стрессом. Ха! Пожалуй, дело тут не в одном жлобстве. Этот ухарь хотел задавить малышку - может, сам того не сознавая. И не потому, что садист по натуре. Черт знает, как, но он ощутил потенциал, заложенный в девочке, и убоялся того, что может из нее вырасти... Или он попросту не любит кошек?

Маска, а ведь я знаю тебя! - вдруг сообразил Светлан. Если к этой припухлой ряхе добавить мужественные усы да накладной парик, скрывающий лысину, да импозантный костюм, то получим Михея Нестерова, популярного телевика и большого любителя копаться в чужих гнойниках (может, тем и популярен?), заодно поучая несчастливцев с высоты своего благополучия. Надо же, как он прост и доступен! И как близок к народу... своими бамперами.

Пока телевик отвернулся, горестно озирая обломки авто, Светлан убрал с дороги собственный мусор, аккуратным рывком вышвырнув его за ограду. Обернувшись на грохот, Несторов застыл в изумлении. Потом покачал головой, решив, видимо, что это как бы последний взбрык разбитых моторов. Редко, но случается. Правда, блюстители в такое вряд ли поверят.

- Я случайно упал рядом, - пояснил Светлан не без злорадства. - А самосвал, который в тебя вмазал, унес от греха колеса. И кто будет оплачивать страховку?

Сытое лицо ведущего помрачнело. Впрочем, возмущения не выразило - он и сам воспользовался бы ситуацией примерно так же.

- Ч-черт, - пробормотал Несторов. - Это я влетел...

- Замена тормозных колодок обошлась бы дешевле, верно?

- Но хоть про самосвал - подтвердишь?

- Да что я мог разглядеть, пока падал!.. Кстати, батареи твоей развалюхи сейчас рванут, - сообщил Светлан. - Ты ж не хочешь еще и в больницу угодить?

Поверил телевик или нет, но на всякий случай рванул сам - подальше от своей машины. И через пару секунд действительно грянул взрыв, довершив начатое Светланом, а заодно стерев последние улики. Вообще он сомневался, что сможет устроить такое, - но, может, сейчас ему помогли?

С подозрением Светлан покосился на девочку, удовлетворенно глазевшую на полыхающие останки. Вцепившись коготками в ее замызганный сарафан, котенок тоже щурился на пожар с одобрением, будто и без его участия тут не обошлось. Кстати, затеял аварию как раз он. И чего бедокура понесло через шоссе?

В этот момент из-за холма вырвался скайкар и, круто замедлив ход, опустился рядом. Дверца сдвинулась, из кабины помахал Артур, приглашая занимать места. Надо же, какой сервис: не каждому везет на короля-водилу.

- Ну, идешь? - спросил Светлан.

Кивнув в третий раз, маленькая ведьма пошлепала к летуну.

- Два таких больших дяди и ма-аленькая шлюшка! - сказал вслед Несторов. - Что ж останется от нее после полета? Разве котенок.

Предостережение в общем дельное, только исходило не от того - девочка даже не оглянулась. Забравшись в кабину вторым, Светлан захлопнул дверцу, и скайкар сразу взмыл, взяв курс на Город. Машинка короля превосходила скоростью даже ту, что угробил Светлан. Артур не был транжирой или сибаритом, но, как истинный воин, оружие и транспорт выбирал лучшие - и уж тут не ограничивал себя в средствах. А как лихо король управлялся с нею! Не хуже, чем с боевым конем.

Вообще что в пришельцах достойно зависти - это их восприятие, ничем не замутненное, незашоренное, совершенно детское. У большинства здешних оно начинает кукожиться с первых же лет, а после созревания делается и вовсе куцей. У полукровок иначе - видимо, слишком они свыклись с собственными чудинками. Того же Артура не особенно заботит подоплека любого новья - сперва растолкуйте, какая от него польза и как с этим обращаться.

- Не понимаю, куда все спешат в этом мире! - говорил король, разгоняя машину. - Разве можно оценить красоты, когда за бортом все сливается в марево?

- Да уж нагляделись, пока тряслись в седлах и повозках, - отозвался Светлан. - А для созерцания примечательностей существуют стоянки. Зачем смешивать функции?

- Как занятно, - сказал Артур. - Вот у нас их смешивают постоянно. Мы лишь и делаем, что отвлекаемся от основных занятий. А иначе как бы вершили подвиги? Скажем, направляешься на турнир и вдруг, - он хмыкнул, - видишь, что свора мерзавцев обижает деву... желательно, конечно, прекрасную. Или же оной деве... хе... угрожает чудище. Или сия несчастная... Да мало ли во что могут влететь эти глупышки, лишь бы мы, рыцари, не скучали без дела?

- Как у любого порядочного мужика, твой естественный рефлекс в такой ситуации - бросаться спасать, - заметил Светлан. - На чем вас, благородных, и ловят пошляки вроде меня.

- Бабушке расскажи, какой ты пошляк! - фыркнул король без лишней изысканности.

- Однако ж не следую первому позыву... как правило.

- Например, как сегодня, - ухмыльнулся Артур. Вздохнув, Светлан повернулся к пассажирке.

- Откуда ты, прелестное дитя? - спросил он. - Если не секрет, конечно.

- Секрет, - буркнула та, словно по подсказке.

- Тогда скажи хотя бы, как тебя зовут.

Поколебавшись, девочка решила не делать из имени тайны:

- Уля.

- А твоего хищника?

- Крош.

- Друзья-то у него есть? Кроме тебя.

Угрюмо покачал головой, Уля сообразила прибавить:

- У меня тоже нет. Кроме него.

- А нужны?

На это она лишь хмыкнула, не удостоив Светлана взглядом.

- Без друзей маленьким худо, - сказал он. - Мир, может, и не так плох, но тогда он кажется черным.

И усмехнулся, представив, как Несторов мог бы истолковать такие слова. Задарма дружбу не предлагают - тем более, бесхозным малышкам.

- Я не слабая, - пробормотала Уля с угрозой. - Попробовал бы кто тронуть нас после заката!..

- Растерзали бы, да? - спросил Светлан. - Вон у зверя какие когти!

- Думаешь, все знаешь про меня? - вспыхнула девочка. - Этот гад наплачется еще!..

- Да брось, - сказал он. - На всех гадов не напасешься когтей. Конечно, я не утверждаю, что их большинство. Но наверняка они заметней. И лучше держаться от них в стороне.

- И с незнакомыми дядями лучше не заговаривать, - подхватила она, оскалясь. - И в машины к ним не садиться. Да?

- Молодец, все знаешь. Уж в этом твой благодетель прав: чужим дядям не следует доверять.

- Тебе - тоже?

- Мне - можно, - ответил Светлан честно. - И вот ему, - кивнул он на Артура, - Но на исключениях опасно строить правило.

Уля уже не слушала его, прилипнув к окну.

- Это что? - кивнула она вперед.

- Кленово, - ответил Светлан. - Микрорайон такой.

- Город Солнца?

- Ну... пожалуй.

- Как раз сюда я и шла.

- Значит, пункт Б нам известен, - отметил Светлан. - Уже легче.

Переведя взгляд на короля, он добавил:

- Тебе не кажется, что это тенденция... однако. А если наше гнездовье притягивает не только охотников?

- Ха! - откликнулся тот. - Тогда нам будет, куда расти. Пожалуй, одним Кленово не обойдемся.

- Всемирная коммуна ведьм - дивчины усих краин... Может, это и беспокоит агентов Тьмы: слишком большую силу наберем?

Миновав Стену, скайкар скользнул между высотниками, игнорируя прежнюю стоянку, и устремился вниз, целясь на крышу приземистого здания, растопырившегося несколькими корпусами. Улю вдруг стало колотить, будто ее догнал запоздалый испуг. Или это из нее выходит холод? Хотя не рано ли согреваться, ведь только окунулась в атмосферу Города!.. И разом с девочкой затрясся котенок.

Через несколько секунд машина утвердилась на посадочном круге, где гостей уже поджидала пара девиц, одетых в клеенчатые передники.

- Куда вы привезли меня? - забеспокоилась Уля, впрочем довольно вяло.

- Куда-куда, - проворчал Светлан. - В баню! А котейку пропустим через ветеринара, чтобы не помер от уличных хвороб.

Сдав девочку улыбчивым хозяйкам, он попрощался с Артуром и спустился на первый этаж, к некогда обожаемым железкам, тоже помогавшим ему спускать лишние пары. Тренер амбалов со странным имечком Феникс, коренастый и седоватый, вновь подкатился с предложением выступить на очередном первенстве. Регулярно возникая в тренажернике, Светлан ни разу не показал и четверти своей настоящей силы, двигал веса плавно, концентрируясь на технике, - но все равно не избежал внимания знатока. И так же настойчиво Феникс обхаживал Артура.

- Слушай, ну какая тебе радость выставлять нас? - поинтересовался Светлан. - Что бы мы ни показали - это не твоя заслуга. Только не заливай мне про честь клуба, ладно?

Как ни странно, среди ведьм это занятие тоже пользовалось спросом. Правда, большинство являлось сюда, чтоб поглазеть на взмыленных здоровяков, издающих чувственные стоны, да покрасоваться самим, впитывая кожей одобрительные взгляды. Но были в секции энтузиастки, умеющие вкалывать не хуже мужчин, а силой уступавшие немногим из них. Вот они с охотой участвовали в соревнованиях - на радость Фениксу.

Отведя душу в этом зале, Светлан перебрался в соседний, откуда раздавались яростные вскрики и дробный лязг, будто здесь не стихала война. Даже видом это походило на бой, поскольку фехтовальщики рубились азартно, да и смотрелись внушительно. С легкой руки Артура громоздкое вооружение рыцарей опять стало входить в моду, и увлекались этим единоборством истинные мужи, могучие и габаритные, способные с проворством ворочать пудовыми клинками, да еще таскать на себе немалую тяжесть. Так что недаром они обосновались рядом с билдерами, заимствуя у тех навыки, пользуясь их станками. А некоторые даже совмещали оба вида - как Светлан, например.

Получив потребную дозу и тут, он наведался в сауну, уже начавшую заполняться просыпающимися девами. Опять вокруг мелькали упругие тела, исполненные пыла и прелести, звенели беспечные голоса, перемежаемые взрывами заливистого смеха. Вообще по вечерам Город напоминал гарем, разросшийся до микрорайона. Другое дело, что Светлан вовсе не был султаном.

А когда он закончил с водой и паром, очистившись до глубин, его призвали наверх, в некое подобие научного центра, устроенное ведьмами в этом здании, - и, кажется, по тому же вопросу. Верховодила здесь бывшая аристократка, взращенная в именитой и богатой семье, вдобавок получившая недурное образование (к счастью, не излечившее девицу от таланта), но по достижении совершенных лет, когда в королевстве разгулялись чистильщики, изгнанная из родительского дома, чтобы угодить в такую вот дурную компанию, затем и в Город. Теперь все звали ее Люси, хотя при ином развитии событий к этому имени пришлось бы добавлять перечень родовых поместий. Была она хорошего роста, вытянутая точно супермодель, с длинными тонкими конечностями и неожиданно пышной грудью.

Разговор проходил в кабинете, через распахнутые окна которого проникал теплый ветер и вливались солнечные лучи, уже клонившиеся к горизонтали. Люси заявилась на встречу в легком платье, больше похожем на растянутую майку, вдобавок босая, что было тут нормой, - но вид при этом имела самый деловой: все отвлекающие детали завешены, светлые волосы скручены в тяжелый узел. Ее интеллигентному обличью подошли бы, пожалуй, очки, однако все ведьмы отличались идеальным здоровьем.

Изящно рассевшись в кресле, Люси произнесла:

- Как догадываетесь, сир, речь пойдет об Уле.

- И?

- Девочка серьезно больна...

- Ну начинается! - заворчал Светлан. - Конечно, душой?

- Разумеется, сир. На ней заклятие, унаследованное от покойной матери. А ту наградил клочком Тьмы один негодяй, когда она сама была подростком. И вот теперь Уле вздумалось его отыскать. Собственно, этот мерзавец - ее отец.

- Девочка ищет папу, - пробормотал он.

- Уже нашла. Как раз он чуть не задавил Улю.

- Это что, у нас мелодрама вытанцовывается? - спросил Светлан. - Такая байка даже для приличной легенды не годится!

- И тем не менее, сир, это правда. В таких вещах мы знаем толк.

- "Я страшный-страшный серый волк, я в поросятах..." И кто тут волк, а кто поросенок?

- Изначально волк, конечно же, Несторов. Но сотворенное зло ныне вернулось к нему сторицей. Пока он еще не представляет масштаба расплаты. Разбитая машина - лишь начало.

- Вообще-то я романтик по натуре, - сказал Светлан. - Но в позднее раскаяние почему-то не верю. Даже если он признает в Уле дочь - думаешь, это всколыхнет в нем хоть что-то? Не в кино, чай.

- Почему же он хотел Улю сбить?

- Да потому что подвернулась! Он и собаку переехал бы с той же охотой. Здоровая доля равнодушия плюс комплекс царька природы - точнее... э-э... самодура. Опять же безнаказанность.

- Во всяком случае, сама Уля подставилась неспроста. То есть нельзя сказать, что она действовала осознанно...

- Неужто хотела принять от него смерть?

- Понимаете, сир, это бы замкнуло Кольцо.

- Чего? - вскинул брови Светлан.

- Заклятие вернулось бы к своему творцу, - пояснила ведьма. - А заодно на него свалилось бы зло, накопленное бывшей жертвой и дочкой. От всей его удачи остался бы пшик.

- И что, это стоит загубленной жизни?

- С какой кочки глядеть.

- Именно, - согласился он. - Вполне болотный подход. Чтоб девушка пыталась склонить своего отца к инцесту - такую тему обыгрывали в кино. Но спровоцировать его на убийство!.. Может, и было, но я не помню. Вот сыновей приканчивали.

- Все-таки инцест хуже.

- Как сказать. Если даже праведный Лот в это вляпался!..

- Его напоили, сир, - напомнила Люси.

- Ага, его дочурки - тоже праведные до сияния... Черта с два! Когда мужик упьется настолько, что не узнаёт собственных детей, от него и проку ноль - а Лот обслужил двух. Тут, знаешь ли, надо постараться. Знал старикан, что творил!.. Да не такой и старый он был, раз хватило здоровья.

Улыбнувшись, дева произнесла:

- Возвращаясь к Уле...

- Да-да, милая, слушаю.

- Похоже, юношеская шалость Несторова запустила опасный процесс - опасный не только для него и его дочки.

- А-а, так это зовется шалостью? - изумился Светлан. - Наш серенький волчок породил тираннозавра. Ну и?..

- Сир, вы слыхали про Черных ведьм?

- Насколько знаю, как раз по ним большинство заурядов судит о всех вас. Тут кончаются обычные ваши игры и начинает пахнуть кровью. Я прав?

- Как всегда, сир, - сказала Люси вежливо, но не удержалась от легкой насмешки:

- Вам по должности полагается.

- Бу-бу-бу, - усмехнулся он. - Итак?

- Вообще, эта штука заразная, - сообщила дева. - Нечто вроде вируса. И далеко не у всех наших сестер есть к ней иммунитет. Не говоря о том, что сами Черные ведьмы способны сильно осложнять жизнь окружающим.

- Даже такие маленькие?

- Ну, Уля еще не оформилась в Черную! К счастью, на этой стадии болезнь поддается излечению.

- Слава богу, - кивнул Светлан. - Но если прочие Чернушки устремятся в Город? Не пришлось бы устраивать карантин на границе.

- Не думаю, что в ближайшие дни дойдет до этого, - обнадежила ведьма. - Нам бы пока с Улей разобраться - там такой клубок... точнее сказать, узел. Как вам известно, сир, Черные ведьмы владеют Властью и умеют плести судьбы, понукая людей брести в предписанном направлении.

Нахмурившись, он спросил:

- Но если Уля такая интриганка... то не могла ли втянуть в свою игру и меня? Может, вся спасательная операция выстроена ею, чтобы пробраться в Город... Хотя ее и так впустили бы, - возразил он себе. - К тому же риск... А если б я не успел?

- Богатырями трудно манипулировать, - прибавила Люси. - И чарам они не поддаются... как правило.

- Похоже, с маленькой девочкой к нам пришла большая проблема, - заметил Светлан.

- Ведь вы не жалеете, что спасли ее?

- Если уж кого вытаскиваешь, - вздохнул он, - на хорошее лучше не рассчитывать.

Глава 4. Полный шабаш

Нынешнюю ночь Светлан проводил вне дома. Государственные дела поглотили Анджеллу сверх ожидаемого, и ей пришлось задержаться в королевстве еще на сутки. Зная, что не заснет без нее (а если и заснет, такое может присниться!..), Светлан поддался на уговоры сердобольной Жанны и вместе с девушкой отправился на шабаш - теперь, на переломе месяца, устраиваемый в предгорьях Памира, в самой глубине тамошних дебрей. К слову сказать, в своих полетах ведьмы развивали весьма приличную скорость, а расстояния могли покрывать изрядные. К тому же теперь благодаря обтекателям и сиденьям, оснащавшим их изящные "змейки", это не доставляло прежних неудобств.

Левитировать Светлан, понятно, не умел (не богатырское это дело), а потому к месту сборища отправился на вертком "шмеле", во второе кресло почти силком усадив Жанну да еще пристегнув для надежности, чтобы дрожащая от нетерпения ведьмочка не выпорхнула и не угодила ненароком под турбинную струю. Фонарь, впрочем, оставил открытым - для полноты ощущений. Машину особо не разгонял - тем более, за ними увязался Георг, тоже тоскующий в одиночестве. Да и куда спешить? Ведьмины слеты не такое мероприятие, куда следует приходить загодя, чтобы занять места.

Сейчас скайкар затаился в тени кустов, обставленный "змейками" ведьм, точно забором. Прислонясь спиной к неохватному стволу, Светлан сидел на краю просторной поляны, невдалеке от костра, вздымавшегося в самом ее центре, и рассеянно ломал руками толстенные сучья, а то и целые стволы, собранные ведьмами по ближним окрестностям и сваленные подле дуба в здоровую груду. Когда между ним и пламенем появлялась прореха, он подбрасывал в костер дрова, стараясь не вздымать лишних искр, - хотя плясуньи скорее приветствовали такие взрывы, заменявшие тут фейерверк. Несмотря на свое ночное буйство, нараставшее с каждой минутой, ведьмы не растеряли обычной чуткости и не пытались вовлечь Светлана в веселье - даже будто не замечали гостя, предоставив ему роль созерцателя. И Светлана это вполне устраивало.

Разлегшийся рядом Георг тоже помалкивал, не препятствуя другу изнывать от сладкой тоски. Уложив громадную голову на траву и приспустив тяжелые веки, дракон завороженно глядел на огонь, будто питал к нему давнее пристрастие, - хотя вовсе не был огневиком.

Почти всех участниц Светлан неплохо знал. Но были и новенькие, лишь недавно примкнувшие к здешней компании, а потому слегка стесненные. Лишнего на поляну не допускалось: ни одежды, ни вещей, ни приборов, - однако музыка звучала. По ее поводу Светлан прежде недоумевал - пока не сообразил, что это звучат сами тела, захваченные неистовым движением. А уж каким образом биотоки преобразуются в звуковые волны, резонируя в ближнем пространстве, - про то не ведали и плясуньи.

На кустах уже распускались цветы, словно бы спутав сезоны, - с ненормальной, вовсе не растительной живостью. Из лесных чащоб к костру подтягивались диковинные существа, вряд ли показывавшиеся на глаза еще кому-либо, кроме участниц ночного действа, - от лесовиков до кикимор. Даже возникли, словно из пустоты, две девушки-йети, изрядных размеров, с мощной мускулатурой, но не лишенные грации. А вместе с настоящими, вполне материальными чудиками по поляне двигались фантомы, продукт совместной магии ведьм, - теперь-то Светлан умел отличать существа от миражей. Воздух вокруг словно бы густел, обретая где зеленый, где голубой оттенок, превращаясь в мглу, проницаемую лишь на десяток метров, и по нему скользили рыбины причудливых форм и расцветок, парили роскошные медузы, подсвеченные точно люстры, порхали забавные коньки - вперемежку с реальными летучими мышами и ночными птицами.

Наглядевшись на экзотику, Светлан стал высматривать в этой мешанине своих приятельниц - точнее говоря, тех, кого знал лучше и с кем дружил тесней. Начал, разумеется, с Жанны, как и всегда, резвящейся от души. За последний год юная ведьма сильно прибавила - видимо, сказалось близкое общение с королевой-волшебницей и ее ручным богатырем. У первой Жанна черпала магию, у второго - силу. Конечно, селилась рядом она не для этого, но такое соседство оказалось выгодно всем.

Вместе с другими выплясывала и Люси, после заката скинувшая с себя всякую серьезность. Русые локоны рассыпались по плечам и спине, взмывая при каждом скачке, гибкое тело принимало немыслимые позы, длинные ноги взлетали выше головы, компактный зад крутился, будто на шарнирах, груди метались как зверьки, упрятанные в мешочки, - эдакий гибрид канкана и танца живота. Вот сейчас очки не пошли бы ей совершенно.

Все девицы тут были приятны взору, но даже среди них некоторые выделялись. Одна из таких оказалась подростком - тоненькая, на диво пропорциональная, хотя сложением казалась не от мира сего. Больше всего она напоминала маленькую фею. Или же девочку-эльфийку - конечно, из светлых, воздушных эльфов... впрочем, рисуют их по-разному. Глазища сияют, каждый ноготок мерцает жемчужиной, матовая кожа светится, точно слоновая кость. А роскошные волосы распушились в вольное облачко, кружащее вокруг хозяйки словно само по себе.

С изумлением Светлан признал в малышке Улю. То есть он ожидал, что после помывки и прочих процедур, затеянных сострадательными ведьмами, девочка преобразится, - но чтобы настолько?.. А взяли на шабаш ее, видимо, не случайно - Люси ничего не делает просто так, хотя сейчас выглядит забывшей обо всем. Скорее это входит в курс терапии, предписанный маленькой страдалице.

Может, этого и не хватало Уле: ощущения своей прелести? Или она нарочно ходила золушкой, чтобы видеть людей не с лучшей стороны? Правда, некоторые даже фею охотно изваляли бы в грязи. А то и кровь бы пустили, доказывая себе, что она смертна. Наверно, Несторов тринадцать лет назад так и поступил... то есть до большой крови вряд ли дошло, слишком он осторожен. А высшего суда многие ли опасаются?

- Не ожидал? - со странной улыбкой спросила Уля, присаживаясь рядом со Светланом. - Я тоже.

- Чего именно?

Больше остального он не ожидал от нее такого превращения, но имелось в виду, похоже, иное.

- Встретиться с тобой тут. Ты ж не летаешь?

- Интересное кино, - хмыкнул Светлан. - А как бы я тогда поспел угробить две машины на радость твоему котенку?

- А-а, - протянула девочка.

Как и все на поляне, хмельные без вина, она была взбудоражена, но проявлялось это у Ули не как у других. В глубине буря, на поверхности штиль - все навыворот. Уж лучше б неистовствовала, выплескивая излишки в танце. Прочие-то способы для нее преждевременны.

- Если хочешь знать, ты красивая, - произнес Светлан. - А если не хочешь, - он усмехнулся, - это ничего не изменит.

- Да что мне в той красоте!..

- Очень многое, поверь. Пройдет пара лет, и сама поймешь. Красота - это дар, и кто владеет им, отвечает перед Создателем, как за талант. Слишком многие растратили ее на ерунду - за что и были наказаны.

- Еще расскажи про Бога, ага! - вспыхнула Уля и вдруг застыла, прикусив губу, словно от боли. Переждав приступ, продолжила:

- Буду делать что хочу. А решать за себя никому не дам.

- На-а здоровье!.. Лишь бы сама не решала за других.

- Почему?

- Тогда сделаешься похожей на таких... вершителей. А ведь ты не любишь их, верно?

- Я никого не люблю, - пробурчала девочка, однако задумалась.

- Кроме Кроша?

- С ним другое, - ответила она нехотя. - Он - часть меня.

- А себя ты любишь?

- Н-не... знаю.

У нее хватало соображения - либо интуиции - не лгать. И сил тоже. Рано или поздно, но ложь убивает талант, а его Уля ценила в себе.

- Ты одаренная, умная, красивая... сильная, - перечислил Светлан. - Чего тебе не хватает для любви? Или считаешь себя несчастливой?

Девочка улыбнулась, как оскалилась, и странно было видеть эту гримасу на лице сказочного создания. Вот прежней замарашке такая мина подошла бы.

- Я сильная, - согласилась она. - Даже сильней удачи. И сама строю свою судьбу.

- Только свою? - спросил Светлан негромко. - Милая, это опасный путь!

Уля промолчала, оцепенело уставясь в костер. Хоровод на поляне уже кружил в несколько ярусов, словно бы сияющие чистотой девы избегали земной скверны. А вместе с ними порхали фантомы - зрелище, что называется, феерическое.

- Они тоже красивые, - снова заговорила девочка, кивая на летуний. - И способные, и сильные... А что станет с ними, когда состарятся?

- Ведьмы не стареют, куколка, - сказал он. - А если стареют, это уже не ведьмы, но несчастные старухи - чаще всего неряшливые, выжившие из ума, бормочущие заклинания, от которых больше никакого прока, бессмысленно исполнявшие прежние ритуалы. Впрочем, иногда они превращаются в колдуний, и тогда их жуткая старость растягивается на века.

- Пугаешь?

- Вот в чем я не замечен, это в запугивании детей. Но если не совладаешь со своим талантом, он либо уйдет, либо сломает тебя - третьего не дано. А выбор, конечно, за тобой... насколько хватит сил.

- И везения?

- Тоже вещица полезная, - признал Светлан. - Но не главная - тем более для тебя. Ведь ты сама хочешь ковать свое счастье?

- Любишь поучать, да? - укусила девочка. - Такой умный!..

- Может, я просто рассуждаю вслух? - ухмыльнулся он. - С чего ты взяла, будто это поучения? Ведь я ничего не навязываю, а выключить меня так же легко, как визор.

- И все равно, тебе нравится!

- У каждого свои недостатки, - наставительно произнес Светлан. - Но не у всех есть достоинства.

- А у тебя есть? Ну, ты сильный - правда... и смелый. Наверно, красивый. А способный?

- Как тебе сказать... Кой-чего и мы смогем, ежели натужимся. С кем, знаешь ли, поведешься...

Закрыв глаза, Светлан попробовал дотянуться до своей гостиной, и, как ни странно, это удалось ему без особых усилий. Все же некоторый прогресс имел место. Хотя и скопище ведьм рядом наверняка сыграло роль - эдакий филиал Кленово.

- Получи, - сказал он, раскрывая коробочку, составленную из пальцев.

На ладони лежала груша - крупная, желтая, мягкая. И без всяких скрытых дефектов, поскольку Светлан не сотворил ее, а просто перенес из другого места.

- Фокусник, - пробурчала Уля. - Подумаешь!..

Однако грушу приняла и вгрызлась в нее охотно, забрызгивая щеки соком. Похоже, Светлан угадал с выбором, да и чистить такой фрукт не надо. А к экзотике девочка вряд ли привыкла.

И тут в шабашное веселье (или все же бесшабашное?) вмешалось непредвиденное: "к нам приехали гусары". Точнее сказать, притопали. Да и не гусары вовсе, а звероватого вида мужики, похожие на сбежавших каторжан или одичалых первопроходцев, но больше всего - на браконьеров, затеявших ночную охоту на туров. Как и Светлан когда-то, они заплутали, наверное, в огромном лесу и устремились на отблески костра, музыку и девичий гвалт, разносившийся на многие километры. Но, в отличие от Светлана, не ограничились подглядыванием из-за кустов (ай-ай-ай), а решили поучаствовать в гулянке. Или же их подтолкнули к этому, почуяв задолго до того, как они разглядели что-то. Тотчас все ведьмы снизошли на землю, чтобы не смущать пришельцев, а самых вопиющих призраков убрали с глаз. Вместе с ними в воздухе растворились йети, наверняка не выносившие охотников. Да и многоцветный туман, клубящийся вокруг костра, не позволял увидеть лишнее.

Было незваных гостей четверо: двое дюжих юнцов, коренастый мужчина в летах, прятавший лицо за сивой бородой, и матерый верзила с угрюмыми глазами - судя по всему, вожак. Вокруг них словно бы кружил шаловливый смерч, пока без лишнего напора, исподволь избавляя от оружия и одежды.

Юнцы не противились вкрадчивому насилию. Глупо ухмыляясь, они пытались притянуть к себе обольстительные тела, выглядящие такими доступными, но те ускользали от их пальцев, точно видения. Добродушные от природы парни не ярились, лишь распалялись пуще. Если они убивали зверье, то по недоумию, а не из злобы, - хотя животинам от этого не легче.

Пожилой тоже не проявлял агрессии, но некий минимум на себе все ж отстоял, своим упрямством пересилив настойчивость ведьм. Потом тишком отступил к краю поляны, ошарашенно озираясь, и вроде как спрятался меж ветвей. Однако сбегать не стал, словно его тут держало что-то - возможно, и шмотки.

Вожак был сумрачен и насторожен, а в свой слонобой вцепился намертво, точно в стержень, на коем держалась его натура. Отпихивая девичьи руки, он пятился, пока не уперся спиной в дерево. И здесь его оставили в покое, давая время обвыкнуться. Хотя на такое ему потребовался бы не один год. Как видно, он из тех дуралеев, которые во всем подозревают подвох, а потому постоянно оказываются в прогаре.

Вскоре обоих юниоров, уже младенчески голых, вовлекли в хоровод. Оглядевшись и слегка освоясь на веселой поляне, бородач бочком-бочком пробрался к Светлану. Присев на корточки, обратился:

- Мужик, ты вроде самый нормальный тут...

- Я? - удивился Светлан. - Обижаешь!

От гостя пахло немытостью и застарелым перегаром - похоже, настолько привычным, что сделался уже частью букета. А говорят, надо быть ближе к простому люду!.. Слегка отстранясь, Светлан вздохнул.

- Не, ну кончай - чё ты?.. Видно же!

- Ну, раз видно...

Он покосился на голову Георга, в густой тени похожую на валун причудливой формы. Почувствовав его взгляд, дракон осторожно мигнул. А притихшая за плечом Светлана девочка чуть слышно хихикнула.

- Любопытно мне, понимаешь? - продолжал охотник. - Знать хочу.

- Это я как раз понимаю, - кивнул Светлан. - И что же тебя заботит, дядя?

- Тут же на сотни километров - глушь. Откуда взялось все?

- Оттуда, - ответил Светлан, показав на небо. Проследив за его пальцем, бородач задумался, видимо, перебирая варианты.

- А транспорт где? - сообразил наконец.

- Там, - ткнул Светлан за спину.

И гость опять послушно повернул голову, пытаясь разобрать в непроглядной тьме хоть что-то. Разумеется, не преуспел.

- Ну да, ну да, - проговорил он, с натугой шевеля извилинами. И снова рассудил верно:

- Небось от самой столицы маханули?

Пришлось признать:

- Угадал.

- Так я ж слыхал об вашем поселке, - внезапно заявил браконьер. - Еще его кличут Солнечным городом.

- Это у Носова - Солнечный! - фыркнул Светлан. - У нас - Солнца.

Стало быть, уже пошел слух по Руси... заодно низводя чародеев и богатырей до масштаба коротышек. Вот так всегда.

- Ну звиняй, я ж без умысла! - Сунув ему заскорузлую лапу, бородач представился:

- Устим.

На такой жест не ответишь грубостью. Вяло пожав лапу, Светлан тоже назвал себя - конечно, своим... э-э... светским именем. И за добро ему тотчас отплатили добром, как ни странно.

- Слышь, предупредить хочу, - понизив голос, молвил Устим. - Вон тот мордатый... его Кирей кличут... он же припадочный. Как бы не вышло чего.

- И то смотрю: какой-то он непокойный. Обижаете, наверно?

- Его обидишь!..

Скорее у бородача был собственный интерес - к вожаку он явно не питал симпатии, а может, сам метил на его место. И почему не стравить двух громил, чтобы поиметь с этого выгоду?

- Значит, в детстве не повезло, - сказал Светлан больше для Ули. - Вот и злобствует теперь, сводит давние счеты.

Киря впрямь не походил на уверенного в себе здоровяка, а вел себя, прямо скажем, неадекватно. Шуточки и насмешки ведьм, в общем-то безобидные, их вольные повадки, вызывающе бесстыдные, дразнящие, лишенные всякого почтения к его ранимому естеству, мало-помалу подводили вожака к взрыву.

И наконец чаша терпения переполнилась. (Ма-аленькая такая чашечка.)

- Суки! - хрипло выдохнул Киря, вскидывая ружье перед собой.

Выстрелить он не успел - пущенное Светланой полено вышибло слонобой из его рук, если не сломав, то крепко ушибив пальцы. Мгновенным рывком Светлан переместился к нему, вздернул за шиворот. А следом надвигался Георг, распахнув ужасную пасть, откуда пыхало жаром, как из печи. Дернувшись пару раз, вожак затих, обмирая от нежданного возмездия, нагрянувшего еще раньше, чем удалось набедокурить.

Вокруг уже толпились ведьмы, разозленные такой выходкой. А под горячую руку к ним лучше не попадать. Под язычок, впрочем, тоже: обвешают такими заклятиями!..

- Спокуха, девоньки! - объявил Светлан. - Это мужские дела. - И обратясь к дракону, прибавил:

- Отнеси-ка его, старина, на гору высо-о-окую, чтоб добирался оттуда с неделю. Говорят, одиночество в разряженной атмосфере прочищает мозги... если они еще не отсохли.

Затем уцепил Кирю поясом за устрашающий драконий зуб, и Георг сразу взмыл, торопясь убраться, пока ведьмы не решили, что дебошир отделался слишком легко. Догнать-то дракона смогут немногие из них.

Ухмыляясь, Светлан распорядился:

- Граждане, продолжайте тешиться - ничего не стряслось, ситуация под контролем! А вас, сударыня, - он нацелил взгляд на Люси, - попрошу пройти со мной. Похоже, нам будет о чем потолковать.

За эти секунды целительница успела вернуть свою дневную серьезность, и сейчас казалась озабоченной не меньше его. Тем более и восход уже... за ближней горой. Подставив ей локоть, Светлан направился к своему месту, а с другого бока к нему пристроилась Жанна, тоже решившая поучаствовать в обсуждении. Ведьм такого полета нашлось бы тут еще с парочку, но пока не было нужды затевать совещание.

Втроем они подступили к Уле, наверно, единственной из дев, кто за последнюю минуту не стронулся с места, и к Устиму, от таких событий застышего в изваяние. Затем расселись против них, отгородив собою от шабаша, постепенно набирающего прежний пыл. При виде двух девиц такой ослепляющей красоты, да еще на пике ночного расцвета, у бородача и вовсе отвисла челюсть - раньше-то он лицезрел их через дымку.

- Ну-с, мои дорогие, - заговорил Светлан, - похоже, мы недооценили способность нашей малютки вязать узлы. Если не путаю, незваными на такие сборища могут забрести лишь богатыри. А остальных ваши заклятия отводят с гарантией - в особенности агрессивных обалдуев с манией ущербности.

- Еще - колдуны, - тихонько прибавила Жанна. - В смысле, могут прикатить.

- Ни к той, ни к другой категории нынешние гости не относятся, - отрезал он. - Верно, Устим?

С усилием сглотнув, тот кивнул, хотя вряд ли понял, о чем его спросили. Все-таки уважают у нас силу - грубую, мускульную. Другую-то распознать сложней.

- Выходит, в заклятие вмешались, - резюмировал Светлан. - Да, Уленька?

Он не забыл удовлетворения, мелькнувшего на ее светлом личике, когда Киря решился выстрелить. Не то чтоб Уля желала зла кому-то из ведьм, но управлять людишками так забавно!.. К тому же совсем просто. Чуть повернул в одном месте, подстегнул в другом, придержал в третьем - и задачка сошлась. Ну, кто сказал, что судьбы вершат одни боги?

- Пока взрослые тети выплясывали, ребенок занимался делом, - со вздохом сказал Светлан. - И в итоге переиграл наших грандов. Даже я среагировал с задержкой, хотя не шалею от ночи, как вы. Впредь надо быть осторожней с маленькой шалуньей. Моторы-то у нее куда мощней, чем тормоза - эдак недолго и в стену вмазать.

- В клетку запрете, да? - спросила Уля сквозь зубы.

- И станем кормить с вил, - хохотнул он. - Куколка, ты еще не знаешь настоящего контроля!.. Но, видно, сама хочешь, чтобы тебя тормознули, иначе не заявилась бы к нам. Ты же понимаешь, что пересилить Город не по зубам даже могучему колдуну, не то что начинающей Чернухе... хотя выглядишь светлячком.

- Уж лучше, когда за тобой следит злой, - пробурчала девочка, словно уже имела опыт. - Он хотя бы в душу не лезет!

Ее снова начало трясти, и похоже, это как-то связано с ее выходками. Послеэффект, что ли?

- Захочет - втиснется, - возразил Светлан. - Если не дурак. И тогда пожалеешь, что связалась. Знаешь, что такое необходимая мера самообороны? Вот ее превышать мы не собираемся.

- А меру сами будете определять?

- Светлячок - это случайно не отродье Светлана? - хихикнула Жанна. - А можно малышку называть так? Ей пойдет!..

- Я забираю Улю обратно в Город, - объявил он, наградив насмешницу строгим взглядом. - А вас, сладкие, очень хотел бы видеть своими пассажирами. По-моему, вы достаточно нарезвились.

- Да-а, с настроения нас сбили, - вздохнула Жанна. - Шабаш - шабашу!.. А видеть нас - кто ж откажется?

И одарила Устима таким взглядом, что беднягу сразу бросило в пот. Люси молча кивнула, так напряженно думая над проблемой, что отголоски ее мыслей слышал даже Светлан. По ученой рассеянности целительница, видимо, забыла, что свои рассуждения следует иногда озвучивать - особенно, когда имеешь дело с глухарями. Ладно, еще будет время расспросить ее подробней. А сейчас и вправду пора сваливать.

- Будешь вести себя тихо, тебя не тронут, - предупредил он Устима, чтобы не ходить в должниках. - Провоцировать могут - но тут сам не глупи. А с рассветом все сгинет, как сон. Хотя твои пацаны, скорее всего, прежними не останутся. Знаешь, каково это: тосковать по чуду? Если хватит упорства, когда-нибудь парни пробьются к нему. Вот тебя менять поздно, извини. А может, и к лучшему?

Вернулся Светлан как раз вовремя, чтобы помочь парням Бертрана патрулировать окрестности Города. В самом деле, отлавливать ведьм имело смысл на излете, то есть перед рассветом и ближе к их гнездовью, когда они, истомленные, растерявшие силу, возвращаются к заждавшимся постелям.

И только стали возникать первые птички - чаще поодиночке, иногда группками, - как началась охота. В воздухе сделалось тесно от скайкаров, взмывающих с потаенных стоянок. Нынешняя ночь оказалась куда веселее предыдущей. Это походило на массированную атаку, хотя вряд ли кто-то планировал такую акцию.

Зато Стражи, защищавшие летуний, были командой сплоченной и слаженной, вдобавок управляемой из общего центра, и каждый тут стоил нескольких. К тому же в критические моменты к ним сразу устремлялась помощь - на призыв "наших бьют" откликаются даже ведьмы. Это не считая поддержки с земли, где вдоль Городского периметра было припасено немало сюрпризов.

Реальный воздушный бой показался Светлану увлекательней компьютерного - может, оттого, что тут рискуешь всерьез. И ощущения, сколько их ни подделывай, с истинными не сравнятся - взять хотя бы перегрузки. Но если бы он рисковал лишь собой!.. Слава богу, и сегодня обошлось без жертв - как с той, так и с другой стороны. Хотя оборона была жесткой, на грани фола. Чтобы не допустить похищений, особенных наглецов приходилось чуть ли не таранить, отжимая в сторону или вниз. До стрельбы не доходило - переступить эту грань все-таки не решались, взаимная озлобленность еще не достигла такого накала. Но кто поручится, что палить не начнут уже завтра?

Когда кутерьма закончилась (а закончилась она с восходом, после того как последняя летунья доплюхала до лежанки), Светлан оставил поцарапанную машину механикам и наконец смог вернуться в свою квартиру, на эту ночь оставленную даже Псом, снова умотавшим по своим кобелиным нуждам. В ванне дремала Жанна, похожая на симпатичную утопленницу. Пришлось выуживать ведьму из воды и доставлять в кровать, куда сама она не добралась. Конечно, там Жанна тоже выглядела заманчиво, хотя так и не проснулась.

Сам же Светлан отправился в душ, решив сегодня обойтись без сна. Вообще-то и не требовалось - скорее, это вопрос привычки. И что делать в постели, если там нет Анджи? Тоска!..

Часть II Судьбу выбирают

Глава 5. Черная метка от правнука

После душа Светлана опять призвали дела - на этот раз в облике Артезии, заведовавшей в Городе внешними связями... гм... включая и деловые. Уж она посещала гулянки ведьм не часто и по утрам обычно была в отличной форме - если не заводила свежего любовника. И кому, как не Артезии, с ее чарующими манерами, голосом, ароматами, с ее роскошными формами, шелковистой кожей и прекрасным лицом, с ее опытом дворцовых интриг и врожденным пониманием пружин, двигающих людьми, вправлять мозги здешним деятелям? Или же, наоборот, затуманивать. Кстати, второе удавалось фрейлине значительно лучше.

- Си-ир, - пропела она с экрана волнующим альтом, - как ни жаль, приходится беспокоить вас. Возникла ма-аленькая проблема.

- От вас, сударыня, - галантно откликнулся Светлан, - я готов принять любые удары... э-э... судьбы. Вы даже кинжалом сумеете приласкать.

- В самом деле? - мурлыкнула Артезия. - Разумеется, я верна своей королеве душой и телом...

И сделав ударение на последнем слове, замолчала. Намек был прозрачен до бесстыдства. Действительно, тут вопрос вовсе не ее верности, и если другая сторона проявит инициативу... Н-да, жизнь в нашем монастыре полна соблазнов. Спасает любовь, как ни банально.

- Кажется, по последнему мужу вы маркиза? - спросил Светлан, наморщив лоб.

- Для вас, сир, всегда и везде - Артезия, - ответила она нежно. - Можно еще Диззи... если желаете.

Маркиза Диззи, хм... Уж лучше оставить, как есть.

- Так в чем наши сложности, сударыня? - осведомился Светлан чуть официальнее, и фрейлина сразу подобралась, натренированным слухом уловив смену интонаций.

- Как выразился кто-то из ваших классиков: "к нам едет ревизор", - сообщила она. - Точнее сказать, инспектор из департамента по надзору за частными территориями. Прикажете принять по высшему разряду, сир?

"Как - ревизор?" - полагалось бы вскричать. Да что ж это такое: все беды нынче к нам!.. Но название конторы маркиза оттараторила без запинки - молодец.

- Так-таки и едет? - усомнился Светлан.

- Пожалуй, что летит, - уточнила Артезия. - Прибудет спустя четверть часа.

Наконец-то в России решили проблему дорог - научившись обходиться без них. Вот с дураками как быть?

- Зачем же по высшему, - произнес он со вздохом. - И первый сойдет. Буду в гостином зале через двадцать минут.

На место Светлан прибыл даже чуть раньше, ради такого случая надев сандалии, а взамен шортов облачившись в брюки. Чинушам и без того хватает раздражителей - уж с ведьмами не поскучаешь ни днем ни ночью.

Инспектор оказался тот же, что в прошлые разы, - то ли считался в своем ведомстве спецом по здешним проблемам, то ли самого уже тянуло сюда. Был он долговяз, с постным и тоже длинным лицом, а звался почему-то Гюшестом. Его неизменный сюртук выглядел вызывающе скромным и по нынешней жаре был явным перебором, но, видимо, так инспектор отгораживался от здешних безобразий, не особенно полагаясь на собственную стойкость.

Артезия уже обхаживала гостя, рассевшись в опасной близости. Сегодня ее очаровательный лик обрамляли платиновые локоны, роскошную грудь теснила радужная блузка, а отблескивающая юбка больше напоминала набедренную повязку, едва покрывая ягодицы, - в этом мире маркиза наконец получила возможность показать себя во всей красе. Она и прежде смотрелась ошеломительно, а уж теперь... К тому же, на ее родине еще не научились подделывать формы - все свое, живое, без подвоха.

- И что на сей раз послужило поводом? - спросил Светлан, подсаживаясь к столу. По этикету ему полагалось восседать в кресле, на возвышении, но он хотя бы не стал забрасывать ноги на соседний стул. Будем блюсти приличия... по возможности.

- Жалоба, - ответил Гюшест, рядом с маркизой даже дышать стараясь через раз.

Хорошо, хоть не предрассветные бои!.. Впрочем, настолько быстро департамент не успел бы среагировать - до боев еще дойдет черед.

- От кого же?

- Некто Арист Грушин, проживает в...

- А-а...

- Помните его? - тотчас ухватился инспектор.

- Еще бы. Это приличные люди в глаза не бросаются, а вот ежели дурак, вдобавок злобный... И чем недоволен Арист?

- Окружением.

- Точнее?

- Своими соседями. Ведут себя, как хотят, установленных норм не признают - даже разгуливают по лестницам и двору, простите, голыми.

- Наших правил они не нарушают, - пожал плечами Светлан. - И в общей конвенции на сей счет запретов нет. Имеются у вас конкретные претензии?

- "Каждый человек имеет право на невторжение в его личную сферу", - процитировал Гюшест. - Дистанция комфорта, понимаете ли.

Звучало это коряво:

- "невторжение", "личная сфера"!.. Но официозный слог никогда не блистал изяществом. И кто определил эту "дистанцию"?

- Да боже упаси! - произнес Светлан. - Никто не покушается на его права. Или, вы думаете, его силой принуждают разглядывать голышек?

- Знаете, все-таки это чересчур. Как говорят, "не вводи в искушение".

- А кто виноват, что при виде женской наготы у отдельных самцов наружу всплывает дерьмо?

- Фи, сир! - сморщила носик Артезия. Впрочем, возражала она не против сути.

- Сударыня, я и так смягчил формулировку. И дерьмо-то их собственное, а не...

- Сир, прошу вас!..

- Ладно, идем дальше.

- Еще он обвиняет соседей в колдовстве, - сообщил инспектор со вздохом.

- Вы серьезно?

- Он - наверняка.

- Вот, - хмыкнул Светлан, - уже и бабушкины сказки пошли в ход! Кстати, кто у нас бабушка?

- У нас прабабушка, - сообщила Артезия. - Владеймира Казанова, председатель Координационного Совета Евроазии.

Уж в вопросах генеалогии ей можно было доверять. И в здешних сплетениях маркиза ориентировалась получше большинства аборигенов. Как умещалось это в ее красивой голове, не путаясь с чередой любовных романов, оставалось для Светлана загадкой.

- Господи, сколько ж ей теперь? - удивился Светлан. - я слышу о Казановой едва не с рождения, а она все не угомонится.

- Девяносто восемь, - сказала Артезия.

- С ума сойти. Это же сколько энергии в дамочке - вот бы на хорошие дела!..

Да уж, эта бабуля рассказывать сказки не станет. Ей бы побольше полномочий, тоже схлопотала бы приставку "железная".

- Моя прабабка - великая женщина, - заявил Гюшест без особенного восторга.

- Прежде всего, она не женщина, - возразил Светлан. - Причем довольно давно. Пожалуй, она даже не человек - так, носитель идеи. К тому же довольно отвратной, на мой вкус.

- Может, не будем отвлекаться? - предложил Гюшест с едва различимым неудовольствием.

Светлан вгляделся в него пристальней.

- А вы не любите прабабку, - отметил он. - Впрочем, это ваша... гм... сфера. Вернемся к Грушину. По-вашему, я должен комментировать его второе обвинение?

- Пока хватит первого.

- Повторяю, это его проблемы. Никто не заставляет Ариста созерцать соседок, да и жить на моей земле он вовсе не обязан. Ему предложили за квартиру вдвое, но он, кажется, вообразил, что может диктовать условия. Поглядим, надолго ли его хватит. И знаете, что я сделаю? Буду с каждым днем снижать цену. Как бы через месяц ему не пришлось доплачивать, чтобы съехать!.. Или желаете обговорить это с моим юристом?

- А почему бы вам не заключить гражданский договор и с Грушиным?

- Мне ни к чему уроды. Предпочитаю собирать вокруг себя таких, кто мне симпатичен.

- Если вы и дальше будете расширять свои владения с той же скоростью, - заметил Гюшест, - то через пару-тройку лет захватите весь Город.

- Не думаю, что у меня наберется подданных его заселить.

- Ведь у вас и нормы совсем другие. Если каждому выделять по этажу...

- Все равно не хватит. Вы не представляете, насколько я привередлив к людям!

- А все же как тут насчет чудес? - спросил Гюшест со сдержанным любопытством.

Усмехнувшись, Светлан сложил ладони в сферу, одна над другой.

- Знаете, что это? - сказал он. - Приемная камера. Слыхали про телепортацию?

Осторожно он убрал верхнюю ладонь, обнаружив на второй крохотную чашку с блюдцем, курившуюся ароматным дымком.

- Не желаете кофе? Моя кухарка его отменно готовит.

Помедлив, инспектор кивнул, и Светлан поставил напиток перед ним.

- Печенье, конфеты? - спросил он, снова смыкая ладони краями.

- На ваше усмотрение.

- Извините за порции, - сказал Светлан, добавляя к угощению вазочку с рахат-лукумом. - Объемные ограничения, знаете ли. Вот если бы мои кисти были как лопаты...

- Эффектный фокус, - признал Гюшест, отхлебнув из чашки. - И кофе вкусный. Как вы это делаете?

- Понимаете, главная сложность: свести зазоры к минимуму... Или вы про кофе? Честно сказать, рецепта я сам не знаю.

Вздохнув, инспектор попробовал сладости.

- Все шутите? - сказал он. - Веселое у вас бытие.

- Обитая среди артистов, трудно не освоить хоть что-то, - пояснил Светлан, усмехаясь. - Тут даже атмосфера способствует.

- Это и я чувствую, - подтвердил Гюшест серьезно.

Светлан поглядел на него с сомнением: легче заподозрить в чувствах калькулятор. Кстати, считать инспектор умел лихо - тоже ведь дар. А все таланты усиливаются в здешней ауре. Правда, обойдется Гюшест подороже компьютера. Вот разве в сказку его прихватить... Там - да, ему конкуренции не будет.

И в этот момент их стало на одного больше - точнее, на одну: в комнату вступила Жанна. Проснувшись, она обнаружила, что в квартире пусто, и решила, видимо, выяснить это недоразумение. По своему обыкновению девушка разгуливала нагишом, уже и забыв, когда в последний раз одевалась, - эдакая иллюстрация к нынешним претензиям Гюшеста. Конечно, Артезия тоже не отягощена лишней одеждой, но она хотя бы заповедные места не выставила напоказ. В отличие от Жанны.

- Мой господин, - обратилась она к Светлану, - ты куда свалил? Время завтракать!.. Или подавать прямо сюда?

- Это не кухарка, - пояснил тот для Гюшеста. - Скорее подружка моей супруги... заодно и моя. Зовется Жанной. Удивляет?

С деревянным лицом инспектор кивнул, то ли принимая к сведению имя, то ли подтверждая свое изумление. Но вслух отвечать не стал, наверно, опасаясь, что подведет голос.

- А-а, у вас посетитель, - молвила Жанна рассеянно. - Привет, дружок!.. Так ты будешь заказывать, сир?

- Лишь бы не овсянка, - сказал Светлан. - Остальное сойдет.

- Жду через полчаса - успеешь?

- Надеюсь.

- Заметано.

И помахав всем рукой, ведьма удалилась - с той же великолепной непринужденностью. Примерно через минуту Гюшест восстановил равновесие.

- Это что, как бы проверка? - спросил он, облизнув губы. - Решили испытать мою выдержку?

- Если испытание, то не подстроенное, - ответил Светлан. - Да и к чему нам? Разумнее, знаете ли, не дразнить гусей без крайней нужды. А вы, возможно, заметили, что я человек осторожный.

- Гусь - это я? - поинтересовался инспектор. - Впрочем, не худший вариант. Ведь говорят еще: "гусь свинье..." И уж тут меня к птицам не отнесут.

- Ну, это вы увлеклись, - хмыкнул Светлан. - Может, хватит зоологии?

- Воистину, - выдохнул Гюшест, промокая вспотевшее лицо аккуратным платочком. - Вот теперь я понимаю, каково тут Грушину.

На сочувственно улыбающуюся Артезию он старался не смотреть, словно опасался, что и она выкинет нечто подобное. Или что сам примется ее закрытые части достраивать свежеувиденным.

- Вы бы привыкли, - заверил Светлан. - Максимум за месяц. У вас здоровая психика - в отличие от упомянутого Ариста. Кстати сказать, в раннем Средневековье между облачением Жанны и мар... Артезии не усмотрели бы большой разницы.

- Ну, если подойти к этой проблеме строго...

- ... то потребуется паранджа.

- Нет, все же границы должны быть! Иначе можно зайти черт знает куда.

- Это вас прабабка настращала? А вы не трусьте - зайдите. По крайней мере узнаете, что уже знает черт. Не понравится - вернетесь. Или себя робеете?

- Собственно, я прибыл не только из-за жалобы Грушина, - неожиданно сказал Гюшест. - И представляю тут не один департамент. Это даже не главное.

- Так что ж мы столько времени потратили на ерунду? - удивился Светлан. - Ну говорите!

- Обращаюсь к вам от имени Комитета благонравия, полномочным эмиссаром коего я назначен недавно.

Светлан переглянулся с Артезией - она молча пожала плечами. Что за новообразование? Мало было департамента - Комитет!.. Да еще рассылающий эмиссаров по частным территориям.

- А каким боком ваш Комитет стыкуется с государственными структурами? - поинтересовался он.

- Это орган поддержки, - с готовностью ответил Гюшест. - Аппарат, вполне лояльный официальным структурам. Хотя пока - общественная организация.

"Пока?" - подумал Светлан, внутренне ощетиниваясь от таких словосочетаний.

- Но в перспективе - достаточно близкой, я надеюсь, - продолжал инспектор, - она естественным образом придет на смену нынешней системе правления, ибо несет в себе семена истинного народовластия.

- Народ имеется в виду трудовой? - уточнил Светлан. - А как решать будете: большинством? Уж не затеваете ли вече в общероссийском масштабе?

- Ну, как образ... Пожалуй, - кивнул Гюшест. - Конечно, на значительно более высоком уровне, с привлечением новейших достижений. В конце концов, прийти к согласию не так и трудно. Ведь все мы по большому счету друзья, даже некоторым образом братья. А труд, что ж... Он всегда ценился среди простого люда. Пора вспомнить о непреходящих, вечных истинах, - возгласил он со скупым пафосом.

- Да неужто? - вскинул брови Светлан. - И конечно, вас, как эмиссара, правление Комитета снабдило полным списком этих самых... "вечных"?

- Насмехаетесь? - укорил гость. - Напрасно, честное слово! Уж вам-то... Если не станете вести себя... сдержанней, рискуете вызвать недовольство очень многих - причем справедливое, согласитесь.

- Ну, про социальную справедливость я наслышан!.. Бандиты вон тоже считают, что надо делиться. А что до "очень многих"... Сколько себя помню, всегда оказывался в меньшинстве - такая планида, ничего не попишешь.

- Боюсь, при том развитии событий... кое вы сами же провоцируете... государство не сможет оградить ваших граждан от разгневанного народа, - со вздохом сказал Гюшест. - Мне искренне жаль, поверьте.

- От озверелой толпы, хотите сказать? - усмехнулся Светлан. - Ну, с этой публикой мы и сами сумеем справиться... даже если ее примутся организовывать и вооружать. Вы напрасно считаете нас беззубыми.

- И вас не интересует, зачем Комитет отрядил меня сюда?

- А что спрашивать? Ваша легальная миссия наверняка следует из названия этой богадельни и перекликается с тем, о чем мы уже трепались. Слова, слова... Или у вас есть конкретные предложения?

Хотя Артезия во время беседы больше помалкивала, ее присутствие оказывало на гостя почти магическое действие. Говорил-то он фразы, с какими его послали в Город, но вовсе не с предписанной убежденностью. Пожалуй, если бы маркиза одарила его надеждой... Бедняга, он и не верит, что такие женщины для него. Точнее верит, но в обратное.

Сам-то Светлан благоразумно расположился поодаль от красотки, чтобы не травить нервы ее эманациями, - к тому ж у него давний иммунитет.

- Пожалуй, меня уже ждут, - сказал он, демонстративно глянув на стенные часы. - Конечно, если желаете разделить нашу трапезу...

- Нет уж, спасибо, - отказался Гюшест, неловко усмехаясь. - Думаю, для первого раза с меня довольно.

- Даст бог, не последний, - радушно пожелал Светлан, в то же время вставая.

Инспектору не осталось иного, как откланяться, хотя уходил он с явной неохотой. Конечно, в Городе беспокойно, бросает в жар то и дело - но каким тусклым кажется потом остальной мир!..

- Ну а вы согласитесь... э-э... отзавтракать со мной? - справился Светлан у Артезии.

- С наслаждением, сир, - откликнулась та, как и всегда, несколько преувеличивая.

Впрочем, в такие смешанные компании маркиза и впрямь вписывалась, точно по заказу. Как ни странно, она отлично ладила с ведьмами - наверное, оттого, что по натуре была отзывчивой и не завидовала никому, благо сама одарена щедро. Если бы не страсть к интригам, не раз приводившая бедняжку на самый край, и не любовь к нарядам, вовсе не обязательных ее красоте, Артезия давно отдалилась бы от двора, вполне довольствуясь здешним обществом. К счастью, теперь, когда первая ведьма страны сделалась королевой, ей удалось совместить одно с другим.

Под руку с фрейлиной Светлан прошествовал к лифту, и тот вознес их на самый верх. А еще через десяток секунд они вступили в столовую, где сноровистая Жанна уже все подготовила к трапезе. И конечно, в углу возлежал косматой грудой Пес, дожидаясь своей порции. Пока что он сохранял солидность - но не дай бог его обделить!..

- Ну что, си-ир, накладывать наконец? - спросила Жанна, с утра немного сварливая.

- Сделай такое одолжение, - ответил он.

Хмыкнув, девушка сладко зевнула и снова принялась хлопотать. Причем следить за ней было удовольствием, настолько споро и сноровисто у нее выходило, - не говоря о том, как обольстительно выглядела сама.

Дышалось тут, вдали от земли, намного легче, а обстановка была скромней, чем в большой гостиной. Глядя на Жанну, маркиза позволила себе скинуть босоножки с изящных ступней и совсем расстегнуть блузку, явив восхищенным зрителям (собственно, одному Светлану) свои бюстовые роскошества. А полную обнаженку Артезия берегла для амурных занятий и для шабашей, где иной формы не полагалось. Ну еще для пляжей, к коим пристрастилась в последнее время.

Присев на скамью, фрейлина разбросала руки по мягкой спинке, от чего стройный ее стан прогнулся, а налитые груди разъехались по сторонам, и произнесла, по привычке оттопыривая губки:

- Мне показалось, сир, вас обеспокоила добавочная миссия инспектора. Его высказывания действительно стоят тревоги?

- Когда принимаются звать всех братьями, я пугаюсь, - признался Светлан, усаживаясь напротив нее. - Это ж во сколько обойдется такое родство!.. А еще пуще страшусь великих целей - в свое время наелся до оскомины.

Он в самом деле ощущал себя не от мира сего. Здешнюю среду он скорее знал, а прежнюю - прочувствовал всем нутром.

- А мне Гюшест показался милым. Такой забавный!..

- С ним-то более или менее ясно, - сказал Светлан. - Нормальный чинуша, озабоченный поиском функции, по-своему даже порядочный. Эдакая разновидность Ното, ориентированная на управление. К счастью, он не похож на свою прабабку, всегда готовую схрумкать ближнего. Вот то чудище и впрямь ископаемое - такой запас сил, живучести, злобы!.. В прежнем мире из этого казана многие нахлебались, да и тут она, похоже, непотопляема. Впрочем, речь сейчас не о ней, а о Комитете благонравия. Чем они собираются насаждать благие нравы: бластерами?

- Но, сир, возможно, там собрались достойные господа...

- В Комитете? - удивился он. - От одного этого слова тянет мертвечиной. Я все ждал, не назовет ли Гюшест наш городок лагерем.

- ... а возглавляет их истинный рыцарь, сродни нашему Артуру.

- Спросите Артура: хочет он возглавлять кого-то? Опекать - куда ни шло. Защищать, выручать. Но заделаться вожаком!.. И не важно, кто составляет стаю на данный момент, - такие организмы развиваются по собственным законам.

Взяв со стола пультик, Светлан послал вызов Бертрану, и через секунды на экране проступил невозмутимый лик юного Стража.

- Конечно, ты слышал наш разговор с инспектором, - произнес Светлан с уверенностью. - Что имеешь сказать про Комитет?

- Сир, эта организация создана недавно, - доложил Бертран. - Число членов пока не очень значительно, но тенденция к росту... и ее состав...

- А что полагает на сей счет наш Гай?

- По его мнению, это серьезно.

- Если хочешь знать, по моему - тоже. Тем более, у меня давняя аллергия на такие названия. Малыш, надо приглядеться к Комитету пристальней!

- Сделаем, сир.

- Этот визит, понятно, пустяк, пробный шар. Но последствия от него могут быть, как от "черной метки". Нас как бы поставили на учет. Или даже примеряют на роль первой цели. Негры в стране не водятся, а население смешалось настолько, что латыша не отличить от грузина, как же тут сыщешь евреев, чтобы навешать собак? А ведьмы - пугало знатное, проверено временем. Мало что на голову выше, вдобавок и полом отличаются. А для любителей сладкого это открывает такие возможности!.. Не говоря о том, что про богатства Города уже пошла молва в определенных кругах.

- Сир, я проникся, - кивнул офицер и сгинул со стены.

Некоторое время Светлан разглядывал потухший экран, задумчиво щурясь.

- Гуси-гуси, - пробормотал он, - есть хотите?.. Еще как!

- Вот именно, - сказала Жанна, выставляя перед ним полную тарелку. - Или тебе, си-ир, без твоей женушки даже не до еды? Уж мог бы и со мной прикорнуть часок!..

Она не имела в виду худого - только сон. Впрочем, с этими двумя, Жанной и Артезией, королева сблизилась настолько, что считала их чуть ли не своим продолжением. И, возможно, не стала бы гневаться, если бы у Светлана с кем-то из них произошло нечто, выходящее за рамки дружеских нежностей. Или даже с обеими.

- От Анджеллы никаких вестей? - не удержался он.

На что получил резонный ответ:

- Разве бы я не сообщила? Да что ты волнуешься так!.. Уж пару дней можно прожить порознь?

Через силу Светлан ухмыльнулся:

- Раз пошла гусиная тема, есть еще оборот: "как с гуся вода". Это к кому отнести?

Из глубин квартиры прибежал пушистый котик, взволнованно подергивая хвостом, и стал подлизываться к Жанне, страстно кусая за икры, - чем вызывал у девушки возмущенные окрики пололам со смехом. На Пса, громоздившегося в углу, он не обращал внимания. Кот был молодой и домашний, не приученный бояться собак, - другой на его месте обходил бы это страшило за километр. Добившись вожделенной подачки, он сразу обрел достоинство и попытался было удалиться. Но не успел. Подхватив грузного красавца, Артезия принялась его тискать и чмокать в снежные "носочки". Жмурясь, котяра снисходительно терпел ласки, лишь отодвигал морду подальше от ее ароматов. К всеобщему обожанию здешних обитательниц он привык с котеночных дней.

- Бестолочь ты, - сказал ему Светлан. - Но обаятельный!..

- Во жизнь, - позавидовал Пес. - Всего и забот, что держать себя в аккуратности да про кормежку не забывать. Хотя бы мышей ловил!..

- А ты видел их тут? Может, он и рад был бы... И потом, ты сам много утруждаешься? Уж умываться чаще и тебе не помешает.

- По пять раз на дню, да? Либо язык сотру, либо шкуру. В ванну-то с собой не возьмете...

- Тебя там не хватало!

- Ясное дело, с Лаурой и Жанкой веселее будет.

- Тебя это удивляет? Нормальная ориентация.

- Полигамия, что ли? - блеснул Пес эрудицией.

- Ну, не выдумывай. И близко нет - сам знаешь.

- Действительно, не выгонять же вторую, - осклабился старый циник. - Опять же, в четыре руки быстрее шею намылят. А в два тела - остальное. Куда там гонконговским банщицам!

- Да ты и впрямь зажился на свете - столько всего знаешь...

- Я и по человечьим меркам долгожитель, - вздохнул Пес. - А по собачьим - прямо Мафусаил. Наши щенки за два года успевают вырасти. А много ума набирают ваши дети к этому сроку?

- Ну говорить-то уже умеют!..

- А скольких стараний это стоит? К тому ж у вас глотка устроена лучше.

- Некоторые хозяева переживают, что их собачки разговаривать не умеют, - заметил Светлан, посмеиваясь. - А у нас главная забота: как бы этого псину к молчанию приучить.

- Правды не любите - отсюда и забота.

- Ты что, Шарикова цитируешь? Вот же научил читать на свою голову!..

- Так ведь вам, людям, выгодно держать прирученных животин в невежестве - справляться легче. И еще талдычат при этом: наши друзья, мол, преданные!..

Тут перед Псом поставили миску, и он сразу умолк, занявшись делом. Все-таки есть способ заткнуть ему пасть!

- "Му-му" не читал еще? - спросил Светлан. - А ты почитай, почитай. - Он перевел взгляд на фрейлину, изящно вкушавшую креветочный салат. - Артезия, не будете ли столь любезны...

- Для вас, сир, - что угодно, - ослепительно улыбнулась женщина. Упоминание о совместных ваннах вызвало в ней оживление: глаза разгорелись, дыхание участилось, - видно, разыгралась фантазия. И всколькером, по ее мнению, можно туда втиснуться?

- Тогда объясните, ради Христа, что творится сейчас в вашем королевстве. Что в нем так зацепило Анджеллу?

Голоса Светлан, разумеется, не повысил, но прозвучала просьба столь жалобно, что самому сделалось противно. Да что ж это такое с ним? Действительно, всего сутки минули!..

- Все очень просто, - с готовностью откликнулась фрейлина. - После затишья, обычно следующего за всплеском событий... ну, вы помните: дворцовый переворот, внутренняя война, свержение узурпатора... неизбежно накатывает новая волна алчущих. Проигравшие, если их не истребили, успевают забыть страх, нагнанный победителем, и набраться сил. Вассалы, обделенные предыдущей дележкой, раздувают свою обиду до небес и подступают к правителю с ворохом претензий, часто совершенно немыслимых. А некоторые, не дожидаясь милостей из столицы, сами начинают откусывать от королевского пирога - сперва потихоньку, потом с дерзостью. И если обстановка благоприятствует... Так устроен свет: все желают власти, ибо она дает все, - а кто послабей следует за более сильными. И когда могучим становится тесно, начинается бойня, более или менее кровавая. Да разве тут не так же, сир? - пожала она плечами.

- Конечно, этот мир не идеален, - ответил Светлан. - И наверняка тут тоже полно властолюбцев. Но увлечь за собой миллионы они вряд ли смогут. Идее диктата не овладеть здешними массами... я надеюсь. Не тот менталитет. Хотя последние события имеют странный привкус. Или я ошибался в своих оценках, или... Ладно, - оборвал он себя. - Значит, и у Анджи начались проблемы?

- Пока ничего серьезного, мой господин, не бери в голову, - сказала Жанна, шлепаясь рядом с маркизой на лавку и тоже берясь за вилку. - Ничего такого, с чем бы она сама не могла справиться. А ежели появится... си-ир... я тут же тебя обрадую. И не погляжу на ее возражения, будь уверен.

- Ну, надеюсь, - со вздохом отступил Светлан. - Другой бы я не поверил.

В эту секунду на экране возник Артур и со стены, как из оконца, с удовольствием оглядел компанию. Сам король выглядел бодро, хотя и в эту ночь, наверно, не сомкнул глаз. Богатырская бессонница, надо думать.

- Вынужден отвлечь вас от трапезы, друзья, - объявил он, учтиво кланяясь дамам. - К нам пожаловали гости.

- Полагаю, не из Комитета? - мрачно вопросил Светлан.

- С телестудии. А возглавляет их... кто бы вы думали?.. Несторов!

Фигура Артура ужалась, освобождая место для Бертрана, за чьими плечами маячил оживленный Гай, и для картинки, изображавшей ту самую гостиную, которую Светлан с Артезией покинули совсем недавно. Но теперь на этой сцене поджидали партнеров совсем иные актеры... Или не совсем?

Глава 6. Иногда они возвращаются

Несторов снова гляделся орлом. Усы и шевелюра вернулись на прежние места, и вырядился он почти как в студии. Макияжа, правда, было меньше - походный вариант, даже лак на ногтях не обновил.

Кроме самого Несторова, в группу телевиков входили долговязый оператор, нескладный и неряшливый, чьими глазами зрители канала глядели на мир, и сухощавая девица-помощница, судя по выражению озабоченного лица, готовая на все, - тоже, видно, походный вариант популярного ведущего. Оператор медленно озирался, фиксируя занятные детали, девица с ожиданием смотрела на шефа, похожая на преданную овчарку. А тот, нагло рассевшись в хозяйском кресле, изображал памятник самому себе, вперясь в туманную даль. Впрочем, пухлые пальцы, лежащие на подлокотнике, дробно постукивали, выдавая беспокойство.

- Во как, - сказал Светлан. - Оказывается, это он к нам пробирался!.. И чего хочет?

От судьбы не уйдешь, прибавил мысленно. Дочура-то - уже тут.

- Спросить? - предложил Бертран холодно.

- Помягче, помягче... Все ж представитель mass media. Действительно, при нем лучше не высвечивать лишнего, а многое в Городе вовсе не для сторонних глаз. Конечно, можно просто завернуть телевиков - от греха... Но если заводить себе врагов, то не таких пакостных.

Оценивающим взглядом Светлан обвел присутствующих, выбирая, кого напустить на гостей.

- Мы с Артуром отпадаем, - произнес он. - Сколько ни гримируй, Несторов узнает нас - фигуры выдадут. Артезия, безусловно, звезда, но слишком яркая для таких пустобрехов. Бертран?.. Н-нет.

И опять мне не хватает Анджи. Уж она бы заморочила эту троицу!..

- Могу я, - предложила Жанна, скромно опустив глазки, будто не сияла тут наготой.

- Конечно! - хмыкнул Светлан. - Уж ты порезвишься - потом месяц не расхлебаем... Люси! - вдруг сказал он. - Вот она - подойдет. А к ней прибавим Гая... в дебильной его ипостаси.

Юный умник гоготнул - вполне по-идиотски. Он явно не возражал против такой потехи. Да и Люси наверняка захочет глянуть на свою задачку с иного ракурса.

- Кстати, - через плечо Бертрана Светлан посмотрел на Гая, - что выяснилось насчет Улиной матери?

Поскольку девочка отмалчивалась, не выдавая о себе никаких сведений, поиск данных был запущен по внешнему подобию, причем длился с прошлого вечера - вполне достаточно, чтобы перелопатить все мыслимые архивы. А уж отцовство Несторова подтвердилось сразу.

- Кое-что нарыли. - Мягко отстранив начальника от пульта, Гай пробежал твердыми пальцами по клавишам. - Вот, смотрите.

Взамен кабинета Стражей на экране возникло лицо девушки, настолько похожей на Улю, что Светлан вздрогнул. Конечно, на свете случаются совпадения... Но лишь у ведьм дочери больше смахивают на клоны.

- Улия Ветрова, семнадцати лет, - негромко произнес за кадром голос Гая. - Такой и останется навечно. А прошло с ее смерти десять лет.

Выходит, Уля взяла имя матери...

- Погоди, - сказал Светлан. - А сколько же нашей малышке?

- Ну, двенадцать-то уже есть. Ближе к тринадцати.

- Ч-черт...

- Подумаешь! - фыркнула Жанна. - Разве дело в анкете? Если девица созрела для родов...

- Ты еще про Джульетту вспомни! - проворчал Светлан. - Созревшие яичники - это еще не зрелость. И уж Несторов на роль Ромео как-то... Ему ныне сороковник с изрядным хвостиком - вот и считай.

- Изрядному хвостику пойдут ветвистые рога, - хихикнула ведьма, нарушая драматизм момента. - А что за история там стряслась?

- История темная, - ответил Гай, возвращаясь на экран. - Но пахнет скверно. Нестор уже тогда любил поднимать острые вопросы и вел серию репортажей про детские дома, где таких вопросов, сами понимаете...

- Как и беззащитных сироток, - вставила Жанна.

- Вот именно. А самое занятное, что как раз в этот период и в тех самых домах случилась серия пропаж.

- Ложки тибрили, да?

- Девочек. Как правило, исчезали они без следа, но иногда возвращались. Ничего не рассказывали, вообще больше не говорили, а вскоре умирали. Нет-нет, не самоубийства!.. Просто ушло желание жить, будто из них вынули души.

- Что их связывало? - спросил Светлан. - Какое общее свойство?

- Ведьмы, - со вздохом сказал Гай. - Конечно, пока не вошедшие в силу, только пытающиеся взлететь. И вот их-то - на взлете...

- Похоже на чистильщика-одиночку, - заметила Жанна. - Эдакий охотничек по призванию. - И пожалела:

- Бедняга, тяжко ему небось без ордена!

- Или на инквизитора, заблудившегося во времени, - прибавил Светлан. - Или на вампира.

- А что, есть разница? Душка-маркиз, коего ты гнал по королевскому дворцу, был в ордене из самых усердных!.. И остальные там недалеко уехали.

- Зачем же под один гребень? Помимо садистов, в каждой большой своре хватает мародеров. А также фанатиков, в чьих головах умещается не больше одной мысли, которую они усиленно думают. И убивают эти, возможно, с неохотой, скрепя сердце - ради великой идеи.

- Все - дерьмо! - не стала вникать ведьма.

- Ну, тут я согласен... Так что с нашим Михеем? - спросил он у Гая.

- Конечно, его подозревали. И конечно, телестудия его... ну, не отмазала, просто не дала в обиду - что при столь хилых уликах не составило большого труда. А когда у старшей Ули родилась дочь и стало возможным провести экспертизу...

- Дважды по одному делу не наезжают.

- Правильно. Даже в прессе не стали поднимать шум, опасаясь встречных исков. И по сию пору Нестор продолжает выходить к публике, облаченный во все белое, - только что без крыльев и нимба.

- Нечто в этом духе мы и подозревали с самого начала, - заключил Светлан. - И уж меня такая грань его щедрой натуры не особенно удивила. Собственно, он и сейчас занят примерно тем же, хотя кодекса не нарушает.

- А может, просто сделался осторожней? - предположила Жанна. - От таких вкусностей не отказываются легко. Вряд ли можно наесться грязью, когда уже распробовал кровь.

- Бертран? - сказал Светлан.

- Сделаем, - кивнул офицер. - Разроем вокруг него все.

- Не нравится мне, что Несторов подвалил именно сегодня, почти в одно время с Гюшестом и после массированной атаки охотников.

- Двух, сир, - поправил Бертран.

- Конечно, мы могли влететь в несчастливую полосу... Но по-моему, это ж-ж-ж-ж-ж - неспроста. Не оказался бы и Михей агентом Комитета.

- Надо же, как напугал тебя этот дракон! - засмеялась Жанна.

- Тысячеглавый, милая!.. Вам, в своем уютном Средневековье, даже не снилось такое чудище.

- Гости ждут, - напомнил Артур.

Несторов и впрямь уже проявлял нетерпение - видно, привык к иному приему. И оператору, похоже, надоело обозревать пустую комнату. Ничего, в следующий раз будут предупреждать о своем набеге! Уж лучше татары...

- Люси-то уведомили? - спросил Светлан.

- Уже одевается, сир, - ответил Бертран. - Через пару минут выйдет.

- Гай?

- Готов! - бодро салютовал тот, разом превращаясь в дебила. Ну, эту маску он носил не один год - пожалуй, что сжился.

- А мы будем суфлировать, - сказал Светлан, переводя взгляд на Жанну. - Двигай-ка, девонька, ближе к папе.

- На колени, си-ир?

Но перебралась лишь на его скамью, откуда было удобней следить за экранным действом. С другого бока к нему подсела Артезия, увлеченная спектаклем не меньше других. Ну а Псу с его галерки и так видно отлично.

И вскоре на сцену выступила Люси, облаченная в элегантнейший брючный костюм, успевшая соорудить из локонов изысканную прическу и вернуть своему обличью весь былой аристократизм. Может, до королевы она чуть не дотягивала, а вот до герцогини - с лихвой. (Кстати, а какой у нее титул? Уж не ниже, наверно, чем у Артезии.)

А за спиной Люси громоздился Гай, тоже прифрантившийся, но слегка - лишь бы не позорить Город на всю страну. Сейчас он куда больше напоминал охранника, чем аналитика, и однако своим видом добавлял значимости хрупкой фигуре напарницы. На чужаков Гай взирал благодушно, но каким-то образом давал понять, что не задумываясь свернет шею любому, кому вздумается пошалить. Между прочим, бойцом он вправду был сильным, даже по меркам Стражей.

Приблизясь вплотную к Нестерову, Люси уперлась в него холодным взглядом. Выдержав не дольше десяти секунд, тот нехотя освободил кресло. Правильно, смерд, знай свое место! Сколько ни корчи из себя барина, привыкшего пороть холопов на конюшне...

С явной брезгливостью опустившись на оскверненное сиденье, Люси улыбнулась:

- Вот теперь, дорогие гости, чувствуйте себя как дома.

- Вы не похожи на жену здешнего владельца, - мстительно заметил телевик, плюхаясь на гостевой стул. - А уж тем более на самого хозяина.

Наверняка его ищейки разнюхали о правителях Города, что возможно. Не исключены, впрочем, и другие источники.

- Разве в этой стране запрещена полигамия? - отрезала она с той же улыбкой. - Будьте покойны, сударь, у меня все полномочия.

- Как же прикажете величать вас?

- Можете звать меня госпожой, - ответила Люси скромно.

Конечно, они были не в равном положении. Напрямую соединясь с Жанной, целительница через ее уши слышала все, о чем говорилось в столовой, и при желании могла затребовать любую подсказку. Но пока обходилась.

- Итак, я готова внимать, - объявила она. - Готовы ли вы говорить? Или я пришла рано?

- Да мы и так уж... заждались.

- Ведь вам не было назначено, - пожала плечами ведьма. - Какие могут быть претензии?

- Нам? - изумился Несторов. - К вашему сведению... госпожа... даже к высшим чинам я...

- Ногой открываете дверь? - спросила она холодно. - Здесь вы рискуете отбить пятки. В Город ходят лишь по приглашениям.

- Милая... госпожа... вы хоть понимаете, с кем говорите?

- Превосходно, - ответила Люси. - Лучше, чем думаете. И как вы можете навредить Городу, тоже знаю. Но вот, в чем ваша проблема, мой дорогой, - сузив глаза, ведьма снова улыбнулась, и Несторов зацепенел под ее взглядом, - мы-то способны вас попросту уничтожить... причем не преступая закона, - добавила она для камеры. - И уж тут вас не спасут даже новые друзья.

Последнюю фразу присоветовал Светлан, и судя по тому, как дернулся телевик, она достигла цели. Выходит, "новые друзья" у Михея все же есть и на их поддержку телевик рассчитывает. Да и не сунулся бы этот стервятник сюда по своей воле - значит, его нацелили, если не принудили. И у кого ж на такое хватит влияния?

- Однако к чему затевать свару, - снова убрала коготки Люси, - когда можно сотрудничать. С нашей стороны препятствий не будет. Итак, что вам угодно, сударь?

И она улыбнулась в третий раз, нагоняя на гостей стужу своей ледяной приветливостью.

- Ну хорошо, - наконец выговорил Несторов. - Предположим, это угодно мне.

И он пустился заливать про свой замысел сделать серию репортажей о Городе. Недаром же о том идет слава, как о кузнице талантов. Вот Несторов и желает осветить, как они, образно говоря, куются, пообщаться с преподавателями, с детьми, ознакомиться с методикой. А еще ему интересно, как проходят званные балы в местном Дворце, известные далеко за пределами столицы и даже, говорят, в зарубежье.

- Мы не допускаем туда ТВ, - прервала его Люси. - Это стесняет наших гостей.

Не говоря о том, что вечерние повадки ведьм, если показать их широко, могут шокировать очень многих, а то и напугать. На балах-то публика более или менее раскованная, вдобавок разогретая легкими стимуляторами.

- Так, - сказал Несторов, ничуть не обескураженный. - Ну, тогда мы покажем, как ведут себя здешние жители в дневное время: чем занимаются, как отдыхают. Жизненный уклад, знаете ли, - это любопытно. И познавательно.

- Что, вам тоже захотелось поглазеть на голышек? - проницательно осведомилась женщина. - По-моему, это такая болезнь: подглядывать.

- Но послушайте! - возмутился телевик. - Наши зрители желают видеть...

- Да бог с ними, с желаниями ротозеев. Голые зады и так мелькают по всем каналам. - Она усмехнулась:

- А в душу хотя бы одной из этих бедняжек вы заглянули?

- Через зад, что ли? - сострил Несторов. - По-вашему, для этого они выставляют все напоказ?

- И какова же ваша версия?

- Ну, вы сами знаете.

- Приманивать самцов? Вы льстите себе, сударь. Или пытаетесь себя оправдать. Далеко не всегда это приглашение, тем более - обещание. Нечего сваливать на других собственную вину.

- Расскажите это нашим зрителям!..

- А что, по-вашему, я делаю сейчас? - сказала Люси прямо в камеру и продолжила бархатным голосом дикторши:

- Дорогие телезрители, дяди и тети, а также бабули и дедули, будьте любезны усвоить накрепко, что здесь частная территория и любые посягательства на ее неприкосновенность будут пресекаться всеми дозволенными способами. Чем мы занимаемся, не касается никого, кроме наших граждан... Тут и сказке конец, - заключила она, снова поворачиваясь к Михею. - Имею в виду ваши репортажи. Уж лучше отказать сразу, чем гадать, какими помоями вы обольете Город, когда накопите иллюстраций. Мы слишком хорошо знаем вас, чтобы рассчитывать на иное. Кстати, любопытно: откуда у вас такие сведения? Совсем недавно в этой зале поднимались похожие темы - может, неспроста?

Действительно, походило на то, что Гюшест и Несторов черпали из одной выгребной ямы. Конечно, Арист мог наябедничать сразу в органы и в mass media - такие дублеты весьма любимы стукачами. Или эти ноги растут из иной задницы?

- Ну, вы суровы! - пробормотал телевик. - Может, лучше мне переговорить с владельцем?

- Уверяю, он скажет то же самое, только в более крепких выражениях, - солнечно улыбнулась ведьма, будто сама очень миндальничала с гостями. - Конечно, для вас и это хлеб...

Но отступать Несторов не собирался - во всяком случае, так просто. Освоиться он уже успел, с манерами хозяйки обвык кое-как и теперь от штурма перешел к осаде. Все-таки Михей был профи, а ключи к слабым сердцам умел подбирать, даже если слабость минутная. Конечно, Люси не по его зубам, но телевик этого не знал, а потому сосредоточился сейчас на ней, обращая на ее подручного не больше внимания, чем на предмет обстановки. И совершенно напрасно, поскольку тот всматривался в гостя с интересом исследователя, изредка скалясь, словно уже облюбовал для него полочку в своем выставочном шкафу - где-то между оборотнями и вампирами. Хотя поглядывал и на безмолвную помощницу, будто заподозрил в ней новый тип здешней породы, еще незнакомый ему. Тоже, коллекционер!

Наконец Люси произнесла, подражая интонациям Артезии:

- Сударь, вы так настойчивы!.. Не обговорить ли нам это без сторонних ушей, - она посмотрела на помощницу, - а уж тем более глаз, - перевела взгляд на оператора. - Мой советник позаботится о ваших людях.

Самодовольно ухмыльнувшись, Несторов мигнул своей девице. Одеревенев лицом, та ухватила оператора за локоть и повлекла вон из комнаты. Следом за ними убрался Гай, как видно, решивший заняться помощницей вплотную.

- Если позволите, я сяду ближе, - сразу сказал Михей. - Так нам будет удобней...

- Вовсе ни к чему, сударь, - холодно оборвала Люси. - Учитывая вашу репутацию, предпочитаю не рисковать.

- Какую репутацию, простите? - удивился он.

- Детские дома, к примеру, - напомнила ведьма. - Или забыли свой интерес к сироткам?

- А что, вы тоже сирота? - огрызнулся Несторов, на секунду потеряв контроль.

- В известном смысле. Зато у меня много друзей, а это весьма могущественные люди, поверьте. И никогда не станут торговать мною - в отличие от ваших.

- Что за намеки, госпожа? "Сиротки", "друзья"!.. Вы знаете что-то?

- Достаточно, чтобы закопать вас глубоко под землю да еще вбить в грудь осиновый кол... А хотите сыграть в игру?

- Игру? - отрывисто переспросил он. - Занятно!.. Какую же?

- Я отвечаю на ваши вопросы, вы - на мои. Поочередно. Но предупреждаю: ложь я чувствую.

- Ладно, согласен.

- Первый выстрел - мой.

- С чего это? Вы же предложили дуэль!..

- Вы можете отказаться.

- Ну хорошо, палите.

- Кто направил вас сюда?

Несторов пожал плечами:

- Телестудия, конечно.

- Неверный ответ, - бесстрастно оценила Люси. - К тому же глупый. Вы давно сами решаете, чем заняться.

- Тогда к чему вопрос?

- Но не в этот раз. Итак?

После затяжной паузы Михей нехотя произнес:

- Слышали вы про Комитет?

- А-а!..

- Что?

- Сегодня к нам уже наведывались оттуда.

- Кто?

- Это ваш первый выстрел?

- Господи, конечно, нет!..

- Ну, так и не стреляйте вхолостую.

Глубоко вздохнув, Несторов спросил:

- Что вы знаете про детские дома?

- Все, что есть в архивах полиции, - ответила Люси. - Включая сведения, поступившие после закрытия следствия. И даже то, что вы пытались вымарать оттуда, наняв кого-то из диких хакеров.

- Это все, надеюсь?

- Нет, - честно продолжила она. - Нам известно, что стало с девочкой, родившейся от Улии Ветровой, и где она теперь.

- Так она выжила?

- Увы, - улыбнулась ведьма. - Мне нечем вас порадовать.

- Милая, лучше не шути со мной сейчас, - выцедил Михей с внезапной угрозой. - Ты еще не все знаешь про мою репутацию!..

- Про вашу истинную суть, хотите сказать? Репутация - это все же иное. А что, вашим "друзьям" известно больше?

- Тебе-то какое дело?

- Сейчас моя очередь спрашивать.

- А иди ты со своими играми!..

- Что ж вы так расстроились, сударь? Мы лишь начали забаву.

- Где девчонка, ну? Говори по-хорошему...

- А иначе станет, как с ее мамой? - осведомилась она. - Даже любопытно, знаете ли. Что вытворяли вы с этими крохами? На телах - никаких особенных повреждений. Ну, не считая, конечно... Или с серьезными повреждениями попросту не возвращались? Вы их сжигали, да?

- Замолчи!

Несторов вскочил, тяжело дыша. Сейчас он действительно выглядел опасным. Сквозь сытую ряху и заплывшую фигуру словно бы проступил совсем иной зверь, смертельно опасный обычному человеку, тем более женщине. Но не такой ведьме, как Люси, давно умевшей управляться с подобными хищниками.

В этот миг дверь гостиной распахнулась и на пороге возникла Уля. До ночи еще было далеко, но ей и не требовалось: хватило здешней атмосферы, насыщенной магией до предела, чтобы ее дар развернулся во всю мощь. Может, для этого Уля и пробиралась в Город. А еще для того, чтобы встретиться с отцом.

И вот теперь Михей испугался девочки. Не потому, что узнал ее, - лицо той малышки, слишком рано сделавшейся матерью, давно выветрилось из его памяти. Но сейчас Уля выглядела жутко: напряженная, затверделая в ожившую статую, с заиндевевшим лицом, - а с ее приходом в комнате стал сгущаться сумрак, в котором маленькая ведьма казалась сгустком ледяного сияния. Не девочка - воплощенный Рок... рука, дотянувшаяся до обидчика с того света. А рядом с ней вкрадчиво ступал бывший котенок - потемнелый, раздавшийся в небольшую пантеру.

- Кто это? - прошептал Несторов.

- Твоя жертва, - звонко ответила Люси. - И твой судья.

"Твой палач" - следовало бы сказать. Ибо приговор был вынесен сразу после преступления, если не в самый его момент, а вот исполнение поручили другой.

- Этого не было в сценарии, - пробормотал Светлан. - Кто допустил?

- Шутишь, сир? - откликнулась Жанна с восторгом и ужасом. - Ты погляди, что делается!..

Творилось и впрямь странное. Темнота подступала не только к гостиной, на весь район словно бы опускалась тень. И поднимался ветер, невесть откуда нагоняя тучи, черные от влаги, искрящиеся разрядами. Через секунды, впервые за много недель, над Городом разразилась гроза, холодными струями сгоняя визжащих дев с крышных пляжей. Конечно, ведьмы больше веселились, чем всполошились всерьез, да и бежать было недалеко - не в лесу же. Но кто опытней понимал: столь бурное начало не предвещает хорошего. И даже градт сыпанувший следом за дождем, вовсе не походил на гвоздь нынешней программы. Стихии, нежданно спущенные с цепей, пока лишь пробовали силы.

Без спешки и суеты, неизбежная как судьба, Уля надвигалась на Несторова, и в его глазах вроде бы стало проступать узнавание. Конечно, не раскаяние - темные души тем и замечательны, что ни в чем себя не винят. Но свои главные деяния они запоминают намертво, а время от времени, когда мрак захлестывает их целиком, из глубин всплывают подробности.

Медленно Михей улыбнулся, взирая на дочь уже с нежностью, как на лакомое блюдо. А та подходила к нему все ближе. Внезапно ее зверь прыгнул, единым скачком покрыв оставшиеся метры, врезался Нестерову в грудь... и будто провалился внутрь него, сгинув с глаз. В тот же миг посреди комнаты распахнулась дыра, словно бы взбух темный взрыв.

Гостиная вдруг сделалась громадной, как долина. Стены и потолок уехали в невообразимые дали, а следом разлетелись по сторонам все предметы, включая камеры наблюдения. Люси тоже унесло настолько далеко, что едва можно было видеть. Зато Уля, безвольно разбросав конечности в звезду, плыла по воздуху невдалеке от центра, плавно соскальзывая в чудовищную воронку, - словно использованная деталь, сметаемая аккуратистом-мастером по завершению работы.

Вот тут зрители растерялись... точнее оцепенели, придавленные бессилием. Никто не смог бы сейчас помочь Уле - просто не успел бы. Даже Люси, тотчас рванувшаяся ей на помощь из своего далека, безнадежно опаздывала.

- Дьявол! - в отчаянии рявкнул Светлан, подавшись к экрану.

И вдруг очутился рядом с Улей, словно бы тот, кого он так неосторожно помянул, откликнулся на зов. Не раздумывая, ухватился за девочку и со всей своей богатырской мощью потянул к себе. Но та вдруг сделалась тяжелой, точно статуя Родины-матери. Остановить ее скольжение Светлан сумел, а вот вытащить... Похоже, наконец он встретился с равным противником, если не с более сильным, - кем бы тот ни был... или чем. Скажем, Роком, да?

Мышцы вспучились, раздирая рубаху, жилы взбухли, проступая сквозь кожу жутким узором, в глазах потемнело. Секунды тянулись здесь мучительно медленно - намного дольше, чем Светлан умел тормозить время. Перед затуманенным взором мелькали картины и целые сцены, похожие на обрывки сна или на откровения, - словно, подобравшись настолько близко к Подвалу, он уже видел, какие блюда готовятся на тамошней кухне. Или все происходило на самом деле? Кажется, куда-то волокли Нестерова, но кто прихватил его - не понять. Мелькнул Грифон, и вовсе неуместный тут, а занимался он неожиданным. Пару раз возникал Гюшест.

Потом Светлан вернулся в реальность. Сквозь радужную дымку он различил рядом Люси, вцепившуюся в бессильное тело Ули, точно в собственную дочь, - но это больше смахивало на моральную поддержку. Впрочем, при равновесии сил даже мышь - помощник. А сверху наверняка спешат друзья, усмотрев шанс в задержке, за которую они дрались тут.

Однако закончилось все раньше: дыра просто схлопнулась, обрубая ход из этого мира в Подвал, где ткались людские судьбы, - и Светлан разом ослабил мускулы, чтобы не улететь вместе с двумя ведьмами через всю комнату, слава богу, вернувшуюся к прежним размерам. Затем распрямился, подняв Улю на руках. Девочка не шевелилась, даже, кажется, не дышала.

- Она жива? - выдавил он, с трудом расцепив зубы, будто те сплавились. - Что с ней?

- Дай сюда, - велела целительница, осторожно забирая у него Улю. - Теперь все будет о'кей, не переживай... те, сир, - прибавила Люси, вспомнив про этикет. Это у нее такая игра?

Оглянувшись, он увидел Несторова, столбом застывшего посреди гостиной. Разве его не уволокли черти? - удивился Светлан. Заглянув в лицо телевика, он невольно присвистнул: пусто, как после выселения. Неужто и впрямь съехали жильцы?

Отведя руку в сторону, Светлан щелкнул пальцами. Тотчас телевик повернул голову, нацеливая взгляд на его кисть, и механически произнес:

- Слушаю вас.

По крайней мере он не разучился говорить.

Люси уже уносила девочку, ступая быстро, но без поспешности отчаяния. В этот миг в комнату влетела Жанна. А секундой позже ворвался Артур, озираясь с угрозой. Но тут же обмяк, возвращая осанке степенность.

- А-а, - сказал он разочарованно, - без нас разобрались. Что ж...

Подскочив к Светлану, Жанна с разгона ткнула кулачками в его грудь и закричала, всхлипывая:

- Ты что вытворяешь, сир хренов? Мы там чуть не уделались, глядя на твои художества!..

- Вот нажалуюсь Артезии, - пригрозил Светлан. - Уж она поучит тебя манерам.

Растрепанная и босая, фрейлина как раз вбегала в зал, будто могла чем-то помочь. И все равно - приятно.

- Да плевать на манеры! А что я Анджелле скажу, ты подумал?

Мокрым лицом она ткнулась ему в грудь. Но тут же оторвалась, словно хотела лишь осушить о него глаза, и стала озираться, заинтересованно хмыкая.

- Что с Михеем, как думаешь? - спросил Светлан.

На секунду вглядевшись в того, ведьма брезгливо фыркнула:

- Душа-то - фьють! За что боролся... Хотя жить и трудиться сможет, если кто-то будет направлять.

Помощница, ну да! - сразу подумал Светлан. До сих пор Несторов помыкал ею как хотел - пришло время платить. А если Гай подобрал к девице... э-э... ключик? Прямой выход на ТВ нам бы не помешал.

Тут и эти трое ввалились в дверь: впереди Гай - с угрюмым лицом, изготовившийся к бою, - за ним оператор с помощницей.

- Что творилось здесь? - ошарашенно спросила девица, выглядывая из-за плеча нового друга и уставясь на Светлана - может, оттого, что рубаха на нем была изорвана в клочья.

- Шаровая молния, - брякнул он. Но тут же поправился, испугавшись вранья:

- Или что-то в этом духе. Ваш босс до сих пор в шоке!

В общем, можно выразиться и так. А про шаровики, кстати, гуляет версия, что это провал в иное измерение. Так что промашка вышла не сильная.

Зал продолжал заполняться - в основном ведьмами, спешащими выяснить, что стряслось. Оставив Жанну объясняться с ними, а Гаю поручив гостей, уже готовых есть у него с руки, Светлан с Артуром подхватили под локотки Артезию и сбежали от этой суматохи наверх, вернувшись в столовую, чтобы наконец спокойно попить кофе.

На правах хозяина его приготовлением занялся Светлан, хотя маркиза всячески старалась отстоять свое почетное право обслуживать их величества. Пришлось поручить ей раскладывать сласти по тарелкам.

Когда расселись за столом, Светлан глубокомысленно произнес:

- Сколько не режиссируй действо, а жизнь вносит коррективы. Пока мы искали решение, оно само нашло нас. Еще повезло, что отделались так легко.

- Занятный фортель ты выкинул! - откликнулся Артур, с удовольствием приложившись к чашке. - Это ж к какому ведомству отнести?

- Хорошо, если я выкинул, - сказал Светлан. - А если тот, кого я позвал?

Артезия глянула на него с испугом, наверняка не забыв, что он крикнул, прежде чем прыгнуть к Уле.

- Ведь ты и раньше баловался переносами? - заметил Артур. - Просто сейчас решился на большее.

- Ну, знаешь... Это уже качественный скачок!

- И все-таки совершил его ты - нечего валить на других. С какой стати дьявол стал бы помогать тебе?

- Можно подумать, ты знаешь его резоны!..

- Но, сир, - решилась вмешаться фрейлина, - разве таланты добрых наших ведьм не приписываются невежественными людьми тем же козням?

- Вот спасибо, - хмыкнул Светлан. - Теперь и я угодил в невежды.

Смущенно улыбнувшись, Артезия опустила глаза на свой бюст, словно приглашая им любоваться. Действительно, зрелище стоило того.

- Собственно, я не имел в виду обязательно этого... с рогами и хвостом. Но кто-то задействован тут наверняка - дай бог, чтобы не злонамеренный.

- Полагаю, только ты сам, - произнес Артур. - Открылась еще одна из твоих граней - ничего страшного. В конце концов, в этой жизни ты художник, творец... Вот и натворил.

- И что ты так стараешься выпихнуть меня в чародеи? - язвительно поинтересовался Светлан. - Насколько знаю, ты не слишком высоко ставишь магию.

Усмехаясь, король ответил:

- Каждый гордится, чем владеет. Богатыри - силой, маги - чарами... наш почтенный профессор - знаниями, которые сумел раскопать. А ценность чужих талантов обычно преуменьшают.

- Богатырь не станет возвеличиваться за чужой счет, - возразил Светлан. - У него хватит силы оценить способности других.

- Силы - да, - кивнул Артур. - Но зубы все ж придется сцепить. А вот если кто-то хорош сразу в нескольких областях...

- Универсальная отмычка не станет хорошим ключом для каждого замка. Лучше уж концентрироваться на одном.

- Не всегда, мой друг, не всегда. Если б ты был лишь богатырем, то не успел бы на помощь к Уле. А если бы только магом - как бы удержал ее?

- Ладно, - сказал Светлан, - к этой моей... грани... мы вернемся еще. - "Или меня вернут". - Но пока я висел над той пропастью, мне было видение. - Он ухмыльнулся. - И вот его лучше обсудить с Бертраном.

Глава 7. Колобки наносят ответный удар

- Вот что мне привиделось, други мои, - произнес Светлан, обводя глазами компанию, собравшуюся в его личной гостиной. Сюда подтянулись уже все из его ближнего круга, включая Люси, спешившую известить о благополучном и окончательном возвращении Ули, а также Гая, успевшего спровадить завербованную телегруппу. (Но исключая Анджеллу, по-прежнему занятую на стороне.)

- Может, это показали мне с умыслом, пока незнамо чьим, - продолжал Светлан. - Может, я сам высмотрел, поскольку озабочен как раз этим. А может, мои подозрения оформились в такую вот картинку - дьявол поймет!.. - Невольно он хмыкнул, переглянувшись с Артуром. - Но затрагивает сюжет как раз облавы последних ночей. Оказалось, за ними стоит кое-кто - не организует, даже не субсидирует, но... потворствует, скажем так... подзуживает, натравливает. Что в такой мутной водице дает немалый эффект, как мы могли оценить сами.

- Неужто Комитет? - вскинул брови король.

Бертран покачал-головой - верно, начал уже "приглядываться" к благонравцам. А если он за что-то брался...

- Нет, - подтвердил Светлан. - Тамошние орлы пока только примеряются, выходят на цель. Пикировать начнут, видимо, позже, когда наберут инерцию, ополчат массы должным образом - тут некоторый запас времени у нас есть. Сейчас мы столкнулись с самым мобильным из здешних слоев - с мелкими бизиками... проще говоря, делягами. Публика неприрученная, но все ж поддается управлению, если устраивать это с размахом и не жалеть средств. Нужны также давние связи и взаимное доверие.

- Доверие? - переспросил Артур. - Среди деляг?

- Видишь ли, мой король, они тоже имеют понятие о чести, хотя трактуют ее на свой лад. Конечно, они не задумаются добить слабого и в спину шибанут с охотой, если подставишь, - зато слово держат не хуже аристократии, а договор для них сродни святыне.

- Клянусь моим мечом, - вскричал тот, - разве это не удивительно!..

- Ничуть, - сказал Светлан. - Как и рыцарский, кодекс деляг ковался на протяжении поколений. Сперва это давало им фору в сравнении с другими, позволяло быстрей прокручивать сделки, а теперь закрепилось в мозгах не хуже инстинкта. Понятно, при сильной нужде деляги сумеют с этим совладать, но на ерунду размениваться не станут. И разве у большинства рыцарей по-другому?

- Ладно, сиры, не воспаряйте, - вмешалась Жанна, восседавшая на пуфе античной статуей. - Так кто же стоит за Делягами?

- КГБ, - веско промолвил Светлан.

Король опять удивленно наморщил лоб:

- Э-э... Помнится, ты рассказывал про сей... орден. Но разве это относилось не к твоему прежнему миру?

- Сейчас речь о фирме, - пояснил Светлан. - Одной из самых мощных в индустрии развлечений. Правда, чаще она орудует втихаря, прикрываясь дочерними конторами, - чтоб не мозолить глаза налоговикам.

- Но почему КГБ?

- Еще их называют "триколор", - сказал Светлан. - Красный, голубой, белый.

- А это при чем?

- Один из тамошних заправил рыжий, второй - блондин.

- А третий?

- Разве не ясно?

- А-а... Бедняга.

- Видишь? Тебе его жаль. Здесь над ним подсмеиваются - больше за спиной. А в моей первой жизни слишком у многих это вызвало бы агрессию.

- Ну хорошо, - произнес Артур. - И что ты предлагаешь?

С ухмылкой Светлан переадресовал вопрос шефу Стражи:

- Бертран?

Вскинув на него глаза, обманчиво мирные, тот негромко заговорил:

- Откровения это были или обман, но с КГБ не избежать стычки. И лучше устроить ее пораньше.

- А если точней?

- Сегодня, - ответил Бертран невозмутимо. - Ближе к полуночи. Раньше мы не сможем подготовить прикрытие, а позже...

- Позвольте мне, - без лишних церемоний втиснулся Гай. - Мой драгоценный и любимый начальник (говорю без иронии, заметьте) слишком почитает нашего доброго господина, чтоб всерьез усомниться в его видениях. Но даже я, лишенный таких сантиментов, склонен скорее доверять им - учитывая обстоятельства, а также неординарную личность монсеньора...

- Паренек, - проворчала Жанна, - много говоришь!..

Ответив ей летящей улыбкой, Гай продолжил:

- Если видения истинны, а свою акцию мы провернем с обычным блеском, то следующее утро обещает быть спокойнее предыдущих - что, согласитесь, оправдывает поспешность. Ведь это ж чудо, что до сих пор обходилось без жертв!.. Сколько еще сможем мы ходить по краю? Ладно, если пострадает кто-то из охотников. Да и мы, Стражи, деремся по своей воле, даже с удовольствием. Но рисковать нашими девами?!.

- Бертран? - снова спросил Светлан.

- Полностью разделяю, сир, - тотчас откликнулся тот. - Все, что сказал Гай.

- Артур?

- Кто бы возражал!..

- Вот именно, - подхватил Светлан, обводя взглядрм остальных. - Кто-нибудь возражает?

- А ты уверен, си-ир, что тебе обязательно влезать и сюда? - спросила Жанна, беспокойно ерзая.

- Как же без меня? Хоть я не деляга, но местную специфику просекаю лучше новоселов. А со мной, конечно, пойдет Артур. Просто потому, что его не удержать и силой.

- Я тоже иду, - объявил Бертран, явно не собираясь испрашивать разрешения.

- И я бы хотел, - сунулся Гай наудачу.

- Вместо Бертрана, - сказал Светлан. - Но не вместе. Кто-то из вас должен обеспечивать тылы.

- Не пойдет, - молвил командир.

- Не пойдет - вообще? - уточнил молодой умник. - Или я не пойду?

- Во всех смыслах, - отрезал Бертран. - И ни звука более!

Голоса он не повысил, но спорить с ним расхотелось бы любому. Что сюзерены рискуют наравне с ним, Бертран еще готов был принять, - но отсиживаться за их спинами?.. Для шефа безопасности парень, пожалуй, слишком щепетилен. Сказка - одно слово.

- Вот и определили состав группы, - резюмировал Светлан. - А прочее - дело техники.

Конечно, на "технику", о которой он отозвался с таким небрежением, ушла львиная доля усилий и времени, причем занимались этим едва не все Стражи, вкалывая с полной отдачей, как умеют только преданнейшие из слуг и самые верные из друзей. (Как это удается сочетать, понимали только они).

А Светлан покамест договаривался о встрече, задействовав для этого иной сюжетец из того же блока видений, связанный на сей раз с Грифоном. Ох, не зря Анджелла подозревала делягу!.. Да и у Светлана хватило ума не подпускать его на опасную дистанцию. С азартными игроками лучше не сближаться - мало, что сами продуются, так еще и тебя проиграют. Но сколько смог, Грифон напакостил Городу - наверно, вовсе не желая этого, лишь бы самому не пойти ко дну.

Протекал разговор даже забавно - если бы от такой потехи не щемило в груди. Понятно, Грифон сперва отнекивался, вообще не признавая контактов с КГБ. Но обратившись вновь к откровениям, Светлан проявил поразительную осведомленность о затаенных свойствах Грифоновской натуры и фактах из личной его жизни, известных очень немногим, - чем сразу сделал делягу сговорчивее. Конечно, в предательстве тот не признался, зато свел с людьми, заведовавшими в КГБ переговорами.

Дальше пошло гладко. Поторговавшись для правдоподобия, Светлан согласился на свидание в самой их цитадели, о которой знали лишь самые надежные из партнеров большой тройки. Ну и еще конкуренты с отлаженной службой безопасности - как в Городе, например.

К завершению суток, как и планировали, встреча состоялась - в огромной и пышно обставленной комнате, декорированной почему-то под старину, но без тогдашней строгости в тонах, трое на трое... если не считать здешней охраны, устрашающе многочисленной. По традиции расселись за столом, уставленным легким угощением, - одна команда напротив другой.

Самым активным из хозяев оказался как раз третий - не блондин и не рыжий. Звали его Пьеро, хотя больше он походил на Буратино - подвижный, улыбчивый, неуемный. И приветливый на удивление. Пьеро в самом деле был рад видеть гостей - то есть без всякого злорадства, по-человечески. Такие могучие, статные!.. Двое. Третий скорее изящен, но тоже недурен.

Впрочем, это не значило, что Пьеро даст волю сантиментам.

- Выпить не желаете? - спросил он первым делом. - Есть молдавские сорта - из дешевых, зато какой букет!.. А?

Артур благосклонно кивнул - к хорошим винам король питал слабость. Светлан безразлично пожал плечами, Бертран не шелохнулся. За их спинами скользнул лакей, больше похожий на охранника, с отменной умелостью наполнил бокалы. Из вежливости все трое отпили по глотку.

- Смелые вы парни, как я погляжу! - потирая руки, произнес Пьеро. - Заявились всей верхушкой - без оружия, без подстраховки, без гарантий. От угощения не отказываетесь... Или все же глупые?

Бертран холодно улыбнулся - комплимент был в его огород. Страховка, разумеется, имелась, вот только не по глазам местным умельцам. Вообще, сей юноша заткнет за пояс любого из так называемых профи, хотя подключился к этим делам недавно. Зато взялся за них с дотошностью и усердием, забытыми в нынешние времена, - и очень, очень нешаблонно.

- По-вашему, выйти отсюда так же легко, как войти? - спросил Пьеро. - Система "нипилек" - слыхали? Внутрь - пожалуйста, обратно - фиг. Родненькие, это ж наше укромное место! Для близких и друзей. То есть, если мы не подружимся, - он развел руками с видимым огорчением, - я даже и не знаю... Что?

Никто из гостей не откликнулся. Артур беспечно смаковал вино, прикрыв от удовольствия глаза. Светлан рассеянно озирался, оценивая интерьер. Бертран задумчиво разглядывал шеренгу "слонов", громоздившихся за креслами шефов в одинаковой позе: ноги расставлены, руки сложены на причинном месте, рожи каменные. Каждый из них весил под два центнера, и под слоем сала складировалось немало мышц - возможно, прилично натасканных. Рядом с ними Светлан с Артуром вовсе не казались гигантами. Но даже худощавый Бертран уложил бы нескольких таких - без особенных усилий и всякого оружия. А богатырь развалит эту стеночку с ходу. Чистая показуха - эдакий фирменный фасад. Вот поджарые, подвижные "гепарды", мелькавшие в отдалении, были куда опасней. А еще хуже "дятлы", присутствие которых Светлан ощущал в укромных местах. И служили эти наемники не за страх, а за деньги - причем солидные.

Как видно, кейджибисты полагали, что с гарантией обезопасили себя от любых внезапностей.

- Не-е, на идиотов вы не похожи, - продолжил Пьеро беседу с собой. - Тогда что? Какой-нибудь неведомый нам секрет, очередная ваша поделка? Или за вами стоит кто-то?

- Лежит, - буркнул Светлан. - Причем штабелями... Ты б переходил к делу, голубь, - чего резину тянуть?

На "голубя" Пьеро не оскорбился, лишь наклонил голову заинтересованно: дескать, это намек или случайно выскочило?

- К делу, - повторил он. - Хорошо. Дел у нас с вами... голуби... и впрямь невпроворот. Только разгребай!..

- Ну, например?

- Больно резво вы набираете обороты...

- Это плохо?

- С какой стороны глядеть.

- С вашей.

- С нашей - плохо.

И кэйджибист принялся втолковывать гостям, как следует вести себя, чтобы в высших сферах принимали без возмущения.

- Нельзя быть жадными, - поучал Пьеро, - и пытаться заграбастать все. Лучше не доводить других до крайности. Следует делиться излишками - если не хочешь, чтоб их отобрали.

- Верно-верно, - поддержал Рыжий. - Никто вас не одобрит тут. Вы что, хотите настроить против себя всех, занять круговую оборону?

В прежнем мире из него получился бы образцовый общественник - энергичный, напористый, с уверенной и гладкой речью. Хотя здесь Рыжий тоже не затерялся, выбился в богатенькие - достало ума и хватки.

- Вы, парни, того... придержали бы коней, - не смолчал и Белый. - Не то кэ-эк стреножим!..

Обличьем и ухватками этот был попроще компаньонов, но вряд ли уступал в делах, иначе не встал бы с ними вровень. А лошадиная тематика была ему близка, поскольку Белый заведовал ипподромами... конечно, не только ими.

- Делиться, - выделил Светлан главное. - Интересно чем? Или вы тоже думаете, что мы изобрели суперлеталки?

- Чего мы думаем - не ваша забота, - отрубил Белый. - До леталок еще дойдем.

- Долетим, - усмехнулся Светлан.

- А пока, мои сладкие, - снова вступил Пьеро, - потолкуем о зрелищах, до которых наши клиенты - ба-аль-шие охотники...

- Кстати об охотниках, - прервал Светлан. - По-моему, они уже выходят за рамки. И если не угомонятся, этой ночью мы погоним волну обратно - к самым истокам. Не боитесь, что захлестнет?

- И об охотниках - после, - отмахнулся "голубь". - Сперва о развлечениях. Это такая тема!..

- Вот тут говорить не о чем, - пожал плечами Светлан. - С этим играется моя супруга, а свои дела мы не смешиваем. И тем более она не станет обсуждать их на стороне.

- Как это, как это... - Пьеро даже растерялся. - Причем тут игры, ты что? Речь о больших деньгах!

- Правда? - удивился Светлан. - Впрочем, Лара упоминала какие-то миллиарды. А это много, да?

- Мужик, ты придуриваешься? - фыркнул Белый.

- Просто не вникал в это всерьез. Ну, катится и катится...

- Да кто же главный в вашей команде? - вопросил Пьеро, надеясь, видимо, купить Светлана на "слабо". - Разве не ты контрольный акционер? Кто распоряжается у вас?

- Разумеется, Лара, - признал тот с готовностью. - Она - моя королева. Но если попробуете наехать на нее, будете иметь дело со мной.

- Со всеми нами, - прибавил Артур веско. - Кстати, то же самое относится к любой из наших дам.

- Ваших "дам"? - удивился Рыжий. - Вот этих... - он запнулся, подыскивая слово, но выбрал все же помягче, - вертихвосток?

- Ну, хвостов я на них не замечал, - сказал Светлан. - А прочими частями они вертят очень... пикантно. Или вы против?

- Но "дамы"!..

- Довольно и того, что такими их воспринимаем мы, - отрезал король.

- Круто завинчиваешь, браток, - заметил Белый. - А резьбу не сорвешь?

- Ты из слесарей, что ли? - поинтересовался Светлан. - Тогда представь, что болт всандаливают свайным молотом. И что станет тогда с твоей нарезкой?

- Решили попугать? - усмехнулся Рыжий. - Так ведь сила тут ничего не решает. Но если уж зашла речь...

И он оглянулся на шеренгу "слонов".

- Желаете провести сравнение? - спросил Артур. - А какое оружие предпочтете? Хотя можно и без оружия.

Он явно был не прочь размяться. И какой рыцарь откажется от воинской забавы? Не хватало, чтоб его величавость наломал костей!

- Давайте не обострять, - призвал Светлан. - Не люблю эксцессов.

- Нет уж, позвольте! - ринулся в атаку Пьеро, верно, усмотрев в его миролюбии слабость. - Вы первыми позволили себе резкости. Думаете, нас легко взять на понт?

- Милый, здесь и не пахнет блефом, - возразил Светлан. - Понимаешь, есть сила и... сила. А опасаюсь я больше за ваше здоровье. Если дойдет до свары, мои друзья не станут цацкаться - это не в их правилах. Потом, может, и поскорбят о загубленных жизнях. Но вам-то от этого не легче?

- Вот так, да? - уже завелся "голубь". - По-вашему, мы станем устраивать показательный бой? Такие глупости хороши в фильмах, а мы на ерунду не размениваемся. И если затеете разборку, то будете иметь дело не с кастетами и дубинками, не с мечами. Даже не с пулями, от которых якобы умеют уворачиваться отдельные ловкачи.

- Морально станете убивать?

- Ага, сейчас!.. Решили, вы самые умные, раз порхаете на своих "змейках"? А ведь и у нас найдется, чем удивить!

Обменявшись взглядами с компаньонами, Пьеро дождался их подтверждающих кивков и махнул рукой, будто командовал старт. Тотчас за его спиной открылась невзрачная дверь, и на свет выступил столь же неприметный человек, до отвращения напоминающий тень. Взгляд скользил по нему, не зацепляясь, а из всех деталей привлекала внимание лишь небольшая пластиковая штуковина, зажатая в кулаке. Лишних движений человек не делал, будто все было отрепетировано заранее. Повернувшись к дальней стене, он вскинул руку и выпустил из предмета три мгновенных молнии, взорвав три пузатые вазы, украшавшие ниши. Выглядели горшки дорогими, но скорее были обычной подделкой под старину.

- А, каково? - вскричал Пьеро, торжествуя. - Это вам не прежние огнестрелы!..

- Забавная игрушка, - молвил король и поманил фокусника к себе. - Вы позволите?

После недолгого колебания Пьеро кивнул, и напряжение в комнате взлетело под потолок. Изящный разрядник перекочевал к Артуру, утонув в его большой руке. Благоразумно избегая резких движений, король развернул кресло в сторону от хозяев. После чего в несколько выстрелов изобразил на той же стене грубое подобие собственного герба: два скрещенных меча, над ними шлем (походило на череп с костями). Небрежно перебросил оружие Светлану: дескать, теперь твоя очередь - потешь хозяев!

Та сила, которую разбудил Паук, изменила в Светлане многое. Прежде-то он не был хорошим стрелком. Но когда рука застывает, как у робота, рефлексы ускорены на порядок, а глаза при наводке словно бы приближают цель, ей попросту некуда деваться. Конечно, он не Стрелок и не способен предвидеть будущее на время полета пули. Но ведь тут не надо делать поправок на погоду: наводи и дави спуск.

Сперва Светлан собирался оставить на злосчастной стене памятную надпись из глубоких прорезей. (Какой бишь лозунг на гербе Артура?) Затем углядел цель получше, вдруг вспомнив сценку из "Лимонадного Джо" - старинной, но симпатичной пародии на вестерн. Правда, там фигурировала муха, а Светлан приметил мотылька, порхавшего возле остывающего рисунка. И навскидку уколол его в тельце, не повредив крыльев, - что для кейджибистов открылось чуть погодя, когда один из "слонов" сгонял за подбитой жертвой. Вот тогда брови у них поползли вверх. Что ж, признание публики приятно даже случайному актеру.

А оружие сильное. Дальность стрельбы ограничена горизонтом, эффект регулируется от щекотки до взрыва... если позволят батареи. Но ведь похожую пушечку можно установить на скайкар? Образцы-то наверняка уже есть. И для настоящих бойцов молнии, действительно, гораздо опаснее летящих кусочков металла. Как же мы пропустили такое?

Вернув бластер человеку-тени, Светлан с укоризной взглянул на Бертрана - юноша слегка покраснел и коротко кивнул: наверстаем, мол.

- Конечно, мы дилетанты, - произнес Артур смиренно. - Сюда бы нашего Стрелка - вот он в таких делах дока!..

Недовыпендривался его величество. Впрочем, понять его можно, да и к месту сейчас.

Но оказалось, король лишь брал разгон.

- Зато мы умеем вот что, - прибавил он.

Очень аккуратно, хотя одной рукой, Артур переставил в сторону тяжеленный стол. Хрустнуло жесткое дерево, сминаясь, точно под прессом. Трое здешних заправил завороженно уставились на глубокую вмятину, оставленную в столешнице большим пальцем короля, и даже у "слонов" физиономии вытянулись. А чего они ждали? Чтоб удержать такую махину за край, требуются неслабые тиски.

- Вам, парни, в цирке бы выступать, - проворчал Белый после долгой паузы. - Метание гирь на точность. Или уже застолбили?

- Если нет, можем устроить, - тут же среагировал Рыжий. - А то еще номер: перебрасывание тигров через трапецию.

- Интересно, кто будет реветь громче: звери или зрители? - подключился Пьеро. - Еще бульдозерами сможете подрабатывать.

Все ж недаром их так прозвали - те еще клоуны!..

- Ребята, это ведь не шутки, - заметил Светлан. - А как вам понравится номер "живая молния"? Или "человек-ракета"? Вы представляете, какой разгон дает такая сила? Примерно, как у вампиров, - если опять вспомнить кино. Конечно, пукалки у вас знатные, но ведь из них еще нужно попасть!..

- А что, ваши девахи такие же шустрые? - угрюмо спросил блондин.

- Вот наших дев лучше не задевать, - сказал Светлан. - Эмоции, знаете ли. Мы-то способны им не поддаваться, потому и взялись за переговоры. А если дамы сочтут себя обиженными - тут шерсть полетит клочьями. Они и так едва сдерживаются.

- Господа, поймите правильно, - с благодушной величавостью заговорил Артур. - Мы не хотим драки, но совершенно ее не страшимся. В ваших интересах не доводить до такого. Ну и в наших тоже. От войны выиграют лишь те, кто не станет в ней участвовать.

Прикрыв глаза, Светлан ощущал, как одна за другой гаснут опасные точки. Точнее, их гасят Стражи, обходясь, впрочем, без крайностей.

- Насчет выгоды - that depends, знаете ли, - возразил Рыжий. - Если прикинуть, на скольких птичек накинута ваша сеть и какой кус отстегивают вам за опеку... а затем примерить это на себя. Уж поверьте, мы управимся с ними не хуже - у нас в этих делах такой опыт!..

Недоуменно хмурясь, король оглянулся на Светлана.

- Это у нас такая национальная игра: дележка неубитого медведя, - пояснил тот.

Вскинув брови, Артур подумал секунду, затем спросил:

- Он сам-то понимает, что говорит?

- А зачем? - пожал плечами Светлан. - Тут главное - интонация. Многие верят.

- И вот такие преуспевают? Они ж несведущи!

- Зато активности через край - где-нибудь да прорвутся.

- Драгоценные мой! - вмешался Пьеро. - Гостюшки! Вы еще не забыли про нас? Хотя, если мы мешаем...

- Ну да, поучи короля манерам! - хмыкнул Светлан.

- А может, вас удивляет наша, так сказать, тройственность? Но такое число оптимально для сотрудничества!

- Да неужто?

- Три богатыря, - принялся перечислять "голубь", - три мушкетера, три толстяка, "Три товарища", "Сердца трех", "Трое в лодке..."

- Змей Горыныч, - прибавил Светлан.

- Что? - удивился Пьеро.

- У него было три башки, если помнишь.

Действительно, чем-то кейджибисты напоминали трехглавого дракона, нагнавшего такого страху на королевство Филиппа. А не скрывается ли и тут под полом общее тулово?

- Еще трех поросят вспомни! - пробурчал Белый.

- И напрасно вы так полагаетесь на свою силу, - язвительно произнес Рыжий, видимо, в отместку за "несведущих". - Да стоит нам лишь моргнуть...

- Одновременно? - спросил Светлан.

Еще раз прислушавшись к неслышному для хозяев, он удовлетворенно кивнул и объявил:

- Не хочу никого огорчать, но ваши "дятлы" отстучались на сегодня. А стоит мне сделать знак, и "гепардам" сделают укорот. Что до "слоников", то с ними мы разберемся сами, если не возражаете.

- Ты сумасшедший? - заботливо справился Пьеро. - Знаете, мы тут курируем одну недурную клинику, и вот в ней...

Уже без опаски Светлан вскинул ладонь, и во все двери вступили Стражи, больше для эффекта выряженные в новейшие доспехи, с огнестрелами наперевес. "Гепарды" оцепенели, благоразумно разведя руки по сторонам, а "слоны" и вовсе обратились в статуи, избегая даже моргать.

- Ап! - заключил Светлан. - Или в цирке говорят "алле"?

А в шахматах такое называют матом. Хотя здесь-то не игра.

- Ладно, - сквозь зубы процедил Рыжий. - И что теперь?

Выдержки не утратил, молодец, - наверное, этим и ценен. Белый тоже держится спокойно. А вот Пьеро, похоже, сник.

- Теперь мы прекратим друг друга пугать и поговорим о деле, - ответил Светлан. - А начнем с главного: вы отзываете своих клевретов?

- Разумеется! - раздраженно ответил Рыжий. - Что нам еще остается?

- И подкрепляете это своим словом?

- Ну конечно.

Согласился-то он легко - даже слишком. И впрямь держит за простаков.

- Это демонстрация всего лишь, - сказал Светлан. - Сейчас вам ничего не грозит, а все ваши люди живы и относительно целы. Скоро мы уйдем, и каждая сторона останется, с чем была. Но если хотя бы с одной из наших дев стрясется беда, отвечать придется вам. Хотите вы этого?

- Нет, - ежась, откликнулся Пьеро. - Вот этого мне точно не хочется.

- Подтверждаете вы договор? Без принуждения, на равных переговорах, в присутствии ваших наемов и наших вассалов... Подумайте!

- Я подтверждаю, - сразу сказал Пьеро. - Да боже меня упаси!..

- Тоже, - помолчав, выдавил Рыжий.

- Да, - нехотя буркнул Белый.

- Вот и славно. Тогда давайте обговорим частности - уже без раздувания щек.

Чтобы разрядить атмосферу, Светлан снова махнул рукой, отправляя Стражей обратно за двери. Дышать вправду стало легче. Охранники с облегчением зашевелились, и кейджибисты перевели дух, на удивление быстро восстанавливая равновесие.

- Живи сам и давай жить другим, - снова завел Пьеро. - Зачем было так наезжать на нас? Мы не успели еще слова сказать, а вы уж разворачивали атаку. Конечно, захватили нас врасплох!..

- Разве она не оправдала себя?

- Ведь это в нарушение правил, поймите. Чтобы не подставляться, вам следовало затребовать у нас гарантии.

- И сколько бы это заняло?

- Ну, сутки-двое...

- Откуда у нас столько? Срок - до часа быка. А после первых смертей говорить станет поздно. Слыхали про Рубикон?

- И все ж это не метод: сразу хватать за глотку...

- Если б мы хотели вас задавить, - прервал Светлан, - попросту перекупили б охрану... Бертран, ты выяснил, кто тут почем?

Юноша молча кивнул.

- Ведь у нас с каждым договор! - возразил Пьеро, все-таки заволновавшись. Да и громилы в пределах слышимости навострили уши.

А король удивленно вскинул брови. Вот ему такой ход не приходил в голову. Покупать вассалов - виданное ли дело!

- Придется доплатить за нарушение контракта, - пожал плечами Светлан, - за моральный ущерб. Кое-кому - и за родство. Уверяю, средств у нас хватит.

Даже тех, которые на виду, - следовало бы добавить. О них-то здешней троице наверняка известно.

- Мы и так с вами справились бы, - продолжал он. - Что и доказали этим наездом. Однако жаль ваших парней - не дай бог, зашибем кого. Жизнь-то дороже любых денег, верно?

- Это конечно, - подтвердил Пьеро, за долгую карьеру потерявший не одного дружка. - Но нам-то что делать? Вы ж нас по миру пустите!

- Не сгущай, - хмыкнул Светлан. - Во-первых, у нас не так много "птичек".

- Зато лучшие! И где вы набрали столько?

- Ты хоть раз слышал про наших агентов, рыщущих в поисках дарований? Мы лишь принимаем тех, кто приходит сам. Так что флаг вам в руки: все, кого найдете, - ваши... Или эту работку вам не поднять?

- Хорошо, - сказал деловитый Рыжий. - Что во-вторых?

- Мы не вправе указывать нашим актеркам, чем заниматься, - тут не стройте иллюзий. Зато примерно знаем, чего они делать не станут, - и этот кус безвозмездно оставляем другим.

- Действительно, это поможет разграничить сферы, - подтвердил Рыжий. - Что еще?

- В-третьих, эти девы в первую очередь развлекают себя, а других - уж как выйдет. К их и нашей выгоде, что они вытворяют, нравится многим - но ведь не всем? Вообще, чтобы достичь поклонения толпы, надо или владеть редкой одаренностью, или просто попасть в резонанс с массами. Не будем мараться о группы типа "Ноги врозь" - это уже клиника. Но разве мало прочих резонаторов в нижней половине спектра?

- То есть всю низкопробщину вы оставляете нам? - с кривой ухмылкой спросил Пьеро. - Эти самые песенки-дебилки для дегенератов, сериалы для тупарей, картинки для одномерных, чтиво для безмозглых...

- Если для вас главное: заработать... - Светлан снова повел плечом. - По-моему, здесь довольно простора, чтобы не бедствовать. Так что жить мы вам не мешаем и хлеба не лишаем - на здоровье.

- Красиво поешь, - фыркнул Белый. - И откуда взялись вы, такие умные? Тоже мне, графья недорезанные!..

- Вот тут попал в точку, - засмеялся Светлан. - Ну, почти.

- Так ведь можно ж еще поправить... в смысле, дорезать.

- Если дойдет до крайних мер, у вас не будет и тени шанса, - качнул он головой. - Похоже, кто-то подставил вас, натравив на Город, - причем крупно. Не желаете с ним сквитаться?

- Ты о ком, парень? - спросил Белый с холодком. - Ишь: "натравил", "подставил"!.. А чего еще споешь?

- "И встать, когда с тобой говорит подпоручик!" - негромко подсказал Светлан.

Блондин поглядел на него с удивлением. Может, в этой реальности не удосужились снять "Белое солнце"? Тогда здешняя публика многое потеряла.

Переглянувшись с королем, Светлан кивнул. Разом гости поднялись.

- Желаю, чтоб нынешняя ночь была спокойной, - сказал Светлан напоследок. - Так будет лучше для всех, поверьте.

- Ну хоть приглашения на свой бал могли бы выделить! - произнес Пьеро, искательно улыбаясь.

- Это не к нам, - ответил Светлан. - Впрочем, похлопочу.

Когда уже вышли из здания, плотно окруженные Стражами, Артур спросил:

- А стоит их допускать в Город? Такие скользкие типы!..

- Полезные рефлексы надо закреплять, - пояснил Светлан. - Если покажут себя паиньками, придется погладить по шерстке.

- Тебе видней, - вздохнув, уступил король. - Кстати, и полночь на подходе, - заметил он после взлета. - Надеюсь, у КГБ хватит времени скомандовать отбой.

- Ага, - откликнулся Светлан, думая о своем. - "Уж полночь близится, а..."

- Что?

- Так. В любом случае надо быть наготове.

"... А Анджеллы все нет", - закончил он мысленно.

- Ну это понятно, - сказал Артур.

Глава 8. Тот наш мир

И прошла еще ночь - не столь бурная, как предыдущие, но тоже беспокойная, стоившая Стражам немало нервов. Да и сил тоже. Это богатырям не составляет чрезмерного труда обходиться без сна неделями, а менее выносливые из парней уже валились с ног. И с рассветом им позволили это сделать, тем более что толку от них было чуть.

К счастью, большинство ведьм вернулось сегодня раньше, ибо луна уже повернула на убыль. А последний час и вовсе показался безмятежным, словно беды наконец оставили Город и кончилась полоса невезения.

- Вроде пошел откат, - бодро предположил Артур.

Конечно, он-то - записной оптимист!..

- Не верю, что все позади, - сказал Светлан. - Нет у меня такого предчувствия. Даже долгой передышки не жду. Максимум - до следующего полнолуния. Максимум! - подчеркнул он.

- Если бы это говорил другой... - вздохнул король.

Когда кончились ночные хлопоты, настырная Жанна все же подбила Светлана на совместный сон, и в ее расслабляющей ауре ему действительно удалось вздремнуть, хотя недолго.

Оставив девушку досыпать, он на скорую руку сварганил завтрак, который с ним, конечно же, разделил Пес. Вскоре заявился с инспекцией кот, но, убедившись, что все тут не по его вкусу, разочарованно отступил. Удалясь в прихожую, пушистик горестно мявкнул, что в переводе с кошачьего значило: никто меня не любит, и даже играть со мной не хотят. Насчет "не любят" он, конечно, врал - всех бы так не любили!.. Просто у ведьм сейчас тихий час.

- Видишь? - заметил Пес. - Все-то он, мерзавец, понимает, ежели интерес есть. И объясняться умеет, когда захочет.

- Вот и болтай с ним в свое удовольствие! - откликнулся Светлан. - Чего ж тебя к людям тянет?

- Мы, собаки, не можем без вас, - пояснил зверь. - Потеряли... эту... самобытность. Вашими же стараниями. Теперь вот... "лучшие друзья".

- Уж из тебя друг!.. пока кормишь.

- Куска хлеба пожалел?

- Куска ли?

- Я фигурально.

- Ну конечно... с такой-то фигурой!

- На себя посмотри, - огрызнулся Пес.

После завтрака Светлан удалился в кабинет, где первым делом просмотрел список доступных абонентов - то есть тех жителей Города, кто, судя по всему, бодрствовал. И впрямь сонное царство! После буйных шабашей полнолуния не только ведьмы, но и большинство их друзей-соседей еще долго будут восполнять затраченную энергию. Отлетались наши птички... хотя бы ненадолго.

Не спал, правда, король, собрат Светлана по бессоннице. И профессор Робинкрац, конечно, не поддался общему сумасшествию, продолжая жить по своему графику. Вот от него поступило приглашение, приятно контрастирующее с предупреждением "Не беспокоить", оккупировавшим прочие терминалы.

Вообще Светлан старался не дергать ученого по ерунде, опасаясь помешать его работе, напряженной даже по меркам Города. Но время от времени тот сам зазывал гостей, чтобы поделиться накопленным, и всегда эти встречи стоили потраченного времени. Конечно, и публика была самая избранная. А в этот раз, когда Светлан, спустившись на пару этажей, вступил в профессорскую квартиру, там оказался один король, беспечно восседающий против распахнутого окна.

- Вот и ты, мой друг! - приветствовал он Светлана. - Полагаю, остальных можно не ждать.

- Увы, ваше величество, увы, - согласился Робинкрац, возникая из кухни и покаянно кивая лысой головой. - Наверно, мне следовало повременить с приглашениями.

Поздороваться со Светланой он, как всегда, забыл. В сравнении с величественным Артуром профессор выглядел щуплым и невзрачным, нелепо выряженным, почти гротескным, однако нравился Светлану не меньше, чем король. Вдобавок именно Робинкрац стал для него мостиком между наукой и грудой алогичных беззаконий, собственно и составляющих сказку. И сейчас они вместе исследовали свойства и возможности Канала, хотя профессор постоянно отвлекался на местные "чудеса". Осуждать его в этом было трудно - Светлан и сам еще не пресытился ими.

- Нет уж, Фридрих Карлович, давайте не будем ничего откладывать, - возразил он. - Сейчас это непозволительная роскошь.

- Да? - сказал тот. - Тогда, может, переберемся на кухню - раз уж нас только трое. Правда, принимать там монаршую особу...

- Пустое, старина! - благодушно молвил Артур, поднимаясь. - В Городе нет титулов.

Как водится, в быту профессор был крайне безалаберным человеком. К счастью, ведьмы не обошли беднягу своей заботой, а одна из них, на диво спокойная и домовитая, даже захотела согревать его постель. Впрочем, профессору было далеко до старости - он только выглядел излишне серьезным. Сейчас его подружка, конечно, спала, но еще с вечера навела в квартире марафет и заготовила кормежки на сутки вперед.

Легонько отстранив хозяина, наверняка напортачившего бы что-то, Светлан сам принялся сервировать стол для традиционного чаепития. И вскоре все расселись по излюбленным местам, вполне готовые совмещать угощение с разговором. Кстати, к этому времени их стало четверо: не успел Светлан наполнить чашки, как сюда прибрела Жанна, покачиваясь точно сомнамбула, и устроилась на его коленях, опять погрузившись в дремоту. И как умудряется она отыскивать Светлана?

- Ну хорошо, - изрек Робинкрац, поглядев на ведьму с умилением. - Начнем, пожалуй. Знаете, что больше всего потрясает в нынешнем мире?

- Компьютеры? - предположил Светлан, судивший по себе.

- Почти угадали, - признал профессор. - Но не столько сами приборы, сколько новый мир, который они создают, смыкаясь в чудовищную Сеть...

- Виртуальный, - пробормотал Светлан.

- ... и жутковатые существа, кои стали возникать там, заполняя Сеть странным подобием жизни. А ведь высказывались суждения, что по достижении некоего порога сама Сеть может превратиться в сверхорганизм, владеющий невиданной мощью и к тому же разумный. Вам ничего это не напоминает?

- Профессор, вы же не в университете, - проворчал Артур. - Нельзя ли без наводящих вопросов?

- Ведь это модель человеческого общества! - вскричал тот. - Конечно, если допустить, что меж людьми присутствует эфирная связь и что немалое их число подсознательно ощущает остальных.

- Телепатически? - снова подсказал Светлан.

- Вот-вот. А я лично склонен в это верить - иначе откуда бы взялась в людях совесть? И уж такой Сети, как человечество, хватает сложности.

- Сетям, - поправил Светлан, сообразив уже, куда клонит ученый. - Их должно быть не меньше, чем мировых религий. Значит, вот так, по вашей гипотезе, рождаются боги?

- По моей теории Бог один, - мягко возразил профессор. - И существовал задолго до человечества. Но когда он решил вдохнуть жизнь во Вселенную, разделился на мириады сознаний. А они уже которое тысячелетие движутся к осознанию себя, раз за разом возрождаясь в этой реальности.

- Да с чего ему взбрело такое? - удивился Светлан. - Развлечься захотелось?

- Может, со скуки - да. А может, это способ подняться на новую ступень.

- Ничего себе, тропка к совершенству! Это ж через какие страдания?

А король усмехнулся:

- Слышали бы вас, профессор, церковники!.. Боюсь для них ваша теория окажется излишне... э-э... революционной.

Проведя ладонью по волнистым волосам Жанны, Светлан сказал:

- Насколько знаю, Фридрих Карлович, теология не ваш профиль.

- Ну, это скорее философия, - поправил тот, машинально огладив лысину.

- Тем не менее. Вы ведь роетесь в другом котловане - во всяком случае, последний год. Это было вступлением, да?

- Угадали, - кивнул Робинкрац. - Как говорится, присказка.

- А сказка, стало быть... Ну-ну, травите дальше.

Отхлебнув из чашки, профессор продолжил:

- Напрашивается аналогия. Раз в компьютерной Сети завелись существа - по всем признакам живые, если не считать отсутствия тел, - то почему похожее не может образоваться в организме, намного более сложном: в человечестве? Эдакий сон мирового разума, воплощение его суммарной фантазии... И почему этот огромный мир не мог породить другой, поменьше и попроще, живущий по своим законам? И почему там невозможны создания, во многом подобные здешним, но все-таки отличные?

- Господи, Фридрих Карлович!.. - не выдержал Светлан. - Может, не стоит препарировать чудо? Уж оставьте людям сказку. Не то окажемся в положении сороконожки, разучившейся ходить.

- В интересном положении, - хихикнула Жанна, приоткрыв один глаз. То ли она слышала что-то сквозь дремоту, то ли среагировала на ключевое слово.

- Ты понимаешь что-нибудь? - спросил Артур, поворачиваясь к Светлану.

- Больше чем хотелось бы, - мрачно ответил тот. - Здесь это зовут виртуальной реальностью.

- А с чем ее кушают?

- Уж не с хреном. Если хочешь знать, профессор говорил сейчас о тебе.

- М-да? - удивился король и задумался.

- Выходит, ваш мир - виртуальное образование? - спросил Светлан. - Как и все, кто его населяет. Но не слишком ли вы материальны для виртуалов?

- Было бы сознание, - весело парировал профессор. - Материя нарастет.

- Погодите-ка... Так вы не более чем чья-то придумка? Ну, пусть коллективная, обобщенная.

- Я бы не стал упрощать настолько. Видите ли, дорогой мой, какая-то часть нашего мира... о проценте пока не берусь судить... скорее всего выдумана - некогда, многие тысячелетия назад. Но с тех пор на эту... гм... твердь налепилось многое. Что-то опять занесло извне, а что-то развилось из собственных основ, сделавшись уже вполне оригинальным, самобытным. Ну представьте: вывели человека в пробирке, - поначалу дергает, верно?

- Какая разница? - пожал плечами Светлан.

- Ну да, вы-то уже свыклись!.. Но если у кого-то предубеждение - станет ли он с той же неприязнью относиться к детям и внукам этого пробирочного, рожденным уже обычным способом?

- Не убеждает, - сказал Светлан. - Подумаешь, пробирка!.. Это вам не гомункулус из колбы. Тут всё из натуральных клеток, живое - от живого.

- Но разве плоды воображения рождаются от мертвецов? Да фантазеры - самые живые среди людей.

- Здешним ДНК миллиарды лет!..

- А тамошним - тысячи, - улыбнулся хозяин. - Или даже миллионы - кто знает, когда люди начали фантазировать? Так что разница скорее количественная.

- Выстроить на воображении целый мир!.. Да как возможно такое?

- Ну, не только на нем, конечно. Думаю, оно поставляет лишь общие чертежи, а вся мелочевка извлекается из Подвала, в который вы заглянули вчера. Там этого добра!..

- Но так можно воссоздать только материальные объекты... образно говоря, вылепить. А вот как вдохнуть души в некоторые из них? Вообще, откуда их взять, если, по вашей концепции, вкупе они составляют Бога, а этот самый Бог, разумеется, велик, но тем не менее конечен.

- А вы представляете, насколько Он велик? - осведомился профессор. - И какой резерв у Него припасен на случай катаклизмов? И сколько душ потребуется для выдуманного мира? Он ведь не такой большой в сравнении с вашим. Да и кто знает: может, души тоже способны плодиться? А способ для этого - как раз фантазирование. Может, талантливо измышленные образы ничуть не уступают реальным субъектам в духовности?

- Ну, если оглянуться окрест, - усмехнулся Светлан, - пожалуй, что и превосходят. Один наш Арист - еще тот образчик!.. Кстати, а куда отнести тех, коим не досталось полноценного сознания?

- Вот тут мы подошли к другому поразительному изобретению здешних ученых: роботам, - оживленно заметил профессор. - Эдаким универсальным механизмам, оснащенным подобием рассудка.

- Намекаете и на наши тела, верно? Тогда уж лучше сравнить со скафандрами или вездеходами, созданными для работы во враждебной среде.

- Вы правы: внутри некоторых тел обитают души, освящая их своим сиянием. Это как бы симбиоз, понимаете? Сотрудничество, но одновременно - противодействие. И нередко, увы, верх берут тела.

- Бунт роботов? - хмыкнул Светлан. - Так вот откуда этот страх!..

Как всегда, слушать Робинкраца было любопытно. Другое дело: стоит ли во все это верить? Несмотря на почтенный возраст, профессор сохранил юношескую восторженность и вообще был натурой увлекающейся. К слову сказать, из всей ученой братии он прихватил сюда лишь двух студентов, объясняя это тем, что мозги взрослых его коллег успели закостенеть. Впрочем, Робинкрац мог и ревновать их к сокровищнице знаний, открывшейся здесь перед ним, как пещера разбойников перед Али-Бабой.

- Наш родной мир в сравнении с этим кажется таким маленьким, уютным, - вздохнул профессор, словно бы тоже вспомнил об университете. - Здешние просторы подавляют... но и окрыляют тоже.

- А что запоете, когда глянете на наш шар из космоса? - ввернул Светлан.

- Кстати о шаре. Конечно, в свете нынешних знаний глупо отрицать здешнюю космологию...

- Но?..

- Но я вовсе не уверен, что мои земляки обитают на такой же планете, летящей через пустоту. И что вокруг них бескрайний космос с мириадами звезд, тоже не поручусь.

- Любезный друг, нельзя ли прояснить хоть что-либо? - промолвил король. - А то, выходит, и живем мы как в тумане, и сами будто его порождения.

- По-твоему, какой из двух миров устроен лучше? - спросил Светлан.

- И думать нечего. При всех изъянах, несчетных и вопиющих, наш сохранил и честь, и благородство. А где они тут?

- У меня преимущество перед вами, - сказал Светлан. - Я видел ваш мир и помню свой. А потому мне легче понять этот. Объемное зрение, знаете ли, - сразу с двух точек. Мой мир был помешан на власти, у вас бредят славой... Хотя какая ж это слава, если о тебе известно нескольким тысячам и то главным образом понаслышке?

- Есть еще надежда попасть в легенды, - ухмыльнулся Артур.

- И многим везет настолько? Здешние ребята практичней. Их не влекут призрачные цели - они устраивают рай здесь и сейчас.

- Бескрылый народ!..

- Возможно. Но лучше уж такой перегиб. Между прочим, чинуша, посещавший нас вчера, родил занятную мысль: в реальной жизни нет места сказочным мотивам. Здешний мир как бы якорь, стабилизирующее начало Вселенной. И как бы нашими шалостями не расшатать основы мироздания.

- А вы заметили, что местная среда противится чародейству? - оживляясь, спросил Робинкрац. - В пределах Города это не бросается в глаза - что понятно при такой концентрации ведьм. Но даже тут на многое ль они способны? Ну левитировать, да. Ну, на погоду влиять... Ну, бытовые пустяки - кто во что горазд... А, скажем, превращения осилит кто-нибудь, кроме королевы?

- Зачем им напрягаться тут? - откликнулся Светлан. - Магия, как и талант, обостряется при дискомфорте. Даже наша с Артуром сила пребывает в дремотном состоянии, и пока нас не раззадорят как следует... Вообще, к чему излишества, когда вокруг благодать? Наши крали и без чудес очаруют почти любого, а такой капитал здесь нарасхват.

- Может, вашим людям недостает красоты? - предположил Артур. - Хочется же восторгаться кем-то. Правда, нередко это оборачивается поклонением. - И посетовал, качая головой:

- Кумиры, кумиры!..

- Когда-то и я любил любоваться людьми, - произнес Светлан, усмехаясь. - Пока не понял, что окружен убогими, и не сбежал от них в сказку. Возможно, мне просто не повезло тогда. Зато ныне грех жаловаться.

Внезапно Жанна вскинула голову, словно разбуженная кошмаром. Сна - ни в одном глазу.

- Что? - сразу спросил Светлан, холодея.

- Люси, - бросила ведьма, соскакивая с его колен. - Что-то стряслось.

- Серьезное?

- Очень. Я не слышу ее!..

- Где?

- В лечебнице.

Артур уже был на ногах. Метнув на него взгляд, Светлан сказал:

- Ты - к скайкару. Я пойду низами. Ходу!

Кивнув, король ринулся к двери. Сам Светлан метнулся к открытому окну, пригибаясь для прыжка. Жанна, конечно, побежала к лифту - сейчас ее не хватило бы даже на плавное приземление. Впрочем, и Светлан до сих пор сигал с высотников только в мыслях. При других обстоятельствах такой трюк бросил бы его в дрожь. Жаль, мгновенный переброс, как вчера, сейчас бы ему не удался. Но вся сила оставалась при нем.

По плавной дуге, пролетев над асфальтом и детской площадкой, Светлан низошел на твердую землю, заранее напрягаясь. Погрузившись в грунт до щиколоток, кувыркнулся через голову и по безлюдному двору понесся к трехэтажке, тоже выглядевшей опустелой. Чтобы не тратить времени на лестницу, с разгона взбежал к третьему этажу по стене. Саданув кулаком в раму, вышиб ее вместе с броневыми стеклами, заскочил внутрь.

И тут же на него бросился зверь, не особенно крупный, но такой несуразной мощи, что едва не вынес Светлана обратно в окно. Вместо этого Светлан вмазался спиной в стену, от чего, кажется, содрогнулся весь дом. Успев вцепиться хищнику в горло (конечно, не зубами), он с рычанием вывернулся и дернул противника вбок, добавив к его напору собственный рывок. И теперь-уже тот врезался в бетон - да так, что по стене разбежались трещины.

Увернувшись от кривых когтей, наверняка острых, как ятаганы, Светлан скользнул зверю за спину. Стиснув всеми конечностями жесткое тело, по которому валунами перекатывались мышцы, покатился вместе с ним по полу, разнося в щепы мебель и пробуя на прочность перегородки, но заодно ломая позвоночник, упрятанный под железной плотью. Черт знает, с чего он решил, будто у врага это слабое место, но, слава богу, не ошибся - через секунды под его руками хрустнуло, и зверь бешено дернулся... в последний раз.

Отшвырнув бьющееся тело, Светлан поднялся, озираясь. Собственно, он уже знал, куда смотреть, но совершенно не хотел этого видеть.

Там была Люси, конечно. Мертвая - насколько это можно сказать о ведьме. Повреждений оказалось немного: зверь только приступил к трапезе, - но горло ей перегрызть успели, а кровь, наверно, выпили всю. Хорошо, если заодно не вынули душу - тогда еще можно поправить.

Оставив пока Люси (и что он мог тут?), Светлан проскочил в соседнюю комнату, где полагалось находиться Уле. Но ее там не обнаружил - ни живой, ни мертвой, ни даже разорванной на кусочки.

И в этот миг услышал, как с крыши здания стартует скайкар. Здорово!.. Выходит, зверюгу доставили сюда на машине? А теперь на ней же увозят Улю, нашу девочку-судьбу? И кто ж оказался таким ушлым? Ну на то и король на горе, чтобы воров гонять!..

Наскоро заглянув в соседние комнаты, Светлан вернулся к зверю и его жертве. Первый еще бился в агонии, хотя конвульсии помалу стихали, над второй уже склонилась Жанна, в отличие от богатыря, добиравшаяся сюда обычными путями. Обойдясь без глупых расспросов, Светлан бросил:

- Нужен тебе?

Молча девушка мотнула головой в сторону.

- Тогда извини.

Ухватив содрогающегося хищника за складчатый загривок, Светлан зашвырнул его в пустую комнату и притворил дверь туда - на всякий случай. Потом взбежал по лестнице на крышу, надеясь обнаружить там резервный скайкар. Машина оказалась на месте, но ее пульт явно драл когтями тот самый зверь - все в клочья. Пришлось опять сигать с дома и мчаться через двор уже к высотнику. А затем все-таки воспользоваться лифтом - тут вам не три этажа, чтобы бегать по стенам.

Вскочив в машину, Светлан рванул ее ввысь и сразу вызвал Артура.

- Следую за чужаком, - сообщил тот. - Вряд ли догоню - у него птичка не хуже.

- Не отпускай далеко, - сказал Светлан, разгоняя скайкар. - Может, на земле наверстаем.

Передав управление бортокомпу, он стал вышвыривать из кабины лишнее, включая кресла. Заодно сбросил и колеса. Еще бы пилота... переполовинить.

- Кого захватили? - спросил Артур.

- Улю. А Люси загрыз оборотень.

- Понял, - только и сказал король.

Вот теперь он выжмет из своей леталки последнее. В конце концов, не будет же похититель удирать на другую сторону шарика!.. Тем более, это его не спасет.

Чужак поступил хитрее. Он не стал затевать пересадки, устраивать засады, смешиваться с толпой - видимо, отлично представлял, с кем связался. А петлять по горным ущельям было и вовсе глупо: вдвоем преследователи взяли б его в клещи.

Беглец попросту упал в море. К этому времени облегченная машина Светлана успела обставить королевский скайкар и подтянулась к похитителю вплотную. Когда тот круто взял вниз, к пологим волнам, катившим под ними, Светлан не задумываясь устремился следом. А когда вражина врезался в воду, он с чертыханием рухнул рядом, радуясь, что свое кресло все же приберег на крайний случай - вместе со страховочными ремнями.

От удара у обоих машин сорвало крылья, но корпуса выдержали, даже не потеряли ни одной из турбин, окружавших кабины. Некоторое время моторы продолжали работать, потом захлебнулись. И однако скайкары потихоньку сближались - на остатках инерции, погружаясь все ниже.

Как только скорость упала достаточно, Светлан сдвинул дверцу и вырвался наружу, бросаясь вдогонку уже на собственной тяге. А из другой кабины навстречу ему ринулась тварь, похожая на гибрид акулы со спрутом. И они таки встретились, туго сплетясь конечностями, - если таковыми можно считать и щупальца.

У этого оборотня сил тоже оказалось невпроворот. И пока Светлан разбирался с ним, из сизой мглы выдвинулась подлодка, компактная и шустрая. Сблизившись со вторым летуном, она словно бы заглотнула в себя его обломки и так же втихую убралась, не препятствуя драчунам выяснять отношения. И вскоре Светлан перестал слышать Улю, потеряв девочку за слоем воды. Решение простое и эффективное.

Наконец скрутив оборотню зубастую башку, он поднялся к поверхности, волоча за собой трепыхающуюся тушу. Скайкар Артура уже завис над самой водой, устроив под собой небольшую бурю, а сам король тянул руку вниз, чтобы принять отвратительный трофей.

Когда и Светлан забрался в кабину, он спросил:

- Все было спланировано, да?

- Их поджидали, - подтвердил Светлан. - А зверье - как отбрасываемые ступени у ракеты... или хвосты у ящерицы. Сознательная жертва в обмен на победу. Кто-то там умеет играть!

Пока летели обратно, тварь издохла. Вряд ли из-за свернутой шеи - так легко оборотня не убьешь. Его попросту выключили, чтобы не болтал. Неведомый противник заметал следы, обрубая последние нити. Наверняка он понимал, что богатырей это не отвернет, но облегчать им жизнь тоже не собирался. Прощай, Уленька, - дай бог, чтобы не навсегда. За каким же дьяволом ты понадобилась этим уродам?

Когда вернулись, Город бурлил, сверху походя на потревоженный муравейник. (Хорошо, еще далеко до ночи - а то смахивал бы на раззадоренный рой.) Ведьмы сновали по дворам, крутились на крышах, мелькали в окнах. Злосчастной Люси была оказана вся мыслимая помощь, оставалось лишь уповать - на силу ведьминого дара, не позволявшего так просто соскользнуть в небытие, на могущество средств, примененных для ее спасения, на везение, наконец. А первый зверь, конечно, успел окочуриться - вот ему бы ничего не помогло, даже если б пытались.

Разбирательство длилось недолго, а прореха в периметре сыскалась сразу - собственно, ее не пытались прятать. Теперь и это напоминало многоходовую комбинацию: сперва Стражей измотали охотой, затем вмазали по слабому звену. Один из дежурных просто-напросто заснул, после чего в прореху втиснулась группа захвата.

На виновника было жалко смотреть, хотя никто парня не корил, даже Бертран. Когда бедняга узнал, что преследователи вернулись ни с чем, лицо его исказилось, он тихонько взвыл от горя и боли.

- Тихо, малыш, уймись! - шикнул Светлан. - Ты ни при чем тут.

- Полагаешь, это работа вампира? - тотчас же спросил Артур.

А Бертран навострил уши.

- Как раз его не хватает для комплекта. Да и кто еще сумел бы сморить Стража, как бы тот ни был умаян? Вообще все выглядит странно. Ребят даже не пытались подкупить, запугать - ударили сразу. Кто-то знает вас слишком хорошо. Уж не ваш ли землячок?

- То есть, по-твоему, КГБ здесь не замешано?

- На кой им Уля? Это деляги, а не мистики. Но вот подталкивать их могли.

- Да, ты уже говорил. Значит, вся сумятица предыдущих ночей - попросту завеса?

- Знаете, что такое Дикая Охота? - спросил Светлан. - Это когда звери охотятся на людей. Или вампиры на ведьм. Впрочем, любой охотник по сути своей - дикарь.

- Наверное, ты прав, друг мой, - со вздохом согласился король. - Но даже мне иногда хочется позверствовать. Как говорится, ничто дикарское...

- Речь не о тебе. Давайте лучше выясним, кто был третьим в той теплой компании.

Камеры слежения допускались в Городе лишь на крыши, и то с большой неохотой. Не то чтобы ведьм стесняло подглядывание (да чем их вообще смутишь?), но Светлан маниакально страшился переступить грань, за которой меры безопасности превращаются в средства надзора, - не хватало самому обернуться Драконом!

И все же третьего похитителя удалось запечатлеть... точнее, третью. Выглядела она неожиданно: дамочка средних лет, сухонькая, живенькая, выряженная опрятно, но довольно безвкусно. Небольшое ее лицо походило на моченое яблоко, желтые завитушки превращали голову в одуванчик.

- Где-то я видел эту тетку, - проворчал Светлан. - Или смахивает на кого? Нет, не помню. - Морщась, он подвел итоги:

- В общем, порезвились. Улю не вернули, Люси не спасли, машину я угробил... вторую, кстати. Стоило ли дергаться?

- Дергаться всегда стоит, - сказал Артур. - Пока живы.

- Вот именно, - буркнул Светлан. - "Недолго мучилась старушка..."

На этом дознание прекратили. Наказывать было некого, да и как накажешь того, кто сам винит себя больше других. И беречь парня от глупостей не требовалось - не та порода. Разве только вгонит себя в могилу чрезмерным рвением.

Потом провели летучку... н-да, именно... - эдакий мозговой штурм, нацеленный на исправление создавшейся ситуации. Главным образом обсуждали, как разыскать Улю и что кроется за ее похищением. Во избежание кавардака копья ломались в узком кругу, среди вызревших ведьм, достигших настоящего мастерства, и верхушки Стражей, намного лучше дев усвоивших здешнюю конкретику, - конечно, Светлан с Артуром тоже присутствовали. Общий вывод был неутешительным: по всем признакам противник слишком сведущ в магии, чтобы подставиться сам, так что девочку упрячет надежно. И от богатырей тут мало что зависит - можно даже сказать, ничего. Стражам предложили срочно осваивать новую профессию - сыщиков. Пока же решили подключить к поиску лучшие сыскные агентства. А для себя ведьмы наметили перечень возможных ухищрений, тоже не обещающих скорого результата. На чем и разошлись.

Трупы обоих оборотней упрятали в холодильник - для последующего обследования: вдруг удастся раскопать хоть что-то? Люси поместили в реанимирующую капсулу, в своей конструкции соединившую новейшие достижения технического прогресса с наработками ведьм-целительниц. Бертран отправился крепить оборону - с учетом изменившихся обстоятельств.

А Светлан вернулся в свои пустые комнаты, по которым можно было слоняться, рыча от тоски и бесполезной ярости, но не пугая при этом других. Примерно на час его благоразумно оставили в покое, видно, успев уже изучить. Несколько раз, правда, звонил Грифон, делая вид, что ничего не случилось, - преувеличенно бодрый, сыплющий остротами. Пока Светлан не объявил, что уже похоронил его ("и в землю закопал, и надпись написал"), чем, кажется, изрядно перепугал беднягу. После чего перевел Грифона в общий список, откуда пробиться было уже не так легко.

Затем, когда Светлан слегка поутих, в квартиру проникла Жанна, одним своим видом смиряя раздраженного богатыря. Впрочем, демонстрацией себя ведьма не ограничилась, а тотчас принялась за приготовление... обеда? Средство испытанное, ну конечно!

Побродив по комнатам еще пару минут, Светлан обосновался в столовой, с привычным удовольствием наблюдая за девушкой. Прямо-таки совершенный кухонный комбайн: умеет все, причем по высшему классу. Ни лишнего движения, ни сбоя координации. А уж до чего глазу приятно!.. Вот бы создать робота таких же форм и с тем же набором функций.

Чуть погодя к ним примкнул Артур, тоже заняв место в первых рядах. Дружная троица опять в сборе, не хватает лишь... "Кстати, а куда девался Георг? - вдруг вспомнил Светлан. - Или его так напугала вчерашняя гроза, что он решил переждать в укромном месте? Или дракошу призвала Анджелла? Что-то неладно в ее королевстве..."

- Си-ир, у меня перец кончился, - вдруг заявила девушка.

- В смысле? - не понял Светлан.

- В прямом. Черный.

- И?

- И мне он нужен сейчас.

- Предлагаешь сбегать за ним?

- Предлагаю доставить сюда горсть, как ты умеешь: не утруждая ноги.

- Не-а, - качнул он головой. - Сейчас не выйдет. После каждого переноса, исключая самые мелкие, я на время теряю способность к этим фокусам. А после того прыжка к Уле набираю форму до сих пор. Хотя, если время поделить на массу, эта величина понемногу падает. - И со смешком прибавил:

- Тренинг, тренинг!..

- Учиться тебе надо, - вздохнула Жанна.

- Да сколько можно? - возмутился Светлан. - По прошлой жизни я технарь, ныне - художник. И, должен заметить, в обеих ипостасях достиг определенного мастерства.

- Значит, до чародея остался один шаг.

- Да нафиг чары, когда естества навалом? Если прав наш профессор, я завладел рассудками двух своих тел-роботов, при последнем превращении обойдясь без положенного стирания памяти, - а заодно, видно, суммировал силу. По правде говоря, год назад, даже во время главных своих безумств, я не дотягивал до настоящего богатыря. Зато теперь самого себя боюсь. Или на меня так повлиял Канал? По-моему, и Артур стал много сильней, и все парни. В общем-то неудивительно, если вспомнить, для чего Паук создавал Канал.

- Ведь тебя не тянет обратно, в технари?

- Мне до сих пор снится служба, - признался он. - Такой кошмар!.. Ты хоть знаешь, что это такое: страх опоздать на работу?

- Так чего ж ты боишься сделать следующий шаг, си-ир?

- Ладно, - сказал Светлан, поднимаясь. - Побежал за перцем.

- Сиди, - велела ведьма. - Обойдусь красным.

Пожав плечами, он снова сел.

- Насколько знаю, таким даром не обладает ни одна из ведьм, - заметил Артур. - Телепатия - да, умеют. А все их прочее и вовсе в стороне.

- Знаешь, что я заметил? - сказал Светлан. - Эти фокусы лучше удаются, когда чувствую себя одиноким. То есть тогда они выходят сами собой - и напрягаться не надо.

- К чему магия, когда и так славно, - напомнил Артур, хмыкая. - И что поделывает ныне Анджелла? Честно сказать, мне тоже ее недостает.

- Я больше не могу без нее, - пожаловался Светлан. - Наверно, это не видно, но я на пределе. Черт!.. Кто мог ждать от меня, да? Внутри такой вакуум!

- Там не вакуум, - пробурчала Жанна. - Наоборот.

- Что?

- Переполнение. Сбрасывать надо.

- Куда?

- Мне что, на себе показать?

Пожалуй, что и покажет - только предложи.

- М-да, растут дети, - молвил Светлан. - И оглянуться не успеваешь, как они тебя - мешком. Пыльным.

- А нечего примешивать физо... физиологию! - огрызнулась ведьма.

- Это я-то примешиваю?

- Между прочим, Анджелла поручила нам заботиться о тебе. И пределов тут не указывала.

- Ну все понятно, - ухмыльнулся он. - За исключением пустяка. - И повернувшись к Артуру, резко сменил тему:

- А тебе не кажется странным, что неприятности тут и там начались в один день? Может, здешняя волна, о коей поминал Гай, идет как раз оттуда?

- И, по-твоему, она нацелена на нас?

- Если и так, то заодно перевернет все в этом мире.

- Но почему местные сами не принимают меры?

- Край непуганых предпринимателей, - сказал Светлан, пожимая плечами. - С одной стороны, хорошо, что росли без страха, с другой - никакого иммунитета. Вот у меня на революционную ситуацию глаз наметан: увижу, даже там, где ничего нет. Если менталитет здешних масс удастся сдвинуть туда, откуда я выпихнул его своими прошлогодними художествами... Боюсь, это шибанет и по вашим королевствам. Обратная связь, знаешь ли.

- И что, может ударить крепко?

- Цельным натурам, вроде тебя, Бертрана, профессора, бояться нечего. А каково тем, кто склонен к раздвоению?

- Имеешь в виду Анджеллу?

- И себя тоже. Хотя в меньшей степени.

- А ты не преувеличиваешь, мой друг? По-моему, признаков не так много.

- В этих делах лучше перестраховаться, - возразил Светлан. - Когда "грянет буря", бояться станет поздно. Останется лишь привязаться к мачте, чтобы волной не смыло.

Подумав, Артур вывел:

- Раз так, не стоит рассеивать силы. А ситуация, насколько знаю, быстрее обостряется в королевстве. Значит, нам туда дорога!

Светлан усмехнулся: уже и король заговорил строчками из песен.

- Проблема в том, что этот наш ход слишком очевиден. Значит, и контрмеры против него можно подготовить загодя. Если кто-то на стороне изучил нас... либо знал раньше... Не нравится мне этот игрок - шибко ушлый.

- Все равно иного не остается. И начать маневр следует поскорей. Конечно, предварительно приняв все предосторожности.

- Нормальные герои всегда идут в обход, - резюмировал Светлан.

- Сиры, вам не наскучило спасать миры? - поинтересовалась Жанна, выставляя перед каждым по тарелке с борщом. - Мало вам сегодняшних приключений? Не говоря уже о вчерашних. Конечно, это благородно...

- Приключений много не бывает, - ответствовал король, охотно принимаясь за полюбившийся суп.

- Разве хочешь? - вздохнул Светлан, тоже берясь за ложку. - Э-э, а сметана?

- Разумеется, монсеньор, - уже несу!.. Как же без нее?

- Спасая других, мы спасаем себя, - продолжил он, успокоившись. - Дело не в принципах - гори они!.. И не в благородстве. А в тех эфирных связях меж людьми, которые поминал профессор. Если в тебе они еще не порвались вовсе... В конечном счете все сводится к банальному: к доброте. Можно сопереживать другим, можно плевать на них... а можно и злорадствовать. Что за словцо, а? Вдумайтесь!

- Ах, добрый господин, - сказала девушка, усаживаясь напротив него с третьей тарелкой, - почему бы тебе заодно не пожалеть и меня?

- Кто о чем... - пробормотал Светлан, отводя глаза.

Впрочем, Жанна больше надсмехалась - по обыкновению ведьм. Девушкой она была милой, даже замечательной, но к некоторым вещам относилась слишком... легко.

Но если тебя искушает что-то, вини себя. Другие-то при чем? А если искус не настоящий, так и вовсе винить некого.

Часть III Нашествие из Провала

Глава 9. Паучье гнездо

Следующая ночь прошла спокойно. После дневных событий ведьмам стало не до веселья, к тому ж они успели нарезвиться под полной луной. А с восходом Светлан и Артур отбыли через Канал, после длительного отсутствия вернувшись в сказку. Сборы длились недолго - с собой богатыри взяли лишь еды на пару суток и доспехи, с которыми когда-то пришли в этот мир.

Собственно, большого выбора у них не было. Колдун, мир его трухе, оказался весьма предусмотрительным. Понятно, заботился он главным образом о себе: с местными забияками ему и так хватало проблем - а если бы к ним попали огнестрелы!.. Импорт в Средневековье новейших технологий был перекрыт наглухо. Однако исполнил Паук как раз то, что ныне пришлось бы добиваться Светлану. Разумеется, Анджелла, Артур, все ведьмы поддержали бы его в этом - но кто сможет уберечься от случайностей?

Правда, ничто не препятствовало переправлять через Канал добавки, потребные для неведомых в древности сплавов, и чертежи клинков с оптимальным сечением, рассчитанным на компьютере. Это прибавило силы небольшому войску королевы, хотя новым лезвиям оказалось далеко до прославленного кладенца Светлана - видно, и тут не обошлось без Паучьих чар. Сам же кладенец, как и положено, уже более года был погребен под обломками Дома, угрюмого обиталища колдуна, рухнувшего в миг его гибели. И до последнего времени Светлан вовсе не собирался заниматься раскопками. Но теперь, когда он опять взялся за старое, такое оружие очень бы ему пригодилось.

В ту ночь Дом все же рассыпался не полностью. В основном обрушились верхние этажи, кое-где провалившись до фундамента. Но в нескольких местах стены вздымались на всю высоту, формируя жутковатые подобия башен. Среди местных развалины пользовались дурной славой, охранявшей их не хуже прежнего забора и чудовищных псин, которых Светлану пришлось тогда прикончить. Впрочем, с тех пор прошло не так много времени.

К счастью, в том месте, где Светлана застал обвал, разрушения оказались умеренными, иначе валандаться пришлось бы долго. Хотя и тут обломков было предостаточно, к тому же тяжеленных. Прежде бы Светлан и соваться сюда не стал без техники.

- Это работа годится больше великанам, - ворчал Артур. - Пригнать бы их сюда с десяток!..

- Давай-давай, твое величество, шевелись, - со смешком отозвался Светлан. - На безвеликанье и мы сгодимся. Да и какой потребуется пастух, чтобы пригнать огров?

Наконец он мог не сдерживать себя, не скрывать бурлящую в мускулах силу, ворочая глыбы, как бульдозер. Впрочем, король не слишком от него отставал, получая явное удовольствие от процесса. Если б они поддались уговорам Феникса и хоть раз выступили в полную силу, это лишило бы смысла все последующие соревнования.

А еще Светлана согревала близость Анджеллы. Действительно, до дворца королевы можно доскакать отсюда за несколько часов, хотя быстрее (но не проще) воспользоваться Каналом, имеющим в этот мир два выхода: один здесь, второй - поблизости от столицы. Но главное: сейчас Светлан ощущал Анджи почти так же ясно, как если бы она находилась рядом. И даже мог слышать ее мысли, если девушка напрягала протянувшуюся к нему нить. Конечно, он не отказался бы от большего, но в сравнении с предыдущими днями... Да ну, и сравнивать нечего!

- А ты уверен, что твой меч сохранил прежние качества? - сдавленным от натуги голосом спросил Артур, отваливая в сторону едва не целую стену. - Почти все чары Паука сгинули вместе с ним.

- Скажешь тоже! - фыркнул Светлан и единым движением отбросил прочь гранитную колонну. - В чем можно быть уверенным, когда имеешь дело с колдовством?

Вдогон колонне полетела базальтовая плита, массивная и широкая. За ней - гранитный блок, размером схожий с теми, из которых складывали египетские пирамиды. Как и тамошние фараоны, здешний старичок, похоже, страдал гигантоманией. А свой дворец наверняка строил с нарушением норм, щедро подкрепляя чарами. Потому тот и завалился, как только не стало Паука. Хорошо, и сам Светлан был в некотором роде продуктом колдовства - иначе пришлось бы откапывать героя, а не оружие.

- Просто я чувствую свой меч, - прибавил Светлан. - Будто он зовет меня. По-твоему, чушь? Вообще, я не склонен к глюкам.

Артур поглядел на него с уважением.

- Тогда, действительно, его хозяин ты, а не колдун, - сказал он. - А потому Паук был не властен тут. Надо искать, да!

Неподалеку от Дома, на поляне перед громадными воротами, резвился Буян в компании отборного гарема. Этот исполинский жеребец, соображением мало уступавший людям, был опасней любого хищника, исключая драконов, - так что сердить его не стоило никому. С таким прикрытием можно не опасаться злонамеренных одиночек или разбойных шаек, наверняка водившихся в здешнем лесу. Разве подкрадется большой отряд, на что немного шансов, - но тогда Буян сообразит привлечь внимание друга и господина. А чтобы одолеть Светлана с Артуром, потребуется войско.

Они уже углубились до перекрытия, когда Светлан, перевернув очередную глыбу, радостно хмыкнул, увидав мерцание волшебного клинка, прорвавшееся сквозь россыпь осколков. Шагнув вплотную, он бережно вынул из груды свое сокровище - совершенно неповрежденное, слава богам. Впрочем, меч скорее сберегли колдовские чары, в которые Светлан начал верить еще в прошлый визит, нахлебавшись ими тут досыта.

- А вот и кинжал! - сказал Артур.

Присев на корточки, он разгреб щебень и продемонстрировал Светлану второй клинок, аккуратно подняв за гарду.

- Занятно, - произнес тот, поглаживая ладонью чудесное лезвие, словно кожу любовницы. (Причем голубых кровей, если судить по оттенку.)

- Что?

- Когда видел меч последний раз, он был зажат в руке Гробби, - пояснил Светлан. - И куда подевался наш малыш - мышка уволокла? Весил-то он под тонну.

- Действительно, странно, - согласился король, внимательно озираясь. - За несколько месяцев труп вполне мог истлеть - но не испариться же? Такие кости, а! - прибавил он едва не с завистью. - И силища!..

- Кстати, о костях... Что стало с огневиком, с которым мы так душевно пообщались в прошлый раз?

- Что? - удивился Артур. - Ну, отрубленные головы я велел вывезти да сохранить - для славы и в назидание. Но остальное... Да зачем тебе?

- Если б мы смогли переправить через Канал его скелет со шкурой и запродать какому-нибудь музею... - ответил Светлан, с интересом наблюдая за королем. - Представляешь, сколько можно выручить?

- И правда, - озадаченно сказал Артур. - Как же я сам не сообразил?

- Значит, не одержим еще демоном наживы, как большинство тамошних деляг. Каждому миру - свои болячки... Ладно, вернемся к насущному.

Сунув вновь обретенный меч в прихваченные ножны, Светлан укрепил его за спиной и прошелся по расчищенному участку, ногой расшвыривая обломки, разгребая щебень.

- Проверяешь, не завалился ли великан в щелку? - осведомился король не без ехидства. - Не оставил ли на память одну из своих косточек?

Наконец определившись с местом, Светлан принялся елозить сапогом по плите, расчищая от мусора. Руками отбросил еще несколько глыб.

- Да что ты потерял тут? - снова спросил Артур.

- Раз уж мы прорылись сюда, заглянем еще в одно место. От входа туда не добраться: дверь замаешься откапывать. Но, к нашей удаче, - тут Светлан нагнулся, хватаясь пальцами за скрытую рукоять, - покойный хозяин обожал тайные ходы, а также винтовые лестницы.

Поднатужась, он сдернул с люка массивную крышку и осторожно опустил в сторонку. Швыряться тяжестями в глубине развороченной ямы было противопоказано - как бы не засыпало. Вниз и вправду уводила ажурная лесенка, закрученная в спираль. Уже через несколько метров она словно бы растворялась в темени. Открывшаяся под люком полость больше напоминала шахту, пробитую в камне и способную вместить в себя лишь лестницу - даже перил не требовалось. А пахло из дыры сыростью и тленом, как из могилы.

- По-твоему, туда имеет смысл соваться? - с сомнением сказал напарник.

- Не дрейфь, король, - хмыкнул Светлан, доставая фонарик, сработанный Этьеном из местных материалов. - И что за рыцари пошли - их уже не влечет опасность!.. Может, тебе не стоило богатеть? Благополучие расслабляет, знаешь ли.

- Ничего не имею против геройства, - усмехнулся Артур в ответ. - Но всякий подвиг требует подготовки, иначе может не состояться.

- Думаешь, кто-то поджидал там все эти месяцы?

- Ты не знаешь тварей, кои могут обитать под землей, - заметил король резонно: Светлан в самом деле не знал.

- Вот заодно и познакомлюсь.

Попробовав, как выходит меч из ножен, он ступил на хлипкую ступеньку и стал спускаться, нисколько не сомневаясь, что король прикроет ему спину. Пожалуй, такая безоглядная надежность - из главных чудес здешнего мира. У современников с этим сложно: там либо надежен, либо незауряден. А вот совместить...

- Эй, а как быть с кинжалом? - спросил сзади Артур.

- Оставь себе. У меня уже есть такой - зачем мне два? Конечно, это не кладенец...

- Учитывая момент, подарок роскошный, - возразил король. - Говорят, подземельных тварей не проймешь обычным железом.

- А серебром пробовали? Или осиновым колом, натертым чесноком? Вот насчет креста и молитв сомневаюсь. Хотя... тоже ведь сродни заклинаниям?

Лесенка наконец кончилась, упершись в пол, а в стене обнаружилась дверца, сделанная под низкорослого Паука, - пришлось сгибаться едва не вдвое, чтобы протиснуться в проем. Зато распахнулась она с легкостью, будто недавно смазывали. И уж зал, открывшийся за ней, вовсе не выглядел тесным.

Вот здесь повреждений не случилось вовсе, если не считать заваленных входов. Воздух был спертым, густым - казалось, в нем можно плавать. Вообще, атмосфера была... мертвой. Здесь даже не пахло мышами - что и вовсе странно. Казалось, в таких катакомбах, куда не проникнуть наземным хищникам, им самое раздолье. Или бедняг пожрали иные звери?

Не трогаясь с места, Светлан прогулялся лучом по здешним закоулкам, не обойдя вниманием ни один, - не то чтобы Артуру удалось его напугать, но рисковать впустую не хотелось. Конечно, никого не высветил тут, зато признал комнату. Вон и шкаф-мастодонт, который Светлану пришлось тогда своротить, - в отличие от Гробби, никуда он не делся, даже не сдвинулся с прежнего места. А несколькими метрами дальше виднелась стальная дверь, до сих пор полуотверстая. И приятного в этом было мало. Что за живность водится в здешнем подвале, Светлан представления не имел, но что-то водится наверняка - судя по первому посещению. И если эти смутные создания разбрелись по нижним этажам, да еще, не дай бог, нашли выход наружу...

- Насколько понимаю, - произнес Артур, добавляя к блуждающему лучу Светлана еще один, - это и есть пресловутый Подвал Безвременья?

- Хоть груздем назови, - проворчал Светлан. - Мало ли что Паук наболтал! Ну "подвал", ну "безвременья"... А вот что тут на самом деле?

Взяв во вторую руку кинжал, он двинулся вдоль стены, стараясь не выпускать из поля зрения ничего. Артур следовал вплотную, полуобернувшись, чтобы не давать судьбе лишнего шанса. Действительно, для бравады тут чересчур неуютно, да и зрителей пока не видать. А если кто появится, то вряд ли для пассивного созерцания.

- Была б у нас пара свободных недель, туда стоило бы наведаться, - прошептал Светлан, затормозив возле чернеющей дыры. - Конечно, не наобум и со страховкой - скажем, привязавшись тросом.

Не удержавшись, он посмотрел в проем, и его взгляд будто увяз в смоляной тьме. Наверное, чтобы различать в ней детали, требовались специальные навыки... которых у них не было. Вообще, здесь нужно проводить полномасштабные исследования, причем всей профессорской сворой да с подключением ведьм. Но не сейчас... не сейчас.

Осторожно Светлан затворил дверь, по возможности плотнее. Хотя был ли в этом смысл? Если птички из этой клетки успели уже выпорхнуть...

- А может, прав старик и время там теряет смысл? - прибавил Светлан, хотя куда больше ему хотелось молчать. - И причины в подвале перепутались со следствиями. Это ж какой инструмент может из него выйти!.. Опасный, понятно. В том числе для самого работника.

- Что толку облизываться, когда нельзя отведать, - откликнулся Артур, вовсе не умеряя свой густой баритон. - Сам же сказал: некогда. События раскручиваются слишком быстро.

- Н-да, этим следовало заняться раньше. И о чем я только думал!

Король рассмеялся.

- Сказать? - спросил он.

- Сам знаю.

Помедлив, Светлан все же подтащил шкаф к стене, придавив дверцу. Его самого это не удержало - но, может, тамошняя публика похилей?

Затем двинулся дальше, фонарным лучом прощупывая каждую щель, не забывая поглядывать и наверх. Он сам не понимал, на какие находки надеется, но смутно чувствовал, что связано это с Улей. В течение двух дней Светлан спасал ее дважды, но в третий раз... "Акелла промахнулся", н-да. Защитничек-богатырь дал-таки маху. Не то чтоб его особенно просили о помощи, однако... не оправдал народного доверия. Или тут все же личное? Ну и что мне в этой Чернушке? Одна головная боль... Непроходящая. Вздохнув, он произнес:

- У меня ощущение, будто каша, которой нас потчуют последние дни, заваривалась как раз в этом месте. Недаром же Анджи несколько ночей подряд снился Паук!..

- Мы ж только сейчас откопали вход, - заметил Артур. Пожав плечами, Светлан возразил:

- А если он не единственный?

- Ну, не знаю... И как ты представляешь себе такое кухарничание?

- Во всяком случае, не так, как это выглядит у Жанны, - ответил он и неожиданно спросил:

- Знаешь, что удивило меня сильнее всего, когда я вернулся в свой мир?

- Компьютеры, - фыркнул король, вспомнив о Робинкраце.

- Что меня окружают те же люди. Немножко трансформированные, даже преображенные, но те же - не умер и не исчез ни один, а новые не возникли. Словно бы просто сменили антураж, оставив прежних персонажей. Причем это касалось не только тех, с кем я знался или мог пересечься - но всех на Земле. Если б я порезвился действительно в прошлом, эффект был бы совсем иным. Поменялось бы человечество в целом, а не каждый человек в отдельности. Но другие люди и живут по-другому - отсюда скачок в будущее при той же дате.

- Извини, мой друг, однако я не поспеваю за твоими мыслями. Или для тебя это не важно?

"Как будто я понимаю много! - подумал Светлан. - Да мне бы хоть что-нибудь прояснить. А со слушателем это делать легче - тут король прав".

- Знаешь, кто такие парки? - сказал он. - Это мойры, которых римляне сперли у греков, для надежности переименовав. Так вот, сии дамы заведовали судьбами - то ли плели их, то ли просто перебирали нити, в нужный момент обрывая. А что есть судьба, если глянуть на термин без предвзятости? Как говорят у нас, "посеешь характер, пожнешь..." Но характер - это вроде программы, заложенной в человека. Выходит, старушки мойры сродни программистам, моделирующим грядущее.

- Ага, - произнес король. - Хочешь сказать, что в тот раз и ты потрудился мойрой? А теперь твоих земляков меняют в обратную сторону. Как-то все это смутно...

- Я думал-думал - я все понял! - внезапно сказал Светлан. - Этот Подвал - преддверие другого, Вселенского, над которым я висел недавно, удерживая Улю. Паук устроил себе филиал, чтобы черпать информашку, как из личного колодца... а заодно закладывать собственные мины, плетя запутанные козни.

"Или просто так стукнуло в голову, без всяких дум?" - прибавил он мысленно. Вообще ему редко везло на прозрения. Почти всегда приходилось долго перебирать варианты, оценивая, сравнивая, отбрасывая, выискивая новые. Рассудок его тыркался по сторонам, точно пес, потерявший след, пытаясь определить, куда тянет сильней. И в конце концов нащупывал решение. Но сколько руды требовал каждый такой самородок!.. И вдруг нате - на блюдечке. Бойся данайцев... а заодно и всех дарителей. Что-то здесь...

И тут из камня, прямо перед Светланом, выплыла тень. Он шарахнулся назад - больше из отвращения. Тень явно принадлежала пауку, причем исполинскому. Другое дело, что отбрасывать ее было некому - во всяком случае, в обычном пространстве. Вот если проектировать ее с того света...

Поборов гадливость, Светлан вгляделся в паучью тень. Действительно, если ее ужать, уплотнить, добавить объемности, красок...

- Как же разнесло тебя, старичок! - пробормотал он. - Прежде-то был махонький.

Наверное, тень была не такой опасной, как оригинал, но безвредной тоже не выглядела. А если прибавить сюда неуязвимость... Призрак-колдун - что-то новое в здешней классификации.

- Ты разбираешься в призраках? - спросил Светлан у монарха. - По вашим замкам они, верно, бродят толпами - ведь стольких укокошили там ни за что!..

Пожав плечами, Артур ответил:

- Вообще от привидений не случается большого вреда... если при жизни были нормальными.

- Существенная добавка, - заметил Светлан, с беспокойством наблюдая за тенью, подступающей все ближе. - Тем более, в данном случае нормой не пахнет... Эй, ты, может, общаться хочешь? - обратился он к Пауку. - Тоска тут небось смертная, даже пугать некого. А мышей, кстати, не ты подъел? Хотя - ты же фантом!.. Или просто охотился за ними - со скуки? Интересно, а как ты убивал?

Призрак помалкивал - то ли не хотел говорить, то ли не мог. А способ умерщвления он, видимо, намеревался продемонстрировать на госте. Ну-ну, подавишься. Я и от живого тебя не бегал...

- Есть у нас еще Дома дела, - продолжал Светлан вполголоса. - Интересно, какие? Чего ты недоделал тут? По-моему, и так натворил сверх всякой меры!.. Или сокровища стережешь, будто тот кобр из "Маугли"?

Паук молчал как Герасим, ушедший в партизаны.

- Сейчас прошуршит: "Отдай мое сердце!" - хмыкнул Светлан. - Точно в старой страшилке... Да много ль я должен тебе, урод?

Впрочем, смешок вышел не убедительным. Такие сценки кажутся забавными на свету да в окружении людей. Но в затхлом подземелье и полной темени... Хорошо, рядом Артур. А то бы я показал чудищу поганому, как мужественно богатыри выглядят со спины и как отважно они бегают!..

Когда тень надвинулась вплотную, Светлан непроизвольно выставил перед собой ладонь. К его изумлению, это подействовало: Паук затормозил, будто уткнулся в стену. Похоже, и сама тварь удивилась. Впрочем, Светлан ощущал ее настолько смутно, что мог доверять лишь зрению, - а что разберешь на паучьей да еще призрачной морде?

- Известны случаи, когда призраки вселялись в людей, - порадовал друга Артур. - Разумеется, способны на это единицы.

- Уж наш - наверняка... если такой фокус в принципе возможен. Кажись, Паук и нацелился на захват. Ан не вышло: богатырей без масла не скушаешь!

- А нельзя ли его изловить? - предложил Артур. - Или сторговаться с ним как-то? Такая причуда стоит подороже шкуры огневика.

- Ты, случаем, не из норманнов? - поинтересовался Светлан. - А, король? Такой деловой!.. Кстати, они считали, что покупать следует лишь то, чего нельзя отнять.

- Не для себя ж стараюсь? Все тратится на наших дев.

- Боюсь, в тамошней среде призрак не удержится, - покачал головой Светлан. - Разве поселить его среди ведьм. Но зачем в Городе эдакая образина?

Теперь он разглядывал Паука с расстояния вытянутой руки, а во второй сжимал фонарик, направляя луч следом за взглядом. Большая часть света, понятно, проходила сквозь, но для устрашения хватало и остатка. Чудище впрямь наводило трепет: эти мохнатые лапы, алчно мелькающие жвалы, завораживающие глаза... впрочем, когда уверишься в своей безопасности, привыкнуть можно. В виртуальных бойнях Светлану встречались твари куда более жуткие, а иные и вовсе смахивали на порождения горячечного бреда. (Да он сам мог придумать не хуже.) И антураж там вроде убедительный, и озвучение, даже запахи... однако эффект не тот. Веры, что ли, недостает? Всерьез-то все равно не принимаешь, за жизнь не трясешься. Не то что сейчас.

- Может, ты тоже выдуманный? - спросил Светлан призрака. - Эдакий морок. Вот и профессор говорил... А пока держишь тебя за виртуала, вреда - никакого.

Тот продолжал отмалчиваться, но на согласие это не походило. Да и Светлану вовсе не хотелось подпускать это страшило к лицу. Проверять на себе свою гипотезу - уж настолько он с ума не съехал. Хотя...

Не отводя руки, Светлан шагнул вперед, и Пауку пришлось отступить. Что-то не пускало его за богатырскую ладонь. Ну и слава богу - воистину. Что хорошо, то хорошо.

- Вот и ловушка, - объявил король, ловким маневром заходя призраку в тыл и подпирая того обеими руками. - Разберемся хотя бы с ним, а?

Ага, щас!.. Не пробовали ловить клок тумана? Без видимых затруднений Паук просочился между их ладоней в сторону и заскользил прочь, явно торопясь убраться от таких психов. И конечно, Светлану сразу захотелось его поймать, хотя минуту назад он не помышлял об этом. Ну натура!..

Но тут снаружи донеслось предостерегающее ржание Буяна. Даже Артур понял, что дело нешуточное, - судя по тому, как обернулся на голос жеребца. И кто пожаловал, интересно?

- Не до охоты, твое величество, - сказал Светлан с сожалением. - Давай-ка поживей!..

Оставив в покое Паука, уже вползавшего в укромную щель, они бегом пересекли комнату, по той же лесенке взлетели наверх. Здесь на пару секунд задержались, чтобы поставить на место крышку и завалить люк обломками. Лишь затем выбрались из ямы, явственно слыша топот многих копыт, приближавшийся с каждой секундой.

С этого возвышения дорога просматривалась на сотни метров, и поглядеть сейчас было на что. Во весь опор по ней мчал отряд в пару сотен всадников, большинство из которых латы покрывали от макушки до пят. Мерцала на солнце сталь, развевались плюмажи и плащи, наездники восседали на боевых конях, будто родились в седлах. Скакали-то они красиво, одно плохо: сюда.

- Эскадрон рейтар вонючих, - пробормотал Светлан не слишком радушно. - С чего их занесло к Дому? Ведь проклятое место!..

Среди местных жителей такие слухи действительно курсировали, чему немало способствовали сами ведьмы, оберегая здешний выход Канала от чужаков. Хотя последнее время это его ответвление использовали не часто - в отличие от того, которое выходило к лесному озеру и где теперь, взамен прежнего шалаша, раскинулся чуть ли не дворец с балконами и оградой.

- Не узнал разве? - сказал Артур. - Это войско нашего приятеля, барона де Бройля. Да вон и он сам.

- Ой, и вправду, - умилился Светлан. - Ну как живой!.. Сколько ж мы не виделись с ним?

Кстати, не горевали. И остаток жизни прожили бы без него запросто. Но у дерьма есть такая особенность: всплывать.

Спешащая банда Бройля уже миновала раскрытые ворота и сразу раздалась вширь, охватывая развалины Дома с боков, - наверное, чтобы отсечь пути отхода. Светлан коротко свистнул, призывая Буяна к осторожности, но тот и сам уже отступал вместе с гаремом в глубь двора, к подходящему проему в заборе, бывшему некогда тайной калиткой.

- Сколько глыб перебросали без пользы, - заметил Артур, усаживаясь на колонну. - Нет бы спустить на наших гостей.

- Все же многовато их, - пробормотал Светлан, опускаясь рядом. - Нет?

- Даже если придется биться в окружении, больше десятка вблизи не встанет. А это разве число?

- В том и дело, что не хочу рубиться. Разве нельзя договориться без поножовщины?

- С ними-то? Божьи ж люди - им только дай кого-нибудь порешить!..

В самом деле, среди всадников, успевших уже окружить здание, многие были облачены в мантии ордена чистильщиков. Тоже ведь... не тонут.

- Вот и меня давно удивляло: почему самые идейные обычно и самые злобные?

Прищурясь, Светлан вгляделся в гостей, но лишь у нескольких заметил пристегнутые к луке арбалеты. Ну, это они недодумали!.. Вот массовый залп мог бы создать проблемы.

- По-моему, самое время подкрепиться, - сказал он, снимая с камня пухлый рюкзачок. - Пока еще они себя разогреют!..

- Да, времени хватит, - согласился Артур.

Несколько субъектов весьма неприглядной наружности, в сутанах и с тонзурами, выдвинулись вперед и принялись выкрикивать что-то по латыни, время от времени тыча массивными крестами в сторону мирно закусывающих рыцарей, даже брызгая на стены из мутных склянок - видимо, святой водой. К счастью, ветер дул в сторону гостей, а потому ароматы субъектов сюда не доносились. Вот шум досаждал.

- Это что за придурки? - спросил Светлан. - Чего они трындят?

- Дьявола изгоняют, - посмеиваясь, объяснил король. - Господина Тьмы.

- Надо же!.. А где он тут?

- Положим, здесь лишь его посланник - Антихрист.

- Я, что ли?

- Ага, - с удовольствием подтвердил Артур. - Ведь это ты взял здешних ведьм под свою защиту, а многих даже спрятал в Преисподней от Божьего гнева. И твоими же стараниями чистильщиков выдворили из королевства.

- А ты, значит, ни при чем? Ловко!

- Мои деяния тускнеют в сиянии твоей славы. Не я же оставил Карла без могущественного союзника? А после бегства герцога церковникам оказалось не к кому прислониться. Зато теперь они посчитаются с тобой!..

- Смелые ребята, - заметил Светлан. - У нас бы таких прозвали верными христовцами. Вот не знаю, как бы их окрестил сам Христос.

Снизу в него сыпалась латынь. Или восходила? Этаким мутным потоком.

- Хоть бы на живой язык перевели, - сказал Светлан. - Не понять же ни черта!.. Ругаются не по-нашему - а толку?

Примерясь, он угодил косточкой от сливы в сверкающую лысину ближнего обличителя, чем прибавил пыла выдыхающимся говорунам. По крайней мере, пока они кричат, остальные не станут мешать трапезе.

Наконец монахи иссякли, и выехавший им на смену де Бройль проревел вызов, надсаживаясь так, будто орал из своего замка. Вот он излагал понятными фразами. К сожалению.

- Ну что, граф де Монтен, - спросил Артур, протирая руки ароматизированной салфеткой, - покажем этим бахвалам, какая им цена на самом деле?

- Ага, - откликнулся тот. - Знаю этих бла-ародных!.. Низойдешь разбираться с одним, а сотня навалится со спины. В борьбе-то с Антихристом все средства хороши!

- За спину не волнуйся, - молвил король. - Пока мы вместе, сзади - стена.

- За это и люблю сказки, - проворчал Светлан. - В них все ясно насквозь: где хорошие парни, где - наоборот. И уж зло ни с чем не спутаешь.

Де Бройль ждал, приготовив любимый топор, огромный по меркам заурядов. Трусом барон, понятно, не был, но в избытке благородства тоже не замечен. Рыцарство тут и рядом не лежало - тем более, эти строгие ребята даже не признают нынешних противников за людей.

С ухмылкой Артур поднял секиру, в иные моменты служившую ему лучше меча. Одной стали на нее ушло пуда три, а ведь король-рыцарь управлялся с оружием одной рукой. Причем разгонял настолько, что, когда лезвие обрушивалось на врага, у редкого коня не подкашивались ноги - что уж говорить про беднягу-всадника. Конечно, при таком численном перевесе его величество не задумается пустить свой тесак в ход. И кто не спрятался, он не виноват. А уж если дело дойдет до кладенца...

- Не гони, - сказал Светлан. - Много чести - спускаться к ним. Пусть сами карабкаются. А уж мы встретим.

И он стал озираться в поисках подходящего дрына.

- Ну, это скучно!

- В виртуале развлечешься. Сейчас слишком высоки ставки. Не все ж тут мерзавцы? Ну тупари, да, - но не убивать же за это?

- Если низости вершат по глупости, а не со зла, - по-твоему, это лучше?

- Во всяком случае, не так безнадежно...

Светлан вдруг вскинул руку, требуя молчания, и застыл, вслушиваясь в себя. Артур с любопытством глядел на него, не обращая внимания на разгорающуюся внизу суету и на оскорбительные выкрики... впрочем, не отличавшиеся фантазией. Кое-кто уже взбирался по стене - видимо, из самых глупых, первые кандидаты на эффектный полет вниз.

- Анджи, да? - спросил король, как только Светлан опустил руку. - Какие новости?

- Хуже некуда, - выдохнул тот. - Мало было забот на севере, с ограми!..

- Да что с тобой, дружище? На тебе лица нет.

А что взамен: харя?

- Ты как-то сказал: из Провала не возвращаются. Тогда кто же сейчас выбрался оттуда и злобствует в ближних деревнях?

- Пропащие Души! - воскликнул Артур, и вовсе утратив интерес к благочестивой банде де Бройля. - Я-то считал это сказкой.

- Надо же, - пробормотал Светлан. - А где мы сейчас, по-твоему?

Провалом называли громадную трещину в земле (пожалуй, даже в Земле), протянувшуюся по западной границе королевства от южных чащоб, где обретались они сейчас, до северных гор, населенных великанами-людоедами, с которыми люди враждовали не одно столетие. (Еще бы!.. Кому ж понравится служить кормом для неумытых громил?) Дальний край пропасти виделся у горизонта, и что находится за ней, представляли смутно. А ее дно, если оно и было, скрывал вечный туман, в иные дни поднимавшийся к самому верху, даже заливавший соседние низины. Говорили, что в свинцовом мареве зябнут души грешников, но подтверждений тому не было - немногие безумцы, дерзавшие спускаться в Провал на веревках, исчезали бесследно. И уж конечно, не возвращались те, кто туда падал... включая, кстати, и Оттона, колдуна-полукровку, невесть для чего поселившегося над самой пропастью.

От столицы тамошние селения отделял обширный лес, глухой и дикий, но вполне проходимый, вдобавок рассеченный пустынной дорогой. И не спешат ли уже по ней Пропащие Души? Ну, их-то встретит королевское войско!.. А вот что станет с подданными Анджи, проживающими по ту сторону леса?

- Жаль, мы летать не умеем, - сказал Светлан. - Сюда бы наши скайкары, а?

- И у меня в ладонях зуд, - признался король. - То ли рубить хочется, то ли...

Из пустоты, прямо над ними, вывалился дракон и завис, работая крыльями, точно летучая мышь, но создавая под собой вихрь, словно вертолет. Так и не добравшись до верха, чистильщики с лязгом посыпались вниз, сдуваемые потоком. Те, кто еще оставался в седлах, поспешно отступили к воротам, остальные с трудом сдерживали рвущихся коней, даже не пытаясь на них взобраться. Несколько лошадей все же вырвались и помчались прочь, еще добавляя сумятицы.

Приземлившись рядом с друзьями, Георг мотнул головой, указывая на спину, - при чужих он старался помалкивать.

- Живей! - рявкнул Светлан, с разгона запрыгивая на его хребет. - Теперь не до швали.

Мигом позже Артур присоединился к нему, а в следующую секунду дракон оттолкнулся и по наклонной потянул ввысь, будто самолет на взлете.

- Как всегда, барон, вы сражаетесь не с теми! - крикнул король, пролетая над отрядом. - Если ищете настоящих врагов, скачите к Провалу!

- Только его там не хватало, - проворчал Светлан. - Думаешь, он станет драться на нашей стороне?

- Все-таки де Бройль человек, - сказал Артур без уверенности. - И христианин.

- Да хоть папа римский!.. Нелюдей Бройль лишь ненавидит, а нам - завидует. И куда проще гвоздить своих за нехватку патриотизма, чем воевать с чужаками. Верно Георг?

- Насколько знаю такую породу, - произнес тот, слегка повернув голову, - де Бройль предпочтет дождаться, пока вы обессилеете в битве, чтобы затем добить. И если ради этого потребуется заключить договор с исчадиями Провала...

- Умник, - похвалил Светлан. - За что и люблю.

- А теперь держитесь крепче, - предупредил Георг, вытягиваясь в струну. - Пойдем на предельной скорости.

Глава 10. Провальное дело

Уже смеркалось, когда Георг ссадил Светлана с Артуром на окраине поселка и тотчас умчался, торопясь к груде валунов, присмотренной с высоты. По характеру дракон совершенно не годился в бойцы, зато сбрасывать снаряды умел не хуже бомбовоза, оснащенного новейшей электроникой.

И вот тут сказка заканчивалась, потому что начинался кошмар. Еще при подлете они разглядели порушенную по всему периметру ограду и разоренные дома, полыхающие едва не сплошь, и мечущиеся меж ними тени, словно бы впавшие в неистовство. А теперь увидели трупы, разбросанные вокруг во множестве, рассеченные с ужасающей силой, нередко на части, - без разбора возрастов и полов. Будто тут прошла машина смерти, посланная жестоким богом.

Если бы Светлан не держал организм в узде, заранее настроившись на страшное, тот вполне мог бы выкинуть что-нибудь в духе институток. Но если убедить себя, что это нормальное виртуальное мочилово, где лужи крови и шматы мяса положены по сюжету... При умелом использовании развитая фантазия способна даже прибавить храбрости.

- По крайней мере тут не будет темно, - молвил Артур, сразу срываясь в бег. - Ну, пошла потеха!..

Стиснув зубы, Светлан извлек из-за спины меч и последовал за ним, догоняя с каждым шагом. Ярость несла его вперед, точно океанская волна. Через пару секунд они уже мчали бок о бок по главной улице, не уступая в скорости лошадям, и бросали по сторонам нетерпеливые взгляды, высматривая врагов. Впрочем, те сами не замедлили явиться.

Почти разом из проулков, с гулом прорвавшись сквозь пламя, к людям устремились две громадные тени, больше похожие на сгустки тьмы, и рыцари круто затормозили, разворачиваясь спина к спине. В следующую секунду Светлан разглядел в своем противнике здоровенную человекообразину, закованную в черную броню и оседлавшую совсем уж несуразное существо: размером с носорога, но проворное, точно тигр, - то ли ящер, то ли насекомое-переросток... во всяком случае, ног у него оказалось шесть. И уж теперь Светлана не сдерживали сомнения.

- Поберегись! - крикнул он Артуру и сам скакнул вбок, убираясь с пути всадника, остановить которого сумел бы лишь трактор.

Над головой Светлана взметнулось тяжелое лезвие, больше всего напоминающее японскую нагинату. Но в тот же миг, взорвавшись всей своей мощью, он рубанул сам с выдохом-криком, наискось рассеча всаднику грудь. Оказалось это не проще, чем снести голову огневику, - словно бы вражину лепили из того же теста, что драконов, или броня у него намного прочней стали. Даже зияя раной, он еще пытался нанести удар, когда Светлан, одним прыжком заскочив Пропащему за спину, вышвырнул его из седла и подхватил поводья.

Чем бы ни было чудище-шестиног, но силу оно признавало и через минуту покорилось новому седоку. Наподдав ему пятками, Светлан метнулся ко второму зверю и придержал под уздцы, чтобы тот не удрал, - пока Артур высвобождал секиру, увязшую в теле противника, не с первого удара, но все же сбитого наземь, и забирался в седло.

- Все-таки они уязвимы, - заметил король, укротив своего шестинога. - Но сколько их тут?

- Поспешим, - угрюмо откликнулся Светлан. - Иначе спасать будет некого.

- Вперед! - кивнул Артур.

Вскоре им пришлось разделиться, чтоб успевать быстрее, - хотя друг друга старались из виду не терять, время от времени устремляясь на помощь. Черные твари не дрались в строю и взаимовыручкой не отличались, но если замечали человека, сразу устремлялись на него. И не успокаивались, пока не добивали жертву или не погибали сами. Раз за разом то Светлану, то Артуру приходилось схватываться с двумя-тремя врагами сразу, заставляя своего зверя крутиться волчком и отражая чудовищные удары, сыплющие градом. Вооруженный кладенцом и вторым клинком, Светлан обычно справлялся сам, срубая древки нагинат, снося головы. Но королю приходилось туго, хотя теперь и он дрался в две руки, загрузив левую мечом. Один раз под ним убили шестинога - точнее, покалечили, надрубив несколько конечностей, - пришлось менять. И дважды Артур едва не терял секиру, застревавшую в жесткой плоти. Твари умирали неохотно, а отступать не умели вовсе - пока не изрубишь в крошево... Если они смертные, то живучи на удивление.

Вскоре в дело вступил Георг, со снайперской точностью метая валуны в тех чужаков, которых рыцари не видели за пожарами, и уложив таким способом не одного черного всадника. Затем опустился в самом центре поселка, на вытоптанный до каменной твердости пустырь, заменявший тут площадь. Спокойно дождался, пока Светлан с Артуром расправятся с троицей врагов, наскакивавших на них до последнего, и доложил, что в поселке больше не осталось Пропащих Душ.

- Сколько на твоем счету? - спросил Светлан, с трудом переводя дух.

Все же он устал, несмотря на свое богатырство.

- Девять, - ответил Артур, тоже запыхавшийся от такой работы. Секиру и меч он уложил накрест перед собой, совершенно расслабив руки, а в громадном седле развалился, точно в кресле. Но и к нему силы возвращались с каждой секундой. К счастью, обошлось без ран - на этот раз.

- У тебя? - повернулся Светлан к дракону.

- Шесть, - доложил тот. - Во всяком случае, стольких я накрыл камнями. А весил каждый...

- И у меня - тринадцать, - не стал дослушивать Светлан. - Итого двадцать восемь - неслабая стая!.. Но где ж все-таки люди? Неужто мы опоздали?

В горячке боя некогда было озираться, и сейчас он старался по сторонам не глядеть - во всяком случае, не вглядываться. По площади было набросано немало тел, несколько из которых Светлан раскромсал самолично. Большинство были человеческие, почти все - безоружные. Домов тут под сотню, значит и жителей более тысячи. Не могли же перебить всех?

- Я слышу их, - внезапно сказал Георг. - По-моему, они заперлись в церкви.

И мордой указал на высокое здание, со всех сторон уже объятое пламенем. А главный костер разложили перед входом. Вероятно, те из тварей, кто занялся сбежавшими туда, не стали тратить время на вышибание массивных створок и сокрушение толстых стен, а решили просто спалить всех в божьем доме к дьяволу. Чего ж добиваются эти сволочи: лишь бы сгубить побольше народу?

- Фашистские штучки, - проворчал Светлан. - Ну-ка!..

На ходу прилаживая под шлем огнеупорную ткань, некогда подаренную Лаурой и сотканную из ее волос, он погнал свое чудище на полыхающую груду, привалившую ворота. С разгона врезался в нее, чудом не сковырнувшись с седла, зато разметав горящие обломки по сторонам. Тотчас ко входу подскочил Артур и принялся долбить обугленные доски, в пять ударов перерубив запирающий брус, тоже изрядно подгорелый, - подоспевшему Светлану даже не потребовалось пускать в ход кладенец..

Двери распахнулись, изнутри ударил по ушам многоголосый крик. Затем в проход хлынули люди, выныривая из сплошного дыма, как из Провального тумана, - сотрясаемые кашлем, едва держащиеся на ногах. Подождав, пока иссякнет поток, в здание заскочили Светлан с Артуром и стали выносить оставшихся, сразу по двое-трое, укладывая на крыло Георга, чтобы тот отволакивал их подальше от здания. Когда вытащили последних, сверху стали сыпаться балки. Еще пару минут спустя обвалилась вся крыша - слава богу, хоть тут обошлось без лишнего драматизма.

Уцелели в поселке многие - хотя погибло, видимо, не меньше. Но после недавнего запустения даже спасение половины казалось удачей, а вид площади, заполненной выжившими людьми, трогал до слез. Оказывается, и от церквей бывает польза.

Закончив с погорельцами, рыцари переглянулись. Все же Артуру досталось сильней: в добавление к прежним царапинам его латы густо покрывали вмятины, в нескольких местах даже зияли прорехи, к счастью, небольшие. А закоптился он не хуже тварей, вырвавшихся из Провала, - неудивительно, что спасенные косились на короля с опаской, отбредая в сторонку. Впрочем, Светлан выглядел немногим краше.

- Увы, мой друг, благодарности мы вряд ли дождемся, - сверкнул Артур улыбкой, словно негр. - Похоже, нам уже намекают, что загостились.

- Начхать, - буркнул Светлан. - Успели - и слава богу.

Развернувшись, он подошел к Пропащему, которого свалил последним, и остановился над ним, всматриваясь. Тот еще шевелился, хотя под конец боя Светлан вошел в такой раж, что рассекал бронированные тела надвое. Но эти твари не уступали живучестью киборгам - вообще, можно ли их считать живыми? Даже слизь, что из них сочилась, мало походила на кровь.

Кстати, рифленые доспехи черных всадников, делавшие их похожими на восставшие мумии, оказались наружным скелетом, а сами они, при ближнем рассмотрении, больше смахивали на жуков - вплоть до фасеточных глаз и жвал вокруг пасти. Хотя внутренние кости тоже имелись, причем в обилии, густо пронизывая жесткую плоть, подпирая оболочку, - что и придавало тварям прочность, почти сравнимую с неуязвимостью.

Оскалясь от брезгливости, Светлан вымахнул из-за спины меч и филигранным ударом развалил рогатую голову на половинки. Как и предполагал, мозгов не увидел - действительно, столь ценный орган следует укрывать глубже. Рубанув снова, Светлан вскрыл грудь и там нашел, что искал, - округлое костяное образование, прилепившееся к позвоночнику, размером и формой похожее на страусиное яйцо. Вот тут и таится смерть кощея?

Подобрав валявшуюся рядом нагинату, Светлан коротким тычком вогнал ее в костяной шар, и страшное тело прекратило дергаться. Ну наконец!

- Ладно, поспешим, - сказал он затем. - Теперь и без нас управятся.

Стараясь не замечать боязливых взглядов, Светлан направился к своему зверю, с нежданным смирением поджидавшего нового хозяина там, где они расстались, - и вскочил в седло. Король отстал от него лишь на секунду, затем и дракон взмыл в родное небо.

Оставив за спиной пылающее селение, Светлан и Артур помчались через пустошь, держась рядом и откинувшись на высокие седельные луки, точно на спинки кресел. Зверюги под ними все разгонялись, когтистые лапы безжалостно рвали землю, уже почти сливаясь в марево. Теперь за шестиногами угнался бы редкий автомобиль, даже если бы неслись по шоссе, а не по бездорожью. И ведь какой плавный ход! Может, это впрямь скорее машины, чем существа?

Георг летел чуть позади всадников, чтобы не добавлять ветра своими взмахами, - эдакий боевой сокол размером с самолет.

- Куда теперь? - спросил Артур. - Что наказала тебе Анджелла?

- По ее данным, в здешних местах больше не осталось Пропащих, - ответил Светлан. - С командой карателей мы покончили, а поодиночке они вряд ли бродят. Вторая их стая движется сейчас к столице, но на выходе из леса ее перехватит королевская гвардия и придворные рыцари.

- Пф-ф! - с пренебрежением фыркнул Артур. Действительно, из столичных щеголей никто не выстоял бы против короля и минуты. Богатыри везде в дефиците.

- На турнирах они насобачились ворочать копья, - возразил Светлан. - А куда целить, им объяснят. К тому ж у гвардейцев имеются баллисты. Если успеют занять оборону...

Он прикинул, за сколько времени Пропащие пересекут лес, шуруя на той же скорости, как эта пара шестиногов. Вроде должны успеть.

- И потом, с ними Анджелла, - прибавил он. - Волшебница как-никак. Уж с парой десятков справятся.

Светлан оглянулся на дракона, и словно предвосхитив, что ему скажут, тот круто повернул к лесу, через секунды растворившись в темноте. А может, его позвала королева - как и Светлан, в здешнем мире Георг слышал ее превосходно.

Не снижая хода, богатыри продолжали нестись в том же направлении. Пустырь сужался, с одной стороны поджимаемый деревьями, с другой - обрывом. Хотя ныне тот походил больше на океанский берег, поскольку знакомую бездну до краев заполняла серая мгла. А ведь обычно она клубится далеко внизу. Что же стряслось тут?

- Ага, вот и тропа! - Артур указал на широкую полосу, тянувшуюся вдоль опушки, точно свежая, пашня. - Все же решил их догнать?

Для сравнения Светлан оглянулся на следы, оставляемые их шестиногами. Пожалуй, в этой стае и впрямь не больше пары десятков. Заманчиво было б ударить Душам в тыл... но не до того сейчас, нет.

- Нет, - повторил он вслух. - Мы и тут не соскучимся. Видишь замок?

Из тьмы в самом деле уже проступила гроздь черных башен, венчающих притопленный тяжелым туманом островок, к которому уводил каменный мост.

- Ха! - воскликнул король. - Берлога Оттона. Ну конечно!..

- Сегодня у нас рейд по местам моей боевой славы, - сказал Светлан. - В столицу-то через лес помчим. Значит, заодно посетим ристалище, где я набросал бедолаг-рыцарей. Там еще памятник не поставили? Или хотя бы бюст? Четырежды герой как-никак! - И он принялся загибать пальцы:

- Два колдуна, дракон-огневик... одна штука... дюжина рыцарей за минуту. А?

- Недоглядел, извини, - ухмыльнулся Артур.

Выскочив на дорогу, мощенную старым булыжником, звери круто повернули к обрыву - кажется, еще раньше, чем им подали команду. Может, они вдобавок телепаты?

Еще прибавив скорость (хотя куда уж больше), шестиноги дробно затопали по камням и через секунды влетели на мост. Последний пролет в нем замещала подъемная платформа, заодно прикрывавшая проем в крепостной стене. Но теперь от платформы не осталось и следа, а проем зиял, точно пасть чудовища.

С разгона одолев короткий подъем, оба зверя без колебаний взмыли в воздух, точно с трамплина, и по плавной дуге пронеслись над бездной. В следующую секунду они вонзились в проем и возобновили бег в темном тоннеле, пронизывая одни ворота за другими, - пока не очутились в крохотном замковом дворе, со всех сторон стиснутом каменными громадами. Где наконец затормозили, со скрежетом проехавшись когтями по брусчатке. И никаких признаков утомления - после таких скачек. Действительно, больше смахивают на машины.

За прошедшие месяцы в замке мало что изменилось, разве стало еще унылей. Соскочив с седла-кресла, Светлан махнул рукой Артуру и вступил в ближнюю дверь. Знакомыми переходами, украшенными жутковатыми барельефами, провел короля к главному залу - огромному, мрачному и почти столь же темному, как здешние коридоры. Прежде-то его освещали факелы, развешанные по стенам, а теперь пылал единственный, помещенный над троном, в самой глубине зала. Как и раньше, по центру раскорячился тяжелый стол, но тогдашнее угощение успело истлеть, не тронутое даже воронами. А вместо тощего исполина, закованного в черненые латы, на троне восседала мраморная статуя, во всех деталях и с замечательным мастерством изображавшая прекрасную голышку. Сложением она мало походила на утонченную Анджеллу или изящную Жанну, скорее - на роскошнотелую Артезию. Вдобавок статую украшала такая же грива смоляных волос, змеящихся по плечам и груди, и так же затеняли глаза пушистые ресницы да пламенел алый рот. Вот только веяло от нее холодом - чего не скажешь про пылкую маркизу. Словно бы ваяли скульптуру с юной покойницы, гримированной перед погребением, но еще не обряженной в подобающие одежды... Или их сперва одевают, а приукрашивают уже после?

- С одной стороны это, разумеется, красиво, - пробормотал Артур, изумленно разглядывая статую.

- С которой? - поинтересовался Светлан. - Думаешь, со спины она смотрится хуже?

Поднявшись по широким ступеням, он остановился перед троном, коснулся мраморной руки. И едва сдержался, чтобы не отдернуть ладонь. На ощупь статуя оказалась все же потеплей промозглого воздуха, да и твердостью несколько уступала камню.

- Возрадуйся, старина, - сказал Светлан. - Эта красотка скорее жива.

И сразу огромные глаза распахнулись во всю ширь, озарив бледное лицо мертвенным светом, а чувственный рот искривился в странной усмешке - будто одну мраморную маску заменили другой. После недавнего боя напугать Светлана было трудно, однако ему сделалось зябко.

- Похожа на вампиршу, да? - спросил он, на всякий случай стиснув пальцами узкое запястье. - Ну что, поделимся лишней кровью? Вот только заразу бы не занесла!

- Боюсь, дело хуже, - откликнулся Артур, становясь рядом. - Вампиры хотя бы произошли из людей...

- Как те - из обезьян? - хмыкнул Светлан. - Венец эволюции!

- А здесь от человека лишь форма.

- Зато какая - шедевр!.. Но кто ж это, по-твоему?

- По-моему, демон.

- Или демонесса?

- Насколько знаю, демоны не разделяются на полы. Вот внешность могут принять любую. То есть сами они бестелесны, зато способны создать любую плоть, чтобы затем вселиться в нее.

Повернув голову на высокой шее, красотка вслушивалась в слова Артура - вроде бы даже с интересом. Наверно, и демонам любопытно, что про них думают другие.

- Если и так, наш приятель не просчитался.

Взглядом знатока Светлан еще раз осмотрел бывшую статую от точеных ступней до изящных ушек и покачал головой: придраться не к чему - воплощенная женственность.

- Это лишь красивая кукла, - возразил король. - Конечно, не хочется ее калечить...

- Если бы демон собирался вредить, он принял бы форму великана или дракона. А раз вырядился в такую кралю, значит, хочет настроить на мирный лад.

- Или совратить.

- Двоих сразу? Тогда он слепил бы парочку девиц, если не дурак. Не станем же мы из-за нее драться!.. Или на парочку его не хватит?

- Да хоть дюжину, - вдруг откликнулся демон, словно бы уязвленный таким подозрением. - Никаких проблем!

И расселся на троне свободней, закинув ногу на ногу. Голос его тоже напомнил Артезию: грудной, бархатный, чарующий. И кожа под ладонью Светлана вроде бы согрелась, а плоть сделалась мягче. Черт знает, как это достигалось и каким был исходный материал, но чем дальше, тем сильней от статуи веяло жизнью. Галатеи нам не хватало!..

- Только зачем? - прибавила красотка. - Вы, ребята, не из тех, кто ищет похождений на стороне, а я не терплю лишних затрат. Перейдем сразу к делу, если не против.

Улыбнувшись, она провела свободной рукой по кисти Светлана, еще сжимающей ее запястье, и нехотя тот отпустил странное существо. Нехотя - потому, что осязать такое тело было приятно... что бы там ни говорилось о наполняющем его сознании. (Наверное, поминать душу не стоит?)

- Вообще, мы не отказались бы закусить, - сообщил он, озираясь в поисках стульев. - Если не трудно, конечно. Понимаешь, свою-то снедь мы оставили...

- ... на развалинах Дома, я знаю, - заключила девица, откидываясь в кресле. - Меня это не затруднит, си-ир, нисколько.

Как и большинство ведьм, она держалась столь непринужденно, что нагота не ощущалась, вполне гармонируя с любой обстановкой. Однако это не мешало любоваться каждым изгибом ее тела, каждым жестом. А своим "си-ир" красавица напомнила Жанну - наверняка не случайно. Но обслужила их куда быстрей, лишь щелкнув пальцами. Тотчас перед троном возник изящный столик, будто перенесенный сюда из дорогого ресторана, и пара удобных кресел, не чета средневековым. А набор блюд на столе мог ублажить самый изысканный вкус и уж двух проголодавшихся богатырей удовлетворял полностью.

- Какие еще проблемы заботят? - улыбнулся демон. Все-таки трудно воспринимать его отдельно от тела, от голоса. И что станет с плотью, когда суть вернется в Провал?

- Чем кормить наших лошадок? - неожиданно для себя спросил Светлан. - Или тут уместнее: заправлять?

- Вообще они питаются жизнью, - ответил гибрид. - Все равно какой, от травы до людей.

- Вот про каннибалов не будем, ладно? - попросил Светлан, вместе с молчащим королем усаживаясь за стол. - Не пробуждай воспоминаний. До сих пор не знаю, чем пытались меня накормить тут. Здешний хозяин был такой шутник!..

- Могу сказать - чем, - промурлыкал демон. - Но не буду. Итак?

- Приступай, - разрешил Светлан. - Просвети нас, темных, - для того и приехали. Не представляю, зачем тебе нужно это, но хочу верить, что сейчас наши интересы совпали. Кстати...

- Что?

- Тебя не обидит, если мы станем воспринимать тебя, как женщину?

- Господи! - помянул демон без всякой натуги. - Сделайте одолжение.

- А звать будем Джинной, ладно?

- В память об Аладдине? Что же, звучит мило. Правда, с духами огня у нас отдаленное родство... Ну хорошо, я согласна.

- Вот и славно.

Навострив уши, Светлан тоже приступил - к еде. Есть и впрямь хотелось, хотя с последней трапезы прошло не так много времени, - видно, сказывался расход энергии. Были эти блюда доставлены сюда, как это умел делать он, или же синтезированы по неведомой Светлану технологии, но вкуса оказались отменного. Даже кровавые и жуткие сцены, стоящие в глазах до сих пор, не уменьшали аппетит. В здоровом теле, как известно...

- Речь пойдет о сути нынешних событий, - начала демонесса. - И немножко о будущем - самую малость, ни на йоту сверх неизбежного!.. Наши интересы действительно совпали, ибо, если магии на свете станет меньше... тем паче, если она сойдет на нет... то и нам, демонам, придется туго. А движется как раз к тому, для того на королевство и наслали беду.

- Чтобы вам досадить?

- Мы - побочная цель, если не случайная, и по нам саданет рикошетом, - пояснила она. - А главные трудности - вам... с чем и поздравляю.

- Думаешь, нас радуют трудности?

- Предполагаю.

- Разве ты не видишь людей насквозь?

- Людей - да, - согласилась Джинна. - Но не богатырей. Они защищены против магии, иначе не смогли бы бороться с колдунами. Однако я недурной физиономист...

- Физиономистка, - предложил Светлан. - Недурная. Не уверен, что так правильней, но звучит приятней - для нас.

- Принято, - кивнула она. - Короче, по вашим лицам я могу прочесть многое.

- Думаешь, не врет? - повернулся Светлан к Артуру.

- Демоны, как и драконы, не умеют лгать, - сообщил тот. - Зато способны так заморочить голову!..

- Тут они в своем праве. Это как у честных торгашей: когда клиент сам растопыривает уши, почему не навесить на них лапшу?

- Лестное сравнение, - улыбнулась Джинна, с великолепной рассеянностью приняв такую позу, что взгляды обоих мужчин притянуло как магнитом. Когда на глазах расцветают такие цветы!.. Маленькая провокация - как же без нее? Кажется, демон все больше входил в заявленную роль. И что ведомо ему про "основной инстинкт"? Или решил выяснить самолично?

- Главное, о чем хочу вас предупредить: сегодняшняя атака Пропащих была... цветочками. - Женщина мило улыбнулась Светлану. - Ягодки впереди, причем сродни арбузу. И вот когда вместо нынешней горстки на королевство хлынет орда... Вы не прикидывали, сколько Душ потребуется, чтобы сровнять с землей столицу? Или чтоб вырезать страну до последнего человека? Учтите, эти твари неутомимы, даже не нуждаются в сне. А их мощь и свирепость вы испытали на себе. И если еще вспомнить, что в королевстве не стихают распри... о коих его величеству, - тут она поклонилась Артуру, ничуть не уступая изяществом Артезии, - наверняка известно в подробностях.

Она вновь сменила позицию, точно проверяла, которая из них действует сильней на противоположный пол, и продолжила:

- Следующий наплыв произойдет не позднее октября. Если к этому времени вы не решите свои проблемы... включая, кстати, и внешние... то никакие богатыри на сей раз не спасут страну. Следом падут прочие королевства, и в этом мире воцарится тиш-ш-шь. Как на кладбище.

- Не позднее? - спросил Светлан. - А самый ранний срок?

- Тоже октябрь, - сказала Джинна. - Но уже первые числа. Устраивает такой разброс?

- Терпимо, - кивнул он. - Значит, полтора месяца у нас еще есть. Максимум - два с половиной. А где ждать атаки?

- Вот это ты спросил правильно, - одобрила демонесса. И ответила:

- Наверняка не здесь. Скорее всего выброс состоится в здешней Огранде, стране великанов. А прокатившись через них, низвергнется на вас.

- И у несчастья есть светлые стороны, - пробормотал Артур.

- Думаешь? - усмехнулась Джинна. - Вряд ли вы будете долго радоваться чужой беде. Просто подели протяженность королевства на скорость шестиногов.

Слушая ее, рыцари не прекращали трапезы. Только они приканчивали очередное блюдо, как тарелка исчезала, вместе с объедками, - очень удобно. Вообще, демон мог бы сильно скрасить холостяцкий быт. А если еще и в таком оформлении... тут уж комфорт отступает на второй план.

- Откуда эта информация? - осведомился Светлан. - Ты ручаешься за достоверность?

Продолжая экспериментировать с позами, демонесса ответила:

- Как и ты, я заглядываю в Подвал Судеб, только мне удается это намного легче. Конечно, и там знания не абсолютные, но многие прогнозы сбываются с большой точностью. Особенно, когда затрагивают нежить - эдаких проводников мертвого Рока. А Пропащие Души, как понимаете, из той же компании.

- Стало быть, нас предсказывать сложней, - отметил он. - Зато все приключившееся с нами откладывается, видимо, в ту же копилку?

- Все, что уже стало историей, - там. Конечно, разобраться с таким массивом непросто. Но мне известны ваши события, включая вчерашнее похищение девочки. А по твоему лицу вижу, как сильно это гложет тебя.

- Может, знаешь, и кто умыкнул Улю?

- Я знаю все, - ответила Джинна. - Ну почти. Проблема в ином: не могу разглашать. - Она улыбнулась. - Хотя мы не даем подписки, но нашу ответственность не сравнить с вашей - мы-то расплачиваемся сутью. Впрочем, и свобода, по нашим меркам, слишком дорогая цена.

- Может, просто не желаешь? - в упор спросил Светлан.

- С этим - никаких сложностей, - заверила демонесса. - Как ни странно, к вам я испытываю симпатию и даже, что совсем забавно... ладно, не будем углубляться. Наверно, на меня уже влияет это, - небрежным жестом она указала на свои роскошества. - Вы-то научились справляться с плотью, а вот мы, чистые духи, с плотским соприкасаемся редко и потому иммунитетом не обзавелись. Это как человеку превращаться в зверя: опасно задерживаться - можно озвереть безвозвратно.

- А тебе не хочется этого? - вдруг спросил Артур.

- Озвереть? - уточнила Джинна, поглядев на него с интересом. - Или очеловечиться? Не знаю, милый, не разобрала еще... Так вот, об Уле. - Она перевела взгляд на Светлана. - Эта малышка весит куда больше, чем потянула у тебя на руках. Даже, когда ты удерживал Улю над Подвалом, это была лишь часть ее тяжести. Можешь жалеть ее, сколько влезет, - тут демонесса опять одарила гостя насмешливой улыбкой, - но помни: девочка требует аккуратного обращения. Слишком могучие силы стягивает этот узелок. Может, ее душевная смута, спроецированная на этот мир, как раз и привела к последним событиям? А представь, что натворит здесь ее смерть, оформленная надлежащим образом?

- И что ж не... оформили до сих пор? - спросил Светлан, не сдержав оскала. - Не успели еще? Или не хотят таких крайностей?

- Это ты сам выясняй. Но игрок вам противостоит сильный. - После недолгой паузы Джинна прибавила:

- В утешение могу сказать, что Люси пошла на поправку. Вот только что... даже ведьмы еще не знают.

- Слава богу! - в один голос воскликнули рыцари.

- Аллах акбар, - согласилась демонесса. - А засим, мои любезные, позвольте откланяться.

Как раз и еда кончилась, насытив обоих гостей если не до отказа, то надолго. А с последней опустошенной тарелкой сгинул и столик - хорошо, не раньше.

- Красотку оставляю вам, - прибавила она со злорадным смешком, будто подслушав чужие мысли. - На полное ваше усмотрение. Можете скормить ее шестиногам или отдать на поругание черни - она ни словом не возразит, а самой мне жаль стирать такую картинку. И кто ведает - может, когда-нибудь захочу вернуться в нее?

Глаза Джинны потухли, лицо разгладилось. Перед ними опять восседала статуя. Правда, теперь ожившая - вон, даже ресницами хлопает. Но и не более того. Где-то Светлан уже видел такую оцепенелость, причем совсем недавно. Ну да, Несторов!..

С сожалением вздохнув, Артур завернул девушку в свой плащ и поднял на руки, явно намереваясь нести через весь замок. Конечно, она вполне могла дойти сама, но против транспортировки не возражала. Несешь - и неси: Твоя воля, господин.

Погрузившись на шестиногов, рыцари покинули крепость, для чего пришлось еще раз перемахнуть через пропасть, наполненную туманом. Теперь их путь лежал в лес - точнее, туда уводила дорога, вскоре утратившая солидность и превратившаяся в обычную грунтовку, с обеих сторон поджатую зарослями. Впрочем, рогатые зверюги гнали по ней с такой же скоростью, как по брусчатке, - похоже, их не заботило наличие покрытия. Бывшая Джинна безучастно покачивалась впереди Артура, благо в таком седле хватило бы места на троих, и пялилась пустым взглядом в темноту, будто там было на что смотреть.

- Чего вздыхаешь, король? - поинтересовался Светлан. - Очарован мертвой красой? Ведь это кукла, разве нет?

- Сейчас-то конечно, - пробормотал Артур. - Но когда ее заполняла мятежная душа... Какое сочетание, а?

- Как учит наш профессор, демоны не враждебны, но чужды человечьей природе, вдобавок бесстрастны. Им интересно лишь познание, любопытство - их единственная слабость... Хотя Джинна мне показалась азартной, вдобавок понимающей красоту. Или это тоже сродни знанию?

- Если верить почтенному Фридриху, - заметил король, - все люди - частицы единого Духа. А разнообразные страсти, включая любовные, привносятся греховными телами.

- А что в этом худого? - спросил Светлан. - Пока выдерживаются пропорции... Может, наш демон, попробовав плотского, ощутил к этому вкус? Не исключено, он уже немножко стал женщиной и захочет превращаться дальше. И потом... Представляешь, какой тут материал для исследований?

- Черт, - произнес Артур. - Черт, черт, черт!..

- Не поминай всуе, - ухмыльнулся Светлан. - Еще накличешь. Мало нам прочих уродов... Что до Джинны - думаю, она вернется еще. И тогда поглядим. Кстати, а на какие распри намекала наша красавица? - вдруг вспомнил он. - О коих тебе якобы отлично известно.

Артур пожал плечами.

- Разве бывает королевство без распрей? - сказал он. - А двор - без интриг? Но если начинать с ближней угрозы... Ты же помнишь замок Кюси?

- Ну, когда-то я порезвился и там!

- Вот оттуда идет сейчас главная волна. Давно следовало снести этот гадюшник, старинный рассадник заговоров, но... нет доказательств. Для правителя Анджелла слишком щепетильна.

- Слава богу, - сказал Светлан. - Иначе и со мной разберется крутенько, если дойдет до семейной свары.

- Как ты знаешь, мой друг, раньше в замке проживал герцог Карл...

- Карлуша, Карлуша, - проворчал Светлан. - Большая ты стерва, хоть и герцог... Ведь он рос сироткой?

- Его взбалмошный отец погиб на охоте, когда Карл был подростком. С тех пор Карла опекал король Филипп.

- Доопекался на свою голову. А ныне кто владеет герцогством?

- Младшая сестра Карла, Джулия.

- Господи, и тут la femme - куда ни плюнь!.. И как сестренка: достойна своего братца?

- Боюсь, что да. Сама на виду не мелькает, но вокруг нее в последнее время заметно брожение.

- Выходит, наш злодей не умер весь? - подивился Светлан. - Тут из кустов выскакивает сестра - и начинай сызнова!.. В лучших традициях. Или в худших. Но ей-то чего не хватает: мужа, детей? Или тоже записалась в мстители?

- Мужа у нее вправду нет, а сын имеется. До сих пор спорят, от кого она прижила, от брата или от отца, - старались, судя по всему, оба. Зато с породой у малыша все в порядке: кровь де Кюси удвоенной концентрации.

- Бедолага! - посочувствовал Светлан. И тут же прибавил:

- Наш пострел, а? Оставил-таки о себе память!..

- Не только память, но и серьезную проблему, - сказал король. - Столичная знать, прежде поддерживавшая Карла, теперь желает поднять на знамя злосчастного ребенка - у того прав на трон ничуть не меньше. А Джулия этому всячески способствует.

- Темна душа матери-одиночки!.. По крайней мере она дурнушка? Обычно у красавцев сестры не блещут.

- Напротив, вполне мила, даже красива. Хотя пользоваться этим не научилась. Трудное детство, знаешь ли.

- Да уж, не приведи бог! Если папенька был сынку под стать... точнее, наоборот. Не Филипп же сделал Карла мерзавцем? Формируют-то первые годы. И чтоб выправить, мало доброты - нужна сила... А может, Джули не совсем пропащая? - предположил Светлан. - Может, до сих пор к ней не поворачивались нужной стороной?

- Это какой же? - заинтересовался Артур. И поглядел при этом на девушку, недавнее вместилище демонической сути. Под встречным потоком ее волосы растрепались, плащ тоже распахнулся, но бедняжку это не волновало. Впрочем, ветер был теплым.

- Во всяком случае, такой противник мне не нравится, - сказал Светлан. - В принципе я за равноправие полов - но воевать с женщинами!.. Какое может быть равенство при разных возможностях?

Глава 11. Другая столица

В столицу они въехали раньше, чем ночь перевалила через середину, - по меркам двора, не так и поздно. А после недавнего сражения, к счастью, завершившегося победой, там и вовсе не помышляли о сне. Вместе с придворными бодрствовала половина города, и обстановка на улицах больше напоминала вечер: народу!.. Впрочем, перед парой рыцарей в помятых и закопченных латах, да еще верхом на жутких чудищах, расступались с поспешностью. Иногда полезно выглядеть грозно.

За ограду королевского дворца богатырей тоже пустили без промедления. Даже если бы на сей счет не распорядилась Анджелла, какому нормальному стражнику придет в голову задерживать таких визитеров? Слава богу, короля Артура и графа Светлана де Монтена, его формального вассала, знали тут превосходно. Лучшие бойцы восьми королевств, непревзойденные поединщики, победители драконов и колдунов, а вдобавок, близкие друзья самой королевы - шутка ли?

Впрочем, и не более - если говорить о Светлане. Это там, на своей горе, он король. И супруг королевы-волшебницы - если не на бумаге, то по факту, признанному всеми ведьмами и разношерстной командой, сплотившейся вокруг них. А здесь его статус так и не поднялся выше фаворита.

Не рискнув запускать шестиногов в конюшню, друзья оставили их во дворе, ненадежнее привязав к колоннам, чтобы не схрумкали кого-нибудь ненароком. Затем велели своей нечаянной рабыне не покидать седла, больше походившего на кабинку, и вступили во дворец.

С прошлого года тут поменялось многое, но дворцовый распорядитель остался прежним, даже выглядел столь же импозантным и приветливым, а симпатией к дорогим гостям прямо лучился. Плечом к плечу они пересекли тронный зал, не особенно большой, но казавшийся длинным из-за выстроившихся вдоль стен придворных, и остановились перед королевой. Артур поклонился со всей учтивостью, Светлан ограничился кивком. В сравнении с нарядной толпой и прекрасной хозяйкой дворца, выряженной действительно по-королевски, оба смотрелись, как пахари на балу.

- Вот и наши герои, - произнесла она радушно, - вдвоем свершившие у Провала то, что мы едва осилили целым войском. А вдобавок спасшие от истребления жителей Амбры.

Голос ее звучал ровно, и теплота не хлестала через край, выверенная строго по этикету, - зато глаза сияли изумрудами, упираясь в лицо Светлана. А он едва удерживался от дурацкой ухмылки, настолько рад был видеть Анджеллу. И почему нельзя послать все дела подальше? Вот прямо сейчас... вместе с роскошным ее облачением.

- Втроем, - все же уточнил Светлан. - Нам крепко помог Георг. И погибло там столько, что гордиться особо нечем. Еще бы чуть...

- Слава богу, вы не пострадали! - с прорвавшимся волнением сказала девушка. - У нас ведь тоже потери. И в королевской гвардии открылось немало вакансий.

- Может, и к лучшему, - пробормотал Артур так тихо, что расслышали только Светлан да Анджелла. - Уж теперь их займут достойные.

- Из грязи, да? - фыркнул Светлан чуть слышно. - Эх, король, король... Конечно, не мне поминать об этом, но резкий подъем вскружил голову не одному. Иногда верность важнее силы.

- После обговорим, - шепнула королева, а громче добавила:

- Итак, чем же одарить вас, судари мои?

- Сама знаешь, - буркнул Светлан. Действительно, нашла о чем спрашивать!..

Зато Артур, недолго подумав, предложил:

- А пожалуйте мне, сестра, замок Отгона с прилегающими землями. Все равно ж они без хозяина? Уж я постараюсь, чтобы ваши тамошние подданные не оставались без защиты.

- Охотно, брат мой, - с улыбкой кивнула Анджелла. - Более того, буду признательна, если вы примете на себя часть королевского груза.

- И кто ж тут кого везет, интересно? - снова пробурчал Светлан.

Исподлобья он оглядел толпу, выделив двух подозрительных типчиков, как и раньше, трущихся возле трона. А к этой парочке добавился еще один расфуфыренный петушок, всяко старающийся привлечь взор королевы. Надо же, претенденты прибывают с каждым месяцем! Пока мы с Артуром глотаем гарь и проливаем пот в пограничных стычках, эти красавцы стараются при дворе. Правду говорят: свято место не пустует. А каждый берет, чем умеет... и до чего дотянется.

Вскоре все положенные фразы были произнесены. Затем дали выговориться самым настырным короледворцам, переполняемым то ли чувствами, то ли карьерным рвением, и на этом торжественную часть завершили. Оперевшись на руку Светлана, королева вместе с ним и Артуром покинула зал, остальных предоставив самим себе. Слава богу, сегодня при дворе не устраивали турнира - задирам и без того нашлось, где спустить пары. А затевать пир или бал тоже не к месту: слишком дорого далась победа. Да и вряд ли можно это считать победой, учитывая пророчества демонессы.

Через десяток минут высокая троица уже расположилась в гостевой комнате, неподалеку от пылающего камина, бросающего блики на портреты ушедших королей. Светлана раздражало чувство, что он уже наблюдал похожую сценку. Этакое дежа вю, мать его!.. И Артур восседал в том же кресле, а вместо Анджеллы гостей принимал Филипп. Как ни смешно, сам Светлан плюхнулся на место, где тогда злобствовал Карл, - нарочно не придумаешь. Покрутив головой, он отыскал портрет, из глаз которого подглядывал за королями и герцогом, и ощутил желание метнуть туда кинжал, хотя субъект на картине выглядел благообразно.

- Я велела заделать тайные ходы, - пояснила Анджелла, перехватив его взгляд. - И заменить все подозрительные зеркала. Конечно, без Отгона они не опасны, но лучше не давать врагам лишнего шанса.

- Слова не девочки, но жены, - пробормотал Светлан. - Вот только чьей?

- Жаль, общий любимец Карл все ж унес ноги, - сказал король. - Эх, надо было мне раньше его прихлопнуть!.. Или тебе, - добавил он, покосившись на Свеглана. - Ведь попадался на пути?

- Кстати, а где теряются следы? - спросил тот. - Я как-то не вникал.

- Конечно, до того ли тебе было!..

- Уже год про Карла никто не слышал, - сообщила Анджелла. - То есть из тех, кто верен мне. Предатели, разумеется, не сообщат.

- Вроде нехилое королевство, - произнес Светлан. - Небедное, многолюдное - конечно, по здешним меркам. А войско у тебя какое-то... Или вассалы не помогают?

- От них, пожалуй, дождешься подмоги! - ответила королева, слегка оскалясь. - В спину не ударили, и на том спасибо.

Покивав согласно, Артур прибавил:

- Бедняга Филипп, добрая душа, был слишком мягок со слугами. За эту пару десятилетий лишь ленивый не отстроил себе мощную крепость, не умножил армию.

- Отъелись, как кабаны, и не подступись, - хмыкнул Светлан. - Тоже мне, страна сказок!.. Кстати, Анджи, вы отловили уцелевших шестиногов?

- Нескольких поймали, - подтвердила та. - Да что толку? Разве управится с ними кто-то, кроме вас с Артуром? Богатыри - штучный товар.

- А ты на каждую тварь усади по несколько латников, - предложил он. - Коллективом, бог даст, осилят. Один правит, двое лезвиями машут, четвертый постреливает. Еще можно установить щиты вкруговую - этакие, понимаешь, танки о шести ногах.

- Пожалуй, это мысль, - оживилась девушка. - Может получиться - вполне, вполне. Если обеспечить мою гвардию такими лошадками, она любую кавалерию разнесет!.. И с Пропащими шансы выровняются.

- А к танковым войскам не худо добавить авиацию, - продолжил Светлан. - Бомбовую, главным образом. Небось ведьмы уже подтягиваются сюда?

- И что сбрасывать: горшки с экскрементами?

- Нефть, - сказал он. - Георг знает, где ее вдосталь. А пламя эти шипастые уважают. Если даже против огневика сработало...

В этот момент в комнату впорхнула Жанна, сияя свежестью и улыбкой. Как в прежние времена, она изображала служанку, облачась в нарядное платьице, едва держащееся на ее плечах, а перед собой катила тележку, уставленную яствами, - будто на здешнем столе мало корма. Впрочем, эти блюда Жанна наверняка готовила сама, а значит, про остальные можно забыть.

- Вот и угощение для наших героев! - возгласила шалунья. - Кстати, под ним разумею и себя, сладкую. Ну, чем не десерт? - И она взметнула перед собой широкий подол.

- Надо же, - произнес Артур, заинтересованно вскинув брови. - Когда видишь это за занавесом, впечатления совсем иные. Как много значит упаковка!

- Заверните, - поддержал Светлан.

- Обойдешься, - отрезала Анджелла. - К утру и глядеть не захочешь на такие сласти - уж я накормлю тебя досыта.

- Обещаешь? А то у вас, королей, как доходит до расчета...

- Мало не покажется, будь спокоен,

- А я буду свечку держать, - предложила Жанна. - Или мурлыкать страстные блюзы - вместо плейера. Или...

- ... заменять эротическое кино, - заключил Светлан. - Вот уж без чего обойдемся.

Засмеявшись, девушка установила тележку вплотную к столу и тотчас забралась на широкий локотник Артура, фамильярно прислонясь к королевскому плечу. С ней тут стало еще теплее. Боже, до чего приятно оказаться среди своих!.. До чертиков.

Поглядев на гладкое колено Жанны, проступившее из-под юбки, король оценил:

- Так тоже недурно - прямо законченное произведение. А как волнует!..

- Я всегда говорил: одежда провоцирует похоть, - сказал Светлан. - Истинное целомудрие - в наготе.

- На кой сдалось оно, ваше целомудрие? - фыркнула ведьма. - Да если бы меня не бесила одежда!.. Вот, глядите. - Она принялась сдвигать край ткани, открывая все больше... больше... больше...

- Ах, плутовка! - не выдержал король. - На этом затормози, ладно?

- Какой рыцарь не любит такие пейзажи! - ухмыльнулся Светлан. - И таких пейзанок. Лучше женщин могут быть только женщины, на которых еще...

- Договаривай, ну? - предложила Анджелла с вкрадчивой угрозой.

Но рассмеялась первой. И пока длилась трапеза, все четверо больше дурачились, заодно обмениваясь новостями, делясь впечатлениями, а грустных тем старались избегать. Просто получали удовольствие от близости друзей, пытаясь зарядиться теплом хотя бы на ближние сутки.

- Ладно, дети мои, не буду мешать, - наконец изрек Артур, поднимаясь. - Да и мне нужно нанести пару визитов. Давненько я не посещал двор!

- А своего тебе мало? - спросил Светлан.

- В гостях занятней, - ответил король. - Случаются такие внезапности!.. Попрыгунья, идешь со мной? - позвал он Жанну.

- Не смею отказать, ваше величество, - соскакивая с локотника, откликнулась та. - Если тут мои услуги не требуются...

- Потребуются - позовем, - улыбнулась Анджелла. - А для первого раза хватит меня одной.

- Это как же понимать? - вскинул брови Светлан. Ведьмы разом засмеялись, будто успели сговориться о чем-то. Вообще, учитывая их взаимную приязнь, а также обычную раскованность в этих делах... Кажется, пошли самоуговоры! - одернул он себя. И куда это заведет?

Но служанка уже покидала комнату, взяв короля под руку.

- Все не решаюсь у него спросить, - сказал Светлан, глядя на закрывшуюся дверь. - А сам он больше не поминает малышку, на которой хотел жениться. Передумал, что ли?

- Наш Артур скорее рыцарь, чем король, - усмехнулась Анджелла. - Монаршьи обязанности тяготили его - вот и придумал способ избавиться. А свою деревеньку спихнул под мое крыло, переключившись на новые дела. Зачем ему жениться сейчас? О наследнике Артур пока не помышляет. Впрочем, ту девушку, насколько знаю, он пристроил неплохо.

Подернув пышную юбку, королева забросила ноги на его кресло, а одну из них привычно уложила между бедер Светлана, дотянувшись маленькой ступней до развилки. Хулиганка - она и по дворцу разгуливала босиком, благо под этим куполом не разберешь, а грязь к ведьмам такого полета не пристает. Наверно, и бельем себя не обременяет. Хотя... Средневековье ведь?

Машинально Светлан принялся разминать точеные пальцы, вдруг ощутив, как стосковался по ее телу. Но не слишком ли она старается казаться веселой?

- Эй! - окликнул Светлан. - У нас что, проблемы?

- У нас - нет, - ответила Анджелла, помолчав. - У меня.

- Выходит, это уже разделяется?

- Родной мой, тебе мало своих забот?

- Слушай, рыжая, - даже рассердился он, - еще надо объяснять, что без твоего благополучия и мне не будет покоя?

- О! - улыбнулась девушка. - А прежде называл золотой.

- Да потому что ведешь себя кое-как!..

К рыжим ее и впрямь отнести трудно, поскольку на изумительной коже ни пятнышка, а волосы отливают чистым золотом, - еще один здешний феномен.

- Похоже, Филипп был мне приемным отцом, - сообщила королева. - Конечно, от этого я не стану любить его меньше.

- Так, - озадаченно молвил Светлан. - А кто настоящий?

- Угадай, - криво улыбнулась она.

- Собственно, я не настолько знаком с...

- В достаточной мере.

- То есть кто-то из тех, кого я неплохо знаю, да? - Светлан подумал с минуту. - Карл не подходит по возрасту. Артур слишком благороден для таких фокусов. Де Бройль... бр-р-р, и близко нет! Отгон? Хотя... Насколько помню, Паук имел виды на твою мать. Неужто он?

- Скорее всего, - кивнула Анджелла. - Уж не знаю, как он устроил это. Конечно, любовь тут и рядом не лежала: ни к матери, ни ко мне, - зато колдун добавил сложностей здешнему королю. Наверно, Филипп догадывался, кто я, - даже наверняка. Но добрые люди так уязвимы!.. Жаль, я не успела показать себя преданной дочерью. Когда...

Она умолкла, закусив губу.

- Погоди, - сказал Светлан. - Насколько знаю, Отгон тоже числится в огпрысках Паука. Выходит, он брат тебе?

- Выходит.

- Братик, надо же! - хмыкнул он. - Значит, я лишил тебя ближних родичей? И теперь меж нами кровь?

- Глупостей не говори, - попросила девушка, морщась. - В конце концов, Паука мы приканчивали вместе. А Оттон... Ты же спасти его хотел! А он, дурень, нарвался сам.

- Тогда в чем дело? Чего ты мучаешь себя? Что было - в прошлом. Забудь о плохом.

- А что делать, когда болит?

- Боль бывает воображаемая, внушенная, даже фантомная. Уж лучше внушать, что боли нет. Надо позитивно мыслить!

- Больше всего на свете я хочу ребенка от тебя, - сказала Анджелла ровным голосом. - Но если Паучья Душа лишь и ждет, чтобы возродиться в своем внуке?

- Какого черта!.. Ведь это будет наш ребенок.

- Но мы-то пока живы... слава богу. А наши души - при нас. И потом, он же колдун, из самых сильных!

- Если мы справились с ним живым, почему не одолеем мертвого? Вот тоже, задача!.. Значит, ты задержалась не только из-за работы? - внезапно спросил он. - Попросту не хотела меня видеть?

- Господи, - вырвалось у нее, - да я бы на пузе к тебе поползла, если б не умела летать!.. Разве дело в желании?

- На пузе? - вскинул брови Светлан. - Через пол-Европы и десять веков? Пожалуй, это достойно Книги Гиннесса.

- Ты болтун, - объявила Анджелла. - В том смысле, что уболтаешь любого. Кстати, у тебя две любимые фразы: "Мало ли" и "Смотри сам". И о чем это говорит?

- Ну, о чем?

- Первая - что ты человек предусмотрительный и запасливый. Вторая - что не любишь навязывать свое мнение. Правильно?

- Тебе видней, - сказал он. И со смешком добавил:

- Смотри сама.

Затем девушка повлекла Светлана в свою опочивальню, обставленную и убранную с истинно королевским великолепием, где меж ними произошло то, что в большинстве фильмов оставляют за кадром. Но впечатления были... сказочные. Блаженство длилось и длилось, не спадая. Снова они причудливо сплетались телами - такими разными, точно произошли с разных планет, - снова сплавлялись губами и... э-э... за кадром, за кадром!.. затемнение. Или это уже меркнет в глазах?

Наверное, они не утихомирились бы до рассвета, если бы Светлан, случайно глянув вбок, не обнаружил, что их уединение нарушено: на громадной, как полигон, кровати, в самом ее уголке, притулилась изящная фигура, неподвижная и безмолвная, как статуэтка. Вообще, в такие моменты Светлан немногое замечал из того, что творится вокруг, вполне полагаясь на Анджи. И уж она наверняка засекла гостью с самого начала. Но не разгневалась, даже не возразила ни словом... впрочем, неудивительно.

Дергаться Светлан, конечно, не стал, да и поздно. Однако и сам застыл в статую, вместе с Анджеллой, - эдакая скульптурная композиция. Вот тебе и за кадром!.. Хорошо еще, зрителей не полный зал.

- Не пугайся, си-ир, я не за своей долей, - проворковала Жанна. - Скорее уж делегат, - она хихикнула, - от авиации. Меня послали к вам, сечешь? Как особу, максимально приближенную к обоим.

Тут она вздохнула, давая понять, что ей-то такое приближение не кажется максимальным.

- А почему голая? - спросил Светлан с подозрением.

- Так ведь в вашем монастыре такая форма...

- Тоже, монашка! - фыркнул он. - Тебя бы в настоящий... И давно созерцаешь?

- Ну, это с какой кочки смотреть... - принялась рассуждать гостья.

- С моей.

- С твоей - давно, - честно ответила она и опять вздохнула. - Вот с моей... Так не хотелось вас прерывать!

- Ладно, что там стряслось опять? - спросила Анджелла.

- Вести с того света, - сообщила Жанна. - Точнее, из Города. И лучше вам узнать их пораньше. Докладчик уже ждет. Даже несколько.

- Кто?

- Во-первых, Пес...

- Кто-о? - переспросил Светлан. - Надо же!..

- Ну что, разъединяемся? - спросила Анджи, смешливо кусая губы. - Или выйдем к публике, как сиамские...

- ... коты! - прыснула Жанна.

Вздохнув, Светлан осторожно отстранился. Представление закончено, можно раскланиваться.

Накинув халат, королева проследовала в гостевую, несмотря на неглиже и распущенные волосы, выглядя уже вполне величаво. Обернув чресла простыней, Светлан поспешил следом. А Жанна обошлась без излишеств, словно бы ощущала себя, как в Городе.

Действительно, в гостевой комнате собрались только свои. Помимо помянутого Пса и Артура, успевшего вернуться, близ камина расположилась Артезия, увенчанная высокой прической. Стройный ее стан вновь стянули корсетом, заодно подперев выдающуюся грудь, открытую дерзким декольте, а от не правдоподобной талии разбегались волны мерцающей ткани, увы, совершенно заслоняя ноги. В дальнем углу затихла Джинна, уже одетая в скромное платье, нисколько, впрочем, не скрывавшее ее демонической красоты. А в распахнутом окне, огромном даже по дворцовым стандартам, пристроился Георг, стиснув когтистыми лапами подоконник, уже изрядно покореженный прежними визитами, несмотря на все старания дракона.

- Привет, Псина, - сказал Светлан, подсаживаясь к столу. - А тебя как сюда занесло?

- Как, как!.. - огрызнулся тот. - На спине Георга, если еще не понял.

Выглядел и звучал Пес так, будто его только сейчас оттащили от миски.

Легко заскочив на стол, Жанна на цыпочках пробежала меж тарелок и расселась в самом центре, скрестив перед собой ноги. Как ни странно, смотрелась она там вполне уместно, точно на трибуне.

- Песик проболтался вечером, - объявила ведьма, потешно наморщив нос. - Оказывается, он опознал тетку, которая вместе с оборотнями умыкнула Улю. Это его прежняя хозяйка, Яга.

- Черт! - не сдержался Светлан. - Точно. А я-то гадал!..

Да-а, не стареют душой ветераны. То-то она так лихо управлялась со скайкаром - школа-то какая!.. Как же Яга добралась туда?

- Бабка? - удивилась и Анджелла.

- Конечно, теперь Ежка глядится чистюлей - не то что в былые времена. Наверно, и ряху ей подправили. Эдакий божий одуванчик из ближнего подъезда!.. Вот, твое величество, гляди. - Выхватив из-под себя папочку, ведьма извлекла оттуда и выложила на стол цветной портрет. - Остальные-то видели бабулю в записи.

Изображено было мастерски. Даже лучше, чем на фото, поскольку схватывало главное.

- Кто рисовал? - спросил Светлан.

- Гай.

- Ишь, и это умеет!.. Прямо да Винчи, гений-универсал.

Только Анджелла отвела взгляд от портрета, как Жанна опять упрятала его под свою попку, верно, полагая это место лучшим убежищем для шедевра. Бесцеремонные в остальном, ведьмы умели ценить чужую работу.

- А заодно наш болтун сознался, - продолжила девушка, - что еще раньше засек Ягу в окрестностях Города. Старушка что-то вынюхивала близ наших гнезд, но у собак-то чутье острее!.. Пес трусоват, конечно, зато не дурак и за старушкой не поленился проследить. Знаете, кто всплыл на другом конце? - Она выдержала новую паузу и выпалила:

- Маркиз!

- Карабас? - спросил Светлан машинально. - Какой еще маркиз?

- И такой, и сякой, и разэтакий... Тот самый.

- Погоди, маленькая... Ведь мы кончили его!

- Ну, по словам Пса, выглядит он как огурчик. Хотя пахнет... иначе.

- Как?

- Неясно, - нехотя вступил Пес. - Но не как люди.

- Так он и есть нечеловек.

- И на оборотня не похоже. То есть не вполне.

- А на что?

- Не знаю. Страшнее намного. Опаснее.

- Вообще он и кровь пил - стало быть, вампир. Мало тебе?

- Упырей я тоже нюхал, - гнул Пес свое. - Не тот букет.

- Ладно, бог с ним, с букетом, - сказал Светлан. - Но если ты не врешь, значит...

- ... значит, есть еще один Канал, - заключила Жанна, - А владеют им наши враги. Отсюда и вся нынешняя катавасия.

Плеснув в чашу вина, больше похожего на сидр, королева припала к ней, будто пыталась затушить огонь, подступавший изнутри.

- Ну зачем же, ваше величество? - укоризненно молвила фрейлина. - Я бы налила.

Продолжая пить, Анджи махнула рукой: не суетись, мол, - не на параде.

- Чего ж ты молчал, сучий сын? - спросил Светлан. (Ну а какой еще?) - На другие-то темы брехал без передыху!

- Я не враг себе, ясно? - огрызнулся Пес. - В такое лучше не влезать, если жизнь ценишь. Это тем, кто живет десять лет, ее не жаль - и чего жалеть такую собачью? А когда набежит под сотню...

- Еще разливаются про псиную верность!.. И где ж она у тебя?

- Ха! Пока в щенях бегал, и я был верен хозяевам. Но когда тебя продают раз за разом...

- Или предают?

- А что, большая разница? Вы, люди, требуете больше, чем сами готовы дать. Уж я вашу породу знаю!

- Чего ж тогда прицепился к нам, раз гребешь под один гребень? - сказал Светлан. - Мы-то тебя не покупали.

На это Пес промолчал. Зато в разговор включился Артур.

- Занятные дела творятся тут, - сообщил он, удивленно посмеиваясь. - Труп трехглавого куда-то сгинул.

- Может, истлел?

- Кто - огневик? Скажешь тоже!.. После гибели он обращается в камень, и то не за один год. К тому же...

- Что?

- Из мемориала выкрали одну из его голов.

- Которую?

- Вроде правую.

- "Чистоплюя"? - вскинул брови Светлан. - Помню, ее я срубил последней... Не находите это странным? Сперва Гробби, теперь огневик... Будто кто-то подбирает трупы, которые я набросал тут.

- Да их и было-то... Третий - Паук, да?

- Еще Отгон, Черный Сюзерен, - напомнил Светлан, - сорвавшийся в Провал. Ну и конечно, маркиз-оборотень, не к ночи помянутый Жанной.